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Conquistar Um Sedutor Nicole Jordan

ARGUMENT0 T ARGU Os audazes jogos de paixo terminaro trazendo consigo deliciosas consequncias neste quarto livro da sedutora srie de Nicole Jordan, A Guerra do Cortejo. Eleanor Pierce rompeu seu compromisso com Damon Stafford, visconde de Wrexham, quando o surpreendeu passeando com sua amante. Passaram-se dois anos, e ela est a ponto de refazer sua vida junto a um prncipe italiano. Mas Damon voltou para a cidade e est disposto a tudo com tal de reconquist-la. Eleanor no est disposta que a histria se repita, e em seu af de vingana decide dar uma lio em seu antigo prometido: o seduzir e o abandonar justo antes de que seus apaixonados beijos faam renascer nela os rescaldos do amor. Conseguir a bela jovem vencer a todo um sedutor como Damon?

CAPITULO 01 Nunca demonstre sentir-se muito cativada por um cavalheiro, em especial se for certo. Demonstrar sua debilidade dar vantagem a ele, e uma mulher precisa dispor de todo o poder de que possa dispor se deseja triunfar. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Londres, setembro de 1817 Eleanor, querida, aconteceu o pior! Wrexham est aqui. Lady Eleanor Pierce deu um tombo o corao ante a desconcertante noticia que acabava de lhe dar sua tia e ficou paralisada a ponto de entrar na lotada sala. Aqui? Esta noite? No Carlton House? Assim . Acabam de anunciar sua chegada. Lady Beldon, a estrita acompanhante e tia de Eleanor, adotou uma azeda expresso. Que desfaratez! Deveria ter a decncia de respeitar seus sentimentos. Eleanor conveio em que Damon Stafford, visconde de Wrexham, tinha uma grande desfaratez. Para falar a verdade, era o homem mais audaz que conhecia. Mas ela se preparou para a eventualidade de voltar a v-lo... Ou assim o tinha acreditado at aquele momento. Sorriu fazendo um esforo por simular compostura e apaziguar os batimentos excessivamente rpidos de seu corao. Suponho que lorde Wrexham est em seu direito de assistir festa de Prinny, tia Beatrix. Sem dvida foi convidado, quo mesmo ns. Jorge, prncipe de Gales e ocasio regente da Inglaterra, estava acostumado a receber no Carlton House, sua deslumbrante e fastuosa residncia londrina. E lady Beldon se achava includa em ocasies na lista de convidados, posto que seu falecido marido tinha sido ntimo do crculo privilegiado do regente. Aquela noite, a excessivamente esquentada manso estava repleta de uma multido de elegantes membros da aristocracia e da alta burguesia. Entretanto, depois de um sob-reptcio olhar em torno do atestado salo, Eleanor viu que no se via por nenhuma parte ao encantador patife que em outro tempo tinha conquistado e logo pisoteado seu corao. D excessiva importncia ao assunto respondeu Eleanor
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dissimulando seu alvio. Wrexham dispe de absoluta liberdade para mover-se em sociedade como goste. Sua tia Beatrix lhe dirigiu um penetrante olhar. Suponho que no pensar lhe defender, depois de que te tratasse de uma maneira to abominvel. No, certamente que no. Mas entendo que tenho de me encontrar com ele. Alguma vez tem que acontecer. Leva uma semana em Londres e ambos nos movemos em crculos similares. Lady Beldon negou com a cabea, desgostosa, e logo olhou a sua sobrinha mais atentamente. Talvez deveramos ir, Eleanor. Apresentarei minhas desculpas ao Prinny... No tenho inteno alguma de fugir de lorde Wrexham, querida tia. Ento deve te preparar. Pode aparecer a qualquer momento. A jovem assentiu distrada e aspirou profundamente. Estava o mais preparada que podia para encontrar-se com o perverso e encantador nobre com o que tinha estado comprometida. Fazia vrios dias que sabia do retorno de Damon a Londres depois de uma ausncia de dois anos, pois s amigas de lady Beldon se entusiasmavam mant-la informada dos falatrios sociais. Eleanor tinha planejado cuidadosamente o que lhe diria e como se comportaria quando visse o visconde. Seria corts, fria e por completo indiferente, mostrando-se educada e nada mais. Sou capaz de enfrentar a ele com equanimidade manifestou, e sua tranquila afirmao desmentiu os nervos que sentia no estmago. Entretanto, tia Beatrix no estava convencida nem disposta a perdoar os antigos pecados de sua senhoria. No teria que ver-te obrigada a enfrentar a esse descarado. Se fosse um autntico cavalheiro, teria a boa educao de manter-se afastado. Esteve afastado respondeu Eleanor com tom seco. Durante dois anos. Mesmo assim, essa ausncia no basta! Em realidade, acredito que deveria ter sido proscrito da boa sociedade. Eleanor pensou que, infelizmente, o delito que Damon tinha cometido contra ela no justificava to grave castigo. Considero que ver-se proscrito seria algo muito duro, querida tia. Absolutamente. E nunca me perdoarei haver apresentado-te a esse vagabundo. No tem nada que te reprovar. Em realidade, se o recordar, no nos apresentou. A anci agitou a mo com elegncia rechaando essa sugesto. Wrexham te conheceu na festa anual que dou em minha casa, o que significa quase quo mesmo uma apresentao. Se eu no o tivesse acolhido em nosso lar, nunca te haveria visto exposta aflio e ao ridculo. Mas era amigo de Marcus. Como podamos saber que resultaria semelhante
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libertino? Eleanor se perguntou o mesmo em assombrado silncio. Marcus, seu querido irmo mais velho, tinha tido em grande estima ao Damon at a acidentada ruptura de seu compromisso, quo mesmo ela. Com sua impressionante aparncia e seu atrevido e audaz encanto, o visconde era a fantasia de todas as jovens damas, e a preocupao de todas as matronas. Beatrix Attree, viscondessa de Beldon, no gozava de excessivo instinto maternal, entretanto, tinha acolhido a Eleanor morte de seus pais, quando ela s tinha dez anos, e aps tinha sido sua acompanhante. E, por outra parte, queria a sua sobrinha quo mximo podia querer a algum. Sua senhoria era aristocrata at a medula, e tinha umas ideias muito estritas sobre o que era adequado entre a nobreza. Ao princpio, mostrou-se indulgente com lorde Wrexham apesar de sua reputao algo turbulenta, porque ostentava um ttulo ilustre que se remontava a vrios sculos de antiguidade e possua uma fortuna incluso superior a de Eleanor. Por sua parte, a esta importava pouco o ttulo nem a riqueza de Damon. Era o nobre em si mesmo quem inspirava sua paixo. Do instante em que se conheceram, experimentou uma relampejante atrao por ele, assim como uma conexo que poucas vezes tinha sentido com outro homem. Apaixonar-se tinha resultado ridiculamente fcil. Possivelmente, sua necessidade ao sucumbir a seu irresistvel atrativo pudesse ver-se desculpada por sua relativa juventude naquele tempo, pois ento tinha to somente dezenove anos, e seu juvenil corao ansiava viver um amor impetuosamente romntico. Queria um pretendente que a avivasse, que a fizesse sentir-se ardente e desejada, tal como Damon fazia. Durante as breves semanas de seu vertiginoso cortejo e compromisso, tinha estado encantada, acreditando que estavam idealmente emparelhados e que Damon era o homem de seus sonhos. Tinha esperado acreditado viver com ele feliz para sempre sendo sua esposa. At aquela fatdica manh h dois anos, quando o descobriu no Hyde Park com sua formosa amante, no s sem incomodar-se em ocultar sua aventura, mas tambm alardeando dela. Eleanor, sentindo-se gravemente ferida e trada, anulou imediatamente seu compromisso e se prometeu no ter nada mais a ver com o Damon. Este lhe tinha quebrado o corao, tinha-a envergonhado enormemente e a tinha humilhado. Inclusive ento no podia reprimir seu ressentimento. Entretanto, negava-se a acovardar-se ante a ideia de enfrentar-se a ele... Bem disse lady Beldon interrompendo os pensamentos de sua sobrinha, se insistir em ficar aqui esta noite, far bem em manter a seu lado ao prncipe Lazzara, se por acaso Wrexham tem o descaramento de aproximar-se de ti. Farei-o, tia. Sua alteza s se afastou para nos trazer uns refrescos. O prncipe Antonio Lazzara di Terrasini, um nobre italiano, tinha chego
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a Inglaterra acompanhando a seu ancio primo longnquo, o Signori Umberto Vecchi, que era diplomata na corte britnica. Dizia-se que o prncipe estava procurando esposa e que considerava lady Eleanor para isso. A jovem sabia perfeitamente que seus principais atrativos tinham pouco a ver com sua personalidade ou intelecto. Era uma notvel herdeira por direito prprio devido ampla fortuna que tinha herdado de sua me. Tambm era filha de um baro e atualmente irm de um conde, posto que seu irmo mais velho, Marcus, tinha herdado recentemente o condado de Danvers de um parente longnquo. Entretanto, ainda no tinha decidido seriamente se desejava ser considerada como a futura esposa do prncipe Lazzara. Sem dvida se sentia atrada por ele. Sua voz sensual e seus enternecedores olhos negros eram a essncia mesma do romance. Tambm era formoso, atrativo, encantador e engenhoso... E, segundo todos os rumores, to libertino como o tinha sido Damon. E, depois de seu desastroso compromisso com este, seguido de um segundo e ainda mais breve com outro nobre pouco depois, Eleanor estava firmemente decidida a que a prxima vez que se comprometesse fosse para sempre. Ainda mais, s se casaria com um homem ao que amasse e que a sua vez a amasse. Precisamente ento se fez um silncio em um extremo do salo. Eleanor sups que teria entrado Prinny com seu squito, mas quando sua tia ficou em tenso e murmurou entre dentes Falando do rei de Roma...!, Eleanor compreendeu que no era somente sua alteza real quem tinha atrado a ateno. Damon Stafford, visconde de Wrexham, achava-se junto ao regente, convocando todas as olhadas, includa a dela. Os ali reunidos comearam a inclinar-se e reverenciar de maneira aduladora ao Prinny, enquanto lorde Wrexham olhava com ar despreocupado a elite ali reunida... E eles o contemplavam a sua vez. Em algum vago rinco de sua mente, Eleanor era consciente do excitado murmrio de vozes femininas que faziam comentrios sobre o recm-chegado, embora em realidade quo nico ela podia detectar era ao Damon... sua envergadura, sua vitalidade, seu carisma. Parecia encher o salo com sua presena. Sua firme frente, suas mas do rosto e mandbula eram intensamente masculinos e to atrativos como Eleanor os recordava, embora sua tez estava agora mais bronzeada por causa de suas viagens pela Europa. Seus cabelos tinham uma rica tonalidade escura, sem o matiz azulado dos dela. Seus olhos, realados por densas sobrancelhas e bordeados por espessas pestanas, seguiam sendo to negros como a noite, e igual de audazes... De repente, a jovem perdeu a noo do tempo quando esses penetrantes olhos se encontraram com os seus entre a multido. Apesar de todas suas prevenes, ficou totalmente paralisada enquanto Damon cravava nela seu olhar. Eleanor comprovou com assombro
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que podia experimentar acessos de calor e frio ao mesmo tempo, e ficar repentinamente sem ar nos pulmes. O impacto de voltar a v-lo foi como ser fulminada por um raio: a mesma sacudida que havia sentido a primeira vez que fixou seus olhos nele, h mais de dois anos. Levou a mo ao decote em um ftil esforo por tranquilizar seu corao, que lhe pulsava dolorosamente no peito. Mas no era seu corao a nica vtima. Tinha midas as palmas das mos e sentia os joelhos absurdamente dbeis. Embora, certamente, tinha sido tolo por sua parte esperar qualquer outra reao. Nenhum homem tinha aceso nunca desse modo seu sangue, nem a tinha comovido mais que Damon... De repente, Eleanor ergueu as costas, autocensurando-se. No vou montar uma cena, prometeu-se em silncio. E menos ante tantas pessoas observando. Naquele momento, a sala bulia de especulaes enquanto os olhos da multido se centravam nela. Toda a boa sociedade sabia que tinha abandonado ao visconde Wrexham por seus costumes libertinos e era evidente que os ali presentes esperavam ansiosos ver como se enfrentava a ele. Como v, trouxe-lhe champanha, Donna Eleanora. Quando a profunda e aveludada voz com acento italiano interrompeu seus caticos pensamentos, a jovem se sentiu mais feliz que em toda sua vida. Afastou o olhar do de Damon, deu-lhe as costas e dirigiu ao prncipe Lazzara um radiante sorriso. Negava-se a permitir que a chegada de seu antigo pretendente lhe danificasse a noite. Pelo menos durante aquela noite estava absolutamente decidida a ignorar as agridoces lembranas de seu desventurado romance com o perverso pilantra. A deciso de Eleanor perdurou quase duas horas, at que o prncipe Lazzara a convidou para dar um passeio pelos jardins. Alegrando-se de desfrutar de um momento de pausa do calor e do estrpito dos refinados convidados de Carlton House, Eleanor deixou a sua tia com a encantadora companhia do distinto Signori Vecchi e agarrou o real brao do sobrinho deste para passear pelos atalhos de cascalho. O gosto do regente em matria de decorao se considerava como pouco duvidoso entre a maior parte da boa sociedade, mas os abajures chineses que pendiam a intervalos regulares conferiam aos jardins uma aura de conto de fadas. A pestanejante luz dourada se refletia em diversas fontes e lagos trazendo a memria de Eleanor a lembrana de outra radiante noite e da resplandecente fonte que tinha interpretado um papel destacado em seu breve compromisso com o Damon a primeira vez que ele a tinha beijado. At que o prncipe atraiu sua ateno ao v-la distrada, Eleanor no recordou que se achava em sua companhia.
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Por que ficou olhando essa fonte minha signorina? A jovem se perguntou por que realmente, repreendendo-se em silncio enquanto lhe ruborizavam as bochechas. No tinha por que recordar o beijo roubado de Damon, nem suas consequncias quando ela o empurrou por sua audaz impertinncia. A vista encantadora no lhe parece? perguntou, respondendo com ambiguidade. O prncipe Lazzara assentiu. Em meu palcio h muitas fontes formosas. Talvez algum dia ter a oportunidade de as ver. Seu intencionado sorriso insinuava a razo que ela poderia ter para visitar esse lugar como sua esposa, mas Eleanor no dedicou muita ateno a sua observao, posto que a habilidade do prncipe para adular e seduzir ao belo sexo era de sobra conhecida. Quer me contar algo de sua casa, alteza? Nunca estive na Itlia, mas tenho entendido que tem vistas espetaculares. Para seu alvio, dom Antonio se concentrou em uma clida descrio da parte sul de seu pas recentemente chamado o Reino das Duas Sicilias pelas potncias governantes da Europa e do principado que ele regia, perto do Mediterrneo. Eleanor lhe escutava cortesmente, embora s pela metade. Com grande consternao por sua parte, no podia deixar de seguir rememorando suas antigas lembranas de Damon. Apenas poucos dias depois de hav-lo conhecido na festa anual que celebrava sua tia em sua casa, ele tinha tomado mais liberdades das que Eleanor podia ter imaginado em um cavalheiro, lhe roubando um beijo, por isso resultou totalmente empapado ao atir-lo a uma fonte. De maneira inexplicvel, sua pouco convencional resposta a sua seduo tinha intrigado ao Damon. Quinze dias depois, comprometeram-se. Eleanor lhe tinha entregue seu corao, no porque fosse rico, possusse um ttulo e fosse pecaminosamente formoso. Tampouco se devia a seu encanto, seu engenho, nem sua facilidade para lhe fazer acreditar que era a mulher mais desejvel do mundo, mas sim porque a desafiava e a fazia sentir-se viva, porque atenuava sua solido, esse sentimento que tinha experimentado sempre desde a infncia. Sua atrao ia alm do fsico. Ela podia lhe falar de seus desejos, de seus sonhos. Podia lhe confiar seus mais ntimos pensamentos e segredos. Entretanto, Damon se mostrava muito mais resistente a compartilhar seus sentimentos. Era como se mantivesse parte de si mesmo oculta ao mundo e, de maneira especfica, a ela. A jovem tinha acreditado em poder abrir passo travs dos muros que ele erigia. E posto que ambos pareciam to idealmente emparelhados em esprito, engenho e paixo, estava segura de que, apesar de sua reputao de rompe coraes, Damon chegaria por fim a am-la.
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Logo descobriu que no tinha renunciado a sua antiga amante, como a tinha induzido a acreditar, e isso tinha destrudo sua confiana de maneira irrevogvel, pisoteado seu orgulho e destroado seu vulnervel e jovem corao. O sofrimento tinha amainado com o tempo. Agora Eleanor sentia s uma agridoce dor, ou pelo menos assim tinha sido at aquela noite, em que tinha compreendido que teria que enfrentar a Damon. Para ela, teria sido uma questo de sublime indiferena se o visconde tivesse retornado a Londres. Certo que ainda abrigava certo ressentimento e ira para ele, mas no pensava em vingana, violncia nem lhe tinha especial m vontade. De fato, acreditava haver-se preparado para encontrar-lhe. No obstante, enquanto passeava pelos atalhos do jardim com o prncipe Lazzara, a mente de Eleanor estava pendente do especial nobre ingls que aquela noite a tinha submerso em semelhante caos e rachado sua compostura com sua indesejada presena. Talvez por isso sofreu um sobressalto ao ver emergir uma figura dentre as sombras no atalho. Descobriu aliviada que se tratava simplesmente de um dos lacaios de Carlton House. O servente tinha sido enviado em busca do prncipe Lazzara, posto que seu patrcio, o signore Vecchi, desejava lhe apresentar a algumas pessoas importantes. Dom Antonio ofereceu a Eleanor o brao para acompanh-la de volta ao grande salo, mas ela declinou seu oferecimento com um sorriso. No tinha nenhum desejo de retornar manso, onde poderia encontrar-se com Damon. Acredito que ficarei nos jardins um pouco mais, alteza. Acabo de ver alguns amigos por ali e me reunirei com eles. No estaria sozinha, posto que havia pequenos grupos de paseantes que desfrutavam da encantadora noite, compreendidas vrias damas s que reconheceu. E, raciocinou Eleanor, ao fim e ao cabo, sua tia sabia onde se encontrava. Por sorte, o prncipe no tratou de pression-la nem repreend-la por ficar sem custdia, mas sim se limitou a inclinar-se galantemente lhe prometendo retornar breve. Ela o olhou afastar-se pelo caminho e logo se voltou em direo oposta, para seus amigos. Entretanto, ao distinguir uma alta figura que surgia dentre as sombras, deu-lhe um tombo o corao. Reconheceu aqueles largos ombros imediatamente, a sensao de poder que emanava, a vitalidade e o perigo que pareciam rode-la. Conhecia aqueles audazes olhos negros e baixa voz que acariciava suas terminaes nervosas como veludo quando falava, como fez ento. Elle disse Damon simplesmente. Uma flecha dolorosa atravessou a Eleanor ante sua despreocupada forma de cham-la. A palavra francesa que significava ela tinha sido o apelido carinhoso que ele usava quando estavam juntos.
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Tentou recuperar o flego, mas no conseguiu, como tampouco falar. A garganta tinha ficado seca e se sentia ligeiramente enjoada. Damon a tinha deixado paralisada e muda, a ela que nunca se via privada de palavras. Ao diabo com ele! Deplorando sua debilidade, Eleanor ergueu os ombros e recuperou a voz. Milord Wrexham murmurou, com uma rgia inclinao. A modo de resposta, Damon inclinou a cabea examinando-a. De modo que te prope me tratar com distante formalidade? Confesso que me sinto aliviado. Aliviado? O que esperava de mim, milord? Que te esbofeteasse? Ele curvou a boca com um pingo de humor. Conforme posso recordar, j o fez a ltima vez que nos vimos. Eleanor se ruborizou. A ltima vez, ela era uma mulher ludibriada e tinha descarregado sua fria no formoso rosto do nobre ao por fim a seu compromisso. Reconheo-o disse ele esfregando ligeiramente a bochecha esquerda, ento merecia seu desprezo. Assim conveio Eleanor s levemente apaziguada. Mas pode estar seguro de que esta noite no farei nada imprprio. Agora, se tiver a amabilidade de me desculpar... Tratou de passar por seu lado, mas Damon lhe tocou o brao. Por favor, espera um momento. Tive certas dificuldades at conseguir te encontrar a ss. Eu gostaria que pudssemos falar em privado. A ela lhe exageraram os olhos ao compreender enquanto fixava o olhar nele. Manobraste para que ficasse sozinha aqui nos jardins? Foste voc quem mandou ao lacaio para fazer que o prncipe Lazzara se afastasse? Ao compreender que tinha elevado a voz de maneira imprpria reduziu seu tom a um mordaz sussurro. Que maquiavlico descaramento! O sorriso de Damon mostrava certo arrependimento. Sou culpado de manipulao, certo, mas acredito que deveramos limpar o ambiente entre ns e no confiava no que voc pudesse fazer se te abordava em meio de uma multido. Com sorte, no me empurrar em uma fonte ou algo pior. Eleanor arqueou ctica uma sobrancelha. No? Por aqui h vrias fontes. Acreditou distinguir a chispada de humor nos negros olhos dele ante a velada ameaa. Pelo menos, contm sua nsia de castigo at que me tenha escutado. Conter esse nsia lhe resultaria mais duro do que tinha pensado, entretanto, manteve-se em silncio enquanto Damon prosseguia: No estava seguro de que me desculpasse facilmente pelo que aconteceu h dois anos...
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O que te deu essa impresso? interrompeu-o ela com suavidade. Simplesmente porque me converteu no bobo de todos e um personagem digno de compaixo ante toda a boa sociedade cres-te que no seria magnnima contigo? Ningum te consideraria uma pessoa digna de compaixo, Elle. Nesta ocasio, Eleanor se enrijeceu ante seu apelido. Prefiro que no siga utilizando esse tolo apelido. A forma correta de dirigir-se a mim agora lady Eleanor. Ah, sim! Inteirei-me de que Marcus solicitou Coroa que elevasse seu status de irm de um baro a irm de um conde. Muito bem pois, lady Eleanor... conceder-me uma breve audincia? A cordialidade de Damon comeava a desgastar seu sistema nervoso. Que desejas me dizer? No precisa te desculpar por seu desprezvel comportamento de tanto tempo. J est acontecido e superado, e apenas me lembro j disso. Ante sua mentira, a expresso dele permaneceu enigmtica, embora esquadrinhou seu rosto com a vista. Lamento te ferir, Eleanor, mas esta noite no te procurei com o fim de me desculpar. Por que empregaste ento semelhantes ardis? Confiava em que pudssemos pactuar uma trgua. Por seu bem mais que pelo meu. Por meu bem? Como isso? No desejo que sua reputao se resinta por meus passados pecados, por isso confiava em que pudssemos evitar qualquer desconforto quando voltssemos a ser vistos em pblico juntos pela primeira vez. Embora voc me rechaasse, isso daria mais munio aos fofoqueiros. Estou de acordo contigo. Quando nos encontrarmos de maneira oficial, podemos nos comportar civilizadamente. Acredito que esta noite deveramos dar um passo mais adiante. Talvez poderia te pedir uma dana acrescentou Damon ante seu receoso olhar. Por que diabos deveria danar contigo? Para sossegar os rumores. Ao contrrio, que nos vissem danando s incrementaria os falatrios, porque pareceria que voltamos a estar em bons termos. No, no h nenhuma necessidade de tal intimidade, Damon. Mas no me negarei a te reconhecer quando te vir. Agora, se isso for tudo... No v ainda. Sua baixa observao no foi uma ordem nem uma splica, mas fez deter-se a jovem. A tentao de ficar ali com ele era entristecedora, embora no gostava de estar em to ntima proximidade com Damon, em especial estando completamente sozinha, de noite. No desejo ser vista a ss contigo comeou. Isso podemos remedi-lo.
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Com um sobressalto por parte dela, Damon a agarrou pelo brao e a desviou alguns metros do atalho de cascalho, depois de uns discos recortados ornamentalmente, introduzindo-se entre as sombras. Eleanor no protestou, embora sabia que deveria faz-lo. Mas talvez fosse melhor celebrar sua primeira reunio em privado, para que no se produzissem momentos embaraosos quando se encontrassem em pblico. Entretanto, de maneira compreensvel, no se achava de aspecto generoso. No posso compreender o que esperas disse algo mal-humorada. Temos pouco que nos dizer. Podemos nos pr corrente dos ltimos dois anos. Mas Eleanor pensou que ela no queria ficar corrente de nada. No desejava dar voltas ao que Damon tinha estado fazendo durante todo aquele tempo em que tinha estado ausente com que mulheres teria estado nem recordar quo s e abandonada se havia sentido quando ele partiu. Mesmo assim, conseguiu formular uma observao corts: Tenho entendido que estiveste viajando pelo continente. Durante grande parte deste tempo. Principalmente pela Itlia. E retornaste a Inglaterra para ficar ? Pelo menos no momento. Desfrutava de minhas viagens, mas tinha saudades de meu lar. Eleanor sentiu uma pontada de inveja, posto que ela sempre tinha desejado viajar. Entretanto, que uma dama solteira brincasse de correr pelo globo era considerado totalmente indecoroso, em especial por sua tia. Alm disso, a Europa tinha sido enormemente insegura at a derrota dos exrcitos de Napoleo, h trs anos. Mas algum dia confiava satisfazer seu sonho de ver algo mais que seu prprio pas. Ento, Damon a surpreendeu de novo ao lhe acariciar uma encaracolada mecha que lhe caa sobre a frente. Por um momento, pensou que se propunha endireitar a estreita fita de seda que levava, adornada com plumas azuis de avestruz, a jogo com seu vestido de cintura imprio de seda azul claro e sobresaia de rede chapeada. Seu esplndido cabelo... por que diabos lhe cortou? A pergunta a deixou atnita. Na ocasio, levava o cabelo curto e encaracolado. Era o estilo da moda, mas para falar a verdade o tinha cortado h dois anos, em um ato de desafio, posto que Damon tinha manifestado quanto gostava de seus longos cabelos negros. O que pode te importar isso, milord? replicou zombadora. No tem direito a opinar sobre como levo o cabelo. Certo. Com um despreocupado encolhimento de ombros, ele voltou a mudar inesperadamente de tema. Como vai Marcus? Eleanor respirou aliviada. Se Damon to somente falava de temas to mundanos como seu irmo, podia relaxar at certo ponto. Pois vai muito bem.
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Tenho entendido que se casou o vero passado. Sim... casou-se com a senhorita Arabella Loring, de Chiswick. Neste momento se encontram na Frana, concretamente em Bretanha, visitando a me de Arabella junto com suas duas irms mais novas, que tambm se casaram recentemente. Acredito que conhece seus maridos, o duque de Ardem e o marqus de Claybourne, no assim? Conheo-os bem. Damon fez uma pausa. Surpreende-me que os trs sucumbissem ao matrimnio to de repente. Acreditava que eram solteires empedernidos. O matrimnio no contagioso, se for isso o que o preocupa. Sua ocorrncia provocou um rpido sorriso em Damon. Estou curado de qualquer desejo de me casar, me acredite. Eleanor mordeu o lbio ante a implicao de que era ela quem o tinha curado dessa momentnea loucura. Produziu-se um longo silncio enquanto Damon fazia uma careta, ao que parecia lamentando sua despreocupada observao. Continuando, expressou-se com mais seriedade ao dizer: Tenho entendido que pouco depois de que eu partisse da Inglaterra, esteve comprometida, mas que no durou muito. Com renovada energia, ergueu o queixo, ficando uma vez mais defensiva. No, no durou. Tinha quebrado rapidamente seu segundo compromisso, levado a cabo por desafio e dor. Decidi que, depois de tudo, no estava disposta a me conformar com um matrimnio de convenincia. No estava apaixonada por ele nem ele por mim. Ainda te amava, Damon, pensou com tristeza. Ele reduziu o tom de voz: Foi muito conveniente que rompesse nosso compromisso. Eu no podia te entregar meu corao. No podia ou no queria? A expresso dele era inescrutvel. Vejo pouca diferena nisso. E merecia algo melhor como marido. Sim, assim . E agora te est cortejando o prncipe Lazzara observou, aguilhoando-a. Eleanor vacilou. Eu no diria que esteja me cortejando exatamente. O prncipe veio a Inglaterra para ver a cidade. E em busca de uma esposa? Isso dizem. No me surpreende que esteja mostrando tanto interesse por uma formosa herdeira. A observao a feriu de maneira justificada.
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Cr que quo nico v em mim minha fortuna? Certamente que no. Esboou um sorriso. Mas no necessita que te adule enumerando seus mltiplos atributos e atrativos. Suponho que tampouco Lazzara. Esse homem teria que ser um tolo para no sentir-se atrado por ti tanto como por sua fortuna. Mas voc j no segue sentindo essa atrao, verdade?, perguntouse Eleanor, notando que aumentava sua dor. Em voz alta replicou em tom brusco: A ti no tem por que te importar se pensa me cortejar ou no. Mesmo assim, preocupa-me. Ele seria afortunado se te conseguisse como esposa, Eleanor, mas voc poderia conseguir a algum melhor. No o bastante bom para ti. Ela franziu o cenho. Como pode sab-lo? Porque te conheo. Merece algo melhor. Ela no sabia o que pensar de sua observao, por isso optou por encolher-se de ombros. muito presunoso por sua parte te dedicar a julgar a meus pretendentes, lorde Wrexham. Mas j sabe quo presunoso posso ser. Estava pensando que certamente sabia, quando Damon se aproximou de maneira inesperada. Deteve-se apenas a um palmo de distncia e ficou contemplando durante longo momento. Quando seu olhar atravessou a seu, o corao de Eleanor voltou a pulsar de novo atropeladamente. Por todos os Santos!, propunha-se beij-la? Ela nunca esqueceria a emoo de seus beijos, o sabor daquela boca firme e sensual que se movia lentamente para a sua... Ficou sem flego quando Damon lhe passou um dedo pela bochecha. Sentia-se afligida por sua proximidade, por seu calor, seu perfume. Logo, como se no pudesse evit-lo, lhe deslizou uma mo pela nuca e inclinou a cabea cobrindo sua boca com seus lbios. O delicioso impacto a imobilizou por completo. Qualquer pensamento de resistncia se esfumou ante a suavidade de seu beijo. Seus lbios se deslizaram, persistiram e se fundiram com os dela fazendo-a estremecer. Ante sua involuntria resposta, Damon inclinou a cabea e intensificou a presso, como se voltasse a familiarizar-se com seu sabor, a aprender de novo sua textura, medindo com a lngua suas ntimas curvas, explorando-os. De repente, Eleanor se precipitou em seu beijo inundando-se nele, rendendo-se. Mirades de sensaes a invadiam ante a magia de sua boca, enquanto uma quebra de onda de sentimentos florescia nas profundidades de seu corpo. No pensava em modo algum em escapar. Damon a tinha capturado por completo. E a doura, a ternura, o calor, todos eles combinados, despertavam uma tremente dor em seu interior. Um suave gemido surgiu de sua garganta e ento ele a atraiu ainda mais para si, estreitando seus seios contra seu peito e suas coxas contra as
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suas. O corpo de Eleanor reagiu impotente: arqueou as costas e suas pernas se debilitaram. Esticou-se contra o corpo masculino com vida ansiedade, enquanto Damon seguia acariciando, enredando e apareando sua lngua com a sua a um ritmo feiticeiro. Quando lhe agarrou um seio provocou na jovem um estalo de fogosa sensao... uma intensa lembrana de quo facilmente podia aquele homem excitar seus desejos. E uma lembrana ainda mais intensa da dor que lhe podia causar. Ao recordar de repente suas circunstncias, Eleanor lutou contra a abrasadora quebra de onda de desejo que a estava alagando. Em outro tempo, tinha permitido que Damon a seduzisse com suas sensuais carcias e lhe tinha destroado o corao. Compreender isso lhe deu foras para renovar seu conflito pelo controle. Esforando-se por recuperar sua vontade, interps as mos entre os dois tratando de liberar-se de seu sedutor abrao. Ao ver que ele no a soltava imediatamente, Eleanor o empurrou contra a borda da sebe. Ao que parecia, Damon estava preparado para essa reao, porque se escorou no cho enquanto a agarrava ligeiramente pelos antebraos. Posto que ele seguia reclamando seus lbios, a jovem jogou o p para trs e lhe propinou um forte chute na tbia recoberta por uma branca meia de seda que chegava at seus formais cales de cetim at o joelho. Graas a sua violncia, conseguiu liberar-se de sua presso... e inclusive provocou um sufocado gemido por parte dele. Eleanor se liberou ento por completo e retrocedeu. Respirando dificultosamente e com o pulso lhe pulsando acelerado, tratou de recuperar seus aturdidos sentidos enquanto o olhava com fixidez. Seus traos se tornaram de novo enigmticos. Para sua surpresa, em sua expresso no se lia o triunfo. Em lugar disso, distinguiu pesar nas sombras que obscureciam seus olhos. Me perdoe, foi um arrebatamento disse com um rouco e spero sussurro. Com grande pesar por sua parte, Eleanor reconheceu que tambm ela estava furiosa por deixar se adorar de tal modo, havia-lhe devolvido todos seus beijos e, agora que se acabaram, sentia-se extranhamente despojada. Donna Eleanora? chamou-a com suavidade uma grave voz masculina. Ficou rgida ao compreender que o prncipe Lazzara tinha ido em sua busca. Confiando em no ter os lbios muito midos e inchados, a jovem saiu de trs da sebe. Sim, alteza? Dom Antonio sorriu encantado ao v-la, embora seu sorriso vacilou ao ver sair Damon atrs dela. Eleanor, com as bochechas ruborizadas, apressou-se a explicar:
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Encontrei a um antigo conhecido. De fato, estava comentando a lorde Wrexham o recente matrimnio de meu irmo. Lorde Wrexham? repetiu o prncipe Lazzara enquanto fixava um agudo olhar em Damon. Este, por sua parte, disse com soltura: Quer nos apresentar, lady Eleanor? Quando assim o fez, a contra gosto, o prncipe ficou olhando ao Damon dos ps a cabea, evidentemente sem gostar do que via. Logo se inclinou com rigidez, deixou de fazer caso ao Damon e estendeu cortesmente o brao a Eleanor. Reatamos nosso passeio pelo jardim, minha cara? Reconhecida, ela agarrou o brao do prncipe e murmurou um corts boa noite, milord em direo a Damon enquanto se afastava. Sentia-se enormemente aliviada deixando-se conduzir pelo prncipe. O selvagem batimento de seu corao se acalmou em parte, embora estava furiosa consigo mesma por ansiar os beijos do outro homem, apesar de que ainda abrigava bastante ressentimento e dor ao pensar em sua traio de dois anos. Tinha-a agradado lhe dar o chute na tbia, apesar de que ela mesma se machucou a ponta do p. Tinha superado seu primeiro encontro, embora tivesse feito to pobre papel. Seu principesco acompanhante interrompeu seus distrados pensamentos. Lorde Wrexham o cavalheiro que em outro tempo esteve comprometido com voc, verdade? Seu tom continha algo mais que curiosidade: a pergunta estava matizada por uma nota de cimes masculinos. Durante breve tempo. Dirigiu ao prncipe um radiante sorriso. Meus sentimentos por Wrexham logo se esfriaram, o asseguro. Agora no significa nada para mim, terminei por completo com ele. simplesmente um amigo de meu irmo, nada mais. E, entretanto, Eleanor no pde deixar de advertir que sua declarao soava pouco convincente inclusive a seus prprios ouvidos. Certamente, se sua reao com respeito a ele h uns momentos servia de indicao, no se podia dizer que tivesse terminado com Damon absolutamente. Era evidente que qualquer mulher teria sucumbido a seu sensual assalto. Os beijos de Damon eram mgicos, apaixonados, debilitadores... Pior ainda, as fascas entre ambos ainda estalavam com plena tora. Maldio, e maldito fosse ele! Deveria lhe haver golpeado com mais fora, pensou Eleanor. Sua inquietao lhe fazia recordar quo perigoso seguia sendo Damon para ela. Agora s podia confiar em no ter mais encontros com ele a ss. No confiava em si mesma para deixar de comportar-se da mesma licenciosa maneira se ele voltava a tentar beij-la. E se o fazia? Nesse caso, temia que provavelmente sucumbisse por
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completo a seu perverso encanto. Certamente, no permitiria que isso acontecesse!

CAPITULO 02 Em alguma ocasio, interprete o papel de moa em apuros. Sua aparente indefensabilidade o far sentir-se superior...e os cavalheiros desfrutam enormemente sentindo-se superiores. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Damon saiu de Carlton House em direo a sua carruagem com o cenho franzido. Esperava ansioso voltar a ver Eleanor aquela noite. Inclusive tinha planejado falar em privado com ela... e tinha feito o impossvel por consegui-lo. Mas nem muito menos se proposto beij-la. Pelo contrrio, simplesmente desejava mitigar qualquer sentimento negativo que a jovem experimentasse para ele para que ambos pudessem deixar atrs o frustrante passado. Isso e averiguar quo srios eram seus sentimentos para o prncipe Lazzara. assim, por que sucumbiste ao feroz apresso de voltar a saborear seus lbios? perguntou-se secamente. Deveria deixar de brincar com fogo Entretanto, apesar do risco de resultar queimado, no podia lamentar hav-la beijado. Sua boca era tudo o que ele recordava e mais. Ela em si mesma era tal qual a recordava: vibrante, exuberante, cheia de vida, com aquele quente resplendor que ainda tinha o poder de cativ-lo. Eleanor Pierce acendia seu sangue mais que qualquer outra mulher o tinha conseguido nem provavelmente o conseguiria jamais. E essa noite o tinha embriagado como h dois anos... Sentiu como a carruagem se balanava enquanto seu corpulento amigo, o senhor Otto Geary, instalava-se pesadamente junto a ele nos assentos de couro. Graas a todos os Santos esta ostentosa exibio j concluiu declarou este com um suspiro de alvio enquanto o veculo partia do Carlton House. Rogo-te que nunca mais volte a me arrastar a outro desses tediosos e afetados espetculos. Damon afastou seus pensamentos de Eleanor e esboou um seco sorriso ante a queixa de seu amigo.
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Sabe perfeitamente por que te arrastei aqui esta noite. Para te afastar durante algumas horas de seu hospital. De outro modo, estaria ali enterrado com seus pacientes. Sem dvida quo nico tem feito durante os dois anos que estive ausente. Otto puxou dos extremos de sua formal gravata e uma mecha de brilhantes cabelos ruivos lhe caiu sobre os olhos. Sinto-me completamente satisfeito enterrado com meus pacientes, como voc diz. Por outra parte, a boa sociedade... Bem, no sei como o suporta Damon. Pensava que sentia escasso afeto pelo Prinny. Supe corretamente, mas sua alteza real pode te proporcionar vantagens que eu no posso te dar, mas posto que cobia meu apoio para financiar seus mltiplos prazeres, estar disposto a patrocinar seus esforos em considerao a mim. Otto voltou a suspirar. uma condenada vergonha que fazer funcionar um hospital custe uma maldita fortuna. Damon compreendia perfeio quo custoso podia ser isso, posto que tinha contribudo com uma parte importante de sua prpria fortuna primeiro para financiar os estudos de Otto e depois para ajud-lo a abrir o hospital Marlebone, no norte de Londres, h meia dzia de anos. Otto Geary, com seu duro trabalho, dedicao e autntico talento, converteu-se em um dos mais respeitados mdicos da Inglaterra. Mas o patrocnio do regente podia faz-lo ganhar ainda mais respeito... e, o que era mais importante, o apoio e a contribuio financeira da enriquecida sociedade britnica. Entretanto, duvido que me conseguir o patrocnio do regente fosse a nica razo pela que vieste esta noite disse Otto em tom capcioso. luz do abajur da carruagem, Damon observou como seu amigo o examinava. Que outras razes podia ter? respondeu evasivo. Talvez o fato de estar apaixonado por uma elegante moa? Quando estive apaixonado por uma moa? Faz dois anos sem ir mais longe. Ante o olhar penetrante de Damon, Otto prosseguiu divertido. Durante os ltimos quatro dias, estiveste insolitamente inquieto e irritvel, amigo. Posso adverti-lo embora o dissimule. Se tivesse que aventurar um diagnstico, diria que seus sintomas se deviam impacincia de voltar a ver lady Eleanor. Damon esboou um irnico sorriso. Como diabos o suspeitava? Otto ps-se a rir. Esquece que te conheo muito bem, velho amigo. Ele no pde negar a afirmao. Conheceram-se h muito, e em horrveis circunstncias; quando Otto se encarregou do cuidado do irmo gmeo de Damon, de dezesseis anos, em seu leito de morte. Devo reconhecer que lady Eleanor excepcionalmente formosa
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mediu Otto. Conseguiste falar com ela esta noite? Sim. E isso tudo que pensa me dizer? No h nada mais que contar. Damon no tinha nenhuma inteno de explicar o que sentia por Eleanor, em especial quando no sabia exatamente quais eram seus sentimentos naquele momento. No pode estar satisfeito de que o prncipe Lazzara a esteja cortejando manifestou Otto. Isso era certo. Ao inteirar-se de que Eleanor tinha ao prncipe italiano como pretendente, Damon tinha retornado a Inglaterra uma semana antes do que em princpio tinha previsto. Desejava proteg-la de que resultasse ferida pelos libertinos costumes de Lazzara... Embora se sentia afligido ao ter que justificar ante si mesmo a selvagem quebra de onda de cimes que havia sentido aquela noite ao v-la junto ao formoso nobre, posto que j no tinha nenhum direito sobre ela. No, no estou satisfeito reconheceu com voz baixa. Otto apertou os lbios e franziu o cenho. Deveria te andar com cuidado, Damon. O melhor seria que te mantivesse afastado da dama em questo. No desejar dar a ela, nem a qualquer outro, uma falsa impresso a respeito de suas intenes, mostrando excessivo interesse, no? Acato sua sabedoria superior replicou seu amigo frivolizando. Embora estava plenamente de acordo com o conselho. Eleanor era imponente, perigosa, aditiva. Tinha deixado um profundo rastro nele, to profundo, que durante os dois ltimos anos no lhe tinha sido possvel tir-la da cabea. Desde que acabaram as breves e estimulantes semanas de seu rpido cortejo, sua vida lhe tinha parecido inspida, face emoo de suas viagens e a satisfao de fazer realidade vrios de seus desejos longo tempo abrigados. Damon voltou a franzir o cenho enquanto inclinava a cabea para olhar pelo guich da carruagem as escuras ruas de Londres. At aquela noite se convenceu de que tinha superado seus ardorosos sentimentos que Elle despertava. Talvez aquela fosse em parte a razo de que a tivesse beijado, porque tinha certa vaga ideia de demonstrar a si mesmo que tudo se acabou entre eles. Entretanto, seu mal aconselhado experimento lhe tinha confirmado exatamente o contrrio. As fascas seguiam produzindo-se entre eles com tanta fora como sempre... o que fazia a jovem terrivelmente perigosa para sua resoluo de manter-se afastado. Seria muito afortunado se Eleanor se sentisse ainda furiosa com ele pelo modo em que a tinha tratado. No era provvel que lhe perdoasse nunca seus enganos durante o compromisso. Damon lamentava profundamente hav-la ferido e sabia que era o nico culpado de todo aquele penoso assunto. Tambm sabia que, acima de
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tudo, nunca deveria lhe haver proposto matrimnio, posto que no podia dar o que ela desejava. No cabia dvida de que ficou cativado pela animada beleza de cabelos negros, com seu rpido engenho e sua clida risada assim que a viu. Eleanor o tinha excitado do momento em que se conheceram. Tinha-lhe feito sentir-se de novo vivo pela primeira vez desde a morte de seus familiares. O mais inexplicvel, era o estranho vnculo que tinha com ela; uma intimidade quase to poderosa como a que havia compartilhado com seu gmeo. Reconheceu que essa foi a razo principal de que pedisse impulsivamente sua mo em matrimnio. Isso e o fato de que a desejava de maneira to premente que temia levar seu desejo alm dos simples beijos e desonr-la se no legitimizava sua paixo. No obstante, a tmida e doce declarao de amor de Eleanor o tinha surpreendido. Assim que compreendeu quo ardentes tinham chegado a ser os sentimentos da jovem para ele e dar-se conta do perigosamente intensa que se tornou a atrao que ele mesmo sentia Damon tinha tomado medidas para pr fim a sua relao. No tinha querido agravar mais sua dor deixando que a moa se apaixonasse mais profundamente. Pensou framente que quanto antes provocasse a ruptura, antes se recuperaria ela. O passado deveria te servir de advertncia, admoestava-o uma insistente voz em sua cabea. Damon sabia que Otto tinha razo: deveria manter-se afastado de Eleanor. E, em termos prticos, agora que havia tornado a v-la deveria ser capaz de seguir adiante com sua vida. S que no se sentia a gosto deixando-a como objetivo do prncipe Lazzara, um encantado libertino que possivelmente fosse um caador de fortunas e, sem dvida alguma, vagabundo. Na Itlia, Lazzara no s tinha deixado um rio de coraes quebrados, mas tambm tambm tinha arruinado a uma mulher de boa famlia, negando-se a assumir responsabilidades. Damon no acreditava que o prncipe manchasse realmente a Eleanor, posto que a famlia e as relaes sociais desta eram muito poderosas. Entretanto, preocupava-lhe que pudesse feri-la, como ele tinha feito; que a jovem se apaixonasse e se casasse com Lazzara e logo se sentisse desolada por suas infidelidades. Damon esboou uma careta amarga. Suspeitava que alm de proteger Eleanor o que desejava era salvar sua prpria conscincia, absolver-se em certa medida de sua culpabilidade. Desejoso de afast-la de seus pensamentos, alegrou-se quando Otto mudou de tema para falar de seu tema favorito: seu precioso hospital. Tampouco lamentou ficar s logo, quando o eminente doutor desceu em sua residncia de Marylebone, prxima ao hospital. Damon prosseguiu seu caminho para a manso Wrexham, em Cavendish Square, Mayfair, o distrito mais moderno de Londres e sede de grande parte da aristocracia. A manso tinha pertencido a sua famlia h vrias geraes, mas o
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silncio que o saudou ao entrar tinha pouco a ver com as lembranas de sua infncia, quando nos corredores tinham ressonado suas risadas, sendo Joshua e ele uns moos. Agora aqueles corredores pareciam dolorosamente vazios e neles s ressonava a dor que tinha sentido aos dezesseis anos, quando perdeu a seu querido irmo por causa da tuberculose, uma grave doena pulmonar que no tinha cura. A morte de Joshua tinha sido um golpe muito forte para Damon, pois ambos estavam muito unidos. Perder a seus pais durante uma violenta tempestade no mar pouco depois o tinha deixado sem nenhum parente prximo e decididamente privado de sentimentos. A partir daquele momento, tinha sepultado suas emoes profundamente, e tinha procurado que ningum prximo lhe importasse; tinha rechaado s pessoas. Tambm havia se tornado temerrio. No tinha nada a perder. Durante a seguinte dcada, desafiou ao destino em toda oportunidade que lhe apresentou e ganhou uma perversa reputao, coisa que nunca lhe tinha preocupado, at que conheceu a animada e formosa herdeira Eleanor Pierce durante a primeira Temporada desta, quando a jovem foi apresentada em sociedade sob os auspcios de lady Beldon, sua muito rigorosa tia. Damon pegou o abajur que lhe estendeu o lacaio que o aguardava e subiu a ampla escada desviando-se logo direita, para seus aposentos. Ao entrar em seu dormitrio, foi diretamente s janelas e as abriu de par em par. Durante dois anos, a casa tinha estado fechada, com o mobilirio coberto com capas de tecido. O aroma de fechado ainda impregnava as habitaes, embora, depois de ser ventiladas, j no era o aroma da morte e a doena a pestilncia que est acostumado a invadir os hospitais e as habitaes dos doentes a no ser o da falta de uso. E Damon no suportava esse aroma. Voltou-se, despojou-se de sua jaqueta de etiqueta e seu colete de brocado, soltou o leno do pescoo e se serviu uma taa de brandy. Ainda se sentia muito ausente quando se desabou em uma poltrona ante a lareira, onde crepitava alegremente um pequeno fogo. Um respeitoso golpezinho na porta o fez sair de seu sonho. Deu permisso para que entrassem e viu seu ancio ajudante de quarto. Posso lhe ajudar, milord? perguntou o homem. Damon franziu o cenho. tarde, Cornby. Acredito lhe haver dito que no me esperasse. Fez-o, senhor. Mas poucas vezes tem em conta minhas ordens, verdade? No neste caso, milord. Que classe de servente seria se me desentendesse de meus deveres quando acredito que sou necessrio? Damon no pde reprimir um sorriso ante a impossvel ideia de que Cornby, de cabelos cinzas, desentendesse-se de seus deveres. O ancio tinha estado ao servio da famlia Stafford durante longos anos, desde muito
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antes de que Joshua adoecesse, e tinha cuidado com diligncia do moribundo. Em gratido por to leais servios, Damon tinha conservado ao servente a seu lado muito depois de que este tivesse devido retirar-se. No obstante, Cornby se negava a aceitar nada parecido a caridade, por isso atuava como ajudante de quarto de Damon e faz-tudo. Apesar de sua avanada idade, tinha acompanhado ao visconde Wrexham em suas viagens por terras estrangeiras e, sem dvida, Damon tinha agradecido muitas vezes contar com sua familiar presena. Ambos compartilhavam a natural camaradagem de antigos conhecidos, e se tratavam com muito menos formalidade da habitual entre um nobre e seu servente. Posso lhe perguntar se seu traje desta noite lhe pareceu satisfatrio, milord? inquiriu Cornby. Sim, foi por completo satisfatrio. Precisamente ento o homem distinguiu a jaqueta de Damon atirada sobre uma cadeira e proferiu um breve gemido de consternao. Milord, no deveria ser to descuidado! Essa jaqueta custa um olho da cara. Recolheu com delicadeza o objeto Uma jaqueta nova entalhada e excelentemente confeccionada pelo Weston e a alisou com cuidado. Certamente, senhoria, estou assombrado. Mas possivelmente tenha sido til para seu propsito de assistir festa do regente. Era uma ocasio especial, no assim? Esta noite voc se enfeitou mais que nunca ante o espelho. Damon dirigiu ao ancio um olhar de soslaio. Era verdade, aquela noite se vestiu cuidadosamente ante a expectativa de ver Eleanor, mas no pensava que seus esforos tivessem sido to evidentes. Permito-me diferir. Eu no me enfeito. Se voc o disser senhor... Contendo sua diverso, Damon fixou um severo olhar no homem. D-se conta de que no lhe pago para que faa observaes sobre meu comportamento? Sim, milord. S cabe esperar que em algum momento, dentro de uma ou duas dcadas, voc chegue a mostrar um mnimo de respeito por seu senhor. Temo-me que isso extremamente improvvel, milord. J sabe o que se diz... difcil que um co velho aprenda novos truques. Damon desviou a vista com tristeza. Terei que reconsiderar seu emprego. Me recorde que lhe despea pela manh, Cornby. J me despediu h quinze dias, antes de que partssemos da Itlia, milord. Esqueceu-o? Por que segue aqui ento? Porque voc me necessita. Tem muito poucos empregados que procurem por seu bem-estar. J no segue sendo assim respondeu ele. Contratamos a uma
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equipe apropriada ao retornar a Londres. Mas nenhum deles sabe como gosta das coisas, milord. Damon admitiu em silncio que aquilo era certo. Desculpe-me um momento, milord, enquanto penduro adequadamente sua jaqueta...? perguntou Cornby. Sim, certamente. Tomou um longo gole de brandy enquanto o ancio servente se dirigia para pendurar a jaqueta no vestidor da habitao. Ao retornar ao dormitrio, o homem olhou intencionalmente a taa de brandy que Damon tinha na mo. Comeamos logo este ano, milord? No, no comeamos, posto que se trata s de uma taa antes de me deitar. Encarreguei um barril de excelente brandy, como voc me ordenou. Bem. Damon poucas vezes abusava do lcool, mas uma vez ao ano, no aniversrio da morte de seu irmo, embriagava-se, em um intil esforo por afogar a pena que ainda sentia. A fatdica data se abatia ameaadora no horizonte, ao cabo de quinze dias, mas no estava bebendo porque tivesse comeado a observar seu anual ritual de dor. Entretanto, no gostava que o assinalassem, nem que quem o fizesse fosse um fiel servente. Cornby disse, olhando ao ancio por cima da borda da taa. Sim, milord? Aumentarei grandemente seu salrio se me deixar em paz. J me paga muito bem, milord. Se no lhe importar, em vez disso, renunciarei a minha remunerao monetria pelo prazer de lhe importunar de vez em quando. Se s fosse de vez em quando o suportaria melhor murmurou Damon exasperado, embora ambos sabiam que estavam brincando. Ele no teria suportado o adulador servilismo que a maioria dos criados mostravam para seus aristocrticos senhores. Com corts impassibilidade, Cornby permaneceu aguardando suas ordens e ao ver que no recebia nenhuma insistiu com suavidade: Est seguro de que no posso fazer nada mais por voc, milord? Em realidade sim h uma coisa. Pode ter preparado meu traje de montar para amanh s sete. Suspeitava que era possvel que Eleanor estivesse no Hyde Park pela manh cedo. Elle era uma soberba amazona, e desfrutava com um rpido galope matinal. E se estivesse cavalgando com aquela realeza italiana... Equivocado ou no, Damon se sentia obrigado a assegurar-se de que a jovem no estava perdendo a cabea pelo prncipe. Muito bem, senhor. Ser outra ocasio especial Por favor, deite-se Cornby o interrompeu Damon para impedir que seu ajudante de quarto brincasse sobre Eleanor. Parece bastante cansado, de fato a ponto de desabar-se, e no desejo ter seu falecimento
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em minha conscincia. Sim, milord. Como goste. O homem foi para a porta, mas antes de sair se deteve. Devo dizer que agradvel estar de novo em casa e ter o privilgio de dormir em uma boa cama inglesa. Esses artefatos estrangeiros que pretendem ser colches logo que resultam adequados para o gado. Que descanse bem, milord. Damon correspondeu despedida com uma ligeira inclinao de cabea. Cornby tinha razo. Era realmente agradvel dormir em seu prprio leito aps ter vivido tanto tempo em terra estrangeira. Entretanto, sabia que lhe resultaria condenadamente difcil conciliar o sono aquela noite, depois de ter beijado Elle. Lhe tinham despertado muitas lembranas, to boas como ms. Ele nunca se permitiu envolver-se emocionalmente com nenhuma mulher at que conheceu Eleanor. Depois de suportar tanta dor, negou a si mesmo que ningum lhe importasse; no desejava arriscar-se a sofrer de novo pela perda de algum a quem amasse. Mas a alegria de viver da jovem lhe tinha encantado to profundamente, que tinha ignorado os sinais de advertncia de sua crescente intimidade at a fatdica confisso de amor dela. O perigo que isso representava se viu sublinhado por outra morte; Tess Blanchard, sua prima segunda, tinha perdido a seu prometido na batalha de Waterloo. Ser testemunha da desolao e comoo de Tess lhe recordou ferozmente o pesar ao que se arriscava se persistia em seu propsito de casar-se com Eleanor. Foi por isso pelo que afastou Eleanor, consciente de que a angstia e o vazio que Damon tinha experimentado ante a trgica morte de seu irmo e o desaparecimento prematuro de seus pais seria ainda maior se perdia a ela depois de que o incipiente vnculo que os tinha unido se intensificasse e reforasse. No obstante, tinha decidido que fosse ela quem rompesse seu compromisso, posto que um cavalheiro no podia abandonar a uma dama de modo honorvel. Por isso, organizou uma cena pblica, para estar seguro de que a jovem o veria com sua antiga amante. Em realidade, no tinha sido infiel, simplesmente a tinha feito acreditar assim e, por conseguinte, fazia que pensasse que era um rufio do mais baixo estofo. Para lhe evitar a humilhao, Damon havia partido da Inglaterra na semana seguinte. Por sorte, durante suas viagens pelo continente contava com um objetivo para sua paixo reprimida e sua desiluso, um importante propsito para si mesmo. Talvez porque as mortes sem sentido de seus familiares o tinham deixado com uma intensa necessidade de controlar o destino, guiado por Otto e por suas relaes, Damon tinha passado os ltimos anos tratando de fazer algo para salvar a alguns de quo desafortunados tinham contrado a devastadora doena que levou a seu irmo.
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O xito de seus esforos lhe reportou, se no orgulho, ao menos satisfao. Tinha conseguido o que se props, em realidade, tinha ido muito alm de suas maiores expectativas. Embora ultimamente se encontrou ansiando voltar para a Inglaterra. Poucas semanas antes, tinha decidido que j tinha vagado bastante pelo mundo, que j era hora de voltar para casa e reatar sua antiga vida. Os rumores a respeito de que Lazzara cortejava Eleanor serviram s para apressar sua volta. O que o levava de novo a aquela noite e questo do que fazer com respeito a Elle. No repetiria a histria aproximando-se muito para logo voltar a feri-la quando se afastasse. Entretanto, agora no podia abandon-la, quando estava sendo perseguida por um libertino que seria um deplorvel marido e s lhe causaria desdita. Ela merecia algo muito melhor. Damon desejava que fosse ditosa, que conseguisse realizar seus sonhos de matrimnio, amor, filhos. O mesmo futuro que ele tinha fugido quando, intencional e publicamente, a tinha trado. Se algum dia se casava para dar um herdeiro a seu ttulo, seria puramente uma unio de convenincia. Mesmo assim, estava seguro de que o prncipe Lazzara no era o homem dos sonhos de Eleanor. Por conseguinte, pensava sombriamente enquanto apurava o resto de seu brandy, propunha-se estar no parque no dia seguinte pela manh, se por acaso tinha a oportunidade de encontrar ali Eleanor com seu real pretendente. Desse modo poderia proteger encantada e vivaz moa que em outro tempo pensou em converter em sua esposa, do libertino Don Juan que a estava cortejando. Ao voltar para sua casa de Portman Agrada, Eleanor acompanhou a sua tia ao piso superior e se deteve ante o dormitrio de lady Beldon para lhe desejar boa noite. Me alegro de que tenha desfrutado da noite, tia disse com sinceridade. O signore Vecchi muito agradvel, verdade? -o, certamente respondeu Beatrix ruborizando-se ligeiramente ante a meno do ancio parente do prncipe Lazzara. O signore o encanto personificado. Suponho que deve ser um trao inerente aos cavalheiros italianos, independentemente de sua idade. Deve ter razo. Eleanor se sentia feliz ao pensar que talvez estava sendo testemunha de um incipiente romance entre sua Patricia tia e o distinto diplomata italiano. Desde que tinha ficado viva, h seis anos, Beatrix no tinha mostrado interesse por nenhum cavalheiro. Mas era evidente que agora atraa sua ateno o signore Vecchi, que deste modo era vivo. Alm disso ele, a sua vez, tambm parecia sentir-se atrado por ela. Entretanto, o rubor da mulher se dissipou enquanto esquadrinhava
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cuidadosamente Eleanor. Voc no desfrutaste da noite, querida? No estaria muito angustiada pelo retorno do Wrexham, verdade? Certamente que no respondeu ela evasiva. Pelo que a mim respeita, pode ir-se ao diabo. Sem dvida j foi a respondeu Beatrix com mordacidade, embora saiba perfeitamente que as damas no usam uma linguagem to ordinria. Sim, tia murmurou Eleanor dissimulando um sorriso. Sua nobre parente era muito suscetvel sobre o comportamento adequado, mas Eleanor desejava agrad-la sempre que lhe era possvel, para lhe devolver sua amabilidade ao hav-la recolhido h tanto tempo. Confio que o retorno do Wrexham no interfira no cortejo do prncipe Lazzara observou lady Beldon. No consigo imaginar por que teria que ser assim. Wrexham j no tem nenhum interesse por mim, nem eu por ele. No divulgaria que Damon a tinha beijado nos jardins h apenas quatro horas, nem que por um momento encantador lhe havia devolvido seu maravilhoso beijo com grande entusiasmo. Pensa sair amanh pela manh para passear com dom Antonio, Eleanor? Sim, s dez. Beatrix arqueou uma sobrancelha. Isso bastante tarde para ti, no assim? Sim, mas o prncipe diz ser pouco madrugador. Seja como for, te assegure de levar contigo a um dos lacaios. J sabe, de cara s aparncias. Farei-o respondeu a jovem sem discutir. Ento, dorme bem, querida. E voc tambm, tia respondeu ela. Embora estava segura de que aquela noite demoraria para conciliar o sono. Sentia-se imensamente satisfeita de que j se realizou seu inicial encontro com o Damon, embora s lhe tivesse despertado dolorosos e patticos sentimentos de desejo e pesar. Eleanor no beijou a sua tia na bochecha, nem sequer lhe estreitou a mo, pois lady Beldon considerava de pouca educao tais demonstraes de afeto. Enquanto se dirigia a sua habitao na asa contigua da casa, pensou que o temperamento srio de sua tia talvez fosse a razo de por que ela tinha respondido to prontamente efuso de Damon quando este comeou a cortej-la. Tinha sido educada de maneira bastante solitria, e tinha crescido sob o cuidado de severas e pouco efusivas instrutoras. Seus pais, o baro e a baronesa Pierce, casaram-se por convenincia e dedicaram escasso afeto a nenhum de seus filhos. E posto que Marcus, o querido irmo de Eleanor,
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tinha quase doze anos mais que ela, durante grande parte de sua infncia este tinha estado ausente, no internato e logo na universidade. morte de seus pais em um fatal acidente com uma carruagem, Marcus se converteu em seu tutor legal, mas Eleanor, de s dez anos, foi viver com a irm de sua me, a viscondessa Beldon, posto que sua senhoria era uma acompanhante mais conveniente para uma moa. Em extremo consciente de seu bero e importncia, tia Beatrix se negou a lhe permitir ir ao internato, onde teria podido fazer boas amigas. E, inclusive ento, apesar de sua atual popularidade entre a alta sociedade, contava com muito poucos amigos queridos, salvo Drew Moncrief, duque de Ardem, e Heath Griffin, marqus de Claybourne, que eram como irmos mais velhos para ela. Recordou como durante sua apresentao em sociedade, aos dezoito anos, tinha atrado a numerosos pretendentes. Como era lgico, pois uma vez alcanada a idade do matrimnio, sua fortuna e linhagem a tinham feito enormemente solicitada. Ao Marcus tinha preocupado que pudesse cair nas redes de um caa fortunas, enquanto que tia Beatrix se decantava porque contrasse o brilhante matrimnio desejado pela maioria das herdeiras uma unio de linhagem e fortunas embora no existisse afeto mtuo. Eleanor, entretanto, tinha uma clara viso de seu futuro: pensava casar-se s por amor. Logo, apenas seis meses depois de sua apresentao em sociedade, conheceu lorde Wrexham, o perverso e encantador libertino. Inicialmente tinha resistido a ele por puro princpio. Todas as mulheres o desejavam, por isso ela estava decidida a no faz-lo. Mas tinha sucumbido rapidamente a seu feitio. Era diferente de todos os homens que tinha conhecido; viril e vital, rodeado por um aura de intensidade e perigo que resultava estimulante. Nunca esqueceria seu primeiro e inesperado beijo. Estavam passeando pelos jardins do imvel Beldon, nas proximidades de Brighton, ao comeo da festa que sua tia celebrava ali todos os anos, quando ele iniciou um flerte com ela que desafiou seu engenho e escavou suas defesas. voc muito sedutor para seu prprio bem lhe havia dito Eleanor rindo. Isso poderia lhe causar problemas. O sorriso dele foi encantador. J me aconteceu em alguma ocasio. Mas a possvel recompensa vale a pena. Nesse momento, Damon se inclinou sobre ela e capturou audazmente seus lbios lhe transmitindo um surpreendente sabor quente, excitante e puramente cativante. Entretanto, depois de um prolongado e aturdido momento, Eleanor reagiu bruscamente, decidida por principio a lhe demonstrar que no permitiria que jogasse com ela, e o empurrou, pegando-o totalmente despreparado. De resultado do impulso, o visconde retrocedeu a tropices
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at a borda de uma fonte prxima, dentro da que caiu, ficando estendido no duro cho do lago, olhando-a fixamente, com seu formal traje de etiqueta empapado por completo. Confio em que isto esfrie seu ardor, milord disse Eleanor com doura, tratando de dissimular que ficou sem flego. Depois de um instante de surpresa, ele ps-se a rir. Se cr assim, senhorita Pierce, que no me conhece. Sua pouco convencional reao no tinha esfriado absolutamente o ardor de Damon. Simplesmente, fez-o mais sutil na hora de empregar seus poderes de seduo. Aquele beijo cativante tinha sido o primeiro de muitos durante seu cortejo, embora Damon nunca tinha permitido que sua paixo ultrapassasse algumas carcias proibidas. Ao record-lo, Eleanor levou os dedos aos lbios tocando-lhe com suavidade. Tinha sido um grave engano sucumbir ao sensual atrativo de Damon e lhe entregar seu corao. E um engano ainda maior esperar que ele pusesse fim a sua solido chegando a am-la. Seu breve romance tinha sido um fogo de artifcio que se extinguiu ante a primeira prova de infidelidade. Se ela havia sentido algum pesar por ter posto fim a seu compromisso, foi s algo fugaz, que estava acostumado a atorment-la nas breves e solitrias horas da noite. Os pesares eram mais fceis de sufocar quando recordava que aquelas poucas e assombrosas semanas de sorte e euforia que Damon lhe tinha proporcionado se viram seguidas por meses de dor. E quando considerava quanto maior teria sido seu sofrimento se tivesse descoberto sua inclinao infidelidade depois de haver-se casado com ele. No, pensou Eleanor enquanto chegava porta de sua habitao, algum dia se casaria, mas seria segundo suas condies; quando estivesse segura de que seu futuro marido albergava por ela um amor verdadeiro, imperecvel e mtuo. Sua donzela, que a aguardava, ajudou-a a despir-se e preparar-se para ir-se cama. Depois de despedir da alegre moa, Eleanor se deitou embora no apagou imediatamente a luz do abajur. Em vez disso, agarrou o livrinho encadernado em pele que tinha em sua mesinha de noite. Recentemente publicado, Conselhos s jovens damas para conquistar marido, tinha sido escrito por Uma dama annima. Entretanto, Eleanor sabia perfeitamente que a autora era em realidade Fanny Irwin, a ntima amiga de infncia das irms Loring, que tinha partido de casa aos dezesseis anos para converter-se em cortes e tinha chego a ser uma das mais famosas de Londres. Em seu livro, Fanny explicava seus segredos no s para conseguir um marido, mas tambm para mant-lo cegamente apaixonado uma vez que estivesse casado. Em resumo, conseguir que um homem se rendesse de amor. Eleanor tinha falado do livro a muitas amigas dela, principalmente como favor a Arabella, sua nova irm por matrimnio. A novidade do texto se
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estendeu com rapidez e ao menos a metade feminina da alta sociedade falava j dos Conselhos com grande animao. Apesar que a maioria das companheiras da Eleanor quo jovens tinham sido apresentadas em sociedade com ela durante sua primeira Temporada j estavam casadas, sentiam-se ansiosas por provar a sabedoria da Dama annima com seus maridos. E, obvio, a nova colheita de debutantes e suas casamenteiras mames se sentiam ainda mais ansiosas por aplicar seus ensinos para caar um cobiado marido. Para elas, os Conselhos eram como queijo para os ratos. Eleanor tinha pouca pacincia para tais intrigas sociais pois lhe parecia falta de honradez atrair um homem a sua perdio. No obstante, estava firmemente decidida a apaixonar-se e casar-se com algum que a sua vez a amasse profundamente. Ela no acabaria sendo uma solteirona solitria de vida estril e isolada. Tampouco acabaria como sua tia Beatrix, uma viva que nunca tinha experimentado as sortes do amor. Por conseguinte, tinha decidido que se se propunha governar seu prprio destino, teria que tomar em suas prprias mos seu futuro romntico, comeando com o prncipe Lazzara. Sem dvida se sentia atrada pelo formoso e apaixonado nobre italiano, mas no estava convencida de que chegasse a am-la como ela ansiava, nem que fosse fiel em seu matrimnio. Razo pela que tinha decidido permitir que o prncipe a cortejasse enquanto tentava ganhar seu amor pondo em prtica os segredos do livro de Fanny. Entretanto, no tinha contado com que Damon voltasse a aparecer em sua vida precisamente quando estava convencida de que comeava a realizar progressos com o prncipe Lazzara! Eleanor se perguntava, bastante desgostosa, por que no tinha seguido ausente durante alguns meses mais. Embora ela queria ignorar sua indesejada presena na cidade, sabia que mentalmente no poderia evitar fazer comparaes entre Damon e outros pretendentes... e poucos poderiam provavelmente equiparar-se com ele. Havia muitas coisas no visconde que Eleanor gostava. Em primeiro lugar, seu agudo engenho. O modo em que a desafiava para que se atrevesse a ser ela mesma. E que nunca a tivesse tratado com paternalismo, ou como uma frgil flor, como faziam muitos de seus outros pretendentes. Tampouco a tratava como a uma herdeira cuja fortuna cobiasse. Em troca a cravava e se burlava dela s vezes at o ponto de provocar sua ira tal como fazia seu irmo Marcus e seus dois ntimos amigos, Heath e Drew. Ao dar-se conta de que seus pensamentos tinham ido parar em Damon, Eleanor fechou bruscamente o livro, apagou o abajur e cobrindo-se com os lenis, fechou os olhos. Para sua profunda consternao, aquela noite lhe tinha feito perder a cabea. Mas no permitiria que isso voltasse a acontecer.
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Tampouco pensaria naquele encantador diabo. Simplesmente no o faria! Entretanto, sonhou com ele. Uma vivida e cativante fantasia que a afligiu de desejo e nsia. O abrao de Damon era exigente e apaixonado, embora o bastante tenro para lhe arrancar a alma do corpo... e o bastante comovedor para lhe provocar o pranto. Eleanor despertou durante a noite com lgrimas nos olhos e uma feroz dor no corao. Durante uns momentos, jazeu na escurido, suspirando pelo que tinha perdido quando rompeu seu compromisso com Damon. No era s a doce promessa do primeiro amor, mas tambm sua florescente amizade. Tinha perdido a um amigo tanto como a seu marido ideal Perguntou-se se ele ainda pensaria nela, se a incluiria em seus sonhos, como Eleanor seguia fazendo com ele. Havia sentido como se Damon fosse sua alma gmea... Com um grunhido de desgosto pensou que evidentemente ambos no tinham sentido o mesmo. Trocou de postura no leito e golpeou o travesseiro renovando sua promessa de lhe esquecer por completo. Sentia-se muito satisfeita de ter um objetivo que a distrasse e ocupasse sua ateno precisamente ento. As tticas expostas por Fanny em seu livro para fazer que o prncipe Lazzara se apaixonasse loucamente por ela ofereceriam a jovem um antdoto para sua deplorvel tendncia a pensar em seus sonhos perdidos e no cruel pilantra que os tinha destroado. Quando Eleanor despertou de novo manh seguinte, reafirmou-se em seu plano enquanto se vestia, tomava o caf da manh e se preparava para seu passeio com o prncipe. E embora se sentia algo inquieta e em baixa forma, conseguiu exibir um radiante sorriso quando sua alteza se apresentou pontualmente s dez. Uma vez que esteve instalada em seu elegante faetn de assento elevado com um jovem lacaio com librea da casa Beldon montado atrs na boleia traseira, Eleanor manteve uma animada conversa enquanto percorriam velozes as lotadas ruas em direo ao Hyde Park. No obstante, mantinha-se vigilante na conduo do prncipe e em seu par de nervosos puro sangues cinzas. Seus cavalos so muito enrgicos observou, fazendo uma careta quando o viu tirar do bocado dos corcis. Assim . A energia o principal requisito que peo em meus cavalos. Comprei-os no Tattersall. Marcus teria qualificado a Lazzara, como mnimo, de torpe. Eleanor suspeitava que ela dirigiria as rdeas melhor que ele e desejou poder fazlo, mas conteve a lngua e no se ofereceu para conduzir, ao recordar o aviso especifico de Fanny. Nenhum cavalheiro se sentiria adulado ao ver que uma fmea era mais perita, que ele em qualquer tarefa. E ela desejava
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ganhar a admirao do prncipe, no afrontar seu orgulho. Sentiu-se aliviada quando chegaram entrada do parque e tomaram a ampla avenida do Rotten Row, flanqueada de rvores, pois ali os inquietos corcis pareceram sentir-se menos incmodos. Entretanto, deu-lhe um tombo o corao ao ver aproximar-se do faetn um cavaleiro no que reconheceu ao Damon. Que m sorte, pensou desgostosa. Quando Damon reduziu a velocidade de seus arreios e, por cortesia, levantou seu alto chapu de castor saudando-os, Lazzara se viu obrigado a deter o veculo e lhe devolver a saudao. Eleanor conseguiu fazer deste modo uma graciosa inclinao, enquanto, com sua sensibilidade feminina, no pde deixar de admirar como os largos ombros de Damon enchiam sua elegante jaqueta de cor borgonha e sua atitude cavalgando seu magnfico cavalo negro. O visconde sempre tinha sido um esplndido cavaleiro, outra das coisas que ambos tinham em comum. Outra pontada de pesar lhe atravessou o corao ao recordar os magnficos passeios que tinham dado juntos pelo campo durante os primeiros dias de seu compromisso. Que agradvel surpresa, lady Eleanor foi o primeiro que disse Damon. extremamente inesperado encontr-la aqui precisamente agora. A jovem entreabriu ligeiramente os olhos. Sabia perfeitamente o muito que gostava de ir ao parque cada manh, chovesse ou fizesse sol. Inesperado, milord? Como isso? Sei que gosta mais cavalgar que passear... E, alm disso, suas sadas revistam comear duas horas antes. Ignorando o aviso que Damon fazia de seu ntimo conhecimento de seus costumes, dirigiu-lhe um suave sorriso. Mas tambm eu gosto muitssimo passear, milord. Em especial com um acompanhante to agradvel como o prncipe Lazzara acrescentou intencionalmente, nem tanto por adular ao prncipe para recordar ao Damon quem era o cavalheiro que se sentava junto a ela. Sem dvida o prncipe Lazzara est encantado com to sedutora companhia respondeu ele. Assim disse este intervindo por fim na conversa. Damon a olhou. Alteza comeou com uma amvel inclinao, recentemente passei agradveis meses em seu pas. Sim? respondeu corts o italiano Visitou voc nossas magnficas cidades? Roma, Florna, Npoles? Fiz-o, mas principalmente estive no sul... Eleanor permaneceu em silncio enquanto os dois nobres conversavam, desejosa de que Damon se afastasse o quanto antes. No podia compreender que no desejava ter nada mais a ver com ele? Sentiu-se aliviada quando por fim o prncipe Lazzara deu por terminada a conversa sobre seu pas e voltou a inclinar-se, logo estalou as rdeas e fez
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trotar a seus corcis a passo vivo. Eleanor resistiu obrigao de voltar-se para olhar se Damon estava observando-os partir, embora sentia seu olhar seguindo-a medida que aumentavam a velocidade. Os cavalos empreenderam um meio galope e Eleanor se agarrou ao corrimo lateral, mas de repente o faetn deu um inclinao brusca seguido de uma violenta sacudida. Sufocou um grito ao ver-se jogada lateralmente contra o prncipe enquanto, atrs dela, o lacaio proferia um uivo ao ver-se jogado de sua elevada posio. Assustada, deu-se conta ao cabo de um momento de que saiu uma roda do faetn. Os cavalos, assustados, saram ento ao galope e foram dando inclinaes bruscas pelo Row sem fazer caso das carruagens e cavaleiros que encontravam a seu passo. O prncipe Lazzara no s tinha perdido por completo o controle de seus corcis mas tambm tinha soltado as rdeas e se aferrava ao corrimo com ambas as mos. Eleanor, que lutava desesperadamente por manter o equilbrio, equilibrou-se para as rdeas e conseguiu agarrar as da esquerda, com o que conseguiu dirigir o tiro girando da avenida para a grama, e indo parar diretamente a um bosquezinho de olmos. Com o corao pulsando acelerado, puxou com todas suas foras embora temia no ter nenhum xito em deter a tempo aos frenticos cavalos para assim acautelar uma catstrofe. Foi vagamente consciente do som de cascos de cavalo junto a ela e de um negro relampejo enquanto Damon galopava junto ao faetn. Ao chegar junto ao animal mais prximo, esforou-se por agarrar as bridas. Ante o assombro e espanto de Eleanor, conseguiu controlar em parte ao assustado par de animais. Juntos, conseguiram reduzir por fim a marcha do tiro e deter a carruagem entre sacudidas. Durante um momento, Damon ficou onde estava tranquilizando aos trementes animais com um tom de voz baixo e relaxante, sem afastar seus negros olhos dos azuis de Eleanor, que olhava com penetrante intensidade. Por Deus, Elle!, est bem? perguntou preocupado e com a voz distorcida. Ela assentiu, entre as agitadas palpitaes de seu corao. Sim respondeu sem flego enquanto se erguia em seu assento, algo difcil considerando que este estava inclinado formando um ngulo antinatural. Obrigado por nos salvar. Damon ficou olhando longo momento. Logo, para sua surpresa, arqueou uma sobrancelha enquanto esboava um sorriso. OH, acredito que com seus rpidos reflexos podia hav-lo conseguido sozinha! Eleanor pensou que era deplorvel como esquentava seu corao ante seus elogios, como tambm o rubor que apareceu em suas bochechas.
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Sim interveio com voz tremente o italiano. Foi muito valoroso por sua parte, Donna Eleanora. Esta se deu conta de que se esqueceu de seu companheiro, e se reprovou em silncio sua desconsiderao enquanto afastava o olhar de Damon. Dom Antonio parecia algo comocionado. Estou em dvida com voc, lorde Wrexham acrescentou, ao que parecia pouco satisfeito por isso. Perdeu uma roda, alteza. Uma observao desnecessria, milord murmurou o prncipe, algo secamente. O lacaio chegou ento correndo e se desculpou profusamente, rogando que sua senhora o desculpasse por haver-se sido jogado da carruagem. Eleanor se apressou a tranquilizar ao moo e logo a aliviar o orgulho ferido do prncipe, convencida de que Fanny lhe teria aconselhado faz-lo assim. Certamente, voc nos teria salvado se no lhe tivessem escapado as rdeas das mos, alteza. Certamente que o teria feito respondeu Lazzara com um tom muito menos frio ante o sorriso encorajador de Eleanor. Damon, que observava sentado em seus arreios, apertou a mandbula. Ver que Elle obsequiava a aquele libertino com to doce e atrativo sorriso o punha furioso. Em especial ento, quando ainda tinha um n na garganta ao pensar que a jovem teria podido matar-se. Aproximou seu cavalo a ela e lhe estendeu a mo. Me permita que a leve a casa, lady Eleanor. Ela arqueou as sobrancelhas, surpreendida. No acreditar realmente que vou ser to indecorosa para cavalgar junto contigo. Damon esteve a ponto de lhe responder que o tinha feito anteriormente, mas duvidou que Eleanor desejasse informar de sua antiga intimidade a seu companheiro. Em lugar disso, limitou-se a murmurar: Talvez passe um momento at que se possa encontrar um carpinteiro que repare o faetn do prncipe Lazzara. Talvez replicou ela. Mas no teremos dificuldades em encontrar a algum com uma carruagem que possa nos ajudar. Ah, ali est a condessa viva de Haviland! Eleanor se voltou para nobre italiano. Lady Hamilton uma amiga ntima de minha tia, alteza. No me cabe dvida de que se oferecer a nos levar em sua carruagem uma vez tenha concludo seu passeio matinal pelo parque. Isso ser perfeito, minha signorina respondeu o italiano em um tom encantador enquanto levava a seus lbios sua enluvada mo. Lamento hav-la submetido a tais dificuldades.
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Por favor, no se preocupe disse Eleanor, deixando que sua mo permanecesse mais do necessrio na do prncipe, em opinio de Damon. Este percalo ps em perigo sua vida. Pode estar segura de que meus serventes pagaro por esta atrocidade. No deve considerar culpados a seus serventes, alteza, e voc certamente tampouco o . No resulta inslito que se solte a roda de uma carruagem. Alm disso, um pouco de emoo pode animar o dia. O prncipe sorriu, embora no parecia convencido. muito generosa, Donna Eleanora. No, absolutamente. Se o deseja acrescentou ela, meu lacaio pode desensilhar os cavalos e devolv-los a seu estbulo, que no se acha muito longe, e assim voc pode organizar a reparao de sua carruagem sem temer pelo bem-estar de seus animais. Damon duvidava de que ao prncipe isso lhe preocupasse apesar de que seus corcis eram de muito boa raa. Entretanto, dom Antonio assentiu aprovando o plano de Eleanor e fez um gesto permissivo ao moo. Damon admirou a maneira em que a jovem tinha levado o assunto. Eleanor olhou em torno como se procurasse o melhor modo de descer de seu precrio assento, e Damon desmontou e foi em sua ajuda. No obstante, ela rechaou seu auxlio. Obrigado, lorde Wrexham, mas no sou um ser indefeso replicou, enquanto desembarcava do veculo com certas dificuldades. Certamente que no o no pde deixar de murmurar Damon divertido por sua declarao. a fmea menos indefesa que conheo. Ao v-la correr semelhante perigo, parecia-lhe ter perdido um ano de vida mas deveria ter sabido que Eleanor seria capaz de salvar a si mesma e a seu covarde prncipe. Sentia-se cheio de orgulho e admirao ante sua valentia; talvez s uma mulher entre mil tivesse tido a presena de nimo de tratar de deter aqueles cavalos descontrolados. Embora ela no parecia agradada por seu elogio, a julgar pelo sombrio olhar que lhe dirigiu enquanto aguardava atenta a que o prncipe descesse a sua vez. Era evidente que no lhe agradava ser elogiada por seu herosmo, posto que no queria pavonear-se ante seu companheiro. O nobre italiano tampouco parecia muito feliz pela pouco desejada interferncia do visconde. E quando Eleanor se agarrou de seu brao, o prncipe lanou ao Damon um intencional olhar como expresso de completo triunfo masculino. Pode ser que tivesse sofrido a indignidade de parecer dbil aos olhos da dama permanecendo inerte ante o perigo, mas ao final se fez com o triunfo: o clido sorriso de Eleanor. Damon observou com os olhos entreabertos como ambos se dirigiam para a carruagem de lady Haviland. Eleanor tinha razo, pensou irritado. No era inslito que se soltasse a roda de uma carruagem. S era um caso de extrema m sorte... Ou no caso do prncipe de extrema boa sorte poder acompanhar Eleanor a sua casa. Em voz baixa proferiu um juramento enquanto voltava a montar em seu
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cavalo. Reconheceu que seu plano para comprovar quo srios eram os sentimentos de Elle por seu pretendente italiano no o tinham conduzido a nenhuma parte. Embora agora estava mais convencido de que seu instinto era certo: Lazzara seria um desastroso marido para ela. Mas suspeitava que adverti-la diretamente de que o prncipe era um mulherengo, acaso no obtivesse o efeito desejado. Procedendo dele, era improvvel que lhe acreditasse, posto que sua preocupao pareceria ressentimento e rivalidade masculina. Damon pensou que, mesmo assim, devia tratar de afastar a jovem de seu nobre gal. Certamente, no lhe agradaria sua indesejada interferncia, mas despertar sua ira era um pequeno preo por mant-la a salvo de ver-se ferida. CAPITULO 03 improvvel que um cavalheiro se apaixone sem o adequado estmulo. Com freqncia, uma dama deve tomar seu prprio destino e deste modo o dele em suas mos. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Eleanor deteve seu pequeno faetn ante a elegante residncia de Fanny Irwin em Crawford Agrada, estendeu as rdeas a seu lacaio e apeou sem ajuda. No estarei mais de uma hora, Billy. Se quiser, pode passear aos cavalos e me recolhe logo. Sim, milady respondeu o jovem, ao que parecia especialmente ansioso de agrad-la depois do acidente sofrido no faetn do prncipe aquela mesma manh. O distinto bairro estava situado a breve distancia do Hyde Park e estava formado por uma dzia de fileiras de casas que pareciam refinadas e de gosto caro. O nmero onze era o domiclio privado de Fanny, mas no sua habitual residncia londrina, onde levava seus negcios e recebia a sua elitista clientela masculina. Mas Eleanor no desejava dar publicidade ao feito de visitar uma das principais cortess londrinas deixando seu faetn ante sua porta. No tinha podido travar amizade abertamente com a famosa prostituta, posto que ela estava vivendo sob o teto de sua tia e se sentia obrigada a seguir os ditados de lady Beldon. Mas valorizava sua florescente amizade
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com Fanny, a que tinha conhecido h um ms, nas bodas de Lily Loring. Eleanor podia compreender que as irms Loring se negassem a evitar sua companheira de infncia sem lhes importar as consequncias sociais de sua atitude. A formosa Fanny era encantadora e cheia de vida e, alm disso, tinha uma sagaz cabea sobre seus bonitos ombros. Eleanor invejava a intimidade daquelas mulheres e confiava formar parte algum dia de seu grupo. Consciente de que Billy guardaria seu segredo, Eleanor deixou ao jovem lacaio aos cuidados dos cavalos e subiu o curto lance de degraus da casa. Foi recebida por um ancio mordomo de aspecto correto que a conduziu a um elegante gabinete onde Fanny trabalhava afanosamente em seu escritrio. Ah, bem-vinda, lady Eleanor! exclamou a cortes recebendo sua visitante com um clido sorriso. Prometo-lhe que s demorarei um momento. Por favor, acomode-se como se estivesse em sua casa. Logo Thomas nos servir o ch e conversaremos tranquilamente. Enquanto o criado se inclinava corts e se retirava, Eleanor se sentou em um sof de veludo rosa. Por fim Fanny deixou sua pluma, soprou brandamente a pgina para secar a tinta e se levantou para reunir-se com Eleanor. Desculpe-me disse, acomodando-se em uma poltrona frente a ela. Estava ultimando uma cena do captulo dezessete. Acredito que por fim encontrei a correta colocao para meu argumento e precisava escrev-lo quando ainda o tinha afresco na mente. Argumento? perguntou Eleanor curiosa. Est escrevendo outro livro? Fanny sorriu como se guardasse um segredo. Sim, embora me sentia receosa a contar a algum at estar segura de que podia organiz-lo. Ver, estou tratando de escrever uma novela de ambiente medieval. Que intrigante exclamou Eleanor com toda sinceridade, Imaginava que escrever fico seria algo muito distinto de seu primeiro esforo literrio. Assim , e muito mais difcil que repartir conselhos a respeito de como tratar com o sexo masculino. Mas meu editor diz que as novelas medievais escritas por autoras femininas esto muito solicitadas atualmente e que resultam deste modo muito lucrativas. Radcliffe conseguiu um amplo pblico durante os ltimos anos, assim como Elizabeth Helme e Regina Roche, entre outras, seguindo os rastros de Radcliffe. Sei respondeu Eleanor. Tenho lido as obras das trs damas. A expresso de Fanny se intensificou enquanto se inclinava para frente em seu assento. E as desfrutou? Bom... Eleanor franziu os lbios. As histrias atraram sem dvida meu interesse, embora algumas das aes me pareceram
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exageradamente inverossmeis, at o ponto de resultar incrveis. Duvido que tais melodramas aconteam com frequncia na vida real... interrompeu-se com um sorriso. Mas suponho que por isso as novelas se qualificam de fico. O mordomo chegou ento levando o ch em uma bandeja que depositou na mesa, ante sua senhora. Depois de despedi-lo e servir a sua hspede uma fumegante xcara, Fanny prosseguiu: Ao que parece, seus gostos so similares aos de Tess. A senhorita Blanchard? Sim. Posto que Arabella, Roslyn e Lily esto na Frana, Tess esteve lendo meu manuscrito e me dando sua opinio. Eleanor sabia que a senhorita Tess Blanchard tambm era uma boa amiga das irms Loring e professora junto com elas na Academia para jovens Damas. Alm disso, conforme recordou, era parente longnqua de Damon, prima segunda ou terceira por parte de me. Fanny se interrompeu para tomar ch e logo prosseguiu: Em realidade valorizaria muito outra opinio, lady Eleanor. Poderia considerar ler meu rascunho quando o tiver concludo? Certamente. Ser uma honra para mim. Mas deve me dizer sinceramente o que pensa, sem nenhuma inteno de no machucar meus sentimentos. Eleanor sorriu. Sem dvida j deve saber que sou famosa por minha franqueza, Fanny. Certo, mas tambm muito amvel, e poderia sentir-se obrigada a suavizar suas crticas. Se devo prosseguir esta carreira, desejo que meu trabalho se venda bem. Para ser sincera... confio poder ganhar o bastante com meus escritos para poder me casar quando o dita. A jovem se surpreendeu ao inteirar-se de que Fanny se propunha abandonar o mundo da prostituio. Mas entendia que estivesse tratando de procurar por seu futuro, posto que a vida das cortess era insegura, e a beleza e a juventude resultavam fugazes. Por outra parte, recentemente se tinha iniciado ao que parecia um romance inverossmil entre Fanny e Basil Eddowes, seu amigo de toda a vida e antigo vizinho de Hampshire, uma espcie de cavalheiro srio e erudito que ganhava a vida como empregado em um escritrio de advogados. Tenho entendido que o senhor Eddowes sente um grande afeto por voc disse Eleanor, mas no sabia que a coisa fosse to sria para considerar o matrimnio. A perfeita tez marfilenha de Fanny se tingiu de um favorecedor rubor. O caso ... que ele ainda no me props isso, e talvez nunca o faa. Embora confie em lhe convencer disso ao fim. Entretanto, os aspectos prticos se interpem. Como natural, Basil no deseja que eu continue com minha profisso, nem eu tampouco. E devemos ser realistas quanto a finanas. Agora, graas generosidade de lorde Claybourne, Basil
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conseguiu o posto de secretrio de um nobre, o que lhe proporciona uns ganhos muito maiores, mas eu devo contribuir a nossa economia. Voc foi extremamente generosa ao promover entre suas conhecidas meu livro anterior, lady Eleanor. Foi um prazer. E muitas de suas leitoras lhe esto muito reconhecidas, posto que esto obtendo notveis xitos empregando suas tticas. Vrias amigas minhas dizem que seus maridos nunca lhes tinham dedicado to devotada ateno como agora. Me alegro de ter contribudo para sua causa respondeu Fanny. As mulheres tm muito escasso poder com os homens. E em especial dentro do matrimnio. Reconforta-me pensar que posso ajudar a que as esposas sejam algo mais felizes. Minhas amigas solteiras se sentem muito aliviadas com seus conselhos a respeito de que a beleza e a fortuna no so os nicos atributos para atrair o interesse de um cavalheiro acrescentou Eleanor. Fanny assentiu prudentemente. A beleza e a fortuna podem atrair a um homem inicialmente, mas a disposio e a atitude o mantero atrado disse, retomando o tema. Como vai seu romance com o prncipe Lazzara, se me permite perguntarlhe. A pergunta no surpreendeu Eleanor, posto que durante sua ltima visita lhe tinha solicitado conselho com respeito ao nobre. Entretanto, recordou a jovem franzindo o nariz com humor, seus esforos no tinham ido muito de acordo com o plano. Para falar a verdade, acreditava que tudo ia bem at esta manh... Explicou brevemente a Fanny o acidente sofrido com a carruagem e como lorde Wrexham tinha ido em seu resgate e de que maneira ela se esforou todo o possvel por aliviar o machucado orgulho do prncipe. Fanny compreendeu ao ponto a dificuldade e a olhou divertida, Foi uma sorte que ningum resultasse ferido, mas desafortunado que o prncipe tenha mostrado to pouca iniciativa permitindo que seu anterior prometido atuasse to heroicamente. Eu diria que voc tem feito bem em minimizar seu despeito. Entretanto, confio em que no tenha mais encontros com lorde Wrexham quando se supe que deve estar centrando toda sua ateno em outro cavalheiro. Eu tambm respondeu ela. Fanny vacilou. Tambm confio em que Wrexham no lhe cause uma dor indevida com sua volta a Inglaterra. Simulando soltura, Eleanor fez um gesto depreciativo. Absolutamente. O reaparecimento de Wrexham agora s inoportuna, nada mais. Enquanto levava a xcara de ch aos lbios para ocultar seu cenho, Eleanor pensou que sem dvida Fanny devia conhecer a senhora Lydia Newling, a formosa viva antiga amante de Damon, que de vez em quando
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aparecia mencionada nas intrigas de sociedade. Na profisso de Fanny, ambas as mulheres podiam ter cruzado facilmente suas trajetrias. Entretanto, sufocou o apresso de tirar um tema to pouco apropriado. Alm disso, agora lhe importava um nada que Damon tivesse uma dzia de amantes. J no lhe interessava nada dele, por isso qualquer aventura que tivesse no era assunto dela. E se ainda abrigava algum sentimento residual de atrao, ternura ou amor... prometeu energicamente a si mesma que se propunha super-lo imediatamente e de uma vez para sempre! O problema era que esquecer ao Damon resultava muito mais fcil de dizer que de fazer. Eleanor saiu de casa de Fanny de bom humor, depois de ter discutido sua estratgia para prosseguir com seu propsito de atrair ao prncipe Lazzara. Embora se sentiu decepcionada ao no ver rastro do prncipe quando aquela noite foi ao concerto de msica com sua tia. E ainda se sentiu mais irritada quando em seus sonhos se introduziram fantasias sobre Damon durante duas noites seguidas. Ainda pior, sonhou com a vez, pouco depois de haver-se comprometido, em que ela o levou a seu lugar preferido: o jardim de roseiras que seu irmo lhe tinha presenteado, e ali tinha confessado neciamente seu amor por ele... Eleanor, retorcendo-se de humilhao ao record-lo, despertou cedo manh seguinte, furiosa consigo mesma por no conseguir melhor controle sobre sua mente e seu corao. Damon j no era o homem de seus sonhos... assim, por que diabos no a deixava tranquila? Pouco depois, sobressaltou-se em extremo quando o objeto de sua mortificao foi anunciado pelo mordomo da casa Beldon justo quando acabava de finalizar seu solitrio caf da manh e se encaminhou ao gabinete das manhs para reler um captulo do livro de conselhos de Fanny. Damon entrou na sala com tanta despreocupao como o tinha feito durante seu compromisso, quando tinha direito a desfrutar de sua companhia. Ao v-lo, Eleanor esteve a ponto de deixar cair o livro. Ia vestido para cavalgar e o via incrivelmente formoso com jaqueta azul e cales de couro que moldavam sua atltica figura perfeio. Deplorando a acelerao dos batimentos de seu corao ante sua repentina apario, Eleanor ia levantar-se do sof onde estava sentada, mas ele elevou a mo para det-la. Por favor, no se incomode por mim! No ficarei muito tempo. Milord... balbuciou. O que est fazendo aqui? Pensei que a encontraria em casa antes de que sasse para seu passeio matinal a cavalo. Ela no pensava lhe dizer que aquela manh no sairia para cavalgar, mas bruscamente recordou que no estavam sozinhos. Isso tudo, obrigado, Peters disse ao augusto mordomo de lady Beldon que rondava protetor ante a porta do gabinete.
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Ao ouvi-la, o homem se inclinou e se retirou da sala. Eleanor deixou a um lado seu livro e franziu o cenho ante seu nobre visitante. No deveria estar aqui, Damon. Este arqueou uma sobrancelha enquanto avanava e se sentava ante ela. um crime te fazer uma visita matinal? Talvez no seja um crime, mas sem dvida uma extrapolao social. No tem nada a fazer aqui. Desejava me assegurar de que estava bem depois do acidente de ontem. Eleanor arqueou as sobrancelhas, insegura. Como v, estou perfeitamente. Esperava que o incidente transformasse minha atitude com respeito a ti? Absolutamente. Conheo-te muito bem. Damon lhe dedicou um sorriso divertido e ela se esforou todo o possvel por ocultar sua involuntria reao fsica. Entretanto, no pde reprimir o vertiginoso prazer que sentia quando lhe sorria daquele modo, nem controlar a quebra de onda de calor que alagou seu corpo quando ele percorreu com o olhar seu vestido matinal de musselina. Parece a representao mesma da sade observou Damon. Ao no encontrar uma resposta rpida, Eleanor se removeu em seu assento e guardou silncio. Deduzo que o drago ainda no se levantou esta manh prosseguiu ele dirigindo o olhar ao teto, por volta do segundo piso, onde lady Beldon dormia. Eleanor se enrijeceu ante o pouco atrativo apelido. Sua tia Beatrix tinha sido mais que uma me para ela, mais que a sua prpria, por isso se sentia obrigada a defend-la. S a considera um drago porque me protegeu h dois anos, quando concluiu nosso compromisso. Damon fez uma careta zombadora. Ainda ressona em meus ouvidos a diatribe que me soltou. Merecia isso, sabe perfeitamente. Certo. Mas lady Beldon, desde o comeo, nunca me aprovou. Por sua perversa reputao. A minha tia no gosta dos libertinos nem os rebeldes. Damon riu com suavidade enquanto se sentava no sof junto Eleanor. Nem qualquer que deixe de submeter-se a suas ideias de um comportamento adequado ou no se arraste convenientemente ante os ditados sociais. Surpreende-me que no aceitasse de boa vontade nosso compromisso. Seu ttulo e sua fortuna eram pontos a seu favor replicou Eleanor com secura. Mas agora no podem compensar meus defeitos.
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No, no podem. Ela deseja que eu no tenha nada mais a ver contigo. Minha tia acredita que uma dama nunca bastante cuidadosa com sua reputao. E voc te prope ser uma boa sobrinha e responder exatamente a suas expectativas. Exato. Damon negou com a cabea com tristeza. Confiava mais em seu esprito revolucionrio, Elle. Entretanto, j que falamos do que correto... suponho que deveria apresentar meus respeitos a lady Beldon. Minha tia no o agradecer depois do que aconteceu entre ns assinalou Eleanor. Devo entender que nunca me perdoar? Acredito sinceramente. E voc, Elle? Reduziu sua voz a um sussurro enquanto esquadrinhava o rosto com seus olhos negros. Perdoar-me? Eleanor tragou saliva para aliviar a repentina dor que sentia na garganta. Acredito te haver mencionado que afastei de minha mente aquele desagradvel incidente, lorde Wrexham. Logo que penso em nosso compromisso nem, de fato, em ti. Eu pensei em ti enquanto estive ausente disse ele com voz baixa. J estava a ponto de protestar quando Damon distinguiu o livro de Fanny que tinha a seu lado e o pegou antes de que Eleanor tivesse tempo de impedir-lhe. Damon arqueou as sobrancelhas enquanto lia o ttulo em voz alta. Conselhos s jovens damas para conquistar marido. Realmente est lendo isto? Sim respondeu ela sentindo que se ruborizava. Tratou de lhe arrebatar o livro, mas ele o impediu. Seguiu folheando as pginas com as sobrancelhas arqueadas e logo curvou a formosa boca em um breve sorriso ao chegar a uma passagem que dizia: lhe dedique sutis adulaes citou, que contenham pelo menos algo de verdade. Exagere seus agradveis atributos e ignore o resto. Levantou a vista para Eleanor. Suponho que um sbio conselho mas nunca teria imaginado que te rebaixasse tanto. Ela se ruborizou ainda mais ante sua brincadeira. Rebaixo-me muito pouco seguindo os prticos conselhos da autora. Voc sincera e direta, no escrupulosa e enganosa. Isto vai contra sua verdadeira natureza; utilizar um manual de instrues para tratar de apanhar um marido. No h nada enganoso nisso! Simplesmente, trata-se de chegar a compreender o temperamento masculino. No pode conseguir a um homem por sua conta? perguntou
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Damon lhe danando os olhos. Certamente que posso replicou Eleanor. Mas no desejo simplesmente um marido. Quero um que me ame e este livro pode me ajudar a ganhar seu afeto. De repente, a diverso desapareceu do rosto de Damon. Puseste ento suas miras em Lazzara? E o que se for assim? Uma unio entre ns seria irreprovvel. Concedo que seria uma princesa admirvel. Nasceste para desempenhar esse papel. Ante seu duvidoso tom, Eleanor aguou o olhar. No cr que pudesse conseguir que o prncipe cumprisse os requisitos? Certamente se deve sentir atrado por ti. vivaz, clida, apaixonada. Todos lhe adoram. E certamente apreciar sua beleza e engenho. No necessrio que trate de me adular respondeu imediato. Seu irresistvel encanto j no funciona comigo. uma lstima murmurou ele. No obstante, no uma adulao dizer que sua alteza se sentir atrado por seu dinheiro. Ele no um caa fortunas. Possui trs palcios... e seu prprio reino. Qualquer que gastasse sua riqueza tal como faz Lazzara, acolheria encantado uma esposa herdeira que o ajudasse a financiar seu gosto pela boa vida. Eleanor se dispunha a protestar, mas Damon a deteve elevando a mo. Mas sem considerar os motivos que tenha para te cortejar, devo questionar sua eleio. Aborrecer-te como uma ostra ao lado de uma pessoa tmida, submissa e pouco enrgica. O que precisa um homem que te desafie tanto como voc a ele. Eleanor conteve sua resposta; entusiasmava-lhe seu bate-papo com Damon. Mas claro, esse sempre tinha sido o homem mais animado, estimulante e provocador que tinha conhecido. Mesmo quando discutiam, sentia um delicioso estremecimento ante o desafio de rivalizar em engenho com ele. O prncipe Lazzara no nem muito menos tmido, submisso e pouco enrgico protestou ao fim. Talvez. Mas conheo os de sua classe. Um encantador buscador de prazer com escassa substncia. Em seu pas, Lazzara famoso por romper coraes. No desejo que te faa mal, Elle. No isso ver a palha no olho alheio e no no prprio? perguntou ela com exagerada doura. Nesta ocasio, o sorriso de Damon pareceu real, mas prosseguiu com um fio de determinao na voz. Seu prncipe no s um nobre de alta linhagem, mas tambm foi criado em um pas onde s mulheres se mostram escasso respeito e poucas
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vezes so consideradas iguais aos homens. Lazzara exige servilismo e submisso a seus sditos. Arrumado a que, uma vez conclua o cortejo, esperar de ti que acate tambm suas ordens e o obedea em todo momento. E voc no nem muito menos uma mulher dcil, Elle. Eleanor vacilou sabendo que Damon tinha razo. O prncipe Lazzara era todo encanto e afabilidade com ela, embora sabia bem que podia ser enrgico impondo-se a seus serventes e inclusive a, seu ancio parente, o signore Vecchi. Se esperas dar voltas ao prncipe depois das bodas, como faz agora com todos seus apaixonados, provavelmente se sentir muito defraudada. Eu no fao tal coisa protestou. Pelo menos nunca te dirigi. O qual foi a principal razo pela que desfrutou de meu cortejo e porque no foi capaz de me governar. Eleanor teve que convir que aquilo era certo, embora no pensava reconhec-lo. Voc no desfrutaria te vendo submetida, Elle prosseguiu Damon. E se te casa com Lazzara, ser um mau emparelhamento. Ela fez uma careta, consciente de que a chamava Elle s para tir-la do srio. No estou absolutamente interessada em suas opinies, lorde Wrexham. Ele suspirou. Por que insiste em te dirigir a mim por meu ttulo, como se fssemos desconhecidos? Agora somos desconhecidos. Permito-me diferir, amor. Ainda nos conhecemos perfeitamente. Eleanor teve dificuldades para controlar sua resposta a seu sorriso. Aquele lento e preguioso sorriso que era sua arma mais poderosa. Est equivocado, milord. No te conheo absolutamente. Ao que parece, nunca te conheci. Tampouco conhece a Lazzara. Mas o que sei dele, agrada-me muitssimo. em extremo considerado e alm encantador. E, o que mais, possui o dom italiano para o romance, o que constitui um ponto importante a seu favor. Porque desejas a um apaixonado amante como marido. Assim era, desejava a um homem que a fizesse sentir-se febril, que a fizesse arder, como tinha conseguido em outro tempo Damon. Talvez, mas espero algo mais que paixo. No hei renunciando a encontrar o amor no matrimnio. A ele lhe turvou o olhar. De modo que cr que seu Romeu apaixonado. Beijou-te alguma vez? Eleanor ergueu o queixo. Como diz? Isso no te importa. No deve hav-lo feito continuou ele com satisfao. No seria
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assim to suscetvel. No sou suscetvel! Prope-te atir-lo a uma fonte se se atrever a tomar liberdades contigo? Ela aspirou profundamente e tratou de recuperar o controle da conversa. No tenho nenhuma inteno de fazer isso. Ao fim e ao cabo, um prncipe. E duvido que em qualquer caso tomasse liberdades. Ele um cavalheiro. Significa isso que eu no sou? Eleanor esboou uma picaro sorriso. Pode lhe dar o sentido que queira, lorde Wrexham. Muito bem... Damon se inclinou para ela, com a boca a escassos centmetros da sua. A jovem se estremeceu, sentindo-se neciamente sem flego e enjoada ante sua proximidade. O que cr que est fazendo? conseguiu dizer com voz rouca. Algo que se chama te beijar, Eleanor. Voc o tem feito antes... comigo em realidade. Vrias vezes... Inclinou a cabea sem lhe dar tempo para protestar. A presso foi ligeira, um leve toque de sua clida boca, mas prometia muito mais, o que sem dvida explicou a comoo de desejo que a agitou. Eleanor, com o corao pulsando de repente de modo apressado, tornou-se para trs bruscamente, embora todos seus sentidos estavam acordados, vivos e excitados. Damon! exclamou mordaz. No pode me beijar sempre que sentir a necessidade de faz-lo! No, mas quero demonstrar algo. Ao ver que ela tentava levantar-se, agarrou-a pelos ombros lhe impedindo a fuga. Me deixe tent-lo de novo... Eleanor ficou totalmente rgida; resultava-lhe impossvel lutar contra a leve presso dele. Perguntou-se o que tinha aquele endiabrado pilantra que destroava todo seu sentido comum, ao tempo que amaldioava sua prpria debilidade. Deveria afast-lo de um empurro, mas estava encantadoramente prximo. Seu calor viril despertava nela algum instinto primrio, enquanto que aquela boca formosa e perversa a seduzia... Observou paralisada como ele a aproximava ainda mais. Quando seu flego lhe acariciou os lbios, ficou quase sem flego. Logo, os lbios de Damon acariciaram os dela de novo, atraentes e susurrantes. Sua boca era to deliciosa como a recordava, seu sabor to excitante... Sentindo-se invadida pelo calor, acreditou desfazer-se enquanto ele a beijava lentamente. Quando deslizou as mos de seus ombros a seus antebraos, a
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excitao roou as terminaes nervosas dela e danou sobre sua pele. Ento Damon intensificou a presso do beijo acoplando sua boca mais plenamente sua, enquanto a atraa para seu duro corpo. Deslizou a lngua, penetrando em seus lbios em uma sensual invaso, e uma quebra de onda ardente de sentimentos assaltou Eleanor. Seu sabor era incrivelmente excitante. Estremeceu-se ante a clida carcia de sua spera e sedosa lngua em seu interior. Sem pensar, elevou as mos para aferrar-se aos ombros de Damon e pde sentir a dureza de seus robustos msculos sob as palmas. Ao mesmo tempo, ele deslizou os dedos at seu suti para roar ligeiramente a parte inferior de seus seios. Quando agarrou os montculos cobertos de musselina, Eleanor se estremeceu ante a fascinante sensao. Do mais profundo de sua garganta proferiu um instintivo suspiro enquanto ele comeava a acarici-la com surpreendente sensualidade. Seus largos dedos modelavam seus peitos, sua palmas sustentavam o peso enquanto os polegares estimulavam seus mamilos de modo que as sensveis protuberncias se contraam dolorosamente ante seu leve contato. Ela proferiu um gemido ofegante, um som que Damon sem dvida ouviu porque diminuiu suas carcias at que por fim concluiu seu abrao. Eleanor estava aturdida e tremente quando ele se retirou. Damon a contemplava com ardente olhar. H-o sentido, verdade? murmurou com voz baixa e profunda. Sentir... o que? O fogo entre ns. OH, sim! Que o cu a ajudasse. O fogo seguia neles, deslizando-se por seus sentidos, por sua pele e estalando em seu interior. Eleanor no podia acreditar quo poderoso e abrasador era. Incapaz de desviar o olhar do intensamente negro de Damon, tragou saliva em silncio. Sente este mesmo fogo com seu prncipe? insistiu-a. Ela s tinha uma resposta que lhe dar: No. Damon ainda provocava uma paixo nela que no havia sentido nunca com nenhum outro homem, includo o prncipe Lazzara. Maldito seja!, pensou. Eleanor tentou limpar-se. Damon estava obrando o mesmo feitio de dois anos atrs, e ela o estava permitindo como uma nscia, apesar de toda a dor que ento lhe tinha causado. Ficou em p com vacilante esforo ignorando a debilidade de seus joelhos. Era consternador, inclusive terrvel, sentir-se to atrada por seu antigo prometido como antes o tinha estado. Sua incapacidade de resistir ao Damon resultava revoltante. E era ainda mais frustrante, sabendo que ele a tinha beijado intencionalmente para demonstrar-lhe que ainda lhe desejava e que seu novo pretendente no podia comparar-se com ele no que se referia a paixo. Sua ira cresceu junto com sua consternao, mas Eleanor lhe ps freio
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sabendo que chegaria mais longe com Damon se se mantinha firme e tranquila. J pode te retirar, lorde Wrexham ordenou orgulhosa de que sua voz soasse quase sossegada. Ficaste-te mais tempo do devido. Ao ver que ele no respondia em seguida, mas sim ficava simplesmente sentado olhando-a, como se tambm o beijo o tivesse encantado, Eleanor se voltou para o cordo da campainha para chamar o mordomo. Mas milagrosamente, este apareceu na porta, como se soubesse que lhe necessitava. Lorde Wrexham deseja partir, Peters disse aliviada, mas ao que parece no lhe resulta fcil encontrar a porta ele sozinho. Acompanhar-lhe, por favor? obvio, milady. Mas tem voc outra visita. chegou o prncipe Lazzara. CAPITULO 04 Regularmente, lhe permita que d amostras de galanteria e fortaleza varonil. Ele se sentir ditoso de desdobrar suas plumas para ganhar sua admirao. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Eleanor amaldioou em silncio. Aquilo era o ultimo que lhe faltava, que o prncipe chegasse meia hora antes do esperado; precisamente quando Damon acabava de beij-la. Por sorte, sua alteza no tinha chegado dois minutos antes. Deseja lhe receber aqui, no gabinete das manhs, milady? perguntou o mordomo. Sim, Peters. Por favor, diga a sua alteza que se rena aqui comigo. Quando o servente se afastou para seguir suas ordens, Eleanor levou distrada as mos ao cabelo para assegurar-se de que no o tinha muito alvoroado. Sem dvida devia parecer uma libertina, com as bochechas ruborizadas e a boca mida e torcida pelos beijos de Damon. Advertiu que o culpado no mostrava nenhum sinal de remorso quando lhe dirigiu um olhar ressentido. Damon estava ajeitado no sof, comodamente instalado, e sem dvida disposto a ficar ali enquanto durasse a visita do prncipe. Ser digno de ver como desdobra suas novas artimanhas com Lazzara murmurou com evidente regozijo.
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Entretanto, Eleanor no teve tempo de repreender sua conduta antes de que aparecesse seu formoso segundo visitante da manh. Mil perdes por minha prematura chegada, Donna Eleonora disse o prncipe enquanto se inclinava galante sobre sua mo e a beijava. Confio sinceramente em que me desculpe. Estava ansioso por voltar a v-la e sair para passear com voc. Como se diz em seu idioma: A quem madruga, Deus lhe ajuda. Eleanor esboou um sorriso. Certamente que lhe desculpo, alteza. Eu tambm estou desejosa de sair. Lazzara franziu o cenho ao distinguir Damon que se levantava do sof. Ah, no tinha visto que tinha outro visitante! Sua senhoria estava a ponto de partir apressou a dizer Eleanor. Mas Damon lhe dedicou um suave sorriso. Para falar a verdade, no tenho nenhuma pressa. Do que se trata essa sada a que voc se refere, alteza? O prncipe respondeu em tom displicente: Vou acompanhar a Donna Eleanora as compras pelo bazar Pantheon, de Oxford Street. Deseja encontrar um presente para o aniversrio de sua tia, e eu estou interessado em ver um bazar. Em meu pas no temos tais coisas, s negociados e lojas. Muito galante por sua parte, alteza replicou Damon brandamente. Lady Eleanor deve estar impressionada por sua magnanimidade. O outro homem entreabriu os olhos, como se no estivesse seguro de que estava se burlando dele. Eleanor se apressou a intervir: Estou extremamente agradecida de que dom Antonio esteja disposto a me dedicar de modo to generoso seu tempo e ateno. Seria um grande inconveniente que eu lhes acompanhasse, alteza? perguntou Damon. Meu ajudante de quarto insiste em que melhore meu estilo e me interesse pelas atuais modas de Londres. Ao ver vacilar ao prncipe, sem dvida refletindo sobre quo descorts seria negar-se ao pedido do nobre ingls, Eleanor respondeu por ele, alarmada ante a ideia de que Damon os acompanhasse. Sem dvida ter melhores coisas que fazer com seu tempo, lorde Wrexham. No momento, no. No me ocorre nada mais agradvel que ajudar a uma formosa dama a satisfazer os desejos de seu corao. Ante o travesso brilho de seus olhos, ela apertou os lbios com fora. Seu maior desejo naquele momento era liberar-se de Damon, mas ele era o mesmo pilantra de sempre. Devia ter sabido que no podia esperar que se atesse s normas habituais da etiqueta. Tambm sabia que no devia enfrentar a ele de maneira aberta. Damon era muito capaz de utilizar seus formidveis poderes de persuaso para conseguir o que desejava, e iniciar uma luta de vontades frente ao
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prncipe no contribuiria para despertar a admirao deste, por isso delegou a Lazzara formular ou no sua aprovao. Pode vir conosco em minha carruagem, milord respondeu o prncipe com evidente desinteresse. voc muito amvel, alteza respondeu Damon. E se voltou para Eleanor. Pensavam partir em seguida? Devo recolher meu casaco e minha bolsa, e avisar minha donzela de que vamos antes do previsto. Em considerao s convenincias, sua donzela devia acompanh-la durante sua sada de compras. Ento, por que no o faz? Eu atenderei ao prncipe enquanto isso afirmou Damon. Atender? Eleanor pensou que essa possibilidade a preocupava extraordinariamente, ao tempo que experimentava o urgente apresso de mandar Damon ao diabo. Ele estava claramente divertido ante seus esforos por conter a lngua. Molesta por lhe causar diverso, sorriu graciosamente a dom Antonio e disse em voz alta: Se me desculpar um momento, alteza... Naturalmente, minha signorina. Eleanor sentia uma grande agitao ao sair do gabinete e subir a escada em busca de sua donzela Jenny. No confiava especialmente de deixar Damon a ss com o prncipe aps seus sarcasmos com respeito de que utilizasse o livro de Fanny para atrair a seu real pretendente. Essa lembrana a fez estremecer. No obstante, quem era ele para julg-la?, pensou, ainda ressentida por haver-se visto obrigada a justificar-se ante Damon. De algum modo, ele sabia que o fogo no existia em seu atual cortejo. Ela experimentava atrao fsica pelo prncipe Lazzara, mas nem muito menos algo parecido ao que tinha sentido por Damon, pelo menos ainda no. De todos os modos, ainda se achavam no comeo de sua relao. Eleanor ainda no tinha tido muitas oportunidades de recorrer aos sbios conselhos de Fanny. Propunha-se remedi-lo muito breve. Tentaria despertar o ardor de Lazzara... e, ao mesmo tempo, incrementar tambm o seu por ele. Seria muito mais difcil com seu antigo pretendente pego a seus calcanhares, mas prometeu a si mesma que o conseguiria. At mais, recordou-se, com uma decidida quebra de onda de otimismo, que dedicar-se a outro nobre favoreceria extraordinariamente o desaparecimento de sua antiga e nscia fascinao pelo provocador libertino que em outro tempo tinha significado tanto para ela. Damon enlaou as mos no colo enquanto voltava a sentar-se no sof e cruzou uma perna sobre outra arrumando com dissimulao os cales de
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modo que ocultassem sua enorme excitao. Beijar Eleanor o tinha deixado aceso e dolorosamente endurecido. Um estado algo indecoroso, tendo em conta que se achava frente a frente com o atual gal da jovem. No obstante, Damon celebrava ter aquela oportunidade. Todos seus instintos lhe diziam que Lazzara no era o par adequado para Eleanor. Ela no era precisamente crdula no que aos homens se referia, mas lhe agradava sinceramente a maioria das pessoas. Resultante disso se acharia muito disposta a passar por cima dos defeitos de Lazzara e deixaria de examinar com a suficiente intensidade sua personalidade em favor de suas qualidades mais superficiais de encanto e atrativo fsico. Em especial, dado que estava empenhada em utilizar o condenado texto de conselhos para ajud-la a ganh-lo. Apertou a mandbula de maneira instintiva. Tinha simulado divertir-se ante a deciso de Eleanor de seduzir ao prncipe para casar-se, mas no havia nada divertido nisso. Certamente, reconhecia algo a contra gosto que, possivelmente, alm de sua deciso de proteg-la, impulsionassem-no o cimes. E pela expresso de Lazzara enquanto ocupava um assento frente a ele, este tambm estava experimentando o mesmo sentimento de paixo. Ambos eram como dois machos valorando-se mutuamente antes do combate pela mesma presa. Entretanto, surpreenderam-lhe as seguintes palavras do prncipe. Tinha entendido que j no tinha voc nenhum direito sobre a Donna Eleanora, lorde Wrexham. Estava equivocado? Devo lhe considerar um rival por sua mo? Embora agradecido de que Lazzara exps abertamente o ncleo da questo, Damon evitou dar uma resposta direta. Renunciei a conquist-la faz algum tempo, como j lhe haver dito. Mas isso no significa que no me preocupe com ela. Intensificou seu olhar. Quais so suas intenes para lady Eleanor, alteza? O prncipe ergueu o queixo com altivez, como se lhe assombrasse que algum se atrevesse a lhe perguntar tais coisas. Damon conteve um tenso sorriso. Resultava irnico que estivesse interrogando ao ltimo pretendente de Eleanor exatamente igual a Marcus o tinha interrogado ha dois anos, quando pediu a jovem em matrimnio. Voc pergunta muito, milord respondeu ao fim o prncipe. Lorde Danvers, seu irmo mais velho, meu amigo replicou Damon mascarando algo a verdade. Em sua ausncia, sinto-me obrigado a cuidar dela. O que s era verdade em parte. Seu cruel trato irm de Marcus havia custado ao Damon sua antiga amizade. Para falar a verdade, seu amigo tinha ameaado fazendo-o picadinho se no se afastava de Londres imediatamente at que amainasse o escndalo. Resultou afortunado que a ameaa coincidisse com sua prpria necessidade de prosseguir com suas
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coisas no quente e seco clima do Mediterrneo. Um indcio de ira relampejou nos olhos de Lazzara enquanto respondia a Damon. Meu cortejo a Donna Eleanora meu assunto, milord. No tenho por que explicar minhas intenes nem a voc nem a nenhuma outra pessoa. Ele apertou a mandbula ante essa resposta pouco satisfatria, mas se conformou lhe lanando a sua vez uma advertncia: Seria um engano acreditar que poderia escapar ao castigo merecido por parte da famlia e amigos de lady Eleanor se chegasse a prejudic-la de algum modo, embora fosse de maneira involuntria respondeu em tom suave. Lazzara vacilou, sem dvida considerando enfrentar ao visconde. Seu cenho desapareceu e em seu lugar lhe dedicou um sorriso encantador. Prometo-lhe que ela est totalmente a salvo comigo, milord. Entretanto, Damon no confiou absolutamente nessa promessa, nem se sentiu dissuadido por ela. Propunha-se observar o cortejo do prncipe de perto e atuaria para pr fim a qualquer romance srio entre eles. Seria um desafio engenhar meios para interferir sem ganhar o desdm de Eleanor. Mas se propunha evitar que esta cometesse um engano irreparvel, embora isso fosse obrar contra seus desejos rpidos. O bazar Pantheon, situado entre as ruas Oxford e Marlborough, oferecia um vasto sortido de mercadorias de armarinhos, chapeleiros, costureiras, tabaqueros e perfumistas entre outros muitos. Aquela era a primeira visita de Damon ao bazar, posto que tinha inaugurado fazia apenas um ano antes de que se fosse de Londres. Quando entrou com seu pequeno grupo advertiu que o grande e ventilado edifcio contava com numerosos postos de venda na planta baixa e com galerias acima. Durante grande parte de tempo, manteve-se um pouco atrasado, observando Eleanor e seu seleto pretendente enquanto estes se mesclavam com a multido e percorriam atentamente os postos, examinando roupas e acessrios, joias, peles, luvas, leques e custosas novidades, tais como relgios ornamentais. Jenny, a donzela de Eleanor, seguia-a de perto, boquiaberta ante quanto via, enquanto dois lacaios do prncipe se apressavam ante eles limpando o caminho para sua alteza real. Depois de mais de uma hora, Eleanor se decidiu por um relgio de bronze dourado para dar de presente a sua tia em seu aniversrio, pedindo que o embrulhassem e enviassem a sua casa de Portman Agrada. O prncipe Lazzara adquiriu deste modo vrios objetos que entregou a seus lacaios para que os depositassem em sua carruagem, que os aguardava na rua. Enquanto a jovem deslumbrava facilmente ao prncipe com seu radiante sorriso e sua engenhosa e gil conversa, Damon tratava de sufocar
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as ferroadas de cimes que sentia. No obstante, no podia desprezar por completo a persistente voz que lhe recordava que ele poderia ter sido quem acompanhasse Eleanor a aquela moderna zona comercial, quem brincasse com ela e desfrutasse de uma grata camaradagem entre ambos, em lugar da espinhosa tenso que agora existia. Quando chegaram ao final do edifcio, contemplaram a exposio de figuras de cera e logo entraram na estufa, que exibia flores exticas e arbustos de folhas vivazes, assim como uma reserva particular de animais faladores, compreendidos papagaios e macacos. Damon foi consciente de que durante a maior parte de tempo Eleanor parecia lhe ignorar, salvo em uma ocasio em que pasaram por uma fonte e um lago cheios de peixes de cores. Um breve sorriso curvou ento os lbios dele ante a imagem que cruzou por sua mente da moa empurrando a seu real pretendente gua se era to audaz para tratar de beij-la. E quando seu olhar se cruzou com o de Eleanor, compreendeu que ela estava visualizando o mesmo. Por um fugaz momento, enquanto seus olhos se encontravam naquele instante de humor, estiveram em completa consonncia. Mas logo Eleanor reprimiu rapidamente sua diverso e lhe voltou as costas enquanto se agarrava do brao que lhe oferecia seu acompanhante italiano. Retornaram ao posto de um relojoeiro onde o prncipe tinha visto um relgio de bolso de ouro que lhe tinha chamado a ateno. Enquanto sua alteza debatia a possvel compra com o comerciante, Damon aguardava a um lado, com Eleanor. Com certa surpresa por sua parte, ela aproveitou a oportunidade para repreend-lo por sua intruso em seu romance, embora o fez em voz baixa, de modo que no pudesse ser ouvida com o animado alvoroo do bazar. Tiveste um grande descaramento se convidando em nossa sada, lorde Wrexham. Ele arqueou uma sobrancelha simulando surpresa. No desejava que te acompanhasse? Certamente que no, sobre tudo quando evidente que te prope causar dano. O que te faz pensar isso? inquiriu inocente. Ela fez uma careta exasperada. Posso advertir pelo endiabrado resplendor de seus olhos. Ele tentou manter uma incua expresso, embora em realidade a estava provocando de maneira intencional, tratando de lhe fazer abrir os olhos aos defeitos do prncipe. Ofende-me, querida. Cr sinceramente que trataria de me interpor entre voc e seu Romeu? Por favor, quer deixar de lhe chamar desse modo? exclamou Eleanor com um sussurro. Muito bem, se insistir nisso... embora na Itlia ganhou essa reputao por direito prprio. Confesso que no consigo compreender o que
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v nele. Ela fez um esforo visvel por manter a compostura. Para comear, o prncipe Lazzara , com muito, justamente o contrrio de ti em vrios aspectos. Em efeito respondeu Damon secamente Gosta da roupa luxuosa, as quinquilharias e coisas pelo estilo, e gasta o dinheiro mos cheias. Eleanor dirigiu ao Damon um contido olhar, mas se absteve de fazer comentrio algum, talvez porque reconhecia certa verdade em suas palavras. Surpreende-me que te tenha permitido te sentir to cegamente atrada por um rosto formoso prosseguiu ele. Mas suponho que no lhe posso censurar isso. Sempre foste uma idealista. Quer dizer que sou uma ingnua. Talvez sim. No ser ingnuo acreditar que pode ganhar o afeto de um homem porque algum lhe diz isso assim? Ela ergueu o queixo. No penso honrar essa observao com uma resposta. Damon proferiu uma risita ante sua expresso desdenhosa. Considera-o de outro modo, Elle. Em realidade, estou contribuindo a sua causa. Ela abriu muito os olhos com zombadora surpresa enquanto seu tom se voltava docemente ctico. Por favor, me diga como contribui a minha causa. Se Lazzara acreditar que sou competidor dele, realizar um esforo maior para me eliminar. Em realidade, j o tentou. A teoria fez que Eleanor ficasse pensativa. De modo que est me importunando por meu bem? Assim . Disse-te que no queria que ele te fizesse mal. Por conseguinte, nomeei-me seu protetor pessoal. Como fazendo proviso de pacincia, ela ps os olhos em branco e logo olhou ao Damon com exasperao. Bem, pois eu desejo que acabe com isto. No pretendo revelar seus segredos ao prncipe, se for isso o que te preocupa. Que segredos? perguntou Eleanor cautelosa. Eu no tenho segredos. Que tal seu plano de caar Lazzara utilizando um manual de conselhos? No te atrever a lhe falar disso! espetou-lhe. E o que h do fato de que me estivesse beijando dois minutos antes de que ele entrasse no gabinete? A jovem se ruborizou de modo favorecedor. Isso foi um grave engano que no se repetir. E confio em que no mexerique a respeito.
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Por minha honra, meus lbios estaro selados. Eleanor o olhou suspicaz. Estaria muito mais tranquila se retornasse ao continente e passasse ali outros dois anos. Mas eu estou a gosto aqui. A minha custa, ao que parece replicou ela sarcstica. No pode me deixar em paz? Temo que isso no posso promet-lo disse Damon, embora tratando de manter um tom conciliatrio. A modo de resposta, a jovem esboou um travesso sorriso. Por sorte, s terei que suportar sua interferncia durante outra semana. No lhe agradou muito seu tom de satisfao matizado com uma nota de triunfo. Como isso? A festa anual em casa de minha tia comea na sexta-feira da semana prxima e o prncipe aceitou seu convite para assistir. Damon arqueou bruscamente as sobrancelhas. No lhe agradava o mais mnimo o que implicava esse anncio. Se Lazzara assistia festa privada na casa de lady Beldon, ento Elle correria muito mais perigo ainda. Como se compreendesse que lhe tinha acertado em um ponto sensvel, Eleanor alargou seu sorriso e prosseguiu com ar despreocupado: Estou muito ansiosa para que o prncipe e eu tenhamos a oportunidade de nos conhecer melhor. Contarei com toda uma quinzena para pr em prtica os conselhos de meu livro. Damon sentiu que lhe formava um n no estmago. Em quinze dias podiam acontecer muitas coisas. Certamente, era tempo suficiente para que Eleanor se apaixonasse por um libertino que a faria desventurada. De modo que vai a srio, n? perguntou, Sua tia deu sua aprovao ao cortejo de Lazzara? Certamente; minha tia o tem em muito alta considerao. Como deste modo a seu parente, o signore Vecchi, que tambm assistir. Desejoso de poder faz-la entrar em razo, Damon lhe sustentou o olhar enquanto negava com a cabea e lhe dizia: Acredito que cometeria um grave engano te casando com um homem assim, Elle. Voc uma mulher de muita tmpera e entusiasmo pela vida. No permita que todo esse esprito seja sufocado por um marido que no pode apreciar as qualidades que lhe fazem to nica e excepcional. Ela abriu a boca para falar e logo a fechou, at que por fim disse: Por que no te limita a me deixar dirigir meus assuntos, Damon? Porque no quero ver-te desperdiar sua vida se casando com um homem inapropriado. Lhe relampejaram os olhos. Voc no sabe se um homem inapropriado! Em minha opinio, -o.
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Eleanor aspirou profundamente. Sinto te decepcionar, lorde Wrexham, mas no me importa o mais mnimo sua opinio. Sugiro-te que procure por seu prprio futuro e me deixe conduzir o meu. Ao advertir que o prncipe quase tinha ultimado sua compra, ela se voltou e foi reunir-se com ele ante o mostrador do posto, deixando Damon onde se encontrava. Depois de observar suas rgidas costas, este pensou que a exortao de Eleanor a que se ocupasse de seu prprio futuro no era mau conselho. Tinha retornado a Inglaterra consciente de que tinha chegado o momento de fazer um inventrio de sua vida e decidir o que fazer com o resto da mesma. Entretanto, a perspectiva o agradava pouco. Os anos se estendiam ante ele com estril monotonia. Um atalho solitrio desprovido de sentimentos, no que residiria ele sozinho, sem permitir que ningum mais comovesse seu corao com alegria, dor nem nenhuma outra emoo. Mas a seguir recordou a si mesmo que aquilo era precisamente o que tinha planejado. No obstante, o vazio que a morte de seu irmo gmeo tinha deixado nele constitua um intenso contraste com o que estava experimentando precisamente ento, depois de sua animada discusso com Eleanor. As chispadas de seus olhos azuis lhe tinham feito sentir vivamente a diferena. Damon no se havia sentido to vivo desde h dois anos. A lamentvel verdade era que gostava de confundir Elle e enerv-la, embora preferia ganhar suas risadas. Desfrutava fazendo-a rir tal como o conseguia em outro tempo durante seu cortejo. De repente, emergiu superfcie uma lembrana da encantadora quinzena que tinha passado com ela na festa anual celebrada em casa de sua tia. De Elle rindo aps ter ganho uma impulsiva corrida de cavalos entre ambos. De sua resposta apaixonada at ficar sem flego quando lhe deu um fervoroso beijo como recompensa. Ante a no espontnea lembrana, invadiu-o a ternura, um sentimento perigoso como muito bem sabia. Pensou que deste modo o era tambm o desejo, e recordou o breve momento daquela mesma manh, em que ela se entregou a seus braos. No podia negar o poderoso desejo que sentia pela jovem nem sua sensao de triunfo ante sua rendio. Eleanor tinha tratado de simular desinteresse, mas tinha desfrutado de seus beijos, estava seguro disso. Seguia havendo um inegvel fogo entre os dois. O qual tambm era em extremo perigoso. Disse-se seriamente que, se era prudente, sufocaria at o ltimo pice de atrao que sentisse por ela e se concentraria to somente em danificar seu incipiente romance com seu hedonista prncipe. Logo resultou claro para Damon que Eleanor estava decidida a evitar
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toda conversa com ele durante o resto de sua sada. Como contraste, mantinha uma encantadora conversa com o prncipe, elogiando sua galanteria quando ele declarou sua inteno de lev-la ao Gunter's Teashop, em Berkeley Square, a melhor confeitaria de Londres, para tomar algum de seus famosos sorvetes. Mas quando o grupo saiu do bazar para retornar carruagem de sua alteza, logo descobriram que tinham um problema. Mais abaixo, na mesma rua, o carro estava entupido em um alvoroo de arruaceiros. Ao que parecia, um carro tinha derrubado parte de sua carga de nabos e bloqueava a maior parte da rua, provocando uma briga entre choferes, comerciantes e transeuntes. Com uma careta de impacincia, o prncipe Lazzara rogou a Donna Eleanora que lhe desculpasse enquanto ia investigar. obvio, alteza disse ela sorrindo-lhe tranquilizadora. Entretanto, era evidente que no estava encantada de ver-se obrigada a aguardar na calada junto com Damon, embora contasse com o amparo de sua donzela. Eleanor mantinha um obstinado silncio enquanto ele observava a crescente disputa perguntando-se se seria necessria sua interveno para acautelar uma briga. Por pura casualidade, acertou a ver o incidente que aconteceu a Lazzara quando cruzava a rua. Um homenzinho de cabelos negros se precipitou atrs do prncipe e se chocou com ele com inconfundvel deliberao, atirando-o sobre os paraleleppedos. Logo, com um hbil jogo de mos, o patife pinou na jaqueta do nobre e tirou um objeto... uma bolsa de couro conforme pareceu a Damon. Tudo aconteceu em um instante: Lazzara jazia ali, estendido de forma pouco elegante, com uma careta de surpresa e ira enquanto o ladro de carteira fugia. Em uma reao instintiva, Damon correu atrs do ladro enquanto Eleanor proferia um breve grito de alarme e se apressava em ajudar o prncipe. Damon perdeu de vista ao ladro de carteira entre a multido e ao retornar encontrou a jovem ajoelhada junto Lazzara, evidentemente preocupada enquanto o ajudava a incorporar-se. Machucou-se, alteza? perguntou Damon com sincera inquietao. No! respondeu o italiano. Minha bolsa... esse diabo me roubou a bolsa. E prorrompeu em uma quebra de onda de invectivas em italiano que Damon compreendeu, e que significavam bandido, canalha e outros termos mais expressivos em relao com os antepassados do infame descarado. Logo, recordando de repente ante quem se encontrava, concluiu bruscamente sua diatribe. Ah, um milho de perdes, minha signorina. Sinto-me envergonhado de ter usado semelhante linguagem imprpria de seus delicados ouvidos.
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Ante a referncia a seus delicados ouvidos, Eleanor reprimiu um sorriso, embora quando cruzou acidentalmente o olhar com o de Damon, este pde distinguir a fasca de humor que danava em seus olhos azuis. Mas ela logo suprimiu todo sinal de diverso. No tem importncia, alteza. Posto que falava em seu idioma, no entendi a maior parte do que h dito. E, em qualquer caso, sem dvida ouvi coisas piores de meu irmo e seus amigos. No vivi uma existncia to protegida como as mulheres de seu pas. Apesar de seu tom conciliador, o rosto de Lazzara estava bastante vermelho enquanto se levantava, sacudia-se o p e logo ajudava Eleanor a ficar em p. Era evidente que estava envergonhado por ter aparecido de novo em desvantagem ante seus olhos. Ainda pareceu mais envergonhado quando murmurou: Lamento-o, Donna Eleanora, mas no poderemos ir ao Gunter's para satisfazer seu desejo de tomar um sorvete. No tenho meios para pagar. Ela no vacilou em lhe dirigir um sorriso espontneo enquanto sacudia a saia. Mas eu sim disponho de meios, alteza. E com muito gosto pagarei o ch e os sorvetes. Lazzara se esticou, e Damon pde advertir que Eleanor compreendia ao ponto seu engano. Era evidente que, sem querer, tinha ferido o orgulho do nobre. Por favor, me permita que os convide, alteza interveio Damon apaziguador. Vocs foram o bastante generosos para consentir minha intruso em sua sada as compras. O menos que posso fazer lhes devolver o favor. Pde advertir como o prncipe se debatia entre dar prioridade a seu orgulho ferido ou ter a oportunidade de desfrutar da companhia de Eleanor outra hora mais. Decidiu-se pelo ltimo, assentindo com brutalidade e lhe oferecendo o brao. Damon os seguiu carruagem que os lacaios, de algum modo, tinham aberto milagrosamente um atalho. Entretanto, enquanto subia e se sentava frente a ambos, franziu o cenho ao dar-se conta de algo de uma maneira repentina. O ladro de carteira tinha a tez olivcea prpria das pessoas do Mediterrneo. Parecia consequente suspeitar que um compatriota de Lazzara fosse quem tinha perpetrado o roubo; algum que conhecesse o prncipe e estivesse familiarizado com seus costumes, includo onde guardava a bolsa, teria tido vantagem sobre qualquer ladro corrente. Embora tambm podia ser que o ladro de carteira fosse um desconhecido que tinha observado ao prncipe quando este realizava suas compras nos postos de venda e o tinha tomado como fcil objetivo
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aproveitando a confuso do trfico como distrao. Entretanto, tudo parecia uma estranha coincidncia; isso sem contar com a notvel m sorte de Lazzara de ter sofrido dois percalos em to poucos dias. Damon intensificou seu cenho ao ver rir Eleanor e ao prncipe e ela juntando suas cabeas. Ao que parecia, sua alteza se recuperou bastante de sua vergonha para voltar a desdobrar seu encanto Essa imagem provocou em Damon a mesma intensa reao de uns momentos, quando Eleanor se ajoelhou protetora junto ao cado prncipe. A jovem se mostrava muito solcita para sua paz mental, e em excesso sensvel s adulaes do libertino italiano. Com um mudo juramento, Damon reconheceu a intensa emoo que lhe alagava: sentido de posse. Era intil que tratasse de neg-lo por mais tempo. Para falar a verdade, estava chegando concluso de que no desejava que Elle se casasse com Lazzara, mas no s porque no desejasse que resultasse ferida com to infeliz eleio de marido. Apertando a mandbula, compreendeu que no desejava que se casasse com nenhum outro homem.

CAPITULO 05 Inclusive quando se tratar de assuntos mundanos, permita a um cavalheiro demonstrar seus conhecimentos e experincia superior do tema, embora voc o conhea muito melhor que ele. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido manh seguinte, ao Damon resultava difcil sufocar sua impacincia enquanto perambulava pela galeria superior do Teatro Real, em Covent Garden, aguardando a chegada de Eleanor. No tinha nenhuma inteno de lhe permitir relacionar-se com seu prncipe sem obstculos; certamente, em modo algum se isso podia conduzi-la ao matrimnio. Tampouco tinha nenhuma inteno de apressar-se em retornar ao continente, tal como Elle lhe tinha sugerido com tanta mordacidade. J tinha tido bastante dose de pases estrangeiros por algum tempo. E, embora no via com claridade que futuro desejava, estava seguro de que fosse o que fosse o que quisesse, estava na Inglaterra, e que seu principal objetivo naquele momento era dificultar o romance de Eleanor com o prncipe Lazzara. Por conseguinte, no dia anterior, no Gunters, quando sua alteza tinha
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comentado que acompanharia Eleanor e sua tia ao concerto beneficiente daquela noite, ele tinha se esforado por dispor as coisas a seu gosto. No Teatro Real no havia camarotes, mas a seu grupo tinha sido atribuda uma seo escolhida da galeria prxima ao cenrio graas a Tess Blanchard, sua prima longnqua. Esta, junto com outras pessoas, tinha alugado o teatro com fins beneficientes e elaborado um programa com grande variedade de atuaes teatrais, compreendidas rias de pera e coros em ingls e em italiano, pardias, declamaes dramticas e uma pantomima pelo maravilhoso palhao Grimaldi. O acontecimento estava considerado to seleto que os componentes da boa sociedade tinham pugnado por contribuir com seu dinheiro para conseguir entradas. Estava previsto que assistisse o prprio regente, um golpe de mestre para Tess, que dedicava grande parte de seu tempo a organizaes de caridade tais como as Famlias dos Soldados Cados, assim como vrios orfanatos e hospitais. Recentemente, uniu-se irm Loring mais jovem, Lily, que agora era a marquesa de Claybourne, pondo em marcha um lar para dar abrigo e educao a mulheres desafortunadas. Ao Otto Geary, o famoso mdico amigo de Damon, lhe tinha atribudo um assento de honra, posto que os benefcios da noite estavam destinados a seu querido hospital Marlebone. Por isso, ao Damon tinha sido relativamente fcil atra-lo ali. Embora Otto no gostasse de pera, no tinha tido mais remdio que deixar a seus pacientes durante umas horas. Naquele momento, Damon estava sentado junto a ele, aguardando a chegada de Eleanor e o prncipe Lazzara. Oxal se acabasse rpido - murmurou Otto puxando de seu leno de pescoo. Tenho muito trabalho para estar vagabundeando desta indolente maneira. No ser muito longo lhe assegurou Damon. E deve senhorita Blanchard alguma amostra de gratido, por isso te rogo que deixe de te impacientar. Seu amigo franziu o cenho brevemente e a seguir lhe piscou um olho. Acredito que voc tambm est algo inquieto, a julgar pelas vezes que olhaste para a porta durante os ltimos dez minutos. E imagino que a gratido senhorita Blanchard no tem nada a ver com sua insistncia em que eu esteja aqui presente esta noite. S desejava me ter a seu lado para sua convenincia. Damon conteve um sorriso. No essa a nica razo. Mas no deixa de ser uma delas. A diverso de Otto se refletiu em seu rosto. Para falar a verdade, no sei se me interessar estar perto, uma vez que lady Eleanor descubra o que maquinaste. E, em qualquer caso, estou seguro de que a senhorita Blanchard seria mais capaz que eu de te proteger.
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Talvez, mas assim tenho mais seguranas. Tess pensava reunir-se com eles logo, segundo Damon uma situao afortunada, posto que confiava em que sua prima conseguisse acalmar as guas agitadas, por assim diz-lo. Eleanor no estaria muito contente ao descobrir que sua tia, o prncipe e ela iam sentar-se to perto dele. No se equivocava. Quando por fim a jovem fez sua apario, ele s tinha olhos para ela, por isso pde ver sua expresso ao dar-se conta de como ele tinha manipulado a situao. De maneira parecida, Lazzara se esticou, suspicaz, enquanto que a tia de Eleanor mostrou rgida sua desaprovao. Lady Beldon no tinha perdoado ao Damon o episdio com sua sobrinha de h dois anos. Em consequncia, mostrou-se muito altiva quando ele se levantou cortesmente e fez as apresentaes, embora pelo menos no lhe rechaou abertamente. O prncipe Lazzara se viu ento obrigado a apresentar seu parente, o signore Umberto Vecchi, um cavalheiro alto, de cabelos grisalhos. Tratava-se de um diplomata do reino das Duas Sicilias destinado a corte da Inglaterra e era responsvel pelos tratados comerciais, principalmente do lucrativo comrcio do vinho de Marsala. S ele pareceu no ser consciente da repentina frieza do ambiente, enquanto todos permaneciam uns momentos mantendo uma elegante mas tensa conversa. Por sorte, a atmosfera se aliviou um pouco quando a anci condessa viva de Haviland se reuniu com eles acompanhada de seu neto, Rayne Kenyon, o novo conde de Haviland. Este era um velho conhecido de Damon desde seus dias de juventude na universidade. Haviland era ento um rebelde sem paliativos e a ovelha negra de sua ilustre famlia, por isso no era de se estranhar que passou muitos dos anos anteriores tentando frustrar os propsitos napolenicos de domnio mundial, conforme se sussurrava, atuando como brilhante e magistral espio para o servio secreto britnico. Era evidente que sua av e lady Beldon eram boas amigas. Pouco depois, Damon advertiu, com certa surpresa, que lady Beldon parecia sentir um decidido afeto pelo bonito e amadurecido diplomata italiano, senhor Vecchi, e que perdia parte de seu aristocrtico enrijecimento quando falava com ele, at quase chegar ao ponto de um afetado flerte. Entretanto, o que no lhe surpreendeu foi que Eleanor aproveitasse a distrao para repreend-lo entre dentes. Suas maquinaes comeam a me incomodar muito, lorde Wrexham. Eu gostaria que deixasse de me acossar deste modo absurdo. Ele arqueou uma sobrancelha com ar inocente. No te estou acossando. No? Como qualifica isto? Agitou a mo, assinalando a disposio dos assentos. Ontem te misturou em nossa excurso e agora isto. Acreditava que se sentiria agradada de contar com uma perspectiva
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to privilegiada do cenrio. A senhorita Blanchard teve grandes dificuldades para atender meu pedido. Mas se o deseja, posso lhe pedir que sente a seu grupo em outra parte. Com um bufo de irritao, a jovem o fulminou com o olhar. Sabe que j muito tarde para isso. No desejo montar uma cena. Mas date por avisado. No permitirei que estrague minhas possibilidades com o prncipe Lazzara. Suas palavras eram desafiantes, e seu relampejante olhar o deixou paralisado, assim Damon, prudentemente, absteve-se de lhe responder e seguir provocando-a. Ento chegou Tess com sua amiga, a senhorita Jane Caruthers. Sua prima o saudou efusiva e logo se voltou para os outros para lhes dar a bemvinda. Por fim, ocuparam todos seus assentos. Tess tomou assento junto a ele, atrs de Eleanor e seu pretendente. Damon celebrou ter a oportunidade de desfrutar da companhia de sua prima. Era uma beleza de cabelos negros, com um ar gracioso e sereno; era s prima longnqua, mas uma de suas poucas parentes, e ele a estimava sinceramente. Tess tinha estado muito ocupada com suas diversas obras de caridade, e logo que tinham tido tempo de manter alguma conversa privada desde sua volta a Inglaterra. muito agradvel voltar a ver-te, Damon murmurou aproximandose para que a ouvisse sobre o rudo do pblico. E a ti, querida. Nesta noite te superaste. O sorriso da jovem continha alvio e orgulho. Confio em que tudo saia bem. Se o prncipe regente chegar logo, poderemos comear antes de que o pblico esteja muito inquieto. O teatro estava resplandecente, com a flor e nata da sociedade. A deslumbrante multido luzia seus mais ricos ornamentos, e a exibio de sedas, cetins e joias cintilavam debaixo dos abajures de gs. Damon desfrutava de uma boa perspectiva da nuca de Eleanor e de seus graciosos ombros enquanto ela se inclinava para seu companheiro para comentar o programa. A representao de abertura seria em ingls, depois um coro de Dom Giovanni, de Mozart, seguido de uma ria em italiano de Rossini e logo uma seleo de George Fredric Handel e do compositor irlands Thomas Cooke. Ouviu que Eleanor perguntava ao prncipe sobre pera, sem dvida seguindo os conselhos daquele condenado livro a respeito de como conseguir um marido. Seu interesse fez que sua alteza alardeasse a respeito da natureza superior da contribuio de seu pas cultura mundial. Surpreende-me que algumas das peras vo cantar-se em ingls se lamentou finalmente o prncipe, O efeito ser desastroso. Damon se adiantou em seu assento e interveio na conversa. Pelo contrrio, alteza disse com suavidade. Compreender o
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texto faz que a pera resulte mais atrativa para as pessoas comuns. Lazzara o olhou depreciativo por cima do ombro. O que sabe voc disso, milord? No me parece que seja dos que apreciam a boa pera. Pois est equivocado. Desfruto enormemente com a pera. D a casualidade de que tive o prazer de assistir estria do IL Barbiere dava Siviglia em Roma, o ano passado. O nobre arqueou as sobrancelhas, surpreso. Ah, sim? Damon sorriu. Sim. E posto que exatamente a classe de representao com a que desfrutamos os ingleses, no me surpreenderia que em breve a estreassem aqui em Londres em nosso idioma. Lazzara se encolheu delicadamente de ombros, desdenhando de maneira clara com seu real nariz aquela afronta a sua sensibilidade enquanto Eleanor franzia o cenho em direo ao Damon. Este captou seu olhar reprovador, mas se recostou em seu assento, satisfeito de lhe haver feito compreender a enorme diferena que existia entre suas duas culturas. Tess, a seu lado, observava-lhe com curiosidade, mas logo desviou sua ateno ante a comoo que se produziu na galeria oposta do teatro. O pblico estava se levantando para saudar a chegada de sua alteza real, o prncipe regente. Damon quase pde sentir respirar mais aliviada a sua prima uma vez que o squito de Prinny por fim se acomodou e comeou o espetculo. Eleanor, por sua parte, sentiu-se inquieta durante a primeira atuao, deplorando sua poderosa conscincia da presena de Damon atrs dela. Por Deus!, estava imponente com sua jaqueta negra de etiqueta e com seu leno de pescoo de encaixe, em perfeito contraste com sua ctis bronzeada. Havia-lhe custado uma grande fora de vontade afastar o olhar dele. Mas seus esforos por lhe ignorar se viam empanados pela frustrao. O irritante pilantra seguia aparecendo durante suas sadas com o prncipe, convertendo-se em uma absoluta molstia, conseguindo distra-la. Entretanto, no podia negar que s sua presena punha ao vermelho vivo seus nervos e seus sentidos. Sem dvida, Damon era o homem mais animado e interessante que conhecia; se algum admirava a inteligncia e as mentes bem informadas, como por desdita era seu caso. Teria gostado de lhe perguntar por suas recentes viagens pelo continente... Mas em modo algum estimularia tal familiaridade entre eles. No obstante, alegrou-se sinceramente de conhecer o amigo de Damon, o eminente doutor senhor Geary. Tinha ouvido falar muito dos xitos deste, que tinha conseguido salvar pacientes com graves doenas nas portas da morte. Conforme se dizia, seu hospital era nico. Otto Geary insistia em manter nele uma limpeza imaculada, uma exigncia da que se burlavam muitos de seus pares, mas que estava ganhando credibilidade no
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campo da medicina. Eleanor admirava o gnio cientfico, em especial de algum que tinha triunfado indo contra a corrente da sociedade. Tambm admirava prima de Damon por suas obras de caridade. Eleanor tinha encontrado com Tess Blanchard vrias vezes durante os ltimos meses, devido principalmente estreita amizade desta com as trs irms Loring. Todas elas davam aulas na Academia para jovens Damas das irms, junto com Jean Caruthers, que dirigia a gesto diria da escola. Fazia muito pouco, Eleanor tinha abordado senhorita Blanchard para lhe perguntar como podia contribuir a seus valorosos esforos para reduzir a pobreza e a misria dos menos afortunados. Por sorte, a Eleanor foi mais fcil ignorar ao Damon quando madame Giuditta Pasta apareceu no cenrio para cantar uma ria do IL Barbiere dava Siviglia, de Rossini, Una voce poca fa. A soprano italiana tinha estreado recentemente em Londres e embora as crticas at o momento no tinham sido especialmente favorveis, das primeiras notas, Eleanor se sentiu enfeitiada. Ficou absorta enquanto a voz de madame Pasta se elevava com delicioso brilhantismo e quando se desvaneceu a ltima formosa nota, a jovem tinha lgrimas nos olhos. Ao ir enxug-las subrepticiamente, Damon lhe passou a mo sobre o ombro e lhe estendeu seu leno em silncio. Quando Eleanor se voltou de maneira instintiva para agradecer-lhe e murmurou Obrigado, cometeu o engano de olhar os olhos dele. O corao lhe deu um tombo ante o indcio de ternura que viu em suas negras profundidades. Uma ternura que lhe recordava os momentos privados que tinham compartilhado durante seu compromisso. Confundida e consternada, compreendeu que a tinha estado observando. Desviou rapidamente a vista e a fixou em frente. Resultou-lhe difcil dedicar ateno msica que seguiu, embora por fim se recuperou o suficiente para aplaudir os recitais dramticos, sorrir ante as pardias cmicas e rir encantada com as palhaadas das pantomimas. Quando concluiu o concerto, Eleanor tinha recuperado em certo modo a compostura e se sentia como se realmente pudesse enfrentar ao Damon com equanimidade. Quer dizer, at que saram da galeria junto com a enorme quantidade de espectadores. Lady Beldon tinha insistido em partir a ponto, posto que no desejava aguardar o final para mandar que lhes trouxessem suas carruagens. Quando o grupo seguia seu caminho ao longo dos corredores e desciam pela ampla escadaria, o prncipe Lazzara protegeu Eleanor dos empurres, enquanto que o signore Vecchi fazia o mesmo com sua tia. Quase tinham chegado ao patamar inferior quando de repente o prncipe se cambaleou para frente, sobre a multido que o precedia. Com um grito de surpresa, caiu rodando os trs ltimos degraus. E a ponto esteve de arrastar Eleanor consigo.
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Mas esta se livrou porque Damon a agarrou pelo brao e a puxou, protegendo-a. Por todos os Santos! exclamou lady Beldon, alarmada, ao ver que sua sobrinha sufocava um grito. Depois de um instante de atordoamento, a jovem se liberou do apoio de Damon e baixou apressada os ltimos degraus para ajoelhar-se junto ao prncipe, que jazia de barriga para baixo no tapete e respirava com dificuldade. Est ferido, alteza? Ele respondeu com um gemido enquanto girava para um lado e agarrava o joelho esquerdo com evidente dor. No obstante, quando prosseguiu, obviamente destrambelhando em italiano, o signore Vecchi lhe disse algo com dureza no mesmo idioma e o prncipe pareceu ter sido repreendido. Um milho de perdes disse, sorrindo s damas. Em torno dele se limpou um espao, enquanto a multido ficava imobilizada ante o espetculo de um nobre estrangeiro, esplendidamente embelezado, estendido no cho. Eleanor ouviu que Damon se dirigia a seu amigo mdico. Pode lhe ser de ajuda, Otto? Farei tudo o que possa. Enquanto examinava a perna lesada do prncipe Lazzara, seu ancio parente negou tristemente com a cabea. Temo-me que dom Antonio tem muito m sorte comentou. No foi m sorte, dom Umberto! replicou Lazzara algo malhumorado. Empurraram-me. Eleanor se sobressaltou ante suas palavras e imediatamente olhou Damon. Seria possvel que tivesse sido ele? Ao fim e ao cabo, estava atrs deles, com o signore Vecchi a seu lado. Teria bastado um ligeiro empurro para derrubar ao prncipe... Aproximou-se dele com o cenho franzido. Foste voc o causador de que o prncipe casse? perguntou com um sussurro. Damon ficou olhando um momento. Como diz? Podia ter resultado gravemente ferido ao ser empurrado por um lance de escada. Ao Damon lhe marcou um msculo da mandbula. Assim . E voc tambm podia ter resultado ferida, posto que estava agarrada de seu brao. Mas no, eu no provoquei sua queda manifestou, fixando nela um severo olhar. Eleanor franziu mais o cenho. Resulta estranho que o prncipe no faa mais que sofrer contratempos sempre que voc est perto. Damon proferiu uma risada baixa e incrdula.
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Cr sinceramente que tive algo a ver com isto? Por que no? Seus problemas no comearam at que voc retornou a Londres. E estiveste presente em todos os incidentes at o momento. Como voc assinalou Damon framente. Poderia ter organizado seus acidentes com o fim de ir em seu resgate e lhe demonstrar seus recursos e compaixo. No isso o que te diz seu livro que faa? No replicou Eleanor, molesta. De fato, aconselha exatamente o contrrio. Supe-se que, sempre que for possvel, devo parecer indefesa. Damon curvou a boca em um sorriso e contemplou ao ferido. Precisamente agora, quem parece indefeso ele. Um estado com o que evidente que desfruta. Damon apertou a mandbula. De modo que cr que sabotei sua carruagem e arrisquei sua segurana, inclusive sua vida, o dia que saiu para passear com o prncipe? A julgar por seu tom, era evidente que tinha aceso sua ira com suas acusaes, mas Eleanor no voltou atrs, posto que sua prpria ira tambm se intensificou. Talvez sim. Parece decidido a interferir como em seu cortejo. E o que tem o de ontem? Eu no estava perto de Lazzara quando o roubaram. Podia ter contratado a um ladro de carteira para que o atracasse. E agora te achava em uma posio privilegiada para provocar sua queda. Damon a fulminou com o olhar e ela lhe dirigiu o seu, acerado. S existe um problema, querida: eu no tenho nada a ver com seus percalos. Ter que procurar o culpado em outra parte. Eleanor viu que estava zangado, mas ela, a sua vez, sentia-se furiosa ao pensar que Damon pudesse estar to empenhado em estragar seu romance que tivesse posto em perigo deliberadamente ao prncipe. Embora fosse culpado, certamente o negaria Replicou em voz baixa. Damon a olhou fixamente, e Eleanor pde sentir como o ar chispava entre eles. De verdade est pondo em dvida minha palavra? perguntou-lhe ele com voz perigosa. Ao compreender que estavam chamando a ateno, a jovem reduziu seu tom de voz. No sei se o estou fazendo. Mas est claro que no confio em que me diga a verdade. Eleanor a interrompeu de repente sua tia. Vamos, querida, devemos retornar a casa. Damon ainda seguia olhando-a furioso. Este no lugar para discutir resmungou, deveramos prosseguir esta conversa em privado. No deveramos falar absolutamente! vaiou virtualmente Eleanor a
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sua vez. E se afastou dele precisamente quando o senhor Geary conclua seu exame. No acredito que haja nenhum osso quebrado, alteza disse, mas precisa cuidados, posto que parece ter sofrido uma m torcedura do joelho. Devem ir para casa em seguida e deitar-se. Eu cuidarei de voc se o desejar. Lady Beldon interveio imediatamente: Avisarei a meu prprio mdico, senhor Geary. No tem por que seguir preocupando-se. Otto pareceu duvidar, mas finalmente assentiu. Conviria-lhe aplicar compressas frias no joelho, alteza. E, certamente, mant-lo imvel durante algum tempo. Cuidaremos dele, senhor Geary insistiu lady Beldon. Ento, o signore Vecchi ajudou ao prncipe a levantar-se e lhe ofereceu o ombro para que se apoiasse nele. Ainda com grande dor, Lazzara avanou coxeando com ajuda de seu parente. Vieram com a carruagem do prncipe, no assim? perguntouDamon a Eleanor secamente. Se for necessrio, posso acompanhar a voc e a sua tia a casa. Ela o olhou com dureza. No necessrio, milord. J tem feito mais que suficiente esta noite. Para falar a verdade, agradaria-me muito que se mantivesse longe de ns no futuro prximo. E com essas palavras, deu meia volta e seguiu ao prncipe e ao senhor Vecchi, sentindo em todo momento os olhos de Damon fixos em suas costas. A frustrao de Eleanor amainou um pouco enquanto entrava na carruagem do prncipe com sua tia, e, quando o veculo as teve transportado a Portman Agrada, as deixando em sua porta, a fria da jovem se acalmou at o mnimo. Talvez tinha se equivocado ao acusar Damon de aes to infames, pensou a contra gosto, enquanto seguia a sua tia pela escada at os elegantes aposentos da viscondessa. Ele podia ser um pilantra e um libertino, mas isso no tinha nada a ver prejudicando a um homem inocente simplesmente porque estava cortejando-a, em especial quando por sua parte no havia nenhuma inteno matrimonial com respeito a ela. Entretanto, no momento em que Eleanor ficou a ss com sua tia no salo, lady Beldon exps claramente sua prpria opinio sobre Damon. Desgosta-me ver/te falando com esse perverso Wrexham, Eleanor se queixou a viscondessa. No necessrio que lhe responda alm dos ditados da simples educao. Certamente, tem razo, tia. Esforarei-me por evitar todo contato com ele no futuro.
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Bem. No desejar dar nenhum motivo ao prncipe para que pense mal de ti? Deveria estimular seus cuidados sempre que for possvel, e a presena do Wrexham s pode entorpecer seu cortejo. Sou muito consciente disso, tia. Beatrix olhou a sua sobrinha e franziu os lbios, pensativa. Suponho que seria conveniente que te informasse do que diz o signore Vecchi. O que diz? A anci fez uma careta. Que o prncipe algo assim como um libertino quando se trata de mulheres. O signore Vecchi aludiu com certa inteno que sua alteza acaso no seja um bom marido para ti. Mas eu no valoro em muito tais advertncias. O bero e educao do prncipe Lazzara so impecveis e sua fortuna magnfica. E quanto a seus assuntos pessoais... bem, provavelmente no pior que outros muitos nobres. Eleanor reprimiu sua prpria careta. J tinha ouvido antes tais rumores sobre a reputao do prncipe, mas tinha decidido no consider-los no momento. Entretanto, no o fazia simplesmente porque desejasse lhe conceder o benefcio da dvida. Segundo Fanny Irwin, alguns patifes podiam redimir-se por um amor sincero, por isso Eleanor no estava disposta a condenar ao prncipe como uma causa perdida s por seu passado. Talvez s se tratasse de encontrar mulher adequada, uma que pudesse ganhar seu corao. Perguntava-se se talvez poderia ser ela. Se conseguia conseguir que ele a amasse, possivelmente mudaria seus perversos costumes. Pensou que inclusive Damon podia hav-lo feito assim h dois anos. Se este a tivesse amado realmente, no teria retornado com sua amante to rapidamente aps haver-se comprometido com ela... Esse doloroso pensamento se viu interrompido por sua tia, que prosseguiu: Pelo menos, durante a semana prxima, na festa de minha casa, poderia fazer que o cortejo progredisse. E alm disso estaremos em Rosemont, onde Wrexham no pode te seguir. Eleanor esteve completamente de acordo com ela. Desejo que tudo v bem acrescentou Beatrix com uma estranha nota de melancolia. Estou segura de que ser assim. Suas festas sempre so esplndidas. O signore Vecchi diz que espera ansioso o acontecimento, com grande deleite. Eleanor sorriu a sua tia e a esta lhe tingiram as bochechas de uma bonita cor rosada. A jovem pensou carinhosa que parecia mais jovem quando falava do cavalheiro italiano. Cr que fao mal em estimular suas insinuaes? perguntou Beatrix insegura.
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No, querida tia respondeu Eleanor com suavidade. Acredito que faz muito bem obrando assim. uma pessoa com um ar muito tenro. A diferena de Beldon, que era um urso insofrvel quando se zangava... de repente, a viscondessa se enrijeceu. Mas basta de falar de meu defunto marido. Chama a minha donzela, por favor. Depois de todo esse drama do acidente do prncipe, confesso que pareo p. Eleanor compreendeu que tia Beatrix sentia um pouco de vergonha aps ter expresso ante ela seus mais ntimos pensamentos. Obedeceu, despediu-se e logo foi a seu dormitrio, na asa leste da casa. Suspeitava que sua tia se sentia sozinha, embora poucas vezes se permitia demonstr-lo. Seria gratificante ver a distante e impassvel viscondessa apaixonar-se pela primeira vez ou, como mnimo, encontrar um cavalheiro cuja amizade e companhia pudesse desfrutar. Fosse o que fosse o que acontecesse, acrescentou para si enquanto fechava a porta de sua habitao a suas costas, confiava que a mulher pudesse encontrar a felicidade, independente de sua prpria relao com o prncipe. Decidida a no chamar Jenny dado que j era muito tarde, Eleanor tirou o vestido e a roupa interior. Entretanto, enquanto se lavava e se preparava para deitar-se, seus pensamentos retornaram noite no teatro e voltou a surgir sua raiva. Punha-a furiosa que Damon parecesse decidido a danificar sua oportunidade de conseguir o amor. Mas enquanto colocava a camisola, prometeu-se que no lhe permitiria que se interpusesse. Prosseguiria sua sutil conquista do prncipe Lazzara, e se Damon se atrevia a voltar a entremeter-se... bem, simplesmente teria que engenhar um plano para desanim-lo de uma vez por todas. Deitou-se e se dispunha a ler outro captulo do livro de conselhos de Fanny, quando ouviu um leve rudo ao outro lado da habitao. O corao lhe deu um tombo ao levantar a vista e encontrar-se com o rosto de Damon ante a janela aberta. Pasmada, observou incrdula como ele introduzia seus largos ombros pelo vo e entrava no dormitrio ficando de p sobre o tapete. Advertiu distrada que ainda levava a roupa formal de etiqueta, mas no foi isso o que a deixou muda, a no ser o fato de que tivesse escalado dois pisos at os aposentos de uma dama, depois da meia-noite e com a maior audcia. Damon! exclamou com voz alta, spera e estridente. Que diabos faz aqui? Verdadeiramente acredito que deixamos inconclusa nossa conversa respondeu com frieza, cruzando a habitao para seu leito.

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CAPITULO 06 Deve fazer que deseje beij-la, embora no tenha nenhuma inteno de ser to atrevida, atraia sua ateno para sua boca lambendo ligeiramente os lbios ou tocando-se com o leque. Confie em mim, ele o notar. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Afastando a um lado os lenis, Eleanor saltou do leito com tal rapidez que se sentiu enjoada. Ou talvez sua debilidade se devia ao feito de ter a seu alto, formoso e anterior prometido olhando-a quando se achava to escassamente vestida. Sabe perfeitamente que no deveria estar aqui! exclamou enquanto retrocedia para a porta. Ele esboou um seco sorriso. No teatro rechaaste minha oferta de prosseguir nossa discusso em outra parte. Porque no h nada que discutir! Ao ver que seguia avanando, levantou as mos para proteger-se. Damon... fica onde est! Por sorte, ele obedeceu sua ordem, e se deteve meia dzia de passos dela. Ficou ali, to imvel como o granito, com seus negros olhos brilhando ao resplendor do abajur da mesinha de noite. Tem que partir agora mesmo insistiu Eleanor. No at que esclareamos alguns assuntos. Era evidente que ainda estava zangado, mas tambm estava ela com ele. Digo-o a srio, Damon. V ou chamarei o Peters para que te jogue! No, no o far. No querer que seus serventes me encontrem aqui. Eleanor apertou os dentes, frustrada, sabendo perfeitamente que no podia levar a cabo sua ameaa. Chamar os serventes em sua ajuda podia resultar realmente em um escndalo. Tia Beatrix ficaria horrorizada e consternada ao inteirar-se de que se viu implicada em semelhante comprometedora situao. Desejava mandar Damon ao diabo com todas suas foras, mas era evidente que ele se propunha esclarecer coisas, e no lhe importava atentar contra as convenincias para isso. Compreendendo que no tinha mais eleio que lhe escutar, proferiu um bufo de resignao e cruzou os braos sob o peito, o que provocou o no desejado efeito de atrair o olhar de Damon sobre seus seios.
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Ao ver que ele a esquadrinhava observando sua delicada camisola de linho branco, deixou cair rapidamente os braos aos lados e retrocedeu outro passo. Muito bem, de que desejas falar? Da situao com Lazzara. Quero que me escute, Eleanor. Ento, quer falar em um tom mais baixo? Algum poderia te ouvir. Ele obedeceu, mas sua voz seguia sendo dura quando prosseguiu: No posso imaginar por que me cr capaz de um propsito to sinistro com respeito a seu prncipe, e no s me acusaste de tratar de lhe ferir, mas tambm de mentir. Ela ergueu o queixo. No pode pretender no me haver mentido antes. Quando nos comprometemos, disse-me que tinha renunciado a sua amante, mas evidente que no era assim. Ele a olhou enigmtico enquanto se movia lentamente ao redor dos ps do leito. No vou discutir contigo a esse respeito, mas est muito equivocada se cr que eu tive algo a ver com os percalos de Lazzara. Isso tem tanto sentido como se fosse voc a causadora de seus acidentes. Eleanor lhe dirigiu um olhar valorativo. Por que eu quereria lhe provocar algum acidente? Talvez para manipul-lo e conduzi-lo a uma situao em que sua reputao se visse comprometida... e assim obrig-lo a casar-se contigo. Ela ficou boquiaberta. Essa uma acusao realmente repugnante. Tambm o que me acuse de tentar lhe fazer mal. No aceito que se questione minha honra. Imagino que no replicou a jovem. Mas deve admitir que resulta muito suspeito que estivesse presente nos trs incidentes. E ontem noite estava justo atrs de ns. Damon avanou um passo fixando nela o olhar. Existe um importante fator que est esquecendo, querida. Eu nunca poria a ti em perigo. Posto que estava agarrada de seu brao, poderia haver cado tambm facilmente e te fazer mal. Embora tivesse desejado atir-lo escada abaixo, teria aguardado a que te tivesse solto dele. Eleanor teve que admitir que Damon tinha atuado com rapidez para salv-la de cair junto com o prncipe. Assentiu com lentido. Lembro que me agarraste pelo brao para evitar que fosse arrastada com ele. Assim ... Ento, cr que simplesmente tropeou? Talvez, mas a meu modo de ver sofreu muitos percalos recentemente para que seja simples coincidncia. possvel que, em realidade, algum deseje lhe causar mal. Quem?
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No tenho a menor ideia. Pensativo, Damon foi at o leito e apoiou um quadril no colcho. Antes de que Eleanor pudesse protestar, prosseguiu como se refletisse em voz alta. O ladro de carteira parecia ser um patrcio de Lazzara. Ambos tinham a mesma tez olivcea. Entretanto, esta noite no teatro no havia ningum com essa aparncia perto dele, salvo o signore Vecchi, claro. O signore Vecchi no empurraria a seu prprio parente pela escada respondeu Eleanor franzindo o cenho perplexa. No, eu tampouco acredito... Ela intensificou seu cenho. Se algum desconhecido est tratando de causar mal ao prncipe, eu gostaria muito de descobrir quem para que deixasse de faz-lo. Lazzara poderia resultar gravemente ferido. Eu tambm gostaria de sab-lo declarou Damon. Em tanto que ele te est cortejando, voc poderia te achar em perigo. Eleanor abriu os olhos surpreendida. Te preocupa minha segurana? Resulta to incompreensvel, Elle? Seu tom se suavizou um tanto e a jovem sentiu que lhe afrouxavam as defesas. No, suponho que no. Eu no gosto de sua cercania to estreita com Lazzara prosseguiu Damon. Se esses ataques seguem se produzindo, poderia sair prejudicada. E no me manterei ocioso e permitirei que isso ocorra, Eleanor. Manteve o olhar fixo nela fazendo-a sentir-se consciente de seu estado de semi-nudez e dos revoltos lenis do leito. Obrigado por sua preocupao, milord se apressou a dizer, mas deveria ir. No teria que estar aqui repetiu. Ele sorriu enigmtico, sem mostrar nenhum indcio de que se dispusesse a partir. Pelo menos, deve me reconhecer o mrito de ter recursos. No me permitiste um momento de intimidade contigo, por isso me vi obrigado a tomar medidas drsticas. No creia que foi fcil subir por esse condenado carvalho que est a frente de sua janela. Eleanor surpreendeu a si mesma rindo brandamente. Era deplorvel o que conseguia Damon quando em realidade deveria estar furiosa por ter posto em perigo sua reputao. V-o? disse ele com despreocupao. Voc gosta que um homem seja capaz de te surpreender. Ela tratou de dissimular um sorriso. Se est tratando de conseguir elogios, voltar-te velho e grisalho antes de que isso ocorra. Damon negou com a cabea enquanto murmurava: Depois desta noite, talvez no tenha a oportunidade de envelhecer.
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Se danifiquei a jaqueta nova, meu ajudante de quarto me cortar a cabea. Cornby tem grande interesse em que me converta em um cavalheiro elegante. Eleanor pensou que no lhe via absolutamente desarrumado, salvo que seus negros cabelos estavam mais alvoroados que de costume. Por outra parte prosseguiu ele mais afvel, minha morte poderia te regozijar. Certamente que no me alegraria. Seu desejo de sorrir desapareceu. Era evidente que no desejava sua morte. S queria no o ter perto, em especial quando ela se encontrava em tal desvantagem. Srio, Damon, deve partir. Diz que no deseja me expor a nenhum perigo e s por estar em minha habitao poderia atrair sobre mim o escndalo. Sim, possvel. No obstante, em vez de acessar a seu pedido, hospedou-se na borda do leito, dando a impresso de que pretendia no mover-se dali. Mas acredito que me deve uma desculpa por me acusar to injustamente. Muito bem, desculpo-me. Agora, quer partir, por favor? Mereo algo mais que isso. O que quer dizer? Quero dizer que deve me beijar. A ela lhe paralisou o corao. Estava-lhe pedindo um beijo como desculpa? Vem aqui, Elle murmurou ele ao ver que parecia ter jogado razes no cho. Ante o rouco som de sua voz, a Eleanor lhe secou a boca. Distrada, passou a lngua pelos lbios e, ao ver que Damon fixava imediatamente o olhar em sua boca, recordou o conselho de Fanny sobre umedecer os lbios para provocar ser beijada. No queria provocar isso com Damon! No vou beijar-te declarou enftica. Se no o fizer, atente s consequncias. Estou disposto a aguardar aqui toda a noite se for necessrio. Inclinou a cabea. O que dir sua tia pela manh, quando descobrir que passei a noite contigo? um completo libertino disse Eleanor ressentida. No o posso negar respondeu ele, descarado. A exasperao de Eleanor aumentou. Deveria ter sabido que seria difcil livrar-se dele. Damon era a prpria definio de problema e o homem mais provocador que havia. Acredito que mudei de ideia sussurrou. Sua morte possivelmente fosse bem recebida. Esta a Elle que eu conheo e amo. O tom divertido de sua voz fez que ela apertasse os punhos.
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Voc no me ama! Nunca me amaste! Extranhamente, a expresso dele se serenou... inclusive se suavizou. Entretanto, no cedeu. Um beijo, Eleanor. Esse meu preo por partir. Ainda resistindo, ela se negou a mover-se. No compreende quo desavergonhado insistir em beijar a uma mulher contra sua vontade? Ao Damon lhe suavizou ainda mais a expresso. Para mim no falta de vergonha a no ser simplesmente uma ttica. Proponho-me te recordar uma vez mais que o fogo no se produz entre voc e seu prncipe. Debatendo-se entre a frustrao e a compreenso, Eleanor pensou que esse era seu propsito. Damon ainda seguia decidido a demonstrar quo dbil era a atrao que ela sentia por seu rgio pretendente. E uma vez mais no lhe deixava mais eleio que acessar a isso. Embora o que mais a exasperava era quo tentadora encontrava a perspectiva de beij-lo. Ainda pior, Damon parecia saber o que ela sentia. Estava observandoa com os olhos brilhando resolvidos, enquanto o silncio que reinava entre os dois de repente se notou carregado de correntes magnticas. Um estremecimento a percorreu inteira, ao tempo que sentia uma vertiginosa atrao para ele. Estou esperando, Elle murmurou Damon. Ouvir aquela querida, sensual e aveludada voz debilitou ainda mais sua resistncia. Aspirou profundamente. Quando a contra gosto se adiantou, ele a agarrou pela mo e a atraiu entre suas pernas estendidas, estreitando-a contra a parte superior de seu corpo. Eleanor era plenamente consciente do calor de seu poderoso torso, da sensao de seus seios pressionados contra seu duro peito. Seus mamilos estavam erguidos e sensveis, e lhe resultava difcil regular sua respirao, enquanto o corao lhe palpitava com fora contra as costelas. Ento, Damon a agarrou pelas ndegas atraindo-a ainda mais, to prxima que seu flego lhe acariciou a boca. Mas ento se deteve. E bem? perguntou. Bem, o que? Deve me beijar, recorda? Puxou seu brao com suficiente fora para baix-la at seu colo, de modo que ela ficou sentada de lado em sua dura coxa. Consciente de que Damon no renunciaria at que ela capitulasse, pressionou rapidamente os lbios sobre os seus. Inclusive esse breve contato fez palpitar suas vsceras, mas ele franziu o cenho decepcionado. Como desculpa, este diminuto beijo pouco adequado. Minha
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vaidade ferida necessita mais. Ainda me arde o bastante. Pois seguir te ardendo. No tenho a mais leve ideia de como aliviar sua desmesurada vaidade. Lhe brilhavam os olhos. Me permita te mostrar como se faz... Posou as mos em seus ombros e a jogou para trs, de modo que ficou estendida no leito, com as pernas ainda sobre sua coxa. Presa na hipnotizadora intensidade de seu olhar e com o pulso pulsando grosseiramente na garganta, Eleanor conteve o flego enquanto Damon se inclinava devagar sobre ela e depositava um beijo tentativo em seus lbios. Quando deslizou a lngua em sua boca em uma lenta e conscienciosa invaso, ela esteve a ponto de gemer. Ele se interrompeu ao fim, e levantou a cabea o suficiente para poder lhe ver orosto. Como eu dizia... fogo murmurou com voz claramente mais rouca. Ela tambm o havia sentido... Os rescaldos de seu amor com ferocidade em seu interior. Ento Damon deixou de falar por completo, e inclinou de novo a cabea para reatar seus deliciosos cuidados. Embora Eleanor sabia que era uma verdadeira loucura responder, rendeu-se a ele plenamente. Como podia resistir a dolorosa necessidade que despertava nela? Como conter a vertiginosa quebra de onda que s Damon lhe produzia? Beijava-a at venc-la, triunfando com cada carcia de sua clida boca, incitando uma vez mais todos seus desejos. Aquela era a fantasia de toda mulher: ser beijada com semelhante paixo por um amante de to irresistvel perfeio. E ser beijada por Damon era seu prprio cu pessoal. Seus lbios acariciavam os seus brincando, seduzindo, tentando, enquanto sua lngua danava em sua boca. Quando ele se moveu no leito e a atraiu mais perto de seu corpo, Eleanor pde senti-lo sua fortaleza e seu poder, a musculosa longitude de suas pernas, a amplitude de seu peito, sua dureza, e teve que lutar contra o apresso de render-se. Sentia os seios pesados e sensveis, enquanto que uma doce e estranha dor florescia entre suas coxas. Ento, Damon intensificou sua presso, beijando-a como se estivesse decidido a conhecer todos seus segredos. O pulso lhe pulsou ainda com mais fora ao sentir seu aroma, seu sabor. Ele introduziu a mo entre seus corpos e curvou os largos dedos sobre seu peito despertando sensaes que se estenderam por ela. Eleanor aspirou profundamente e se tornou atrs, afastando-se de seu mgico beijo. Sua mo era clida e possessiva sobre seu seio, e ela o agarrou pelo pulso para imobiliz-lo. Damon, j basta disse ofegante. Ele arqueou uma sobrancelha. De verdade? Parecia que voc gostava que te tocasse, Elle. No, eu no gosto.
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Ento, por que posso ver as pontas de seus mamilos atravs da malha de sua camisola? Parece-me que seu corpo te est delatando, querida. Ela se olhou. Ao resplendor da luz do abajur que se derramava sobre o leito, seus mamilos estavam clara e visivelmente erguidos. Uma quebra de onda de calor alagou suas bochechas. No deveria ver-me de camisola. Damon esboou um sorriso. Preferiria ver-te sem nada. E ento desabotoou um aps o outro os pequenos botes de sua camisola. Eleanor deplorou sua prpria emoo e o descaramento dele, embora no podia fazer nada por lhe deter. Nem sequer quando levou a mo a seu decote. Era imprudente, temerrio e emocionante que Damon expusesse seus seios a seu ardente olhar. Seus negros olhos acariciaram as plidas protuberncias enquanto, provocador, agarrava um de seus mamilos atormentando-lhe com perita percia. Eleanor entreabriu as plpebras ao tempo que de seus lbios escapava um leve gemido, o que pareceu estimular mais Damon, que a acariciou at que se sentiu dolorida. Entretanto, pelo visto, isso no lhe bastava. Desejo te saborear murmurou com tom rouco e spero enquanto se inclinava sobre ela. Eleanor fez um ltimo e valente esforo por recuperar o controle de seus aturdidos sentidos. Me saborear? Com seu suave flego, Damon sussurrou contra sua pele: Estou faminto de ti, Elle. Aposto que nada sabe to bem como voc. Ela apertou seus ombros com as palmas das mos para afast-lo. No posso dar crdito a isso que h dito, dado que tem um chef extremamente perito. Damon interrompeu suas sedutoras carcias para olh-la. Como sabe que classe de chef tenho? Pelos falatrios. Escuta o que as pessoas mexericam de mim? Avidamente, disse Eleanor para si mesma. No posso deixar de ouvi-lo quando toda Londres esteve falando de ti. Ele esboou um tnue sorriso. De verdade est interessada em falar de meu chef precisamente agora? Hei-te dito que no desejo falar de nada contigo. Bem, ento de momento fique quieta, amor... Encheu as mos com seus seios nus e inclinou a cabea. De repente Eleanor ficou sem respirao. Anteriormente, Damon nunca tomou tais liberdades...
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Seus quentes lbios despertaram uma quebra de onda de sensaes que se estenderam por sua pele, mas quando lhe roou os mamilos com a lngua, a doce impresso a fez sufocar um grito. Ento ele fechou os lbios sobre o tenso casulo e o introduziu na boca. Ela arqueou as costas ante o delicioso espasmo que a percorreu como uma flecha at as virilhas. Tem que te deter, Damon... disse com voz rouca. Dentro de uns momentos... Ela no acreditava poder suportar nem um momento mais aquela deliciosa tortura. Mas ele seguiu lhe lambendo o mamilo, atraindo a cheia carne entre seus dentes, puxando dela com um intenso movimento de suco. Eleanor renunciou a tratar de lutar com ele. Estava seduzindo-a e no lhe importava. Um premente desejo se formou em seu interior, pulsando at produzir uma vida vibrante naquele secreto lugar que tinha entre as pernas. Encontrou-se lhe aferrando sua cabea para seu peito, tratando de atrair mais sua tentadora e implacvel boca. O desejo cresceu ainda mais quando sentiu mover-se a perna de Damon e ele introduziu o joelho entre suas coxas. Moveu-se, indefesa ante a ertica presso, mas quando ele levantou lentamente a borda de sua camisola, assustou-se o bastante para encontrar fora para protestar. Damon... no pode... Ele levantou a cabea aps dar um ltimo beijo no seio, e a olhou com seus olhos negros e ardentes. De verdade que no sente curiosidade pelo prazer que poderia te mostrar? Sim, no... no sei. No pretendo roubar sua virtude se isso for o que te preocupa. Ela fez uma careta. Rogo-te que no o faa. J bastante escandaloso o que estamos fazendo agora. Seu lento sorriso a avivou mais que seus olhos. Seria to culpado de matar uma ovelha como um cordeiro, no o que se diz? Certamente, eu no sou um cordeiro, e voc em troca um lobo. Uma baixa risada foi sua nica resposta enquanto deslizava os dedos para baixo, entre suas coxas, para apoi-los ligeiramente em seu montculo feminino. A Eleanor vacilou a respirao. Seus olhos a tinham enfeitiada... Aqueles olhos intensos, formosos... Uma negra mecha caiu sobre a testa de Damon enquanto a olhava, aguardando, at que acabou por derrubar qualquer resistncia que ficasse. Te cale e me deixe te agradar, Elle... Sim... sussurrou ela.
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Com seus inquisitivos dedos, roou de modo infalvel suas dobras femininas, separou sua escorregadia carne e tocou seu centro. Todos os nervos do corpo de Eleanor se esticaram e estalaram ao tempo que ficava sem respirao. Damon tinha excitado anteriormente seu desejo com seus beijos, mas nunca tinha chegado mais longe que lhe acariciar os seios sobre a roupa. At ento. Ele movia os dedos enloquecedoramente, com leves carcias sobre seu ncleo, bordeando a escorregadia fenda, brincando com o molhado casulo que encontrou ali escondido. Ela fechou os olhos, arqueando-se. Quando um gemido brotou de sua garganta, Damon o capturou voltando a beij-la, com mais suavidade nesta ocasio. Amoldou sua boca a dela, ardente seda, enquanto sua vida e agressiva lngua flutuava com um lento e sensual ritmo, intensificando o descarado calor que serpenteava em seu interior, centrado entre suas coxas. Por fim, Eleanor afundou as mos nos cabelos de Damon e acariciou a sedosa cabeleira ao tempo que lhe devolvia ferventemente os beijos. Seus sentidos pareciam cheios de seu aroma e da sensao que lhe produzia. Sua pele estava ardente e sensvel, como se tivesse febre. Uma febre que ainda se incrementou mais quando uma entristecedora quebra de onda de fogo comeou a formar-se em seu interior. Desesperada, soltou seus cabelos e se agarrou a seus ombros, aferrando-se a seu musculoso corpo. Mas seu crescente frenesi impulsionou Damon a redobrar seus esforos. Acariciou-a com mais fora, de modo mais premente, despertando um apetite que ela no tinha acreditado possvel. Nunca tinha experimentado sensaes to intensas, to incontrolvel desejo... Logo, de repente, Eleanor estalou, uma fera exploso que difundiu um estremecimento de prazer por todo seu corpo. Quando proferiu um grito selvagem, Damon intensificou seu beijo para sufocar o som que ela articulava. Por fim, a incrvel dita se dissipou. Aturdida, Eleanor ficou um momento estendida, com a respirao rpida e agitada. Finalmente, abriu os olhos e o olhou. Ele sorria fracamente ante sua aturdida expresso, com o olhar fixo em seu ruborizado rosto. Eleanor umedeceu seus ressecados lbios e tratou de recuperar a voz. De modo que por isso pelo que se arma tanto alvoroo. disse com um rouco som. Nunca tinha imaginado... Imaginado o que, carinho? Que fazer o amor fosse to... assombroso. Damon se inclinou para beij-la com ternura na testa. Sim, pode ser assombroso. Embora haja muito mais que ainda no te mostrei. Como se desejasse sublinhar suas palavras com o gesto, acomodouse entre suas coxas estendidas e cobriu seu corpo. Quando seus quadris se
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encontraram, Eleanor pde sentir a dureza dele sob seus cales de cetim. Damon apoiou mais seu peso nela, aproximando mais sua rgida ereo... Mas de repente se deteve. Inesperadamente foi ele mesmo quem concluiu a seduo, para sobressalto, consternao e alvio da jovem. Ento, fechou os olhos, com fora como se sofresse, e com voz rouca sussurrou: Nada eu gostaria mais que passar a noite te fazendo o amor, Elle, mas no seria honorvel. No conveio ela com voz tambm rouca. No podemos faz-lo, Damon. Sabe que estou me reservando para o matrimnio. Uma sensao de perda a invadiu quando ele se afastou. Rodou a um lado, apoiando-se em um cotovelo, e a olhou. Esse um problema que pode solucionar-se disse com lentido. O que quer dizer? perguntou Eleanor perplexa. Ele vacilou um momento, e ao fim respondeu: Acredito que deve te casar comigo, Elle, no com seu formoso prncipe. CAPITULO 07 Nunca lhe faa pensar que seu principal propsito contrair matrimnio, de outro modo pode lhe assustar e fazer que fuja em direo oposta! UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Durante uns instantes, Eleanor jazeu estendida, sem mover-se, convencida de que tinha ouvido mal ao Damon. Est brincando disse ao fim em voz aguda e desigual. Ao contrrio, falo totalmente a srio. Acredito que deveria te casar comigo, Elle. Pela segunda vez naquela noite, a jovem saltou de seu leito. Girou em redondo para enfrentar ao Damon e ficou olhando fixamente, primeiro com assombrada incredulidade e logo entreabrindo os olhos suspicaz, enquanto se perguntava que maquinaes estava tramando nesta ocasio. Que jogo te leva entre mos, Damon? perguntou em tom de advertncia. No nenhum jogo, asseguro-lhe isso.
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Com enorme desconfiana, Eleanor permaneceu imvel, tratando de calibrar seu propsito... at que se deu conta de que ele tinha desviado o olhar de seu rosto a seus seios descaradamente expostos. Se cr por um momento que alguma vez aceitarei me casar contigo, que tem febre cerebral murmurou enquanto se apressava a fechar a camisola. Damon fez uma zombadora careta de dor. Sua valorao de minhas faculdades mentais me fere profundamente, amor. A meu modo de ver, no o bastante! Ele dirigiu um olhar para a porta. Sugiro-te que baixe a voz, a menos que queira que venham seus serventes investigar por que escondeste a um cavalheiro em seu dormitrio. Eu no te escondi replicou ela, embora baixando algo seu tom de voz. voc que se escondeu... e desejo que v. Ao ver que ele no fazia gesto algum de obedecer, Eleanor avanou com passo irado at seu armrio e agarrou uma bata, que colocou rapidamente. Pelo menos podia enfrentar ao Damon com maior serenidade se estava vestida com mais decncia. Escondeu da vista seus ps descalos e negou com a cabea com persistente incredulidade. Deve estar mal da cabea. No posso imaginar nenhuma outra explicao para que renove sua proposta de matrimnio depois do acontecido a ltima vez. Seu enigmtico e inexpressivo olhar no a convenceu de que sua assombrosa proposta fosse a srio. Ao observar sua expresso, inclusive se sentiu mais segura de que realmente no era isso o que ele queria. No tem nenhum desejo de te casar comigo, como tampouco tenho eu de me casar contigo disse com mais tranquilidade, disposta a mostrarse racional em vez de permitir que Damon a tirasse do srio, algo no que era to perito. Ele se sentou no leito. Isso no certo. Desejo-te como esposa. Por que? Por diversas razes. Em primeiro lugar, fazemos bom casal. Poderamos formar um bom matrimnio. Ante sua inesperada predio, ela no pde reprimir a aguda dor que lhe enchia o corao. Em um tempo eu assim acreditava, mas j no. Voc no dos que se casam, Damon. Suspeitei-o quando te conheci, mas neciamente me convenci do contrrio. No, no que respeita ao matrimnio, acredito que estamos muito mal emparelhados. No pode negar que somos fisicamente compatveis. Talvez. Mas existe algo mais entre ns que a irritante questo da
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luxria. Ele esboou um seco sorriso. A luxria pode ser uma poderosa fora. Tocou levemente a protuberncia que me sobressaa de seus cales de cetim, evidncia de sua ereo ainda cheia. O que s demonstra o que eu digo declarou Eleanor. Comportate segundo o momento, como fez a ltima vez que me props matrimnio. Deixa que se apodere de ti a paixo, que prepondera de maneira impulsiva sobre suas prprias objees profundamente assentadas contra o matrimnio, e olhe como acabou aquilo. Lamentou nosso compromisso quase imediatamente. Damon no respondeu diretamente a suas palavras; em lugar disso, disse em tom razovel: Desejo-te em meu leito, Elle. Mas o nico caminho honorvel para te ter com a sano do matrimnio. Ela teve que ocultar uma careta de dor. Era muito consciente de que os homens a desejavam por sua beleza fsica alm de por seu bero e sua riqueza, e agora Damon o estava manifestando com muito pouca delicadeza. Era ridculo, mas isso afetava a uma profunda insegurana sua. Despertar o desejo masculino no significava que pudesse atrai-los do modo que realmente queria: em seus coraes. Eleanor temia no poder encontrar nunca a um homem que a amasse por si mesma, e o comportamento de Damon de dois anos s tinha reforado esse temor. Mordeu o lbio inferior. Ainda sigo acreditando que est levando a cabo algum tipo de jogo cruel comigo. Ele suavizou sua expresso imediatamente. Prometo-te que no nenhum jogo, Elle. Por que est sugirindo ento algo to absurdo? Diria que est tratando de me distrair para que deixe de perseguir o prncipe Lazzara, mas te oferecer como marido uma medida muito drstica s para evitar seu cortejo. No muito drstica. Desejo te proteger dele, mas at agora fui incapaz de te fazer entrar em razo. Ela franziu o cenho. De modo que me prope matrimnio porque se sente obrigado a me proteger? Em parte. No quero que te case com Lazzara. No o bastante bom para ti. No voc quem deve decidi-lo. Ele s te causar dano. Esquadrinhou-lhe seu rosto com seus negros olhos. Se estiver to empenhada em te casar, faz-o comigo. Sou muito melhor alternativa que seu prncipe. Com a mente confusa, Eleanor levou a mo tmpora. Talvez Damon desejasse realmente proteg-la de resultar ferida, e, se fosse assim, tinha
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que admitir que era admirvel por sua parte. Mas casar-se com ele a faria muito vulnervel. Voltaria-se a apaixonar e voltaria a feri-la. Obrigado por sua preocupao disse ao fim, mas no necessito seu cavalheirismo. No desejo que te sacrifique por mim. No seria um sacrifcio, Elle. Ao ver que no respondia, Damon subiu as pernas cama e se sentou recostando-se contra o travesseiro, entre os travesseiros. Seu Romeu no te far feliz insistiu. E voc sim? Eu gostaria de tent-lo. O canto de sereia de sua extraordinria afirmao a atraa. Entretanto, devia guardar-se muito bem de escutar ao Damon. Renunciou a isso faz dois anos respondeu finalmente. Por um momento, seu olhar pareceu escurecer-se. No o vou negar, mas meu engano no significa que seu prncipe te v tratar melhor. Inclinou a cabea e continuou: Cr realmente que Lazzara se importar com sua felicidade? Seu prazer? Ou que se preocupar de te satisfazer? Suspeito que desfrutaria muito mais do leito matrimonial comigo. De fato, acredito acabar de lhe demonstrar isso e isso s foi um pingo do que pode esperar de nossas sesses amorosas uma vez que estejamos casados. Eleanor se ruborizou ao recordar a estremecedora experincia que Damon acabava de lhe fazer viver. Tinha suspeitado que o prazer com ele seria incrvel e certamente o tinha sido. Talvez sim reconheceu, mas s porque seja um maravilhoso amante no significa que possa ser um bom marido. O matrimnio deve apoiar-se em algo mais que no prazer carnal. O nosso seria muito mais que isso Seria s uma unio de convenincia. E o que tem de mau nisso? Muitos membros de nossa classe se casam para dar continuidade linha sucessria. Isso provocou que Eleanor ficasse um momento em silncio, pensativa. Se preocupa muito continuar sua linha sucessria? Nunca o havia dito anteriormente. Para sua surpresa, viu uma fugaz tristeza nos olhos de Damon antes de que este respondesse com o que soava como honrada sinceridade. Sempre aceitei que tenho um dever com meu ttulo. E vo passando os anos. J hora de que considere cumprir com minha obrigao. Ela franziu os lbios em uma fina linha. Se desejas seriamente te casar para dar continuidade a seu ttulo, h muitas damas dispostas a isso. Ele a olhou fixamente.
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Quero a ti, Elle, a ningum mais. Eleanor desejava de algum jeito lhe acreditar, mas no podia arriscarse. Bem, eu no desejo uma simples unio de convenincia respondeu. Se assim fosse, podia me haver casado j vrias vezes. Tive mais de uma dzia de propostas, mas as declinei quase todas. Quase todas?Damon a contemplou com curiosidade. Sabia que tinha estado comprometida pela segunda vez, mas houve mais? A jovem vacilou. Seu segundo breve compromisso tinha sido uma insensata reao impulsiva ao comportamento de Damon. Depois de que ele a humilhasse exibindo-se publicamente com uma mulher frvola, ela tinha desejado sentir-se querida, desejada, digna de afeto. Mas por sorte, rapidamente tinha entrado em razo e retirado sua aceitao da proposta do baro Morley. Seu terceiro e ainda mais breve compromisso tinha sido um absoluto ardil. Ela nunca tinha tido nenhuma inteno de lev-lo adiante, como tampouco seu terceiro prometido, outro nobre. Estive prometida com lorde Claybourne durante umas horas o vero passado reconheceu a contra gosto. Damon arqueou bruscamente as sobrancelhas. Com Claybourne? Por umas horas? Eu gostaria que me explicasse isso. Eleanor agitou a mo. uma longa histria. Baste dizer que Heath me pediu como um favor que o ajudasse a conquistar Lily Loring e que eu aceitei de bom grau. Embora, em realidade, esse compromisso no conta, posto que foi uma simulao e muito poucos se inteiraram disso. Mas isso no significa que deseje me arriscar a romper nenhum outro. Se aceitasse me casar contigo, quem pode dizer que nesta ocasio chegaramos realmente bodas? Estou a ponto de ganhar uma reputao de plantar homens, por assim diz-lo. Nesta ocasio nos casaramos lhe assegurou Damon. Ela conseguiu encolher-se de ombros com indiferena, embora no se sentia absolutamente indiferente. Bem, intil especular sobre isso posto que no penso me casar contigo. Por que no? Eleanor desviou a vista para ocultar a vulnerabilidade que sabia que se refletia em seus olhos. A inegvel realidade era que Damon nunca a amaria como ela desejava como precisava ser amada. Um matrimnio no que o afeto fosse sentido s por uma das partes seria ainda mais doloroso que uma fria unio de convenincia. Porque no fundo sou romntica respondeu. Essa a principal diferena entre ns, Damon... Por isso voc e eu nunca faramos um bom casal. Eu desejo verdadeiro amor em meu matrimnio. Desejo que meu marido me ame.
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Transcorreu longo momento at que ele respondeu e ento seu tom foi algo seco. Concede muito valor ideia do verdadeiro amor, Eleanor. Talvez, mas sei que possvel. Marcus encontrou esse tipo de amor com Arabella. E eu no me conformarei com menos para mim mesma. Avanou um passo para Damon lhe estendendo inconscientemente as mos em um gesto implorante. Conhece minha histria, como foi minha infncia antes de que meus pais morressem. Quo sozinha estive ento e depois, quando fui viver com uma tia viva que nunca tinha desejado carregar com uma criatura. Reduziu ainda mais seu tom de voz. No desejo essa classe de solido em meu matrimnio, Damon. Quero importar a meu marido. Desejo lhe importar profundamente, quo mesmo a minha famlia. Desejo encher a meus filhos com o amor que nunca conheci de meus pais. A classe de carinho que Marcus e eu tivemos quando fomos meninos. Isso algo que voc no pode me dar. Damon se tinha escurecido, e Eleanor compreendeu que estava recordando sua confisso aquele dia no jardim das rosas, quando lhe tinha despido sua alma. Agora lhe resultava humilhante inclusive pensar nisso ou recordar quo esperanosa e quo feliz se havia sentido ento. Duvido que Lazzara te entregue seu corao disse ele ao fim. Como sab-lo se no o tento? Proponho-me conseguir que me ame, Damon. Viu como lhe contraa um msculo na mandbula enquanto lutava por manter a calma. Lazzara no o marido adequado para ti repetiu. Eu seria melhor. De novo a Eleanor voltou a lhe assaltar a conhecido dor no corao. Alguma parte vulnervel dela no podia evitar sentir-se vacilar ante sua proposta. Entretanto, a entusiasta esperana que em outro tempo tinha sentido ante a perspectiva de converter-se em esposa de Damon se rebatia com o temor a resultar uma vez mais ferida por ele. No desejava voltar a experimentar a dvida e o pesar de semelhante traio. No acredito que fosse melhor marido, Damon replicou com voz baixa, porque no me ama. Esse foi o verdadeiro problema anteriormente, que nunca me amou em realidade. Se fosse assim, jamais teria recorrido a uma amante. Em lugar de desviar o olhar, Damon o sustentou com fixidez. Lamento te haver ferido. Asseguro-te que no voltar a acontecer. Ela aspirou profundamente. Certamente que no, posto que no serei o bastante idiota para voltar a me encontrar nessa situao. Damon passou grosseiramente a mo pelos cabelos, como se se
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esforasse por manter o controle. Agora no tenho nenhuma amante. Faz bastante tempo que no tenho. Sem dvida porque ainda no tiveste a oportunidade de conseguir uma desde que retornaste a Inglaterra. Ele curvou a boca secamente. Tive muitas oportunidades, pode me acreditar. Mas no desejo uma amante. Desejo a ti... como esposa. Eleanor negou com a cabea com deciso. E o que passaria quando estivssemos casados? Quando rompi nosso compromisso, disse-me que no podia me prometer fidelidade. Agora sim posso faz-lo. Estou disposto a te fazer uma promessa de celibato se assim o quiser. Ela o olhou atnita, Por quanto tempo? Durante todo o tempo que custe te convencer de que te case comigo. No duraria nem um ms. Sim, Elle. A segurana que viu em seus olhos a fez desejar acredit-lo, mas seria uma nscia se sucumbia a suas doces promessas. Ergueu-se e lhe assinalou a janela por onde tinha entrado. Sinto muito, Damon, mas no existe nenhuma possibilidade de que possa voltar a confiar em ti. Agora, faz-me o favor de sair de meu leito e te despedir? Esta discusso intil. Ele vacilou uns momentos. Muito bem, mas esta no a ltima palavra. Sim o . Permito-me dissentir. Levantou-se da cama, tal como ela o tinha pedido, mas em vez de dirigir-se janela, lhe aproximou devagar. Eleanor permaneceu em seu lugar, coisa que rapidamente compreendeu que tinha sido um engano. Antes de que pudesse chegar a dar-se conta de qual era sua inteno, Damon a estreitou contra seu corpo. No permitirei que te case com Lazzara, Elle. No pode impedi-lo replicou a jovem levantando o queixo. Ento no me deixar outra eleio murmurou com voz baixa e rouca. Terei que te convencer com um beijo em cada ocasio. O corao de Eleanor deu um tombo quando ele aproximou sua perversa boca. No obstante, encontrou-se cravada no cho, incapaz de proferir um protesto. Damon lhe rodeou o rosto com as mos e cobriu seus lbios com um beijo profundo, ntimo e acariciante. O pulso dela pulsava em seus ouvidos e o corpo lhe tremia com renovado calor quando ele por fim a soltou. Eleanor se tornou para trs, aturdida e agitada... claramente o que ele queria. A julgar por sua expresso,
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Damon parecia encontrar grande satisfao em peg-la despreparada. arteiro e pouco limpo por sua parte utilizar a excitao fsica para pr meu corpo em meu contrrio se lamentou, com um toque de amargura. Sabe que me resulta difcil resistir a sua seduo. Contava com isso. Havia um claro desafio em sua voz. No deveria subestimar minha determinao, Elle. Inclinou-se para voltar a beij-la. Mas nesta ocasio, ela recorreu a seu ltimo pice de vontade e se afastou bruscamente. Maldito seja, Damon, te afaste de mim! Se no o fizer, no serei responsvel pelas consequncias. Ele esboou um sorriso amargo. Seus desejos so ordens para mim, milady respondeu. E se inclinou ante ela cruzando depois a habitao para a janela aberta. Uma vez ali, vacilou e se voltou a olh-la. Me prometa que te manter em guarda quando estiver com Lazzara, Eleanor. Seus contnuos percalos poderiam te pr em perigo, e deve assumir seriamente a potencial ameaa. Precisamente agora a nica ameaa que vejo procede de ti replicou ela, irritada. Prometa-me isso Elle repetiu Damon com voz grave. Muito bem, prometo-o! Agora, quer partir de uma vez? Ele se sentou no batente e logo se deslizou da janela at um ramo do carvalho que tinha diante. Nesse momento, Eleanor decidiu dizer ao jardineiro de sua tia que cortasse aqueles ramos a primeira hora da manh, para assim impedir o acesso de Damon a sua habitao no futuro. Observou com cautela como desaparecia de sua vista e logo jogou o fecho fechando a janela e correu as cortinas. Foi at seu leito, estendeu-se e afundou a cabea no travesseiro, profundamente consternada pelo giro dos acontecimentos. Comportou-se como uma absoluta libertina, permitindo ao Damon que tomasse escandalosas liberdades com seu corpo. De modo involuntrio, levou a mo aos inchados lbios recordando o incrvel prazer que lhe tinha dado... prazer que lhe tinha assegurado que s era uma pequena amostra do que podia esperar em seu leito conjugal. Entretanto, no s tinha desmantelado suas defesas, ainda pior, tinha tido a audcia de lhe propor matrimnio para evitar que ela se comprometesse com o prncipe Lazzara. Que descaramento! No podia censurar sua preocupao por sua segurana, mas tampouco podia conceder a sua proposta nenhum crdito. Alm disso, cabia-lhe pouca dvida de que, uma vez concludo o cortejo do prncipe, Damon encontraria algum modo de evitar as cadeias do matrimnio. E no impossvel caso de que realmente fosse sincera sua proposta? Eleanor se jurou que no se casaria com ele. Estava ferozmente
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decidida a prosseguir com sua vida. Certamente, primeiro teria que superar sua deplorvel teimosia. O exasperante pilantra a desafiava, enfurecia-a, cativava-a... e no deixava de preocup-la. Damon tinha a encantadora capacidade de conseguir tudo que desejava e lhe tinha manifestado desej-la. Eleanor mordeu o lbio inferior. Desejava amaldioar e rogar ao mesmo tempo: amaldioar ao Damon e rogar por sua prpria liberao. Maldito, maldito seja!, pensou, voltando-se para afundar o rosto nos travesseiros. Ele no a desejava como esposa, por muito que o pretendesse. E, embora assim fosse, no ia consegui-la! Enquanto descia com cuidado pelo carvalho que estava ante a janela de Eleanor, Damon se perguntava se realmente a desejava como esposa. Sem dvida, no sentia de maneira to veemente sua oferta de matrimnio como tinha manifestado. De fato, ele mesmo estava quase to assombrado como Elle. Certamente que queria proteg-la de Lazzara. Havia-se sentido terrivelmente frustrado pela decidida perseguio do prncipe por parte de Eleanor, assim como por seus romnticos ideais de amor e matrimnio. Tampouco podia negar que uma de suas acusaes tinha estado muito prxima verdade. Uma vez mais tinha atuado pelo aquecimento do momento, seu apetite por ela tinha feito circular atropeladamente o sangue do crebro at as virilhas, apagando qualquer vestgio de sensatez que tivesse podido ter de sua primeira experincia nesses assuntos. Naquele momento, seguia com uma terrvel ereo que lhe resultava algo dolorosa para descer pela rvore. o que te merece por estar a ponto de seduzi-la em seu prprio leito, terrvel patife murmurou para si. A loucura provocada pela luxria que lhe tinha invadido h dois anos o havia tornado a atacar ao cabo de poucos dias aps voltar a encontrar-se com Eleanor. Ali estava, subindo a rvores na escurido, arriscando-se ao escndalo ao visitar o dormitrio de uma jovem dama decente a altas horas da noite e tramando como afast-la de seu principesco pretendente. Mas pelo menos, sua plcida e aborrecida vida j no seguia sendo-o. Ainda mais notvel: a agitao que o tinha aguilhoado durante os ltimos meses no momento tinha desaparecido. Damon se deixou cair no cho, sacudiu o p das mos e foi em direo a sua carruagem, que aguardava na esquina de Portman Agrada. Disse-se que tinha um firme raciocnio para sua irracional proposta alm de absoluta loucura, luxria ou inclusive instinto protetor. E este no era um primrio sentimento de posse masculina nem o fato de que no desejasse renunciar a Eleanor e deixar que fosse de outro homem. Era que no podia permitir que ela sasse de sua vida de maneira to irrevogvel. No imaginava seu mundo sem que Elle estivesse nele.
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Devia admitir que, embora sempre tinha pensado que cedo ou tarde se casaria, tinha planejado contrair uma unio tpica da aristocracia britnica, com uma dama da boa sociedade que nunca comprometeria seu corao. Entretanto, se Eleanor se casava com o prncipe a perderia para sempre... e isso era incapaz de aceit-lo. Damon pensou que, face aos argumentos da jovem, um matrimnio de convenincia entre eles no seria to ilgico. Se tinha que casar-se, Eleanor seria com muito a melhor eleio. Nunca encontraria a outra mulher to idealmente adequada para ele. E podia dizer o mesmo de sua prpria adequao para ela. Com toda segurana, que lhe resultaria melhor marido que seu prncipe ou qualquer outro. Asseguraria-se disso. Nunca voltaria a lhe causar mal de modo intencional, estava disposto a jur-lo por sua vida. A felicidade de Eleanor era importante para ele. Procuraria que tivesse tudo que desejasse... salvo amor, claro est. E essa era precisamente a essncia da questo... Damon se alegrou ao ver suas reflexes interrompidas ao chegar carruagem. A casa, milord? perguntou respeitoso o chofer. Sim, a Cavendish Square respondeu antes de entrar no carro e sentar-se. Enquanto o veculo se afastava, em sua cabea ressonava o eco da baixa voz de Eleanor. Desejo autntico amor em meu matrimnio. Desejo um marido que me ame. Damon olhou sem ver pelo guich as escuras ruas de Mayfair. No podia dar a Eleanor o amor que ela ansiava. No o permitiria a si mesmo, conhecendo como conhecia a desolao de perder a um ser querido. Tinham transcorrido doze anos, mas ainda sentia a dolorosa perda de seu gmeo, ainda recordava sua impotente agonia ao ver seu vital e divertido irmo consumindo-se pelos cruis estragos da tuberculose. Aquelas ltimas sombrias e desoladoras imagens ficariam gravadas eternamente em sua conscincia: a cara cinza e manchada de Joshua. Seu corpo encolhido pela febre, torturado pela tosse e empapado de suor. Sua agonia enquanto cuspia sangue por entre os lbios gretados enquanto seus atormentados pulmes pugnavam por aspirar ar. Apertou a mandbula enquanto lutava por desprezar essas selvagens lembranas. Nas ltimas etapas da doena, pouco podia fazer para aliviar seus terrveis sofrimentos, salvo lhe administrar fortes doses de ludano para lhe facilitar o esquecimento durante algumas benditas horas. Quando chegou o final, e seu irmo foi enterrado na fria terra muitas dcadas antes do que lhe correspondia, Damon sentiu uma raiva profunda na alma junto com uma absoluta solido que lhe paralisava o esprito. E logo, a tragdia de seu irmo se viu rapidamente seguida pela morte sem sentido de seus pais... Sabia que sua dor o tinha endurecido. Faria o que fosse para evitar
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passar por isso de novo; a angstia de perder a seu melhor amigo, sua sombra, e uns pais aos que tinha querido. O vazio era prefervel a sentir, por isso Damon converteu seu corao em uma pedra. Certamente, existia perigo em casar-se com Elle. Dois anos antes, lhe tinha permitido adquirir muita importncia em sua vida. Deixou-se cativar por ela, por seu encanto, por seu vivacidade, por sua vitalidade. Entretanto, disse-se, agora era mais amadurecido, mais prudente. Podia manter a distncia emocional, posto que j estava prevenido. Eleanor e ele podiam ter paixo em seu matrimnio sem nenhuma intimidade real. Uma simples unio de convenincia, nada mais. Ele podia lhe oferecer sua amizade. Sendo sua esposa, ela nunca estaria sozinha, isso podia prometer-lhe. E tambm fidelidade. A acusao de Eleanor de que ele no podia controlar suas luxuriosas obrigaes e permanecer fiel estava longe da realidade, pois j levava um ano de celibato. Tampouco tinha uma amante desde que se despediu da anterior. Para falar a verdade, tinha decidido concluir sua relao com a senhora Lydia Newling assim que conheceu Eleanor. E, embora sua aventura tinha durado trs anos, no tinha sentido falta da formosa viva. No tinha havido nenhuma intimidade emocional entre eles porque Damon sempre tinha procurado que sua relao fosse estritamente comercial. Nesse sentido, Lydia era a amante perfeita para ele. Tinham tido um acordo mutuamente satisfatrio. Damon lhe pagava com generosidade e ela o agradava com experincia quando procurava refgio no prazer sexual. No havia tornado a v-la desde que a utilizou para romper seu compromisso com Eleanor, embora sabia que Lydia tinha um novo protetor. Otto Geary a tinha mencionado precisamente o outro dia. Ao que parecia, sua irm estava doente, e a mulher tinha procurado o conselho mdico de Otto. A sria expresso de Damon se voltou sarcstica enquanto reconhecia a ironia de seus pensamentos. A relao que propunha ter com Elle seria muito parecida com a que tinha tido com Lydia: um contato estritamente fsico. Podia compreender que a Eleanor no entusiasmasse a ideia. Tambm entendia por que se negava a confiar nele, dado o modo em que a tinha tratado. Era muito consciente de que teria que lhe demonstrar que merecia sua confiana. E, com pacincia, chegaria por fim a ganhar sua aprovao. Embora, pensou, se no era capaz de convenc-la de que se casasse com ele, utilizaria todos os meios a seu alcance para evitar que se casasse com o prncipe. No tinha podido salvar ao Joshua, mas manteria a salvo Eleanor. CAPITULO 08
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Mostrar interesse por outro cavalheiro pode suscitar seu cimes com efeitos positivos, mas procure no chegar muito longe ou, de outro modo, pode despertar a um diabo adormecido. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Para grande consternao de Eleanor, aquela noite sonhou com Damon. Enquanto a excitava com beijos que a deixavam sem flego e a acariciava com suas tenras e sabias mos, assaltavam-na mirades de emoes... feiticeira intimidade, ardor crescente e assombroso prazer. Seu corpo se derretia sob seu perito contato... mas logo, em certo modo, seu sonho mudou de fantasia sensual a pattica lembrana. O jardim de rosas era pequeno e afastado, tratava-se de seu prprio santurio privado no enorme imvel rural de sua tia. Ela ainda se encontrava em um estado de aturdida felicidade, dado que seu compromisso com Damon era recente, de s quatro dias. A festa na casa acabava de concluir e aquela era sua primeira oportunidade para estar sozinhos, posto que os convidados partiram. Ao sair da casa Eleanor conduziu Damon ali para lhe mostrar seu lugar especial, uma parte de seu passado que nunca compartilhava com ningum. Este jardim foi o presente que me fez Marcus ao morrer nossos pais, quando eu tinha dez anos lhe explicou. Ele se propunha retornar universidade, e quando lhe roguei que no me deixasse aqui plantou uma roseira para mim. Logo, cada ano ao chegar meu aniversrio, foi-me dando de presente outra mais. Percorreram o atalho de cascalho, at onde se encontravam dez grandes roseiras de exuberantes flores cor rosa plantadas seguindo um travado em espiral. Conduziu ao Damon ao mesmo centro e se inclinou para acariciar carinhosamente uma aveludada ptala. Este foi o primeiro. Reduziu o tom de voz. Disse-me que, enquanto eu tivesse minhas rosas, estaria comigo em esprito. E que assim teria algo que me recordaria seu carinho. Quando venho aqui, nunca me sinto sozinha. Com o corao cheio de alegria, voltou-se para olhar Damon absorvendo sua presena. O amor vence solido e agora que vou ser sua esposa, sei que nunca voltarei a me sentir sozinha. Ao princpio no advertiu a imobilidade dele. Amor? perguntou Damon calmamente. Lhe sorriu com acanhamento
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Sim Te amo, Damon, mais do que nunca acreditei poder amar a algum. Voltou a inclinar-se, pegou um boto e o levou aos lbios. Sei que voc ainda no me corresponde. Ao fim e ao cabo, s faz trs semanas que nos conhecemos. Mas confio em que isso mude logo. Depois de uma prolongada vacilao, lhe tocou brandamente a bochecha. No quero te fazer mal, Elle. Eleanor se estremeceu, assombrando-se ante a escurido de seus olhos. Sua resposta no tinha sido a que esperava, mas no renunciaria a sua esperana. Nunca poder me causar mal, Damon. Voc nunca Eleanor despertou sobressaltada na escurido, com o eco de suas ingnuas e confiadas palavras, recordando a profunda desolao que experimentou semana seguinte, depois de voltar para Londres, quando descobriu Damon com sua formosa amante. Inclusive dois anos depois, a dor permanecia. Apertou os olhos com fora e afundou o rosto no travesseiro para conter as lgrimas. Quando voltou a despertar j era de manh. A dor tinha minguado mas ainda ficava uma sensao de enorme tristeza junto com uma inquietao ainda maior. No obstante, depois da irritante visita de Damon a seu dormitrio na noite anterior, estava mais decidida que nunca a perseverar em seu plano de utilizar o livro de Fanny, Conselhos s jovens damas para conquistar marido, com o prncipe Lazzara. Prometeu-se que redobraria seus esforos para ganhar seu afeto e provocar uma proposta de matrimnio por sua parte. E o que era mais importante, esforaria-se todo o possvel por apaixonar-se por ele. Que melhor modo de esquecer ao atrativo lorde Wrexham que outorgar seu corao a outro? Entretanto, o maior impedimento para seu plano era que o objetivo de seus propsitos no se achava disponvel. Eleanor no viu naquele dia ao prncipe, embora recebeu dele uma breve nota de desculpa lhe dizendo que, infelizmente, teria que esquecer de seu planejado passeio de carro pela tarde posto que tinha que dar repouso a sua perna. Com o nimo algo decado, Eleanor passou a tarde tranquilamente em casa com sua tia. Embora durante o jantar se animou ao falar do baile que a condessa viva de Haviland, grande amiga de Beatrix, daria em sua casa na noite seguinte. Faz uma dcada que Mary no celebra um baile observou Beatrix, posto que no desfruta de muito boa sade. Mas est ansiosa para casar ao Haviland, por isso ps toda a carne no assador em seus esforos por lhe apresentar bons partidos. Eleanor sabia que Rayne Kenyon, o bonito neto de lady Haviland, tinha herdado o ttulo no ano anterior, morte de seu pai. Seu nome tinha estado vinculado ao de Roslyn Loring durante algum tempo, no vero, mas evidentemente, seu suposto romance no tinha chegado a nada, dado que
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Roslyn se casou com o duque de Ardem. Pode estar segura de que a flor e nata da sociedade assistir ao baile de Mary acrescentou lady Beldon, junto com uma horda de debutantes... Pelo menos, as que no conseguiram marido na Temporada passada. Eleanor supunha que sua tia tinha razo. Antes de que conclusse a guerra, Haviland tinha estado frequentemente fora do pas. E mais recentemente tinha guardado luto por seu pai. Mas agora se achava disponvel. E posto que um rico e livre conde era um excelente bom partido no mercado do matrimnio, sem dvida haveria numerosas moas empregando suas artimanhas com ele, a mesma classe de pblico ao que ia dirigido o livro de Fanny, embora Eleanor guardou para si essa divertida observao. No desejava que sua tia acreditasse que estava interessada em Haviland. No momento, com um nobre era suficiente. E, em qualquer caso, lady Beldon estava muito centrada no prncipe Lazzara naquele instante para pensar em empurrar Eleanor para outro par. O signore Vecchi me assegurou que o prncipe e ele assistiro ao baile disse a dama com satisfao. uma lstima que sua alteza no possa danar por causa de seu percalo, mas sempre poder olhar. Asseguraremo-nos assentos junto a ele para que possam conversar durante a noite. Possivelmente isso seja uma excelente oportunidade para ti. Eleanor observou a sua tia com curiosidade. Como Beatrix no era aficionada a dana, estava acostumada a escapar sala contigua para jogar whist com suas amigas assim que a orquestra tocava a primeira melodia. Pensa te sentar conosco e atuar como acompanhante, tia? No, no, voc logo que necessita acompanhante e minha presena poderia impedir seus progressos com o prncipe Lazzara. Mas penso ficar no salo de baile. Faz muito que no desfruto realmente de um baile e o signore Vecchi me pediu o primeiro turno de danas. Ah! exclamou Eleanor com ligeireza. Assim era a atrao que sentia pelo distinto diplomata italiano o que afastava sua tia de seus inveterados costumes. Beatrix se ruborizou de modo surpreendente. Suponho que a minha idade absurdo estar pulando como uma ingnua, mas confesso que volto a me sentir como uma moa. Sua sobrinha sorriu afetuosa. Acredito que encantador. A idade no sempre o melhor indicador de quo jovem se sente o corao. Por sorte, encarregamos vestidos novos para a festa de minha casa. Tinha pensado reservar o de cetim lavanda para ento, mas acredito que porei ele amanh. E voc tambm deve tomar cuidado com sua aparncia, querida. Desejar ter seu melhor aspecto para o prncipe. Assim o tinha pensado, tia respondeu ela com seriedade. Igual viscondessa, Eleanor decidiu colocar um de seus novos vestidos de baile a noite seguinte; uma elegante confeco de musselina de
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seda de um matiz rosado com um suti de cintura imprio salpicado de diminutas prolas. Vestiu-se cuidadosamente, e a donzela de sua tia a penteou de um modo artstico, de maneira que seus curtos cachos negros ficaram trespassados por fitas rosadas e prolas. Essa vez, no chegaram elegantemente tarde ao baile, como estava acostumada a fazer lady Beldon, mas sim se esforaram por observar a pontualidade, posto que Beatrix desejava influir na disposio dos assentos, e tambm estar preparada para o primeiro turno de danas com o signore. A julgar pela linha de recepo, o acontecimento provavelmente seria uma reunio multitudinria, decidiu Eleanor enquanto ela e sua tia abriam passo lentamente para o salo de baile. Tiveram que aguardar quase dez minutos para ser saudadas por lady Haviland, muito elegante com seus cabelos grisalhos, e o alto nobre de cabelo negro que se encontrava junto a ela. Eleanor pensou que os traos de lorde Haviland eram mais duros que os de Damon, embora possivelmente no to intensos, comparando inconsciente aos dois homens. Mas como Damon, o perigoso atrativo do conde bastava para fazer voltar a cabea a qualquer mulher. Tambm seu sorriso era igual de sedutor e seus olhos estavam deste modo bordeados por espessas pestanas, embora os de Haviland eram de um vivido azul, quase da mesma cor que os dela. Tal como sua tia tinha previsto, lady Haviland estava empenhada em emparelhar a seu neto. Estou encantada de que tenha vindo, lady Eleanor a saudou a anci dama. Ser um excelente par de dana para Haviland, verdade, querido? obvio se apressou a responder sua senhoria. Sentirei-me muito honrado se me concede uma dana, lady Eleanor. Ser um prazer respondeu ela no mesmo estilo. Haviland parecia preparado para aceitar de bom grau as intrigas de sua parente, e o atrativo e divertido brilho de seus olhos o fez ainda mais agradvel para Eleanor. Entretanto, uma vez que tiveram passado a linha de recepo, ela desviou sua ateno para a enorme multido e comeou a procurar um convidado em particular. Sua tia foi primeira em descobrir ao prncipe Lazzara e a seu distinto e ancio primo no rinco mais longnquo do salo de baile, sentado ante um grupo de vasos de barro com palmeiras, e conduziu ali Eleanor ao ponto. O prncipe se levantou com ajuda de uma bengala e lhe dirigiu um carinhoso sorriso e uma profunda inclinao. Lamento extremamente no poder danar com a dama mais formosa da sala, lady Eleanor disse uma vez que tiveram concludo as saudaes, mas seria muito amvel por sua parte se me acompanhasse um momento. Certamente, alteza. Estarei muito agradada respondeu ela
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ocupando uma cadeira a seu lado enquanto sua tia seguia de p, conversando com o signore Vecchi. Lamento que o de sua perna seja to grave. Ele torceu a boca com uma expresso pesarosa. Causa-me bastante dor, mas agora que voc est aqui, tudo ser esquecido. E posto que se prope sacrificar-se por mim... me permita que lhe proporcione um refresco. Fez gestos imperiosamente com a mo a um lacaio que serviu a jovem uma taa de ponche como a que o prncipe estava tomando. Eleanor bebeu cortesmente da sua e iniciou uma conversa corriqueira com o rgio italiano, embora mais de uma vez se encontrou com a mente ausente enquanto observava aos ali reunidos. Sentiu-se agradecida ao no ver nem rastro de Damon e abrigou a esperana de que talvez no assistisse ao baile aquela noite. Infelizmente, sua esperana foi efmera. Foi consciente de sua chegada a escassos segundos de sua entrada. Mas o que outra coisa podia esperar de um audaz e dinmico nobre que sempre chamava a ateno? Embelezado formalmente jaqueta cinza escuro, colete de brocado prateado e cales de cetim branco at o joelho era mais alto, mais vital e mais atrativo que nenhum outro homem da sala, salvo possivelmente o prncipe Lazzara e lorde Haviland. Eleanor advertiu que o acompanhava o senhor Geary, seu amigo mdico. Formavam um estranho casal, posto que o doutor Geary era de baixa estatura e corpulento, se vestia com mais simplicidade, e tinha vivos cabelos ruivos e tez sardenta. Ao cabo de um momento, Damon passeou a vista pelo salo de baile e a descobriu entre a multido. Eleanor ficou rgida, amaldioando a irritante resposta de seu corao cada vez que ele a olhava. No obstante, seu olhar era mais intenso que de costume... passeando por seu vestido e persistindo em seu suti. Em certo modo, ela sabia que ele no estava simplesmente admirando a rica pedraria, mas sim estava recordando o que tinha acontecido entre ambos h duas noites; o libertino modo em que ela tinha respondido a suas escandalosas carcias... Que se fosse ao diabo! Eleanor sentiu que se ruborizava at antes de que Damon levantasse o olhar para cruz-lo com o seu. Quando seus olhos se encontraram, experimentou a mesma nscia e entristecedora sensao que sempre lhe produzia... ficava sem flego, enfeitiada, cativada. Por espao de uns segundos, o bulcio do salo desapareceu, de modo que se diria que Damon e ela eram as duas nicas pessoas presentes, isoladas em seu prprio mundo privado. De repente, o feitio se rompeu quando vrias jovens correram para Damon, embora Eleanor no pde deixar de observar com ressentida fascinao como ele as saudava, com seu atrativo encanto masculino. Ela no era quo nica o observava. A seu lado, o prncipe murmurou
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um baixo juramento em sua lngua aps ter descoberto ao visconde. Tem que aparecer cada vez que voc est comigo? Sua onipresena se est fazendo pesada. Estou de acordo isso murmurou Eleanor, sinceramente. Lazzara ainda tinha seu pensativo olhar fixo em Damon. Parece estar perseguindo-a, Donna Eleanora. Se for assim, asseguro-lhe que completamente contra meus desejos. Sua alteza afastou os olhos do salo de baile e lhe dirigiu um ponderado olhar. Wrexham um tipo extravagante e atrevido. No o ideal que uma dama como voc desejaria como pretendente. O comentrio estava exposto mais como pergunta que como afirmao e quando Eleanor respondeu: Certamente que no, o prncipe pareceu satisfeito com suas palavras e levou a conversa para temas menos delicados que sua eleio de pretendentes. Depois de que se transcorreu talvez outro quarto de hora, durante o qual acudiu certo nmero de conhecidos para saud-los e a compadecer ao prncipe por seu percalo, a orquestra comeou a interpretar o minueto de abertura. Quando o signore Vecchi conduziu lady Beldon pista de baile, Eleanor ficou a ss com o prncipe Lazzara. Faz muito calor aqui, verdade? perguntou ele ao cabo de um momento. Com grande surpresa da jovem, o rosto de Lazzara se via anormalmente ruborizado e tinha a testa banhada em suor. O ambiente na sala de baile era bastante sufocante pelo calor que desprendiam mirades de abajures e o agrupamento de tantos corpos elegantemente embelezados, mas no lhe parecia que fosse mais do habitual. O que lhe parece se sairmos fora para dar uma volta, onde o ar ser mais fresco? sugeriu o prncipe. Poder caminhar, dom Antonio? Com a bengala posso faz-lo, embora no possa danar. E eu gostaria muito dispor de toda sua ateno. Eleanor no teve que fingir um sorriso. O prncipe lhe estava oferecendo uma oportunidade de estar a ss e ela se propunha tirar o maior partido dela. Eu tambm gostaria, alteza. O prncipe agarrou sua taa de ponche e a depositou no cho, junto a sua cadeira, junto dele, que estava semi vazia. Logo se levantou, pegou-a ligeiramente pelo cotovelo e a guiou atrs da fileira de vasos de barro de palmeiras, atravs de uma porta de vidro. Aqui est muito melhor observou ele quando saram a um terrao que dava aos jardins laterais. O ar noturno muito mais fresco. Eleanor murmurou sua conformidade. Sentia-se cmoda com seu
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vestido de baile de manga curta; em parte porque levava largas luvas de pelica que lhe cobriam os braos, mas tambm porque a noite de setembro era suave. Em meu pas no se permite que as jovens fiquem a ss com um homem observou Lazzara. Isso faz algo difcil o cortejo. Ela advertiu que tinha reduzido o tom, e se expressava em voz baixa e rouca. Olhou-o, observando seus formosos traos iluminados pela tnue luz da lua. Aqui as normas no so to estritas respondeu ela, perguntandose se se proporia beij-la. Depois de tudo, tinha fama de libertino. Mas resistente a deixar s a ele a iniciativa levantou ligeiramente o rosto, em silencioso estmulo. Ele no pareceu necessitar mais convite. Inclinou a cabea e posou sua boca sobre a dela. Seus lbios eram plenos, suaves e inexplicavelmente... inspidos, pensou Eleanor, incapaz de conter sua decepo. Tinha esperado que o prncipe fosse mais enrgico. Estava-a tratando como se fosse um frgil casulo, em nada parecido ao modo em que Damon a beijava. Molesta ao ver que estava pensando neste quando a abraava outro homem, e ainda mais por no ter desfrutado do beijo do prncipe como devesse, levou as mos a seus ombros e lhe ofereceu sua boca mais plenamente. Precisamente ento, ouviu o som de algum que pigarreava atrs deles, uma indicao de que alguma outra pessoa tinha sado ao terrao. O prncipe interrompeu bruscamente o beijo ante a intruso, enquanto Eleanor tratava de recuperar a compostura. Pelo modo em que seus sentidos reagiram a seu preguioso acento, inclusive antes de compreender suas palavras, deveria ter sabido que se tratava de Damon. De modo que esta sua mais recente aplicao de seu livro de conselhos a respeito de como conseguir um marido, lady Eleanor? A que captulo corresponde um encontro romntico? Com as bochechas ruborizadas pela vergonha, voltou-se encontrandose com Damon, que apoiava um ombro contra o marco da porta. Milady estalou a lngua em um tom ligeiramente admoestador. O que diria sua muito correta tia? Eleanor pensou com frustrao que sua tia estaria encantada, embora certamente no podia manifest-lo assim diante do prncipe. Sem saber o que dizer, limitou-se a olhar Damon com m cara. Mas ele prosseguiu como se no se estivesse entremetendo onde, certamente, no era desejado. Por sorte, tenho-a descoberto eu primeiro. No desejar ser vista em uma situao comprometedora com o prncipe Lazzara, ou, do contrrio, ele poderia ver-se obrigado a uma unio que ambos poderiam lamentar.
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Embora o prncipe ficou rgido, recuperou-se antes que Eleanor. Como se tentasse proteg-la, adiantou-se e fez uma careta ao recair seu peso na perna lesada. Utilizando a bengala, ergueu-se em toda sua estatura e tratou de olhar despreacivamente ao Damon com ar rgio. O efeito no foi to imponente como o prncipe desejava, posto que ele no era to alto como o ingls. Mas no cabia nenhuma dvida da tenso que existia no ambiente quando replicou com secura: Duvido que lamentasse tal unio. No seria um infortnio ter que me casar com uma dama to encantadora. Damon desviou o olhar para o homem contemplando-o de cima abaixo. Talvez voc no esteja informado de que tenho um direito prvio com lady Eleanor. Esta proferiu um bufo ante aquela patente falsidade enquanto que Lazzara apertava a mandbula. A signorina parece no estar de acordo. Certamente que no disse ela com rapidez. Lorde Wrexham no tem absolutamente nenhum tipo de direito sobre mim. Fixou em Damon um olhar de censura. Faa o favor de nos deixar tranquilos, milord. Ele a olhou longo momento enquanto ela o observava furiosa. Muito bem, querida, mas no te demore muito aqui. No querer dar pbulo aos falatrios. E com essas palavras, Damon girou sobre seus calcanhares e se foi do terrao deixando Eleanor morta de calor e raivosa. Entretanto, o prncipe falou antes de que a ela pudesse ocorrer o que dizer. Desculpe-me, no tinha que ter abusado de voc como o tenho feito lhe disse. Por alguma absurda razo, sua desculpa a irritou ainda mais. Damon no se desculpou por aquela frouxa tentativa de gesto amoroso nem fingir ter abusado da situao quando ela mesma tinha participado voluntariamente. Mas certamente, as maneiras do prncipe eram claramente mais cavalheirescas que as dele. No podia derrubar sua ira naquele homem quando o verdadeiro culpado de sua fria era um pilantra intrometido. Conseguiu esboar um sorriso. No h nada que perdoar, alteza. Mas talvez deveramos retornar ao baile antes de que se note nossa ausncia. O prncipe esteve de acordo com ela. Sim, por favor, v diante de mim. Acredito que ficarei um momento mais para desfrutar do fresco da noite. Eleanor advertiu que ainda lhe via acalorado. Com uma corts reverncia o deixou no terrao e entrou no salo de baile. No a surpreendeu encontrar Damon esperando-a dentro, sombra das palmeiras. Entretanto, longe de lamentar sua presena, recebeu-a de bom grau, pois estava ansiosa de enfrentar a ele.
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Que diabos te prope me envergonhando desta forma horrvel? vaiou em tom baixo e feroz. Ele no parecia arrependido. Esperava sinceramente que permanecesse ocioso sabendo que estava tentando lhe seduzir? Eu no tentava fazer tal coisa. Mas se o estava beijando. Mesmo assim, no te importa! No tem nenhum direito sobre mim! Esse um ponto discutvel respondeu Damon. Sinto certa tendncia a te proteger, embora s seja por nossa passada histria. E sobrevaloras meus poderes de controle se cr que posso dominar meu cimes. Eleanor intensificou seu cenho. No tem nenhum direito a te sentir ciumento. Ento, talvez deveria me agradecer que excite o cimes de sua alteza. Que melhor para acender seu desejo por ti? Certamente que no lhe agradeo replicou ela. No sou um osso, para que o disputem dois ces. Ficou olhando-o com expresso assassina, mas lhe sustentou o olhar sem piscar, contemplando-a deste modo acalorado e desafiante. Precisamente ento os compassos de uma valsa encheram o salo de baile. Antes de que Eleanor pudesse formular algum protesto, ele se adiantou e a agarrou pela cintura. Talvez no possa reclamar sua mo em matrimnio, mas reclamarei esta dana. Embora ela tratou de tornar-se atrs, Damon no a deixou. O ar chispava entre eles, mas a Eleanor no ficou mais remdio que permitir que a arrastasse entre as palmeiras para a pista de baile, unindo-se aos outros danarinos. Oxal fosse ao inferno! disse ela apertando os dentes. Tomarei seus desejos em conta, mas sabe que no me cai muito bem que me joguem. Eleanor apertou com fora os lbios. Damon a tirava do srio imensamente, coisa que sem dvida era sua inteno. Por conseguinte, decidiu lhe negar a satisfao de que seguisse irritando-a mais. Ao ver que ficava calada, a expresso dele se suavizou. Sorri, amor. No querer que os convidados vejam que estamos a matar. Tampouco desejo que nos vejam danar juntos. Mas a menos que monte uma cena, no pode partir indignada da pista. Seu descaramento no tem limites resmungou, esquecendo sua deciso. No estou de acordo. Por agora, simplesmente estou desfrutando do prazer de danar com a mulher mais formosa da festa.
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Se est tratando de me apaziguar, exasperante canalha, asseguro-te que no funcionar. Durante uns minutos, sumiu-se em um irado silncio. Logo, dando-se conta dos numerosos pares de olhos que os observavam, centrou sua ateno nos passos da valsa e tratou de no admirar a graa natural de Damon enquanto a guiava ao ritmo da melodiosa msica. Vamos, reconhece-o disse ele ao cabo de um momento. Desfruta discutindo comigo. vtima de uma grave e errnea crena replicou, embora sabia que sua resposta era mentira. No havia nada mais estimulante que discutir com Damon, salvo possivelmente lhe beijar. Ele se tornou um pouco para trs para observar seu rosto. Arrumado a que suas conversas com o prncipe no so nem muito menos to agradveis como as nossas. Antes, quando estava sentada com ele no parecia muito entusiasmada. Para falar a verdade, te via bastante aborrecida. Estava passando-o divinamente at que voc apareceu. assim? Damon parecia ctico. Reconheo que no compreendo qual seu atrativo. No teria imaginado que te atrasse esse tipo aborrecido e afetado. O prncipe Lazzara no nada disso afirmou ela cortante, embora comeava a ter suas dvidas. O que v ento nele? Em primeiro lugar, encantador e inteligente, absolutamente aborrecido. Alm disso, tem deliciosas maneiras. A diferena de alguns outros nobres que conheo acrescentou com sarcasmo olhando Damon fixamente. De verdade se sente atrada por ele? Sim, certamente. Por que? muito bonito. Em certo aspecto, sim, reconheo-o. Tem formosos olhos. Tambm eu. Embora seu tom tinha um matiz divertido e o disse sem um mnimo de modstia, Eleanor no pde refutar-lhe. Os penetrantes olhos negros de Damon, com suas espessas pestanas, eram um atributo dele que a atraa vivamente. Os do prncipe eram mais expressivos, mas no conseguiam acender seu sangue como o obtinha um simples olhar de Damon. E se se tratava de comparar o atrativo fsico dos dois homens, no havia dvida: Damon saa ganhando. Sua vitalidade, sua pura masculinidade, derretiam-na. O simples som de sua voz a excitava, porque lhe recordava aqueles embriagadores dias e noites de seu cortejo. Mesmo assim, Eleanor arqueou uma sobrancelha.
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No precisa te pavonear comigo, lorde Wrexham. Ele esboou um encantador sorriso. Certo. Consta-me perfeitamente como voc gosta de meu atrativo. Ignorou o som zombador que ela proferiu e a guiou perito entre um grupo de bailarinos, que resultou ser muito apertado. Por um breve momento, estiveram to juntos que se estreitaram um contra o outro. Quando Eleanor sentiu o corpo duro e quente de Damon contra o dela, o corao deixou de lhe pulsar enquanto que um estremecimento de viva sensao percorria sua coluna. Como se ele soubesse exatamente o efeito que estava causando, entreabriu os olhos e se inclinou mais para lhe murmurar ao ouvido: Duvido que seu prncipe te excite como eu o fao. Seu tom sugestivo fez Eleanos pensar em duas noites antes, em seu dormitrio; como sua perversa boca a tinha atormentado e acariciado os peitos. S pensar em que ele pudesse voltar a beijar seus seios nus bastava para que lhe fraquejassem as pernas. Murmurou um xingamento em silncio. Como odiava que a fizesse sentir desse modo! Com seus outros gals sempre tinha sabido controlar-se, mas nunca tinha o mais mnimo controle com Damon. Apertou os lbios e disse tensa: Sei que est tentando me aturdir intencionalmente. Obtenho-o? Est aturdida, Elle? impossvel. Com um suspiro de indignao deixou de danar e se disps a separar-se dele, mas Damon a atraiu inexorvel, seguindo o movimento da dana. Recorda que no deseja armar um espetculo, amor. Ela se esforou por tranquilizar-se, consciente do prudente de sua advertncia. No tinha por que preocupar-se. Uma dama no agride a um cavalheiro em pblico, por muito revoltante que seja a provocao. Voc nem sempre deseja ser uma dama. Seu comentrio a fez deter-se, assaltada por uma repentina ideia. Depois de uma larga pausa, disse com lentido: Talvez tenha razo. No que? Em meu desejo de ser uma dama. Damon a olhou inquisitivo e Eleanor saboreou a sensao de hav-lo desconcertado. Compreendeu que talvez tinha obrado de maneira equivocada em todo momento. Sempre que acabava confundida e irritada, Damon estava acostumado a aproveitar sua debilidade a seu favor. Mas estava cansada de lhe permitir levar sempre vantagem, de estar constantemente defensiva. Decidiu que era hora de que ela voltasse a tomar as rdeas. Sim, lembro bem disse em voz alta em tom pensativo, a
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biblioteca de lady Haviland est no piso de baixo, ao fundo da casa. Ningum estar ali durante a festa. E? perguntou Damon algo cauteloso enquanto conclua a valsa. E acredito que poderia te reunir comigo ali dentro de dez minutos.

CAPITULO 09 Embora uma dama deve atener-se s limitaes das convenincias, excitar seu desejo deveria ser um de seus principais objetivos. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido O piso inferior da manso de lady Haviland pareceu deserto a Eleanor quando se encaminhou por um corredor para a biblioteca. Mas isso era o que esperava, posto que os convidados ao baile estavam desfrutando dos entreterimentos que lhes ofereciam acima, enquanto que os serventes se achavam ocupados atendendo aos presentes e preparando o jantar que se serviria ao cabo de umas horas. Damon em efeito a aguardava na estadia, conforme viu ao entrar nela. Os cortinados estavam jogados e ele tinha aceso um abajur, de modo que a lareira estava banhado em um quente resplendor. Eleanor fechou com cuidado a porta e apertou as costas contra ela, lamentando a acelerao de seu pulso. Damon estava de p ante a lareira apagada, apoiando despreocupado uma mo no suporte da chamin, observando-a com enganosa ociosidade. Entretanto, a jovem esperava que sentisse algo mais que despreocupao. Pelo menos, ela sim o sentia. Por um momento, permaneceu ali imvel, desejosa de que desaparecesse a sensao de enjoo de seu estmago enquanto se questionava a prudncia de sua impulsiva deciso de empreender a ofensiva. Damon acreditava poder pr fim a seu cortejo com o prncipe pela pura fora de sua sedutora personalidade, mas Eleanor pretendia frustrar suas maquinaes e lhe fazer provar ao mesmo tempo uma dose de seu prprio remdio. Pensava aturdi-lo e excit-lo enquanto ela mantinha o controle e no se implicava o mais mnimo, o que poderia resultar difcil, a julgar pela reao de seu corpo ante sua simples presena. Sentia seu olhar ardente sobre a pele enquanto parecia aguardar a que ela
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falasse primeiro Assim, qual o propsito de seu convite, querida? perguntou-lhe ao ver que permanecia em silncio. J lhe hei isso dito. Estou cansada de me comportar sempre como uma dama. Para variar, proponho-me atuar de maneira escandalosa. Ele arqueou ligeiramente as negras sobrancelhas. H trezentos convidados na casa, alm de todo um exrcito de serventes. Eleanor assentiu. Podia ouvir a msica e o longnquo som de vozes conversando e rindo, entretanto, ali estava completamente s com Damon, e propunha seguir desse modo. Olhou-o provocadora. Duvido que sejamos descobertos, mas o risco se soma emoo. Certamente, se sentir temor podemos deix-lo correr... Deixou a frase em suspense enquanto levava a mo chave, sugerindo sua disposio a abrir a porta se ele assim o desejava. O lento e encantador sorriso de Damon lhe acelerou o corao. No tenho o menor temor. Mas acreditava que voc teria. Eleanor se repreendeu dizendo-se que no podia permitir que ele a afetasse daquela maneira. Precisava aferrar-se a sua deciso e seu ressentimento se que abrigava alguma esperana de xito naquele momento. Com renovada determinao, cruzou a estadia at aproximar-se de Damon, to prxima que podia sentir o calor de sua pele atravs de sua roupa. Afundou os dedos em sua sedosa cabeleira e levantou o rosto para ele, deixando que sua clida respirao tentasse seus lbios. Mas quando viu que se dispunha a agarr-la entre seus braos, Eleanor retrocedeu com rapidez, pressionando a mo contra seu peito para antecipar-le. No, no pode me tocar disse, empregando um tom ligeiro. No posso sair daqui com o penteado e o vestido desalinhados. Alm disso, desejava levar totalmente a iniciativa. Pela primeira vez desejava lhe perturbar, lhe ver perder seu legendrio aprumo. Damon sabia como faz-la tremer, entregar-se, e se propunha fazer o mesmo com ele, alm de conseguir que lamentasse haver-se intrometido em seus assuntos romnticos. Assinalou o sof de brocado do outro extremo da biblioteca. Por que no fica cmodo? Ele a obedeceu sentando-se ali e Eleanor se adiantou at situar-se diante e logo, ante sua evidente surpresa, ajoelhou-se no tapete Aubusson, a seus ps. Com um tnue sorriso o descalou de seus escarpines de etiqueta com fivelas chapeadas e os deixou a um lado, admirando suas musculosas pantorrilhas cobertas com meias de seda branca. Continuando, surpreendeu-o ainda mais acomodando-se entre suas coxas separadas.
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O que te prope exatamente, querida? perguntou-lhe com voz rouca. Ver-o em um momento respondeu Eleanor. Deve ter um pouco de pacincia. Ela lambeu ligeiramente os lbios e ele seguiu o sedutor movimento com vido olhar. Enquanto Damon a observava, a jovem levantou a cabea e lhe tocou os lbios com os dedos, deslizando-os logo a seu pescoo, com o passar do leno de encaixe e mais abaixo, pelos botes de sua jaqueta. Os desabotoou, abriu as lapelas e ato seguido tambm seu colete, deixando ao descoberto sua camisa de fina cambraia. Ps-lhe a mo no peito e sentiu palpitar com fora seu corao sob a palma. Logo, com seu prprio corao pulsando com nervosa espera, deslizou a mo lentamente para baixo, at seu liso abdmen, para deter-se sobre sua virilha. Damon a observava com ateno, perguntando-se sem dvida at onde chegaria. uma atrativa tentadora, olhos brilhantes. Olhou-a ao v-la vacilar. Tem alguma ideia a respeito do que pensa fazer? Ela esboou um sorriso brincalho. Sinceramente, no. Aprendi algumas coisas de minhas amigas casadas e tambm de ti. Sei que te endurece quando nos beijamos e que te resulta doloroso se no encontrar alvio... Assim , em extremo doloroso respondeu Damon. ... mas por outro lado prosseguiu, tenho pouca experincia em assuntos carnais. Suponho que ter que me dizer o que devo fazer. Nos olhos de Damon brilhou um pingo de humor. Seu livro no te aconselha? No, especificamente no. Meu livro para damas. E o que te diz ento seu instinto feminino? Que deveria tentar excitar seus desejos. Pensei que deveria comear te acariciando tal como voc fez comigo h duas noites. Esse seria um bom comeo. Pode utilizar as mos ou a boca para faz-lo. A boca? Damon sorriu ante sua surpresa. Sim, querida. J te disse que ainda tem muito que aprender a respeito de como fazer o amor. Percorreu-a uma tremente excitao. Ensinar-me, Damon? perguntou com inocncia e com um tom que traa sua agitao. Ensinar-me como posso te dar o mesmo prazer que voc me deu ? Gostosamente. O sombrio resplendor de seus olhos revelava sua aprovao enquanto lhe agarrava a mo e a apoiava sobre as virilhas. A julgar pelo vulto de seus cales, estava j extremamente excitado. Eleanor podia notar a dureza de
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seu membro viril sob o cetim. Tambm sentiu como lhe esticava o corpo ante a ligeira presso de sua mo. Confiando em aumentar seu desejo passou lentamente a mo sobre a cheia dureza acariciando-a com suavidade. Uma labareda brilhou nos negros olhos de Damon, estimulando-a. Mas mesmo assim, perguntou-se se atreveria-se a seguir adiante; sentia-se tensa ante o proibido estremecimento que a percorria inteira. Mordendo o lbio inferior, utilizou ambas as mos para desabotoar a abertura dianteira dos cales. Logo, aspirando lentamente, abriu-lhe a cueca e deixou seu membro ao descoberto. Olhou-o com fixidez, fascinada por sua anatomia masculina e o comprido e escuro falo que se projetava do encaracolado plo de sua virilha. Era to viril como tinha imaginado. Estendeu a mo, vacilante, e acariciou a turgente e sedosa carne com os ndulos. O membro vibrou de modo involuntrio, deixando-a sem respirao. Fiz algo mal? perguntou, retirando a mo. No, absolutamente. Volta a me tocar. Onde? perguntou ela indecisa. Onde queira, nas bolsas, na cabea do membro. Eleanor, obediente, agarrou as pesadas bolsas que Damon tinha sob a ereo. Advertiu que sua carne era quente e saboreou a sensao. Moveu a mo para cima e deslisou com o ndice a vermelha e redonda cabea de seu falo. Ante seu ligeiro contato, Damon aspirou profundamente. Animada por sua resposta, levou os dedos mais abaixo, para acarici-lo em toda sua longitude. Logo, dobrou os dedos e sustentou o rgido dardo em sua palma. A ardente e grantica grossura de sua virilidade, extremamente ertico, estremeceu-se em sua mo. A modo de resposta, Eleanor sentiu que algo se estremecia em seu interior, uma pura reao sensual. Assim? perguntou. Sim respondeu Damon com voz rouca, Mas me acaricie com mais fora. Posou sua mo sobre a dela incitando-a a acariciar sua tensa ereo. Quando lhe ouviu proferir um baixo gemido, Eleanor lhe olhou, e se encontrou presa no ardor de seus olhos. Enfeitiada, sentiu que lhe resultava muito difcil respirar ou tranquilizar seu pulso palpitante. Alagava-a um anseio, uma crescente borbulha de desejo que ameaava estalar dentro dela. No obstante, recordando-se seu propsito, esforou-se por fazer proviso de controle e dedicou ao Damon um sorriso a um tempo doce e sedutor, inocente e tentador, enquanto seguia explorando sua dureza e seus detalhes. Ele estava aceso em seu encanto: todo seu corpo se esticava com a excitao que aquele singelo sorriso lhe tinha despertado.
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Nunca tinha visto Eleanor daquele modo. Estava vibrante e encantadoramente viva; uma beleza de olhos cintilantes que irradiava tentao. Proferiu um gemido e lhe perguntou: Di-te? uma pura tortura respondeu ele, sincero. Bem, porque eu gosto que sinta a mesmo tortura que me tem feito sentir. Damon pensou que o estava obtendo plenamente. Sentia-se como se fosse a estalar. Seu impulso primrio era arrastar Elle sob seu corpo e lhe fazer o amor com violncia: desejava-o mais que respirar. E, entretanto, sabia que tinha que atuar com calma por respeito a sua condio virginal. Ento, de repente, ela deixou de lhe excitar. Tenho uma surpresa para ti murmurou com voz rouca. Que surpresa? Seus olhos, vividamente azuis e rodeados por espessas pestanas, encontraram-se com os dele. Damon advertiu neles um brilho suspeito. Logo o ver respondeu ela. Fecha os olhos. Damon pensou em no faz-lo. Estava muito excitado, sentia-se febril e no estava de humor para mais jogos, zombadores nem sedutores. Mas quando Eleanor repetiu sua ordem, fechou obediente as plpebras e apertou a mandbula ante a selvagem dor que esticava e retorcia sua virilha. No olhe s escondidas, milord disse ela enquanto ele a ouvia levantar-se de sua posio ajoelhada. Algo em seu tom parecia anormal, o que o impulsionou a lhe perguntar: Posso confiar em ti, Elle? Certamente que sim. Exatamente tanto como eu posso confiar em ti... Sua voz tinha chegado dessa vez de mais longe, do outro lado da biblioteca. Quando ouviu o rudo da porta, Damon abriu rapidamente os olhos. Eleanor estava a ponto de sair da habitao levando seus sapatos. Seus olhos relampejaram ao suspeitar que propunha lhe abandonar. Aonde vai, Elle? Eleanor sorriu ao responder: Retorno ao salo de baile. Acredito que, por uma noite, j mostrei bastante comportamento imprprio de uma dama. E sem dvida minha tia estar se perguntando o que foi de mim. Agora se preocupa por sua tia? Bom, em realidade desejava evitar que voltasse para o baile. Nem sequer voc creio que te atrevesse a te apresentar descalo ante to distinguidos convidados. Damon se levantou pela metade do sof, tratando de julgar se podia ou no alcan-la a tempo para recuperar seus sapatos, mas logo se tornou atrs ao compreender que qualquer tentativa seria intil.
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Fez uma careta. Elle, uma miservel. Desde o comeo te tinha proposto me excitar e me deixar assim... dolorido. Bom, sim. No assim como eu te tratei a outra noite. No, mas desfruta me provocando e me confundindo. Devolver a jogada jogar limpo, Damon. Meteu-se o membro ainda inchado na cueca e fechou a abertura dos cales. Suponho que esta sua vingana por interromper seu beijo com seu prncipe grunhiu. Muito perspicaz por sua parte. Damon negou com a cabea esboando um sorriso meio irnico meio lgubre. Devo elogiar sua imaginao. Foi enormemente eficaz. Bem, obrigado. Tambm queria pr a prova seu voto de celibato... acrescentou enquanto ele fechava os cales te fazer mais difcil manter sua promessa. Certamente, se te resultar muito doloroso, sempre pode recorrer a sua amante para que te alivie. J te disse que no tenho amante replicou ele exasperado. Talvez deveria utilizar uma para que atendesse sua necessidade carnal disse Eleanor com despreocupao. Possivelmente ento deixasse de me dar a lata. Face ligeireza de seu tom, Damon captou em sua voz certo acento que sugeria que o tema de sua amante no lhe era to indiferente como tratava de aparentar. Isso demonstra o pouco que sabe do corpo masculino, querida. Eu mesmo posso me aliviar. No necessito a uma mulher para apaziguar minhas necessidades. Sua observao a fez vacilar e arquear as sobrancelhas com curiosidade. Sim? Como? Acariciando a mim mesmo. No to agradvel nem satisfatrio alcanar o clmax dessa maneira, mas sim eficaz para aliviar a dor. Ela o olhou um momento, como se tratasse de imaginar o que ele estava descrevendo. Logo, ruborizando-se, sacudiu com rapidez a cabea, evidentemente irritada consigo mesma por lhe permitir distrai-la. Seu estado de excitao no me preocupa, Damon, nem meus assuntos romnticos importam a ti. Agradecerei-te que, no futuro, no te misture neles. Abriu a porta e logo se deteve para dizer: Pedirei ao mordomo de lady Haviland que chame a seu chofer para que no tenha que aguardar no vestbulo de entrada muito tempo. Se for o bastante rpido, possivelmente no advirta que perdeste os sapatos. O mordomo de lady Haviland no me preocupa respondeu ele
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secamente. A diferena de meu ajudante de quarto. Estar muito aflito se volto para casa sem sapatos. A Eleanor lhe formaram umas covinhas. Sempre pode lhe dizer que fugi com eles. Enquanto se escapulia pela porta, Damon no pde conter uma suave risada. Deixou cair a cabea para trs, fechou os olhos e rememorou a Eleanor que acabava de ir... com os olhos cintilantes, sua deliciosa boca curvada em um encantador sorriso. A imagem o obcecaria durante dias. Quo mesmo a dor por sua revoltante brincadeira. Damon se removeu no assento para aliviar a presso causada por sua tremenda excitao. Entretanto, provavelmente merecia o castigo, pensou com uma careta de auto-desaprovao. Talvez tinha obrado de maneira equivocada ao entremeter-se to abertamente em seu romance. Por assim diz-lo, parecia que s a estivesse impulsionando aos braos do prncipe, sem contar com que sua atitude inflamava seu prprio doloroso desejo dela. Precisava esfriar o sangue, embora no estava disposto a recorrer a uma amante nem a nenhuma outra mulher. Seu voto de celibato era real, embora o conduzisse a um agudo sofrimento fsico. Decidiu que quando retornasse a casa se ocuparia dele. No obstante, no momento seu desconforto fsico no era o principal problema. Teria que decidir como conseguir um par de sapatos adequados para poder sair do baile de Haviland com sua dignidade aparentemente intacta. Antes de retornar ao baile, Eleanor ocultou os escarpines de Damon em um lugar onde duvidava que ele os encontrasse: na sala de msica, duas portas alm da biblioteca, depois dos cortinados de um assento junto janela. Uma vez no vestbulo de entrada, aproximou-se do mordomo de Haviland e lhe pediu que trouxessem a carruagem de lorde Wrexham. Enquanto subia a escada, no pde deixar de sentir uma pontada de satisfao e triunfo junto com certa dose de orgulho. Apesar de suas manifestaes em sentido contrrio, inconscientemente desejava vingar-se de Damon por feri-la de maneira to profunda h dois anos. Embora seu escandaloso comportamento daquela noite tinha sido algo mal intencionado, Eleanor decidiu que no o lamentava o mais mnimo, apesar de ter percebido um perverso brilho nos olhos de Damon que prometiam um futuro castigo. Tinha triunfado em seus dois propsitos: frustr-lo, tal como ele tinha feito recentemente com ela, e evitar que retornasse ao baile e seguisse se entremetendo em sua relao com o prncipe Lazzara. Quando chegou ao salo de baile, o som de risadas e a alegria se incrementaram, em parte porque se estava danando uma animada dana tradicional. Distinguiu em seguida sua tia Beatrix falando com sua anfitri, lady
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Haviland, mas no divisou em troca ao prncipe nem ao signore Vecchi. Procurando evitar aos alegres bailarinos, penetrou entre a multido em direo ao extremo mais afastado onde tinha estado sentada antes com o prncipe. Descobriu a este ainda ali, ocupando a mesma cadeira, salvo que, nesta ocasio, viu-o inclinado sobre si mesmo, com um leno contra a frente. Preocupada, inclinou-se para lhe murmurar ao ouvido: Sente-se mau, alteza? Quando ele levantou a cabea, pde distinguir que sua olivcea tez tinha empalidecido. Acredito que... vou vomitar... a qualquer momento respondeu fracamente, profiriendo depois um som mescla de gemido e queixa. Venha comigo... Agarrou-o com rapidez pelo cotovelo e o ajudou a ficar em p. Logo lhe ofereceu o ombro para que apoiasse seu peso e aliviar assim seu joelho lesado, e o conduziu atrs das palmeiras... muito oportunamente. Soltando-se da jovem, o prncipe se equilibrou para um dos grandes vasos de barro e o utilizou como terrina para regurgitar nele o contedo de seu estmago. Enquanto, Eleanor distinguiu a um lacaio perto e o avisou para que ajudasse ao debilitado nobre. Quando o robusto servente acompanhava ao prncipe de novo a sua cadeira, concluiu a dana e apareceu o signore Vecchi. O que acontece, Donna Eleanora? perguntou o homem ao ver o frgil estado de seu primo. No sei respondeu ela, preocupada, mas acaba de vomitar. Acredito que deveramos procurar um mdico. Para sua surpresa, do rosto do diplomata desapareceu toda preocupao enquanto examinava mais detalhadamente ao prncipe. No acredito que seja necessrio, seu mal-estar no grave. Sempre teve o estmago dbil. Antonio, sinto muito que tenhamos que concluir to logo a noitte. Sei com que vontade estava esperando este baile, mas deveramos te levar para casa em seguida. O prncipe assentiu como se se sentisse reconhecido ante a sugesto e enxugou a boca com o leno. Seguindo a ordem do diplomata, o lacaio avisou a outro companheiro e ajudaram a Lazzara a ficar cuidadosamente em p. Quando o signore Vecchi se dispunha a segui-lo, Eleanor o tocou no brao para ret-lo. Signore Vecchi, estou muito preocupada com sua alteza. Sofreu muitos percalos durante os ltimos dias. Suponho que uma simples coincidncia, Donna Eleanora. Sem dvida, este mal-estar de agora foi causado por algo que comeu. Levarei-lhe para casa para que possa descansar e recuperar foras. Por favor, rogo-lhe que me desculpe com sua encantadora tia.
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Com uma elegante inclinao, o homem foi atrs de seu primo. Entretanto, Eleanor no ficou satisfeita com sua despreocupao em relao aos percalos do prncipe. Se algum estava tentando lhe fazer mal de maneira intencional, o culpado devia ser detido o quanto antes. Mas primeiro precisava assegurar-se do que se tratava exatamente. Franziu o cenho enquanto refletia sobre o que devia fazer. Ento recordou que o senhor Geary, o amigo mdico de Damon, estava presente no baile. Encontrou-o pouco depois, conversando com vrias ancis damas que lhe estavam falando de seus achaques. O senhor Geary pareceu realmente aliviado quando Eleanor solicitou um momento de seu tempo. O homem se afastou a um lado com ela e a jovem lhe explicou o que tinha ocorrido, concluindo com a meno de suas suspeitas. Este ltimo incidente me parece muita coincidncia. Talvez esteja exagerando, mas... possvel que algum tenha tratado de lhe envenenar? O mdico a olhou fixamente ante to grave acusao. Sabe se comeu ou bebeu algo esta noite, milady? Antes tomou uma taa de ponche. Ambos tomamos. Mas voc se sente bem? Sim, perfeitamente. Quando comearam seus sintomas? No estou segura respondeu Eleanor, mas quando chegamos minha tia e eu o prncipe j estava acalorado, suarento e se queixando de calor. Geary franziu o cenho. H muitas enfermidades e remdios que podem causar esses sintomas. Se se recuperar de tudo ento saberemos que no foi envenenado. Mas e se no se recuperar? perguntou ela, preocupada No podemos fazer nada para investigar? No sei como... embora se pudesse ver os restos do que ingeriu poderia determin-la. A Eleanor lhe ocorreu uma ideia. Talvez possa. Quer vir comigo, senhor Geary? Conduziu ao homem ao rinco da sala de baile onde tinham estado sentados. As taas de ponche ainda estavam ali, no cho, junto a sua cadeira. Eleanor as recolheu e identificou a que tinha pertencido ao prncipe. Quando Geary a examinou franziu muito o cenho. Que estranho... Seguindo seu olhar, Eleanor distinguiu o que tinha chamado sua ateno: nas escassas gotas de lquido que ficavam no fundo, viam-se restos de uma substncia poeirenta. Geary agarrou a taa, cheirou-a primeiro e logo colocou o dedo no lquido restante.
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Isto parece muito similar a ipecacuana declarou, ao cabo de um momento. Eleanor o olhou desconcertada, consciente de que a ipecacuana era um medicamento em p utilizado para purgar o estmago. Est seguro? Bastante. De modo que sua taa no foi envenenada? No, no acredito. A ipecacuana relativamente inofensiva... Ou pelo menos no uma ameaa letal. Mas no pde chegar a por acidente. No, certamente que sua introduo nesta taa foi intencional. Eleanor se deixou cair fracamente em uma das cadeiras vazias. Mas por que diabos teria posto algum um medicamento no ponche do prncipe Lazzara? um mistrio conveio o doutor Geary enquanto se sentava a seu lado. Talvez algum deseja que fique doente, tal como suspeitava Wrexham. Ela o olhou curiosa. Lorde Wrexham lhe mencionou os percalos do prncipe, senhor Geary? O doutor assentiu. Disse-me que sua alteza tinha sido vtima de vrias misteriosas desgraas ultimamente. Talvez voc deveria contar ao visconde esta ltima, lady Eleanor. Ela, no respondeu em seguida. Em primeiro lugar; no desejava ter nada a ver com Damon aquela noite, nem de fato em um futuro prximo. Em segundo, provavelmente j teria partido do baile. E terceiro, embora desejasse solicitar sua ajuda, duvidava que ele estivesse interessado em ajudar ao nobre ao que parecia considerar muito erroneamente a seu modo de ver seu rival. No acredito que lorde Wrexham queira implicar-se nos infortnios do prncipe disse por fim. Acaso ficar surpreendida respondeu Geary. passou os ltimos anos preocupando-se dos infortnios alheios. Eleanor o olhou inquisitiva e interessada. Infortnios? A que se refere, doutor Geary? Bom... Talvez a palavra infortnio no seja muito adequada. O que seria adequado ento? Aflio seria, um termo mais apropriado. Ao ver que a jovem permanecia inexpressiva, Geary esboou um sorriso de desculpa. Refiro aos pobres seres afligidos pelo aoite da tuberculose. At agora tiveram poucas esperanas, mas Wrexham dedicou os ltimos anos de sua vida a lhe encontrar cura, destinando a isso uma importante parte de sua fortuna.
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CAPITULO 10 O predizvel lhe pode aborrecer, atreva-se a ser diferente, a distinguir-se de qualquer outra dama que compita por sua ateno e afeto. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Eleanor franziu o cenho. Nunca me tinha dado conta de que lorde Wrexham tivesse interesse algum no campo da medicina. Talvez no tenha tido ocasio de inteirar-se de seus recentes esforos respondeu o doutor Geary. Em especial dado que tiveram lugar na Itlia. Acreditava que estava realizando uma excurso de prazer pelo continente depois do final da guerra. No, milady. O prazer no era certamente seu objetivo. Ao ver que o homem guardava silncio, Eleanor o insistiu a explicar-se: Por favor, prossiga, doutor Geary. Despertou enormemente minha curiosidade. Ele esquadrinhou seu rosto, como se debatesse o que lhe dizer. Sabia voc que o irmo gmeo de lorde Wrexham faleceu de tuberculose quando ambos eram muito jovens? Sabia que tinha um irmo gmeo que morreu, mas no a causa de sua morte. Bem, pois Joshua, o irmo de Damon, contraiu a enfermidade quando ambos tinham dezesseis anos. Que triste! murmurou Eleanor. Assim . O que sabe voc da tuberculose, milady? Que uma doena dos pulmes, no assim? Sim, uma doena que causa a morte lenta da malha pulmonar. muito comum na Inglaterra e com frequncia fatal, mas no se conhece a causa e ainda no se descobriu nenhum remdio para ela... embora algumas condies melhoram as probabilidades de sobrevivncia, compreendido um clima quente e seco. Por isso Damon escolheu o Mediterrneo para seu sanatrio. Um sanatrio, doutor Geary? Sim, para tuberculosos. Sorriu fracamente ante o inquisitivo olhar da jovem. Suponho que deveria lhe explicar como comeou minha relao com
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Damon. Eu me criei em Harwich, perto da manso familiar de Wrexham, em Suffolk. Eu s tinha dois anos mais que ele, mas sempre havia sentido um vivo interesse pela profisso mdica, e estava aprendendo com um mdico local quando Joshua caiu doente. Quando resultou evidente que j no existia nenhuma esperana de recuperao, cuidei de Joshua em seu leito de morte. Isso deve ter sido muito difcil para sua famlia, e tambm para voc observou Eleanor com voz baixa e algo inadequadamente. Geary assentiu. Foi, milady. Ver um moo to formoso e vital consumindo-se enquanto sofria grandes dores... E logo, a m sorte quis que os pais de Damon, o visconde e lady Wrexham, encontrassem a morte ao cabo de apenas uns meses, quando o navio em que viajavam afundou durante uma tormenta, enquanto cruzavam o mar da Irlanda. Dispunham-se a visitar uns parentes ali, mas Damon no quis lhes acompanhar. Provavelmente est vivo por capricho do destino. Eleanor sentiu que lhe encolhia o corao ante essa revelao. Podia imaginar quo angustiante devia ter sido para Damon perder seu irmo e logo a seus pais de maneira to trgica. Quo desolado deveria sentir-se. Quo absolutamente sozinho. Como rfo, no teria a ningum com quem chorar, com quem compartilhar sua angstia... O homem suspirou com resignao e logo prosseguiu: Quando Damon herdou o ttulo e a fortuna, agradeceu meus cuidados a seu irmo me facilitando os recursos para ir universidade e prosseguir meus estudos com os melhores mdicos da Inglaterra. Se no fosse por ele, provavelmente eu seria um mdico rural em lugar do proprietrio de meu hospital em Londres, que tambm financiou. Eleanor, recordando quanto tinha ouvido a respeito dos notveis logros do doutor Geary no campo da medicina, compreendeu o que isso teria significado: se Damon no tivesse intervindo o mundo se veria privado de um brilhante mdico. Sabendo isto continuou Geary, poder compreender que eu faria o que fosse pelo Damon. Por isso, quando faz uns anos recorreu a mim com sua ideia de promover a investigao de um remdio para a tuberculose, escrevi a vrios famosos doutores do continente para obter sua ajuda. E com seu patrocnio e implicao, Damon fundou uma instituio para o tratamento de tsicos na costa sul da Itlia. Era uma empresa ambiciosa, seu objetivo consistia em salvar o maior nmero de vidas possvel enquanto tentavam descobrir um remdio para a enfermidade. E, se isso no era possvel, ver a maneira de aliviar o sofrimento dos moribundos e promover a rpida recuperao dos convalescentes. Eleanor olhou ao homem surpreendida e bastante impressionada. E tiveram xito em seus projetos? perguntou. Em muitos aspectos sim. Durante o ano passado, tiveram um impressionante nmero de sobreviventes. Eu mesmo enviei ali a mais de
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uma dzia de pacientes, a custa de Damon devo confessar, e nove deles se recuperaram totalmente. Eleanor no duvidava o mais mnimo da generosidade de Damon, s se perguntava por que o tinha oculto a ela. Durante seu compromisso no lhe tinha mencionado uma s palavra sobre seu desejo de construir um sanatrio e tampouco a respeito da morte de seu irmo. Parece um contra-senso disse ao fim que Damon se comportou durante tanto tempo como um filantropo tendo em conta sua reputao de libertino. Geary sorriu secamente. Ter que forar a imaginao, mas lhe asseguro que tudo que lhe hei dito certo. Vacilou um momento. Sei que vocs dois tm um passado, lady Eleanor, por isso compreendo que se sinta inclinada a pensar mal dele, mas acredito que talvez lhe tenha julgado erroneamente. De repente, a jovem se ruborizou de vergonha. Desculpe-me se apressou a dizer ele, foi impertinente por minha parte mencionar isso. No deveria haver dito tal coisa. Asseguro-lhe que no me propunha ofend-la. No me sinto ofendida, doutor Geary respondeu com uma cortesia algo automtica, posto que em realidade se achava sumida em profundas reflexes Acredito que talvez tem voc razo. Certamente posso lhe haver julgado erroneamente. No lhe importa ento que eu lhe explique a ltima ameaa que sofreu o prncipe Lazzara? No. Suponho que no existem razes para lhe ocultar este episdio. De acordo, assim, informarei-lhe mais tarde, depois do baile. Ah, j est aqui! Talvez desejaria dizer-lhe voc mesma. Eleanor ficou atnita ao ver Damon avanando para eles pelo lotado salo de baile. Depois de pedir a um lacaio que retirasse as duas taas de ponche, o senhor Geary se levantou e se inclinou ante Eleanor. Rogo-lhe que me desculpe, milady. Retornarei para minha roda de ancis damas e reatarei minha tentativa de conseguir o maior nmero possvel de patrocinadoras para meu hospital. Ela assentiu com ar ausente, vagamente consciente de que o doutor se afastava, posto que tinha toda sua ateno centrada em Damon, que se aproximava. Quando por fim chegou a seu lado, ficou olhando desconcertada. No me diga que te surpreendi, amor observou ele com secura. Certamente que simreplicou. Supunha que a esta altura teria partido do baile. No podia ir ainda. Geary veio comigo em minha carruagem e devo acompanh-lo a casa. Eleanor baixou o olhar e viu que Damon calava uns slidos sapatos
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de singelo couro marrom; um enorme contraste com seus elegantes e custosos objetos de etiqueta. Os comprei de um lacaio de Haviland explicou ele. Apertam-me um pouco, mas os mendigos no podem ser afetados. Sua expresso era mais suave e divertida que irritada, como ela tinha esperado. No te zangaste por minha brincadeira? perguntou Eleanor. No. Damon se sentou a seu lado na cadeira vazia. Para falar a verdade, decidi que pode ter tido razo em tomar sua represlia. Eu no deveria me haver intrometido em suas tentativas de fazer apaixonar a seu prncipe, por muito que me desagradasse ver-te lhe beijando. Seu comentrio a surpreendeu ainda mais que as revelaes com respeito de sua filantropia feitas pelo doutor, e o olhou suspicaz. No era prprio dele render-se to facilmente. Mas talvez no lhe conhecesse to bem como tinha imaginado. O doutor Geary me contou no que ocupaste seu tempo na Itlia durante os ltimos dois anos. Damon ficou imvel e tenso. E o que te h dito? Que estiveste te ocupando da grave situao dos tuberculosos por causa de como morreu seu irmo. A seus negros olhos apareceu uma emoo que lhe resultou impossvel de decifrar. Sem responder, Damon desviou a vista para a lotada pista de baile. Por que no me disse isso alguma vez? perguntou Eleanor ao vlo em silncio. Ele se encolheu de ombros. O que tinha que dizer? Ela examinou seu perfil valorativamente. Poderia ter compreendido que no foi o libertino despreocupado que me induziu a acreditar. Ele permaneceu impassvel, como se de repente uma mscara tivesse cado sobre seu rosto. E sua voz, quando falou, soou algo fria. O que importa o que pensasse de mim, posto que j no estamos comprometidos e voc declinaste minha recente proposta de matrimnio? Suponho que nada. Mas sua compaixo em extremo admirvel. Ele esboou um sorriso amargo. Meus esforos tm pouco a ver com a compaixo. Estava furioso. Por que furioso? Melhor isso que cair na auto compaixo. Fundar um sanatrio era meu modo de tentar controlar o destino em certa maneira. Como no pde salvar a seu irmo, estava decidido a salvar a outros. Pode diz-lo assim. Eleanor ficou em silncio, perguntando-se se Damon teria chegado a
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aceitar assim sua aflio. Duvidava-o muitssimo. Mordeu-se o lbio inferior imaginando o pesar que devia haver sentido, sua brutal desolao ao perder a seu irmo e logo a seus pais. Ficou sozinho no mundo. Pelo menos, ela tinha contado com seu irmo Marcus, que a tinha querido, consolado e aliviado sua solido no transcurso dos anos. Lamento te haver tirado os sapatos disse com suavidade. Se desejas recuper-los, escondi-os na sala de msica, atrs das cortinas do assento da janela. Ao que parecia, no lhe pareceu bem sua inteno de desculpar-se, porque lhe respondeu com uma dura vibrao no tom. No desejo sua piedade, Elle. No piedade. simpatia. Basta-me imaginar minha dor se perdesse ao Marcus. O rosto de Damon permaneceu inexpressivo e impenetrvel, embora por um fugaz momento ela pde captar sua vulnerabilidade. Foi-te difcil estar sem o Joshua, verdade? Uma antiga e selvagem dor cintilou em seus olhos, mas desapareceu com igual rapidez. Logo, Damon lhe dirigiu um penetrante olhar. Parece ter esquecido onde est, querida observou com secura. O desventurado destino de meu irmo resulta uma conversa inapropriada para um baile. levantou-se igual de bruscamente, e acrescentou: Deveria estar danando com seu prncipe. Nessa ocasio, foi Damon quem se afastou. Eleanor ficou olhando, ansiosa por segui-lo e consol-lo. Lamentava haver tocado nesse tema to sensvel. Era evidente que a morte de seu irmo no era algo do que gostasse de falar, e ela, de modo inconsciente, tinha desempoeirado suas dolorosas lembranas. Lamentando a conversa, Damon se encontrou pensando que teria feito melhor em deixar as inquisitivas perguntas da Eleanor e seus indesejadas observaes. Durante o resto da noite, sentiu uma tenso no peito, uma circunstncia que lhe recordou por que tinha maquinado concluir seu compromisso com Eleanor: o fazia sentir muito. Sua ateno se viu distrada durante alguns momentos enquanto a carruagem os conduzia para a casa ao Otto e a ele, e seu amigo lhe contava que tinha encontrado restos de uma purgao estomacal na taa de ponche do prncipe Lazzara. Entretanto, comprovar que suas suspeitas eram corretas no lhe serviu para controlar a agitao que sentia. Por conseguinte, quando chegou a sua casa em lugar de ir dormir, dirigiu-se a seu estudio, onde se serviu uma generosa taa de brandy e se sentou para beber na escurido. Uma gratificao muito similar a seu ritual de cada ano no aniversrio da morte de seu irmo, que se cumpriria na seguinte semana. Estava tomando uma antecipao. Quando comeou a sentir-se sumido no embotamento, estendeu-se no sof e fechou os olhos. Pouco depois, sobressaltou-se ante uma voz
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persistente que o apressava a despertar. Com um brusco estremecimento, Damon foi de repente consciente de onde se encontrava. Seu ajudante de quarto estava inclinado sobre ele, ao tnue resplendor de uma vela, lhe sacudindo brandamente os ombros enquanto ele lutava contra seus pesadelos. Atravs de seus entorpecidos sentidos, Damon pde advertir os violentos batimentos de seu corao enquanto que o suor lhe cobria o corpo. Estava gritando, milord disse calmamente Cornby. Ao que parece, tornou a ter pesadelos. Damon se incorporou com lentido e passou grosseiramente a mo pelo rosto. Despertei todo o servio? No, milord. Eu ainda no tinha me retirado, por isso vim assim que lhe ouvi. Deveria compreender que no tem que me esperar, Cornby. No importa, milord. Damon no estava de aspecto para iniciar sua permanente discusso sobre o desmesurado sentido de dever e de amparo de seu ajudante de quarto. Ento, obrigado. Pode retirar-se. Ao ver vacilar ao homem, Damon insistiu asperamente. Estou muito bem, sinceramente. Entretanto, quando o ancio servente o teve deixado em paz, pensou que no o estava pois no podia superar o selvagem tumulto de suas emoes. Fazia muito que no tinha o pesadelo da morte de seu irmo, algo que o obcecava fazia anos. Joshua em seu leito de morte, lutando por respirar, a srie de lenos ensanguentados que o rodeavam, em macabro contraste com sua fantasmal palidez. Seu irmo tossindo violentamente, com gesto agnico e a seguir sorrindo com os lbios gretados, tratando de tranquilizar a sua famlia enquanto eles se mantinham vigilantes durante suas ltimas horas. Seus pais se sentavam junto a seu leito esforando-se por manter uma aparente integridade. Entretanto, Damon permanecia um pouco atrasado, esforando-se por conter lgrimas de raiva e pesar. Depois, Joshua se sumiu em um sonho narcotizado, do que no despertou jamais. Quando por fim deixou de respirar e seu castigado corpo ficou imvel, os soluos de Damon se uniram aos de sua me. Sentia-se como se ele tambm houvesse falecido aquele dia, entretanto, sua dor no se dissipou facilmente, nem tampouco sua profunda ira. Durante os anos seguintes, com frequncia tinha repreendido morte encarando-se com o destino, rebelando-se contra a injustia da vida e sentindo-se culpado. Por que ele tinha sobrevivido? Por que tinha sido ele o herdeiro do
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ttulo e a fortuna quando igual merecimento tinha seu irmo? No estava sequer seguro de como tinha contrado Joshua a enfermidade, a no ser que tivesse sido atravs da garonete de um botequim local que mais tarde se soube que tinha a perniciosa doena e com a que seu irmo tinha tido relaes. Mas Joshua era o primognito, uma hora mais velho que ele. Deveria ter sido quem gozasse de uma vida plena e ditosa. Damon nunca tinha encontrado resposta a suas perguntas. Simplesmente, tinha aprendido a afogar suas emoes enquanto relegava todas essas ms lembranas a seus pesadelos. Transcorreram muitos anos at que canalizou sua raiva em uma direo mais produtiva, em favor da cincia e os ltimos avanos mdicos para conseguir melhorar as possibilidades de vida dos doentes de tuberculose. Damon reconheceu que Eleanor tinha razo. No tinha podido salvar a seu irmo, mas tinha acreditado em poder salvar a outros. No obstante, inclusive anos mais tarde, esse era escasso consolo para o gmeo que tinha sobrevivido. Lady Beldon se sentiu muito decepcionada ao inteirar-se de que o signore Vecchi partiu cedo do baile com o prncipe Lazzara e sem nem sequer despedir-se dela. Tambm estava preocupada com o fato de que o prncipe houvesse se sentido doente, posto que isso dificultava o cortejo de sua sobrinha. Disse algo do picnic de amanh nos Jardins Reais? perguntou Beatrix a Eleanor enquanto aguardavam que sua carruagem chegasse a cabea da longa fila de veculos que se formou ante a manso Haviland. Possivelmente o prncipe no se sinta o bastante bem para assistir a um picnic, tia respondeu a jovem decidida a no lhe revelar os especiais detalhes sobre o que tinha passado ao nobre aquela noite. A possibilidade de que algum estivesse ameaando sua sade quando no sua vida s serviria para inquietar inutilmente a sua tia. Ser algo transitivo prosseguiu a dama. Acredito que poderiam ser nossos serventes que preparasse o picnic. Assim poderamos incluir pratos que tentassem o apetite de sua alteza, se por acaso ainda se resinta seu estmago. Escreverei ao signore Vecchi a primeira hora da manh para lhe propor a mudana de plano. muito generosa, tia murmurou Eleanor pensando que certamente podia estar bem que fossem elas quem contribussem a comida do dia seguinte. Desse modo, assegurariam-se de que os pratos e o vinho no estivessem contaminados. Beatrix sorriu. A generosidade tem pouco a ver com meus motivos, querida. Estou decidida a que aproveitemos todas as oportunidades para que o prncipe e voc se vejam. Seria um esplndido par para ti.
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Eleanor se absteve de replicar, no muito segura de seguir estando de acordo com a opinio de sua tia. De fato, estava comeando a duvidar de que o prncipe resultasse uma boa eleio. A questo seguiu atormentando-a depois de chegar em casa, enquanto tratava inutilmente de conciliar o sono, e mais tarde ainda, quando se removeu no leito durante grande parte da noite. Quando por fim ficou dormida, uma vez mais Damon apareceu de maneira destacada em seus sonhos, embora nesta ocasio seu enfeitiado ato amoroso no fez ato de presena, nem tampouco suas lembranas do cortejo. Em vez disso, Eleanor se encontrou lutando por lhe alcanar atrs de um alto muro de pedra coberto de entupidas saras. Damon tinha se fechado no interior e ela precisava escalar a traioeira barreira a fim de lhe liberar... O estranho sonho seguia vivido quando despertou a cinza luz do amanhecer. Sentindo uma inexplicvel tristeza, jazeu longo momento no leito, considerando seu significado. Sempre tinha percebido instintivamente o muro emocional que Damon tinha ereto a seu redor. Talvez agora conhecia a razo. A trgica morte de sua famlia explicaria seu decidido distanciamento. Durante os primeiros dias de seu cortejo, ela tinha transpassado aquele muro durante fugazes momentos, estava segura disso. Mas no curso de seu compromisso, Damon havia se tornado cada vez mais distante, como se estivesse se afastando. Eleanor tinha estado disposta a entregar-se por completo, em alma e corao, mas ele se retirou enquanto ela tratava de aproximar-se. E logo sua relao tinha concludo bruscamente. Sem dvida, Damon deveria sentir-se enormemente aliviado ao no seguir arriscando-se a que lhe alcanasse. Um triste sorriso se desenhou em seus lbios ao recordar sua afirmao da noite anterior com respeito de que ao construir seu sanatrio tinha tratado de controlar o destino. Eleanor tinha tido parecido objetivo com respeito a seu prprio futuro matrimnio, prometendo-se ser ela quem governasse seu destino. Ambos eram muito similares nesse sentido. Entretanto, havia uma enorme diferena: Damon no desejava encontrar o amor, e ela sim. Seu maior temor sempre tinha sido viver uma existncia sem amor, estril e solitria, por isso tinha estado decidida a apaixonar-se por um homem que a sua vez correspondesse. Tinha acreditado em que o prncipe Lazzara fosse o adequado, por isso na semana anterior, quando seu antigo prometido havia tornado a entrar de repente em sua vida, ela tinha intensificado seus esforos para atrair a sua alteza. Entretanto, agora podia admitir que seu desafio estava impulsionado mais por seu orgulho ferido e sua fria contra Damon. Se prosseguia sua relao com o prncipe Lazzara prejudicaria a si mesma por seu af de vingana.
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A singela verdade era que lhe resultava impossvel amar ao prncipe ou a qualquer outro homem enquanto mantivesse pendente sua questo com Damon. No lhe agradava pensar quo vulnervel se voltava por dele o que agora sabia, embora no era um problema premente no momento. Certamente, teria que pr fim ao cortejo de sua alteza. Seria cruel persistir e, por conseguinte, seguir aumentando suas expectativas quando ela no tinha nenhuma inteno de as satisfazer. Mas atuaria de maneira gradual para no ferir seu orgulho... Eleanor afastou os lenis, levantou-se e chamou sua donzela para banhar-se e vestir-se, enquanto comeava a preparar-se mentalmente para sua excurso aos Reais Jardins Botnicos de Kew, se o picnic seguia em p. A questo do que fazer com respeito a Damon seguia ainda confusa, mas pelo menos se decidiu com respeito a seu nobre pretendente italiano. Por desdita, aquela tarde Eleanor teve pouca ocasio para falar em privado com o prncipe, posto que a seu pequeno grupo se uniram dois dignatrios, companheiros do signore Vecchi. Como Dom Antonio no podia caminhar facilmente, seus serventes estenderam mantas em um lance de grama junto ao rio Tmesis, sombra de um grande salgueiro. As damas mais jovens compartilharam gostosas a companhia de sua alteza, enquanto que o signore Vecchi e seus colegas acompanhavam a lady Beldon a uma visita aos Jardins Botnicos, para contemplar a extica flora importada por vrias expedies cientficas realizadas por todo mundo. Ao no contar com intimidade, Eleanor no teve ocasio de comentar com o prncipe os acontecimentos da noite anterior, nem de lhe confiar suas suspeitas a respeito da causa de seu mal-estar. Embora, ao que parecia, ele tinha recuperado o apetite, a julgar pelo prazer com que saboreava os manjares preparados pelo cozinheiro da manso Beldon. A comida foi quase um festim, servida formalmente em porcelana da China, cristal e prata. No obstante, ao concluir o picnic, sua alteza parecia estar ansioso de ficar a ss com ela. Levantou-se com ajuda de sua bengala e ofereceu a Eleanor o brao, lhe propondo ir contemplar os cisnes que nadavam no Tmesis. Enquanto percorriam lentamente a curta distncia que os separava do rio, por um atalho flanqueado de salgueiros e amieiros, a jovem sentiu aumentar sua segurana de pr fim ao cortejo. O prncipe no era o marido adequado para ela. Nunca chegaria a lhe amar, por muito que se esforasse. No podia se ordenar ao corao o que devia sentir nem a quem amar, e era tolo pensar de outro modo. Quando chegavam ao dique de pedra que dominava o Tmesis, Eleanor decidiu que, alm disso, nunca seria ditosa com um cavalheiro to aborrecido. Apesar de todos seus atrativos atributos, pessoais e ilustres vantagens mundanas, o prncipe Lazzara no s era bastante comum, mas
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tambm era incapaz de lhe acender o sangue como o fazia Damon com um simples olhar. Est muito calada, Donna Eleanora observou Lazzara enquanto ela contemplava como as magnficas aves riscavam preguiosos crculos sobre a frisada superfcie da gua. Eleanor saiu de seu ensimesmamento e lhe dedicou um dbil sorriso. Para ser sincera, alteza, estava tratando de decidir o melhor modo de abordar certo tema sem parecer muito dramtica. Ver, estou bastante preocupada com sua segurana. De verdade? perguntou ele com curiosidade. E por que? Recorda ter conhecido ontem noite ao famoso mdico doutor Geary? Sim, um cavalheiro muito interessante. Bem, pois depois de que voc adoecesse e partiu do baile, descobriu algo inslito no ponche que voc tinha bebido. Mas antes de que pudesse acrescentar algo mais, Eleanor ouviu um estranho som sibilante seguido de um suave golpezinho. O prncipe proferiu uma tnue exclamao de dor e se deu uma palmada na parte posterior da cabea, atrs da orelha esquerda. O primeiro que a jovem pensou foi que lhe tinha picado uma abelha. Entretanto, entre os dedos do homem distinguiu um pequeno objeto marrom cravado na pele, sobre o alto pescoo de sua camisa. Um contuso rangido surgiu ento do grupo de salgueiros que tinham atrs, mas ela tinha toda sua ateno centrada no que tinha golpeado ao prncipe. Quando ele o arrancou e o examinou, Eleanor descobriu que o objeto era um dardo, de uns trs centmetros de longitude, com um extremo pontiagudo e afiado como uma agulha. Che diavolo! exclamou sua alteza, desconcertado, o que ela considerou que significava o equivalente italiano de Que diabos!. Ento, ante o assombro de Eleanor, ao prncipe lhe fecharam as plpebras e lhe dobraram os joelhos. O dardo escorregou de seus dedos inertes e ele se precipitou lentamente para frente, caindo no rio, um metro e meio mais abaixo, com uma grande salpicadura. A jovem proferiu um grito de consternao, embora ficou imvel por causa da impresso durante um instante: para seu horror, o prncipe caiu gua! Quando o viu aparecer de novo superfcie, deu-se conta de que ele lutava torpemente para manter a cabea fora do rio. Ao que parecia, no estava por completo inconsciente, mas no s se achava em perigo de afogar-se mas tambm a corrente o levava rapidamente Tmesis abaixo. Eleanor se recuperou e gritou pedindo ajuda a quo serventes estavam atrs dela, e logo se atirou tambm ao rio, atrs do prncipe. A impresso da gua fria fechando-se sobre sua cabea foi o bastante intensa para deix-la sem flego e suas largas saias a impulsionaram para baixo. Mas uma vez
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conseguiu subir superfcie, abriu-se caminho atrs de sua alteza aproveitando a corrente para ajudar-se em sua busca. Pareceu-lhe que transcorria uma eternidade at que chegou a lhe alcanar. Ele seguia agitando-se fracamente e, quando Eleanor tratou de agarr-lo pela manga da jaqueta, ele lutou contra ela com um apresso que parecia pnico Por amor de Deus, alteza, fique quieto! ordenou a jovem. Estou tratando de lhe salvar! Por sorte para ambos, ele no tinha foras para seguir resistindo. Quando cedeu, ela o fez rodar de costas e o segurou pelo pescoo da jaqueta. Logo, fazendo uso de todas suas foras, rebocou-o para o dique de pedra. Quando por fim chegaram, sentiu-se agradecida ao encontrar uma nodosa massa de razes de salgueiro onde puderam agarrar-se enquanto aguardavam a que chegassem auxlio. O prncipe se desabou ali em cima, tossindo e cuspindo gua enquanto ela se esforava por recuperar o flego. Estavam a uns doze metros rio abaixo de onde ele tinha cado, mas o grito de Eleanor tinha alertado aos restantes membros do grupo e todos acudiram correndo, convidados e serventes por igual. Entretanto, posto que, ao que parecia, nenhum dos lacaios sabia nadar, transcorreu algum tempo at que foram resgatados com ajuda de uma rdea de couro de uma carruagem. Eleanor insistiu em que o prncipe fosse iado primeiro, para o qual lhe passou a rdea sob as axilas. Quando foi posto a salvo, lhe seguiu, e se aproximou dele meio desfalecido e estendido de lado. Eleanor se deixou cair a seu lado perguntando-se temerosa se sobreviveria, se teria sido envenenado pelo dardo ou simplesmente drogado. Mas pelo menos ainda seguia respirando. E ao cabo de um momento agitou a molhada cabea e a olhou piscando, como se tratasse de orientar-se. O que... aconteceu? perguntou com voz rouca. Desmaio e caiu gua, alteza respondeu a jovem. No recordo Ah, Sim...! Voc me arrastou borda... Apoiou-se em um cotovelo, ao que parecia ainda aturdido. Mas se diria que estava recuperando-se. Talvez o frio mergulho lhe tivesse ajudado a limpar a mente. Nesse momento, Eleanor viu sua tia correr para eles junto com o signore Vecchi. Santo Deus!, o que aconteceu? exclamou Beatrix alarmada ao ver o vestido empapado de sua sobrinha e seu penteado desfeito e sujo. Quando esta repetiu sua explicao, o signore Vecchi pareceu visivelmente zangado, embora era evidente que no com ela. Estamo-lhe muito agradecidos, Donna Eleanora disse o diplomata com uma inclinao. Sua rpida reao muito possivelmente salvou a dom Antonio de afogar-se. No tem importncia, signore, mas confio em que agora me creia
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quando lhe digo que algum deseja lhe fazer mal. O prncipe franziu o cenho, preocupado. O que quer dizer minha signorina? Eleanor ia recordar-lhe o dardo que lhe tinham lanado no pescoo, mas seu ancio primo interveio. Antonio, tiveste um grave susto. Deveramos te levar para casa imediatamente. Signore Vecchiprotestou a jovem, seria imprudente mov-lo precisamente agora, posto que ainda parece estar desorientado. E acredito que deveramos avisar ao doutor Geary para que lhe examine e se assegure de que est bem... Considerando as circunstncias, vejo-o bastante bem observou o diplomata impaciente. E provvel que se permanecer aqui com as roupas empapadas pegue uma febre. Desculpe-me, dona Eleanora, mas devo procurar preservar sua sade. Vamos, alteza. Ao que parecia acostumado a agradar a seu patrcio, o prncipe se levantou com ajuda de um lacaio e cambaleou enjoado at recuperar o equilbrio. Isto se est voltando em extremo incmodo murmurou, deixandose levar. Lady Beldon era da mesma opinio que o signore Vecchi. Eleanor, deveramos te levar para casa e te tirar essa roupa molhada. E, certamente, tomar um banho quente para se esquentar e... enrugou o nariz com desagrado te tirar esse asqueroso aroma do rio. A jovem, compreendendo de repente que estava estremecendo-se e que soprava j a brisa de setembro, decidiu no seguir protestando e aceitou a manta que lhe oferecia um lacaio. Mas ainda no estava disposta a partir. Me permita um momento, por favor, tia. Pelo menos, desejava que o doutor Geary examinasse o dardo, se que podia encontr-lo. Cobrindo os ombros com a manta, Eleanor percorreu rapidamente o atalho at o lugar sob os salgueiros onde parou com o prncipe antes do acidente. Esquadrinhou o terreno e descobriu o pequeno dardo semi-coberto pelas folhas. Era uma prova evidente de que ela no tinha imaginado que lhe tinham disparado. Ao retornar com sua tia, guardou o dardo em sua bolsa e logo permitiu que a mulher a acompanhasse carruagem e a levasse rapidamente para casa enquanto os serventes ficavam para recolher os restos do picnic. Durante o trajeto, a jovem debateu em silncio sobre o melhor caminho a seguir em relao ltima desventura de Dom Antonio. No estava segura de onde vivia o doutor Geary ou se estaria trabalhando em seu hospital, mas sabia que Damon podia dizer-lhe. E embora no existia nenhum afeto entre o ingls e o nobre italiano, confiava em que o visconde se comportaria de um modo honorvel se o prncipe se achava realmente em perigo.
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Por conseguinte, assim que chegou intimidade de sua habitao e trocou o vestido empapado por uma clida bata de veludo, enquanto aguardava que lhe preparassem o banho, escreveu ao Damon lhe pedindo que fosse v-la o antes possvel, e encarregou ao mordomo que fizesse entrega imediata da missiva. Quando a banheira de cobre esteve cheia, Eleanor se inundou nela, e lavou o cabelo e os restos de sua imerso no rio. Logo despediu Jenny, sua donzela, e desfrutou de um prolongado banho. Estava secando o cabelo ante o fogo em seu dormitrio quando a moa retornou lhe dizendo que lorde Wrexham a estava aguardando no salo azul. Colocou rapidamente um vestido de tarde de cachemira. Logo agarrou o dardo e baixou ao salo, onde Damon estava de p junto janela, com o cenho franzido pensativamente. Arqueou as sobrancelhas quando ela fechou com cuidado a porta a suas costas para assim poder falar em privado. Lamento te haver feito esperar comeou, mas ele desprezou suas desculpas. Geary me explicou que ontem noite o ponche do prncipe tinha sido drogado e agora diz que sofreu outro acidente? Sim, s que esta vez estou segura de que no foi um acidente. Aproximou-se dele, falou-lhe da excurso aos jardins de Kew e lhe mostrou o dardo, lhe relatando como lhe tinha acertado ao prncipe e provavelmente lhe tinha provocado um desmaio fazendo-o cair ao rio, com a consequncia de que ela tinha tido que resgat-lo. A Eleanor no surpreendeu ver escurecer o semblante dele ante seu relato. O que sim lhe pareceu estranho foi que logo que olhasse o dardo que ela sustentava na palma. Que diabos te propunha saltando ao Tmesis? perguntou-lhe Damon at antes de que conclusse. Tem idia das traioeiras correntes que circulam por esse rio? Eleanor ficou atnita ante sua veemncia. No ficava mais remdio. No podia permitir que o prncipe se afogasse. Voc podia te haver afogado! Ela ergueu as costas em atitude desafiante. Entretanto, no desejosa de discutir com ele, respirou para tranquilizar-se. No te pedi que viesse para me repreender, Damon. Mas bem confiava em que solicitasse a opinio do doutor Geary sobre isto. E lhe estendeu o dardo para que ele o examinasse. A ira dele pareceu esfriar um tanto enquanto tomava e o observava. Poderia ser uma flecha de curare... disse ao cabo de um momento. E isso o que ? perguntou a jovem. Uma arma de caa utilizada por algumas tribos ndias da Amrica do Sul. A ponta da flecha est impregnada de veneno, e se lana soprando atravs de um caule oco.
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A Eleanor lhe exageraram os olhos. Como diabos sabe isso? Damon sorriu levemente. Estou interessado na cincia mdica. Sir Walter Raleigh descreveu o curare em seu livro sobre a Guayana. E sir Benjamim Brody experimentou os efeitos do curare nos animais aqui, na Inglaterra, faz vrios anos. O veneno mortal? Pode s-lo. Principalmente porque paralisa a seu objetivo e lhe impede de respirar. Mas sir Benjamim comprovou que se a vtima pode seguir respirando por meios artificiais, recupera-se e no fica depois nenhum efeito adverso. Eleanor franziu o cenho enquanto tratava de recordar exatamente como se comportou o prncipe aps ter sido atacado. A flecha fez que se desmaiasse disse com lentido, mas pareceu recuperar-se em seguida. Talvez no se usou curare ou, de se for assim, a dose era to pequena que o resultado no devia ser fatal. Cr que o doutor Geary poder determinar se a ponta continha veneno? possvel que possa analisar a composio qumica, embora improvvel que chegue a algum resultado concludente. Se se utilizou veneno, significa que algum est tratando de matar ao prncipe Lazzara. Damon voltou a mostrar-se pensativo. Ou ele deseja nos fazer acreditar assim. Antes disto, perguntava-me se poderia estar provocando estes acidentes. Ela o olhou com fixidez. Por que diabos faria tal coisa? Para ganhar sua simpatia. Talvez creia que te parecer mais atrativo se constantemente deve preocupar-se por ele. Deseja me fazer acreditar que um adoentado? Se fosse assim, decidiu que era uma teoria absurda. Lhe gostava os homens fortes, competentes, no frgeis nem dbeis. Ou talvez acrescentou Damon, algum deseja fazer o prncipe parecer fraco a seus olhos. Essa explicao me parece mais plausvel respondeu pensativa enquanto olhava o dardo que tinha na mo. Por seu bem, devemos supor que se trata de uma vtima inocente. De fato, acredito que deve ser advertido. No tive tempo de comentar minhas suspeitas com ele nem ontem noite nem hoje. E o signore Vecchi era evidente que no estava interessado em as escutar. Voltou a olhar Damon. Ajudar-me, Damon? Devemos deter estes ataques e determinar quem est por trs deles. A prxima vez poderiam pr fim a sua vida. Certamente que te ajudarei. Talvez fosse oportuno contratar ao Bow
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Street para que investiguem e facilitem ao prncipe amparo pessoal. Eleanor sabia que os agentes do Bow Street eram uma fora policial privada. Acredito que seria conveniente contrat-los. Pe-te voc em contato com eles ou o fao eu? Eu me encarregarei. Enquanto isso, voc deve te manter longe de Lazzara. Me manter longe? Sim, querida. No desejo que esteja perto dele em modo algum. Eleanor se dispunha a protestar, mas Damon levantou a mo dizendo quase inflexivelmente: No discuta comigo a respeito disto, Elle. No vou permitir que resulte ferida. Era lgico que, depois de perder a seu irmo desse modo, ele desejasse proteg-la; entretanto, sua preocupao lhe fez sentir uma sensao de calidez, embora no se sentia agradada de que lhe desse ordens. No posso me manter totalmente afastada. Supe-se que manh assistirei a uma voo de balo com ele. Um de seus patrcios aeronauta e prometeu nos levar em seu balo de gs. Inclusive deixando parte o fato de que eu estou esperando iludida esta aventura, seria grosseiro anul-lo no ltimo momento, dado que o prncipe tomou muitas molstias para organizlo para mim. Damon se abrandou, embora se mostrou evidentemente resistente. Muito bem, pode ir, mas penso estar ali para te vigiar. No foste convidado assinalou Eleanor exasperada. Isso importa pouco. No assistir sem mim. Em lugar de lhe responder, ela se limitou a lhe sorrir. Obrigado por vir to depressa, lorde Wrexham, mas acredito que tem umas gestes que fazer no Bow Street, no assim? Foi para a porta do salo, abriu-a e se fez a um lado, como se o animasse a partir. No obstante, Damon cruzou os braos e permaneceu em seu lugar sem mover-se. Possivelmente possa cancelar a largada disse Eleanor por fim. Depois do que aconteceu hoje, possvel que o prncipe no se sinta bastante bem para subir no balo. Damon apertou a mandbula. Isso no basta, Elle. Desejo que me prometa que te manter longe de Lazzara a menos que eu esteja presente. Ela apertou os lbios e guardou obstinado silncio. J tinha decidido pr fim ao cortejo do prncipe. De fato, a sada do dia seguinte seria o ltimo convite que aceitava dele. Mas Damon era muito desptico para que lhe despisse sua alma quanto aos planos que tinha para seu romance. Mesmo assim, sabia que ele no iria at que ela se rendesse.
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Muito bem, prometo-o. Damon relaxou um pouco sua turva expresso. E deve me jurar que deixar de ser to condenadamente herica. Resgatar Lazzara poderia te haver causado a morte. Voc teria feito o mesmo em meu lugar. Isso diferente. Eleanor ps os olhos em branco. Por favor, no me diga que porque um homem. Em parte sim. Sou fisicamente mais forte que voc. No teria podido te enfrentar a Lazzara se este tivesse tratado de te arrastar sob as guas. Sua explicao a apaziguou um pouco. No corria muito perigo. Marcus me ensinou a nadar quando era uma menina e o fao bastante bem. Damon esboou um seco sorriso. No posso dizer que me surpreenda. Cavalga, dispara e pratica esgrima como os melhores. E a ltima noite acrescentou o roubo a sua lista de feitos masculinos. Eleanor no pde conter a risada. Voc admitiu que merecia meu castigo. Fiz-o. Cruzou o salo e ficou olhando-a. No trate de me confundir, Eleanor. O que fez ao salvar o prncipe foi notvel... e incrivelmente admirvel. Talvez uma mulher entre um milho teria tido a presena de nimo, por no mencionar o valor, de atuar como voc o fez. Arriscou sua vida para salvar a dele. Mas no desejo que te ocorra nenhum dano. Com seu negro olhar fixo nela, Damon lhe tocou a bochecha com um dedo. Foi uma carcia suave embora extranhamente vacilante, como se desejasse assegurar-se de que ainda estava ali, viva e bem. Logo reduziu a voz a um baixo sussurro que resultou quase inaudvel. No poderia suportar que te acontecesse nada. Sem mais, Damon se voltou e saiu do salo deixando Eleanor sem palavras. Transcorreu longo momento at que pde recuperar sua presena de nimo com o fim de lhe seguir. CAPITULO 11 Abstenha-se de queixar-se, protestar ou repreender. Em lugar disso, d-lhe razes para que aprecie sua companhia. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido
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Com grande satisfao de Eleanor, a voo de balo no foi anulado. No obstante, at consciente da preocupao de Damon por ela, ficou surpreendida ao v-lo chegar na carruagem de Lazzara manh seguinte para recolher a ela e a sua tia em Portman Agrada. Quando as ajudaram a subir ao veculo, Eleanor lhe dirigiu um inquisitivo olhar, mas ele se limitou a lhe devolver um enigmtico sorriso. Advertiu aliviada que o prncipe Lazzara no se via muito afetado aps sua traumtica experincia da tarde anterior. Em realidade parecia haver-se recuperado por completo, apesar de que o via um pouco envergonhado ao saud-la. Tambm parecia menos efusivo que de costume, embora o signore Vecchi foi to encantado como sempre ao voltar a lhe expressar gratido por sua valente ao ao salvar a seu primo no dia anterior. No obstante, pouco depois, o prncipe recuperou bastante o nimo, exibindo um inslito entusiasmo enquanto explicava s damas meramente a histria dos bales. Vrios franceses comearam a experimentar com bales de ar quente j faz mais de trs dcadas afirmou, e logo conseguiram cruzar o canal ingls. Mas aps vrios voos fatais nos que se prendeu fogo malha de seda forrado de papel dos bales, os aeronautas comearam a utilizar gs hidrognio desenvolvido pelo cientista ingls Henry Cavendish, posto que os bales de gs so mais seguros e podem viajar mais longe. O balo estar cheio de gs hoje? perguntou lady Beldon um pouco preocupada. Certamente respondeu o prncipe. Meu patrcio, o senhor Pucinelli, um membro eminente da classe cientfica italiana e um entusiasta aeronauta. Procurou transmitir ao pblico os prazeres de sua paixo e atualmente est visitando a Inglaterra convidado por seu prncipe regente. Lazzara acrescentou que o voo daquele dia teria lugar em uma pradaria do norte de Londres, a primeira hora, quando os ventos provavelmente eram mais dbeis. Por sorte o tempo augurava ser bom. Um sol radiante esquentava o frio ar da manh enquanto umas quantas nuvens brancas e inchadas enchiam o cu azul. Eleanor sentia um entusiasta sentimento de antecipao medida que se aproximavam. Inclusive lady Beldon, que tinha levantado muito antes de sua hora habitual para a ocasio, parecia animada, posto que a sada lhe permitiria estar mais tempo em companhia do signore Vecchi. Ao cabo de um momento, Eleanor advertiu que dois homens de aspecto tosco os seguiam a cavalo. E quando a carruagem girou, desviandose da estrada principal para tomar um atalho rural, os cavaleiros tambm o fizeram. So os agentes do Bow Street lhe sussurrou Damon. Contrateios para proteger a sua alteza. Sabe ele? perguntou ela.
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Sim. Ontem noite tivemos uma longa conversa. Eleanor desejava perguntar a Damon a respeito dessa conversa com o prncipe, mas no houve oportunidade, posto que precisamente ento chegaram a seu destino. Quando a carruagem se internou em uma grande pradaria e se deteve, pde ver o balo, gigantesco e a franjas cinzas e vermelhas, que se levantava quase vinte metros no ar e oscilava brandamente luz da ensolarada manh. Estava preso por uma rede de cordas que seguravam uma cesta de vime na parte inferior, a sua vez atada ao cho por slidos cabos. A cesta era grande, talvez de trs metros de largura por quatro e meio de comprimento, e tinha uma forma parecida com uma banheira de cobre. J se tinha congregado uma multido para presenciar o espetculo, e enquanto o prncipe Lazzara conduzia a seu grupo atravs da pradaria, Eleanor distinguiu a um cavalheiro de cabelos negros que dava ordens em italiano a um grupo de operrios que trabalhavam esforadamente entre uma montanha de barris, garrafas e tubos metlicos. Ao divisar o prncipe, o homem se separou dos outros e foi saud-los. Uma vez feitas as apresentaes, o signore Pucinelli saudou Damon com radiante sorriso e disse algumas palavras em italiano que Eleanor interpretou como algo parecido a Que alegria voltar a lhe ver, lorde Wrexham!. Ao que parecia, os dois homens se conheciam, embora isso no deveria surpreend-la, tendo em conta que Damon passou os dois ltimos anos na Itlia. Depois de uns momentos de conversa, o cientista centrou sua ateno em todo o grupo e lhes explicou orgulhoso em vacilante ingls os princpios do combustvel feito de hidrognio, aparas de ferro e azeite de vitrolo cido sulfrico para ser exatos e do complexo artefato que tinha desenhado para encher o globo de seda, principalmente uma mangueira de estanho conectada boca do mesmo. Quase acabamos que ench-lo disse o cientista. Na cesta podemos acomodar a dois passageiros alm de mim. Mas no voar alm da pradaria, verdade? perguntou Damon em tom grave. No, no, milord lhe assegurou Pucinelli. Meus operrios mantero segura a gndola em todo momento por meio de largas cordas. Eles nos guiaro pelo terreno e logo nos ajudaro a descer. Espero permanecer acima dez ou talvez vinte minutos. absolutamente seguro. muito parecido a rebocar uma barcaa pelo Tmesis acrescentou o prncipe, contribuindo sua opinio. Ou pilotar uma gndola carregada de mercadoria pelos canais de Veneza. Salvo que neste caso os homens de terra evitaro que o balo se afaste pelo ar e, do mesmo modo, asseguraro uma zona limpa e segura de aterrissagem. voltou-se para o aeronauta. Donna Eleanora est ansiosa por experimentar os prazeres do voo, signore.
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Pucinelli lhe sorriu agradado. estupendo ver uma moa to intrpida. Se quer me seguir... Assinalou em direo ao balo e Eleanor foi atrs dele acompanhada do prncipe Lazzara e de Damon, enquanto sua tia e o signore Vecchi ficavam ali para observar a certa distncia. Tinha subido antes em um balo? perguntou ao Damon, curiosa. Sim, de fato com o prprio Pucinelli, a ltima vez que estive em Roma respondeu. Aguardaram durante outro breve momento enquanto o cientista fiscalizava a sua equipe, que estava ocupado desenganchando mangueiras e fechando lapelas na boca do balo e a seguir guardando os barris e a maquinaria de abastecimento de combustvel. Quando por fim o aeronauta indicou que podiam subir a bordo, Damon guiou a Eleanor para os degraus de acesso de madeira. Me permita, milady disse, e ato seguido a pegou nos braos e subiu os quatro degraus com ela, logo a levantou sobre o bordo da cesta, cuja altura lhe chegava at o peito, e a depositou de p no interior. Depois, ante o assombro dela, subiu deste modo a bordo. Acreditava que o outro passageiro seria o prncipe Lazzara comentou Eleanor enquanto sua alteza se retirava para reunir-se com seu grupo. No nesta viagem respondeu Damon em tom suave. Ela reconheceu o fulgor de seus olhos quando se dispunha a fazer algo extravagante e o olhou suspicaz. O que te prope, Damon? Convenci Lazzara de que ficasse abaixo. Lhe convenceu...? J lhe disse isso, no tenho inteno de permitir que v a nenhum lugar com ele, a menos que eu te acompanhe. Se algum deseja lhe fazer mal, voar de balo poderia ser uma ocasio ideal. Uma repentina brisa provocou um puxo do balo de suas amarras, o que fez oscilar a cesta. Ao sentir-se empurrada, Eleanor se aferrou a borda enquanto apertava os lbios. Era evidente que Damon se preocupava por sua segurana, mas no estava convencida de que a razo fosse exatamente a que lhe havia dito. esse seu nico motivo para ocupar agora o posto do prncipe? perguntou. Ou ainda est interessado em desbaratar nosso cortejo? Damon fez uma careta. Confesso que essa uma de minhas razes. Proponho-me impedir que te case com ele, Elle, j lhe disse isso. Molesta por sua impassibilidade, Eleanor o olhou reprovadora. Se o prncipe Lazzara no vier, ento no tem que preocupar-se por minha segurana, o que significa que tampouco necessrio que voc venha. Para falar a verdade, preferiria ir eu sozinha com o signore Pucinelli. Damon inclinou a cabea.
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A deciso no suscetvel de discusso, querida. Se no desejar minha presena, ento os dois podemos ficar a salvo em terra. Posso te ajudar a sair to facilmente como te subi. Eleanor vacilou, consciente de que Damon podia ser inclusive mais obstinado que ela. Isso no ser necessrio murmurou ao fim. No quero perder a oportunidade de viajar de balo. Me supunha respondeu isso ele secamente. A cesta voltou a balanar-se, quase fazendo que Eleanor perdesse o equilbrio. aferrou-se a borda para no cair e pensou que uma rajada de vento devia ter golpeado o balo fazendo que se levantasse um pouco. Entretanto, a terra seguia afastando-se. Ento ouviu Damon amaldioar em voz baixa, e em seguida o assustado grito do signore Pucinelli de baixo. Demorou uns momentos em compreender o que acontecia: a cesta se soltou de algum modo de suaa amarras e ningum sustentava as cordas guia. Damon e ela estavam subindo sozinhos, sem ningum que pilotasse o artefato. Pucinelli junto com sua equipe foram correndo para a gndola, mas era muito tarde. Um dos homens deu um salto enorme e conseguiu agarrar uma corda que pendurava, mantendo-a segura por um instante, mas aps ser arrastado por terra uns doze metros, a corda lhe escapou das mos e o balo disparou para cima subindo em direo ao cu. Eleanor ouviu gritos de surpresa e horror, entre os que distinguiu a frentica voz de sua tia. Entretanto, seu prprio susto ante sua brusca ascenso diminuiu ante a repentina suspeita que a assaltou. O que isto, Damon? Um sequestro? Seu cenho franzido revelou o absurdo de sua pergunta enquanto olhava para baixo. Por que diabos arriscaria sua segurana organizando um sequestro? No tenho nada a ver com isto, Eleanor. Suspeito que algum soltou as amarras. Proferiu outro juramento; Eleanor olhou para o cho e foi ainda mais consciente do perigo. Por ento, achavam-se pelo menos a trinta metros por cima do mesmo, em uma cesta de vime que se sustentava no ar graas a um tecido que logo perderia sua notabilidade. Muito abaixo, os espectadores pareciam uma colnia de formigas, enquanto que a pradaria da que tinham partido desaparecia rapidamente. De repente se sentiu enjoada enquanto o estmago lhe dava um tombo. Ao notar que os joelhos tambm fraquejavam, deixou-se cair no cho da cesta e apoiou a frente contra suas pernas dobradas. No te estar desmoronando, verdade? perguntou-lhe Damon tentando anim-la enquanto se apoiava em um joelho junto a ela. Em realidade j estou cada murmurou. Bom, pois te anime, Elle. Necessito que me ajude a decidir como podemos sair deste apuro.
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Ela no tinha foras nem para responder, embora logo a nave pareceu estabilizar-se, o que fez que o estmago se tranquilizasse e lhe desaparecesse o enjoo. Continuando, aceitou a ajuda de Damon e se arriscou a levantar-se. Ao olhar com muito tato pela borda da cesta, pde ver que deixavam atrs a cidade de Londres, com o rio Tmesis serpenteando para o mar como uma fita ondulante. Ante eles tinham a campina inglesa, um mosaico de bosques, campos e granjas estendendo-se para o distante horizonte. Cus! exclamou sem flego, em tom quase reverente. Que magnfica perspectiva! Sim conveio Damon. Eleanor respirou lentamente. A sensao de voar no era o que tinha esperado. Est tudo to tranquilo... comentou. Parece como se estivssemos pendurados absolutamente imveis. Mas no assim. As correntes de ar nos impulsionam ao norte. No podemos as notar posto que o balo avana com elas. Eleanor se relaxou um pouco e proferiu outro baixo suspiro. Muito bem, que desejas que faa? Me ajude a procurar um lugar onde aterrissar. Pode fazer aterrissar o balo? Acredito poder acionar a vlvula... Olhou para cima e pegou uma das duas cordas que pareciam atiradores de campainha. V estas cordas? Esto unidas a uma lapela na parte superior do balo, para deixar sair o gs. Abrirei a lapela para soltar ar, com o que gradualmente perderemos altura. O perigo consiste em descer com muita rapidez, mas para isso esto essas bolsas de areia, que servem como lastro. Assinalou as quatro esquinas da cesta e, pela primeira vez, Eleanor reparou nas bolsas de ali amarradas. Como sabe tanto sobre temas to diversos? perguntou-lhe com um deixe de admirao. Tenho lido muito. E, como sabe, este no meu primeiro voo em um destes. Mesmo assim, estou muito impressionada por seu caudal de conhecimentos. Damon esboou um sorriso. Te economize os elogios at que estejamos a salvo no cho. Duvido que a aterrissagem seja suave. No tinha que seguir lhe expondo os perigos. Era consciente de que se soltava muito gs, podiam cair bruscamente. E inclusive se conseguiam regular a velocidade da descida, ainda podiam estrelar-se em um bosque ou com algum outro obstculo, como por exemplo uma granja. Damon esquadrinhou a terra que tinham debaixo e puxou de uma das cordas da vlvula. Salvo por um ligeiro som sibilante sobre suas cabeas, sua ao pareceu em princpio no provocar nenhuma resposta. Mas a
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seguir, Eleanor advertiu que como mnimo o balo j no seguia ascendendo. Damon puxou um pouco mais a corda. Se comearmos a descer muito depressa, quero que jogue uma bolsa de areia quando lhe disser. Ela assentiu, e se deslocou vrios passos para poder chegar ao lastro se era necessrio. Aconteceu um longo silencio enquanto Damon tratava de calibrar que efeito tinha a descarga de gs em sua altitude. Eleanor pensou que parecia que se deslizavam perezosamente, mas em realidade estavam sendo transladados a impulsos de uma brisa constante. Mesmo assim, o voo resultava sereno e aprazvel, quase tranquilizador de fato, salvo que ela logo comeou a perguntar-se, em primeiro lugar, como era que tinham acabado naquele apuro. Por que algum sabotaria o voo? perguntou a Damon ao cabo de um minuto. O prncipe nem sequer est aqui. Uma excelente pergunta respondeu quase turvamente No posso imaginar a razo, a menos que o sabotador acreditasse que eu era Lazzara. No vi a quem o tem feito, mas suspeito que deveria ser um membro da equipe de Pucinelli. Uma pessoa alheia se veria desconjurado e provavelmente teria sido detectado. Eleanor fez uma careta ao pensar em que poderia ver-se ali apanhada com o prncipe. Com seus extensos conhecimentos aerostticos, talvez sua alteza tivesse demonstrado contar com tantos recursos como Damon, mas se sentia mais a salvo com este. Estremeceu-se, e se deu conta de que, embora levava um casaco sobre seu traje de passeio de musselina, tinha algo de frio. Se soubesse que voaramos tanto tempo, teria posto um casaco melhor comentou. Damon assinalou para o cho com a cabea. Nesse rinco atrs de ti h uma manta para os passageiros. Ponha sobre os ombros. No, no desejo ver-me obstaculizada se devo dirigir os sacos de areia. Do outro extremo da cesta, Damon a olhou fixamente. Pucinelli tinha razo. uma intrpida moa. Em uma situao como esta, muitas mulheres teriam se desmoronado ou sofrido um ataque de nervos. Eu no sou das que se desmoronam, apesar de meu acesso de debilidade de uns momentos. Sei. Sorriu-lhe e lhe correspondeu... e imediatamente sentiu um calor que lhe resultou difcil justificar, considerando o perigo em que se encontravam. Era mais fcil compreender o formigamento de excitao que percorria seu sangue. Era evidente que estava afetada pelo puro feito de voar. O
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perigo tambm era estimulante, assim como a beleza da manh. Entretanto, suspeitava que a maior causa de sua repentina euforia, assim como a inexplicvel sensao de alegria que experimentava precisamente ento, radicava na presena de Damon. Ele sempre a fazia sentir-se viva, livre... como se pudesse conquistar o mundo a seu lado. Face ameaa a que enfrentavam, aquele voo era um momento crucial no curso de uma vida e se alegrava de poder compartilhar com ele. Quando ele devolveu sua ateno s cordas da vlvula, Eleanor seguiu lhe observando. Nunca teria esperado aquele giro improvvel dos acontecimentos, mas depois de tudo, Damon estava demonstrando ser seu cavalheiro de brilhante armadura, tal como tinha parecido h dois anos. Quando era uma moa, tinha abrigado sonhos romnticos de encontrar a um cavalheiro que a voltasse louca de amor e pusesse fim a sua solido. E o que podia ser mais arrebatadoramente romntico que navegar pelos cus com ele? Desviou a vista e sorriu para si mesma, ainda perguntando-se como podia conservar o humor em uma ocasio como aquela. Quanto percorremos? perguntou para distrair-se de suas preocupaes. difcil de calcular. Suponho que uns dezesseis quilmetros aproximadamente, talvez mais. Transcorreram mais minutos durante os quais seguiram descendo. Quando chegaram perto da copa das rvores, Damon fechou a vlvula por completo. Ali, Elle... aps essa fileira de olmos h uma pradaria. Tratarei de aterrissar ali. No campo coberto de erva havia um pequeno rebanho de ovelhas pastando, mas Eleanor sups que Damon tentaria manobrar para as ultrapassar. O balo desceu tanto que quase roava as rvores. Vamos muito baixos... joga lastro. Ela obedeceu rapidamente jogando uma das bolsas de areia pela borda da cesta. A nave balanou durante um breve lance e se afastou da linha de rvores para logo voltar a perder altura. Tira outra. Baixamos muito depressa. De novo lhe obedeceu, nesta ocasio com melhores resultados, pois sua descida se reduziu a uma velocidade mais segura. Agora segure-se bem, Elle lhe disse Damon. E quando chocarmos, trata de absorver o impacto com os joelhos. Eleanor se agarrou com fora a borda da cesta, enquanto Damon lhe passava um brao por trs e agarrava as cordas de suspenso com a mo livre. A terra pareceu precipitar-se para eles e Eleanor conteve o flego com ansiedade. A aterrissagem foi realmente dura e agitada, tal como Damon tinha
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previsto. A cesta deu uma sacudida e logo se inclinou e golpeou contra o cho enquanto o balo os arrastava outros dez metros. Entretanto, ao soprar uma brisa contrria, a massa de seda se levantou fazendo endireitar a cesta e logo deter-se bruscamente. Com o impulso, ambos ficaram deitados de lado, embora Damon recebeu intencionalmente o pior do impacto enquanto caam juntos ao cho. Jazeram ali, imveis, ele rodeando-a com os braos enquanto sobre suas cabeas o balo se desinflava. Durante uns momentos, Damon se limitou a olh-la fixamente. Eleanor podia sentir os batimentos de seu corao contra seu peito, podia advertir o veemente alvio de seu rosto, entretanto, enquanto a angstia de seus olhos comeava a dissipar-se, compreendeu que tinha estado preocupado por ela, no por si mesmo. Eleanor respirou lentamente, sentindo como seus tumultuosos batimentos do corao comeavam a apaziguar-se. Enfrentaram ao perigo e tinham sado ilesos. Nenhum dos dois pronunciou uma palavra. Logo, Damon a estreitou com mais fora entre seus braos e esmagou seus lbios contra os dela. Sua inesperada ao a deixou sem flego e provocou uma doce reao em todo seu corpo. Seu beijo foi intenso e frentico, expressando o desesperado alivio que tinha lido nos olhos dele. Damon lhe encheu a boca com sua lngua tomando, exigindo, acendendo nela um estalo de calor to forte que se sentiu desfalecer. Eleanor lhe devolveu o beijo avidamente, fundindo ansiosa seus lbios com os seus, bebendo dele como algum que morresse de sede. Para sua consternao, foi Damon quem ps fim a seu frentico abrao, embora com evidente falta de vontade. Interrompeu o ardente beijo, tornou-se para trs e, quando falou, sua voz soou rouca e spera. Por muito que eu gostasse de prosseguir com isto durante toda uma eternidade, no seria honorvel que te violasse, Elle. Suponho que no murmurou ela com voz baixa e agitada. Pela expresso de seu rosto em parte careta, em parte vido desejo, Eleanor deduziu que estava to dolorosamente excitado e angustiado como ela e que s se deteve por considerao. Devemos encontrar uma granja ou um povoado e alugar uma carruagem que nos leve para casa. Sim conveio Eleanor sem entusiasmo. No podia suportar que ele a deixasse precisamente ento. No queria retornar para casa. Em vez disso, desejava pedir a Damon mais beijos abrasadores, desejava que acalmasse a implacvel dor que tinha originado nela, que aliviasse o profundo desejo que sentia. Uma sombra desceu sobre eles e ambos levantaram a vista. O balo se desinflou grandemente por ento e metros de pesada seda se depositaram sobre a cesta, bloqueando a luz do sol e agasalhando-os em um refgio privado.
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Isso pareceu a jovem uma espcie de sinal da Providncia. No podemos ficar aqui um pouco mais... Damon? Ele fixou os olhos nos seu com um olhar ardente e intenso. O corpo de Eleanor respondeu possessiva e vida masculinidade que viu em seus olhos. Alagou-a um desejo do mais profundo, algo totalmente primitivo, comovedor e selvagem. O peito lhe doa, sentia os seios pesados enquanto que, em seu ventre, entre as coxas, acendeu-se uma ardente chama. Impulsionada por seu desejo, levantou o rosto para lhe roar os lbios brandamente com os seus, uma... duas vezes... Damon respondeu tal como esperava: gemeu e voltou a lhe cobrir a boca com a sua. Seu beijo foi menos feroz nesta ocasio, embora igualmente apaixonado. Suas lnguas se emparelharam deslizando-se, acariciando, executando uma ardente e premente dana. Eleanor proferiu uma choramingao reveladora que expressava desejo e necessidade. A emoo a alagava, a mesma embriagadora felicidade que em outro tempo tinha conhecido com Damon. Desejava-o febrilmente, com um anseio que era muito intenso para suport-lo. A voraz avidez que sentia fazia muito que permanecia insatisfeita, mas Eleanor se prometeu que isso acabaria naquele preciso momento. Afundou os dedos no cabelo dele e se afastou o suficiente para lhe sussurrar ao ouvido: Damon... por favor seu rogo era rouco e ofegante, me faa o amor. Ele retrocedeu para olh-la com solenidade, lhe esquadrinhando o semblante com arroubo. Ela conteve o flego, mas Damon deveria encontrar em sua expresso o que estava procurando, porque em seus lbios apareceu um lento e suave sorriso. Esse tentador sorriso a confortou como a luz do sol surgindo aps de uma nuvem de tormenta, quo mesmo sua resposta: Sim disse ele por fim com a spera voz carregada de promessas. CAPITULO 12 Ver-se descoberta em uma situao comprometedora tal vez o modo mais seguro de conseguir marido, embora no aconselharia que tentasse empregar um mtodo to drstico. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido
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A Eleanor deu um tombo o corao ante a resposta de Damon. Ficou olhando aos olhos com o corpo tremente. O tempo pareceu deter-se enquanto sua ternura a envolvia. Atrada para ele, sem possibilidade de resistncia, elevou uma vez mais a boca oferecendo-lhe. Entretanto, nesta ocasio seu beijo foi s fugaz. No h nenhuma pressa, amor murmurou em resposta a seu entusiasmo. Desejo que sua primeira vez seja inesquecivelmente prazeirosa. Um tranquilo estremecimento percorreu o corpo de Eleanor ante essa declarao. Cabia-lhe pouca dvida de que Damon lhe daria uma experincia indelvel. Ele se sentou, pegou a manta e a estendeu para preparar um brando leito e logo a fez ajoelhar-se em cima, frente a ele. Tomando seu tempo, desfez seu penteado e logo o casaco. Continuando, soltou-lhe os botes das costas do vestido e lhe baixou o suti deixando ao descoberto sua roupa interior. Baixou-lhe rapidamente os suspensrios da camisa e a acariciou lentamente da garganta at as protuberncias de seus seios, levantados pelo espartilho. Outro estremecimento percorreu a Eleanor e quando ele exps seus mamilos a seu ardente olhar, uma nova nsia ascendeu vertiginosamente por seu interior. Damon contemplou o rpido subir e descer de seus seios nus, e logo inclinou a cabea. Eleanor aspirou bruscamente enquanto que lhe agarrava um mamilo na boca, chupando com suavidade. A voluptuosa e mida presso originou nela uma quebra de onda de calor que se precipitou a seu centro feminino. Com seu corpo lhe exigindo mais, Eleanor tratou de atrai-lo mais perto, mas Damon resistiu. Devagar, Elle. Ainda no est preparada para mim. Ento me prepare o apressou ela. Com gosto. Seus sentidos estavam febrilmente exaltados enquanto a deitava de costas sobre a manta. Logo lhe levantou as saias sobre os joelhos e posou sua boca na parte interior de uma de suas coxas, a seguir seguiu lhe beijando cada centmetro de suave pele que encontrou. Seu toque era delicioso, seus quentes lbios acariciavam, brincavam, enlouqueciam-na enquanto lhe subia o vestido mais acima, at a cintura, deixando ao descoberto seus mais ntimos segredos femininos. Eleanor se estremeceu, acalorada, enquanto Damon deslocava a boca para cima, para seu montculo feminino coberto por uma massa de cachos negros, e quando se deteve bruscamente perto de seu ncleo, olhou-o. V-lo ali entre suas coxas abertas bastou para faz-la tremer. O negro cabelo de Damon constitua um ertico contraste com a plida pele dela, que sentia a ardente e urgente umidade de sua fenda.
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Quando ele passou pela primeira vez a lngua por esta, Eleanor gemeu. Logo, Damon a saboreou mais plenamente, rodeando com os lbios o oculto casulo de seu sexo. A doce sensao lhe fez arquear os quadris sobre a manta, o que provocou que ele deslizasse as mos sob suas ndegas para sustent-la com firmeza. Em um aturdido rinco de sua mente, Eleanor pensou que talvez deveria haver-se escandalizado por sua assombrosa paixo, mas em vez disso, acolhia gostosa as mgicas carcias de sua boca. Um gemido surgiu de sua garganta enquanto ele seguia lambendo-a, lhe acariciando seu cheio e extremamente sensvel centro. Eleanor se aferrou a seus ombros, insegura de poder suport-lo mais, mas Damon prosseguiu seu incansvel assalto conduzindo-a cada vez a maiores alturas, at que esteve retorcendo-se debaixo dele, agitando com violncia a cabea a um e outro lado enquanto o frentico ardor crescia sem cessar. Pensou que aquele prazer atormentador podia faz-la pedaos... e ao cabo de uns momentos sentiu que se derretia e que estalava ao mesmo tempo. Depois disso ficou dbil e felizmente relaxada. Permaneceu com os olhos fechados enquanto se esforava por recuperar seus aturdidos sentidos, mas ao notar que Damon se recostava a um lado, abriu os olhos de novo. Viu que sua expresso era de tenra aprovao. Logo, para sua surpresa, tomou a mo e a levou at o vrtice de suas coxas, lhe pressionando os dedos contra sua fenda feminina, que agora estava escorregadia pela umidade. Isso est melhor disse satisfeito. Seu corpo j est preparado para mim. Est molhada de seu prprio mel. Soltou-a e desabotoou a abertura dianteira das calas. Eleanor ficou sem flego quando ele abriu a cueca e liberou seu comprido e cheio falo que se projetava do encaracolado plo de suas virilhas. Tragou saliva, fascinada por sua anatomia e seu membro grande e latente. Damon lhe agarrou a mo de novo e a levou essa vez para sua descarada ereo, deixando que a rampante e clida carne lhe roasse a palma. Aspirou profundamente quando ela curvou os dedos com suavidade em torno do duro dardo e se estremeceu de prazer enquanto Eleanor acariciava as firmes e aveludadas bolsas de baixo. J basta, querida lhe disse em tom de rouca advertncia. Se me excitar muito, logo no serei capaz de me controlar. No desejo que te controle murmurou ela tmida, sentindo-se desavergonhada e alegremente aturdida. Sim que o deseja. Devemos ir devagar para que no te faa mal. Estendeu-se a seu lado, apoiando seu peso em um cotovelo e a atraiu junto a si lhe fazendo sentir a cheia crista de sua ereo contra a suavidade de sua coxa. Quando levantou uma mo para lhe afastar um negro cacho da frente, a ternura e sensualidade de seu toque foi inconfundvel. Tinha sonhado com isto murmurou olhando-a.
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Ela tambm tinha sonhado com aquilo, com Damon lhe fazendo o amor como naquele momento. Com ele sustentando-a, tocando-a e mimando-a. Acariciou-lhe a bochecha, inclinou-se de novo para lhe dar suaves beijos pela mandbula e mais abaixo, pela coluna de sua garganta. Ao mesmo tempo, agarrou-lhe um seio. A calidez de sua palma lhe abrasou a pele e, ao cabo de uns momentos, aproximou sua boca lhe roando os mamilos com excitantes carcias. Entretanto, quando mudou de postura para cobrir seu corpo instalandose entre suas coxas, Damon levantou a cabea para olh-la. Eleanor viu com uma mescla de excitao e regozijo que em seus olhos resplandecia uma ardorosa e sobressada neblina de desejo. Este se agitava deste modo em seu interior, junto com um delicioso calor que pulsava de acordo com seu acelerado pulso. Desejava-o com uma intensidade que a assustava. No sentiu temor quando com seu duro membro procurou o mido refgio que tinha entre as pernas e mediu sua entrada. Logo lenta, muito lentamente, iniciou sua cuidadosa penetrao. Damon no afastou seu intenso olhar do seu em nenhum momento. Me diga se desejas que me detenha lhe disse brandamente. Mas no desejava que o fizesse. As poderosas coxas de Damon mantinham separados as dela medida que se introduzia mais a fundo, pressionando de maneira inexorvel em seu interior enquanto lhe abria voluntariamente seu corpo, estendendo-se, aceitando sua cheia virilidade. Quando por fim esteve de tudo submerso nela, Eleanor se sentiu cheia dele, embora no podia qualificar aquela sensao de dolorosa, embora sua respirao se tornou ofegante, e estava segura de que Damon podia sentir seu corao pulsando contra seu peito Est bem, Elle? Em sua voz intensamente rouca pulsava uma nota de preocupao. Ela o tranquilizou com um dbil sorriso. Sim sussurrou tranquilizadora Ter unido sua carne do modo mais ntimo possvel parecia um pouco apropriado, inclusive perfeito. Cuidadoso e tenro, Damon jazia completamente imvel aguardando que ela fosse se acostumando a sua invaso e ao cabo de um momento, Eleanor mesma advertiu que a tenso que notava em seu interior se estava fazendo mais premente. Quando comeou a relaxar-se, ele se retirou e logo se deslizou lentamente nela fazendo-a tremer para depois voltar a retroceder. Repetiu muitas vezes sua sensual ao, acariciando-a com cada tenra imerso e retirada, avanando devagar e afastando-se de modo rtmico, incitando sua resposta, at que ela, de maneira instintiva, levantou os quadris tratando de lhe seguir o passo em uma dana de doce abandono. Suas choramingaes se converteram em gemidos quando Damon
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atiou o fogo em seu interior. Sua prpria respirao era violenta enquanto se movia dentro dela, embora procurava suavizar o poderoso arremesso de sua carne, atento somente a aumentar o prazer de Eleanor. Esta estava a ponto de soluar ante essa insuportvel doura. Quase desesperada, esticou-se e retorceu debaixo dele enquanto a incendiria sensao se convertia em uma deflagrao. Quando o arrebatamento culminou em um estalo, sua paixo se converteu em um delrio de felicidade e se arqueou contra ele gritando aturdida. Damon capturou com sua boca seus selvagens gemidos sem deixar de manter o mesmo ritmo premente, prolongando perito seu xtase enquanto ela se retorcia onda atrs de onda de arroubo. S ento cedeu ele ao mesmo tumulto que tinha arrastado a jovem. Com um violento gemido afundou seu rosto na curva de seu pescoo enquanto seu corpo se retorcia e estremecia, e por fim ficava imvel. Com sua desigual respirao apaziguando-se, permaneceram abraados, dbeis e esgotados depois do prazer. Damon foi o primeiro em recuperar-se. Levantou a cabea e beijou o ruborizado rosto de Eleanor com lentas e tranquilizadoras carcias de seus lbios que lhe abrasavam o corao como sua deliciosa paixo tinha feito com seu corpo: Depois de todas as fantasias que tive contigo, a realidade foi imensamente melhor murmurou ele contra seus lbios. Eleanor no tinha foras para lhe responder, por isso se limitou a sorrir lhe dando sua conformidade com os olhos ainda fechados. O peso de Damon a estava oprimindo, mas no tinha desejo de mover-se. S desejava jazer ali, saboreando sua dura fortaleza, desfrutando da sensao de estar por completo e dolorosamente cheia dele. Sentia-se plenamente unida a aquele homem, no s com seu corpo mas tambm com seu corao. Sua intimidade tinha sido espetacular, ardente, audaz e emocionante, e tinha superado suas mais selvagens representaes. A intensa suavidade do ato, o puro encantamento, tinhamna alagado com a mesma entristecedora, subjugante emoo de antes... Estremeceu-se ante uma repentina e comocionante revelao: o que sentia era amor. Ainda amava Damon. Nunca tinha deixado de lhe amar... Eleanor advertiu com parte de sua aturdida mente que um som de vozes e ps correndo que parecia vir de longe estava em realidade muito perto deles. Damon ficou tambm rgido ao compreender que no estariam sozinhos muito mais tempo. Ouviu-o pronunciar um baixo juramento e logo se separou com cuidado dela e procurou um leno no bolso de sua jaqueta. Temia que acontecesse isto disse. Logo, com um sorriso arrependido, comeou a enxugar os rastros de sua semente de suas coxas e virilhas.
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Ser melhor que recomponhamos nosso desalinho, Elle, e rpido, pois suspeito que estamos a ponto de ser interrompidos pelos vizinhos da localidade. Eleanor ainda estava atnita com a impresso de seu descobrimento, mas o inoportuno de ser encontrados em flagrante ato sexual com Damon assumiu prioridade. Apressaram-se a recompr a roupa momentos antes de que vrios granjeiros dos campos prximos chegassem correndo para investigar o surpreendente fenmeno dos cus. Uma vez que o fundo do balo foi retirado da cesta e Damon explicou tranquilamente o apuro em que se encontravam, os granjeiros se ofereceram a lev-los a casa do latifundirio local para que este pudesse lhes emprestar uma carruagem. Mas ele declinou, segundo Eleanor sups, possivelmente porque quantos menos membros da classe abastada os vissem precisamente ento, melhor. Em lugar disso, Damon ofereceu a um dos homens uma soma importante por lhes levar a Londres em seu carro e lhe prometeu pagar outra generosa quantidade por devolver o balo. Eleanor ainda no tinha se recuperado de tudo quando empreenderam o longo caminho para a cidade. Que Deus a ajudasse, ainda seguia apaixonada por Damon. Do momento em que este tinha reaparecido em sua vida, ela tinha lutado contra si mesma esforando-se em vo por esmagar qualquer sentimento que ainda abrigasse por ele. E agora acabava de agravar seu engano lhe entregando sua inocncia. Apertou os olhos com fora, assaltada por remorsos e recriminaes. Agora que se quebrou o encantador feitio, sentia-se como uma absoluta nscia. Devia estar louca para ceder a seu desejo por Damon. Que diabos faria agora? Certamente, no podia lhe confessar o que sentia. Seria muito doloroso que rechaasse seu amor de novo. Tinha que afastar-se dele, isso seguro. Agora ela era muito mais vulnervel que quando no lhe correspondia. Entretanto, essa no era a questo mais premente no momento. Mais de uma centena de pessoas os tinham visto atravessar os cus juntos. Tinha que decidir o melhor meio de evitar as possveis repercusses negativas. No obstante, no podiam discutir o tema naquele momento, diante do granjeiro. Quanto ao Damon, permaneceu quase em silncio durante a viagem. Sempre que Eleanor se encontrava com seu olhar, sua enigmtica expresso no lhe dava nenhuma chave a respeito do que pensava ou sentia, nem se estava experimentando pesares similares aos seus. Pensou confiada que talvez estivesse ideando uma histria para justificar sua prolongada ausncia. Quando o granjeiro os deixou em Portman Agrada a primeira hora da tarde, tinham estado ausentes durante quase quatro horas. Damon comeou Eleanor com voz baixa enquanto ele a
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acompanhava pelos degraus dianteiros da manso Beldon, minha tia sem dvida estar desgostada pelo contratempo que sofremos hoje, embora no nos tenha sido possvel control-lo. Acredito que deveramos fazer insistncia em que fomos descobertos pouco depois de ter aterrissado. A expresso dele seguiu sendo inescrutvel, embora seu tom era despreocupado. Deixe que eu fale com ela, Elle. Em realidade, Eleanor teve pouca oportunidade de aceitar, porque assim que um lacaio lhes abriu a porta, sua tia Beatrix irrompeu correndo no vestbulo do gabinete mais prximo, como se tivesse estado aguardando impaciente notcias deles. Graas a Deus! exclamou a mulher abraando impulsiva a sua sobrinha. OH, minha querida moa, estava louca de preocupao! Temia que tivesse podido te matar. Eleanor nunca a tinha visto to agitada, nem tampouco to efusiva em seu desdobramento de afeto. O perigo no resultou to grave como podia ter sido, tia. Lorde Wrexham guiou o balo com segurana at faz-lo aterrissar em um campo e ali fomos resgatados por alguns granjeiros. Ao ouvir mencionar Damon, a viscondessa se tornou atrs, tensa, e o profundo alvio de seu rosto se converteu em desdm enquanto desviava a vista para ele O agradeo, milord disse altiva mas no posso lhe perdoar. Esta calamidade no teria ocorrido se voc no se incluisse em nossa sada. No foi em modo algum culpa de sua senhoria se apressou a assinalar Eleanor. Algum soltou a sujeio do balo antes de que o signore Pucinelli pudesse reunir-se conosco na gndola. A anci dama franziu o cenho. Isso me ho dito. Pucinelli ficou horrorizado de que voc estivesse a bordo e se desculpou profusamente. Acredita que um membro de sua equipe foi o culpado, mas o vilo no pode ser interrogado, posto que desapareceu. Mesmo assim, isso no desculpa para o que tem feito lorde Wrexham. Dirigiu a este um sinistro olhar. Esta a segunda vez que arrasta o bom nome de minha sobrinha pelo barro, mas nesta ocasio ficar completamente arruinada. Seu desaparecimento juntos anda j na boca de todos. Eleanor foi defender Damon, mas sua tia seguiu lamentando-se desesperada. Isto mais que horroroso, lorde Wrexham. Eleanor se ver evitada pelaa pessoas educadas e eu nunca serei capaz de voltar a olhar a ningum... e voc o causador, senhor. um canalha da pior espcie. Nenhuma dama est a salvo perto de voc... Est muito equivocada, lady Beldon interrompeu Damon framente sua diatribe. Asseguro-lhe que lady Eleanor est completamente a salvo comigo. E estou disposto a repar-lo ao ponto.
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O que quer dizer reparando-o? perguntou a viscondessa em tom depreciativo. Certamente, casarei-me imediatamente com ela. Casaremo-nos com uma licena especial assim que eu possa realizar as gestes. Eleanor sentiu que lhe dava um tombo o corao. Como diz? disse com voz spera, lhe olhando com expresso aniquilada. Lady Beldon levou uma mo tmpora, como se a causasse pena inclusive ter que considerar tal alternativa. Mas aps larga vacilao, assentiu turvamente. Acredito que tem razo, Eleanor. Por muito que me desagrade a ideia de que tome a este libertino por marido, no existe outra soluo. O matrimnio o nico modo de manter sua reputao a salvo. No, tia exclamou ela tremendo de medo. Certamente no haver necessidade de medidas to drsticas. Se me permitir, lady Beldon interveio Damon, eu gostaria de falar com sua sobrinha em privado para faz-la entrar em razo. Ela desejava tambm falar a ss com Damon, mas para fazer entrar em razo a ele. De modo que quando sua tia parecia disposta a opor-se a um bate-papo privado, Eleanor lhe antecipou. Uma excelente ideia, milord. E sem mais palavras, voltou-se e o conduziu do vestbulo ao gabinete mais prximo, onde, depois de fechar a porta com firmeza, enfrentou a ele. O que te prope anunciando sua inteno de te casar comigo? espetou-lhe. essa sua equivocada ideia de falar com minha tia? Sim respondeu ele com suavidade. Lady Beldon tem razo, Elle. No fica outro remdio. Devemos nos casar. Eleanor o olhou com fixidez. Como pode tratar este desastre de maneira to cavalheiresca? No o trato de maneira cavalheiresca. Mas nenhuma classe de protestos mudar o premente de nossas circunstncias. Presa do pnico, disse: Minha tia tem razo. Isto nunca teria acontecido se voc no insistisse em desbaratar o cortejo do prncipe. Damon levantou a mo. Se for te dedicar a me repreender ter que esperar a mais tarde. Se partir agora, terei tempo de solicitar uma licena especial, com o que poderemos celebrar a cerimnia amanh pela manh. Eleanor o contemplou incrdula. No celebraremos uma cerimnia amanh pela manh nem em nenhum outro momento! No me verei forada a um vnculo sagrado que durar toda nossa vida quando no existe amor entre ns. No tem outra eleio, Elle. Chegamos muito longe. No s te comprometi, tomei sua virgindade. Arqueou uma sobrancelha. Sua tia estaria ainda muito mais horrorizada se se inteirasse deste pequeno detalhe,
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no te parece? Ela o olhou cautelosa. No te atrever a dizer-lhe. Poderia, posto que isso a faria ainda mais inflexvel quanto a nossas bodas para evitar um escndalo. Sabia que foi retorcido resmungou ela. Talvez, mas te casar comigo. Frustrada, Eleanor apertou os punhos, esforando-se por no reconhecer a realidade de sua argumentao. Tambm estava zangada consigo mesma por haver-se metido em to deplorvel situao. Tinha desejado um matrimnio por amor e, entretanto, agora tinha destrudo totalmente essa possibilidade. Se no tivesse feito o amor com Damon, podia ter tentado contornar o temporal que se desabava. Mas no podia pretender que sua reputao tivesse sido injustamente manchada. Cheia de temor, levou uma mo tmpora. Teria um marido que no a amava, uma receita segura para a desolao. Ela estava apaixonada pelo Damon mas no lhe correspondia no mais mnimo. No posso acreditar que seja to insistente nas reparaes por me haver comprometido disse fracamente. No te importa um nada o que a sociedade pense de ti... nunca te importou. Mas sim me importa o que se pense de ti. E penso te proteger te convertendo em minha viscondessa. De outro modo, sua reputao estar arruinada. Sempre poderia ir ao continente e ingressar em um convento murmurou ela. O pronto sorriso dele lhe indicou quo absurda considerava a ameaa. totalmente inadequada para ser monja, Elle. Uma mulher com sua paixo e sua avidez pela vida no poderia viver encerrada atrs dos muros de um convento. Acaba de demonstr-lo esta mesma manh. Ela ficou olhando-o consternada, e Damon se aproximou e posou seus fortes dedos com suavidade em sua bochecha. Talvez esteja grvida de meu filho. Pensaste nisso? Eleanor levou a mo ao abdmen. No, no tinha pensado em semelhante coisa, embora deveria hav-lo feito. No nos amamos protestou, agarrando-se a um prego ardente. Isso no supe nenhuma diferena, Elle. Mas sim a diferena de que um libertino. Damon lhe sustentou o olhar. Disse-te que serei fiel a nossos votos matrimoniais embora no possa te amar. A dor voltou a feri-la de novo ante sua afirmao, mas estava decidida a ocult-lo. Tambm disse que permaneceria celibatrio at que aceitasse me casar contigo, e entretanto tem quebrado sua promessa em menos de trs
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dias. Damon sorriu. No acredito que isso conte, posto que a tenho quebrado contigo. O caso replicou ela em seguida, ignorando a tentao de seu sorriso que no confio em ti, Damon. Sua expresso se tornou sria ao ponto, enquanto que seus negros olhos pareceram suavizar-se. Sei, Elle. Mas te prometo que renunciei a meus antigos costumes. E me esforarei o mximo possvel para no te ferir nunca. Ela no podia lhe acreditar, embora sabia que estava liberando uma batalha perdida. Tragou saliva com fora tratando de sufocar seu pnico enquanto insistia em suas objees. Deve haver outro modo, Damon. No desejo ver-me obrigada a me casar contigo simplesmente porque minha reputao parea migalhas. Mas sim deseja evitar um escndalo a sua tia, verdade? Essa considerao acabou com todos seus protestos. Sim, certamente. Estava enormemente em dvida com tia Beatrix por lhe abrir sua casa quando era uma moa rf. No podia lhe devolver sua amabilidade provocando um escndalo. Ento, no h mais duvida em relao deciso assinalou ele. Enquanto ela seguia debatendo consigo mesma, Damon cobriu a distncia que os separava e sem prvio aviso, abraou-a, embora sem paixo alguma. Mas bem lhe estava oferecendo consolo. Sei que isto no o que desejava, Eleanor lhe disse brandamente mas no temos alternativa. Ela fechou os olhos com fora. Sua voz acariciadora tinha o poder de aturdi-la e encant-la, em troca sua ternura lhe infundia desejo de chorar. No era justo que o corao lhe derretesse desse modo. Com o rosto oculto na clida curva de seu ombro, Eleanor proferiu um suspiro de desespero. Suponho que no. Ele se afastou ligeiramente para olh-la, embora seguiu rodeando-a com seus braos. Te alegre, querida. Seu olhar se voltou desafiante. Se tem o valor de enfrentar possibilidade de morrer em um balo, pode enfrentar tambm perspectiva de te casar comigo. Ao observar a insegura emoo que pulsava em seus vividos olhos azuis, Damon compreendeu ao momento que ela tinha aceito o inevitvel, e soltou o ar que no sabia que estava retendo. O dir voc a sua tia ou o fao eu? perguntou. Farei-o eu respondeu a jovem com um pesaroso suspiro. Lady Beldon estava rondando ansiosa pelo corredor quando Damon saiu do gabinete. Sua sobrinha deseja falar com voc a informou ele. Logo se
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inclinou despedindo-se e se encaminhou para a porta principal. Ao sair de Portman Agrada, deteve a primeira carruagem de aluguel que encontrou. Ordenou ao chofer que o levasse aos tribunais eclesisticos de Doutor's Commons e logo se recostou contra as almofadas, satisfeito de estar fazendo o adequado. Do primeiro momento em que tinha feito o amor com Eleanor tinha sabido que aquilo conduziria ao matrimnio, embora ela no imaginasse. Via-se honoravelmente obrigado a casar-se com ela. Entretanto, no o lamentava. Tinha desejado voltar a t-la em sua vida para sempre e aquele dia a tinha reivindicado do modo mais permanente possvel. O fato de ter tomado seu corpo no tinha sido uma deciso por completo consciente. Sua selvagem resposta fsica respondia ao perigo do momento, e admitiu que tinha temido poder perd-la. Seu alvio ao saber que se achava a salvo aps seu perigoso voo o tinha deixado debilitado, quo mesmo a paixo que tinham compartilhado depois. A ardente e inocente sensualidade de Eleanor tinha ultrapassado as fantasias que sempre tinha tido sobre ela. Isso, combinado com seu valor e seu vibrante esprito, tinham-no sobressaltado, excitado e afetado. Estava muito contente de que seu tenro interldio tivesse sido interrompido, porque isso lhe tinha permitido voltar a controlar firmemente suas emoes. Sabia que o incidente devia ser uma clara advertncia para ele. Precisava manter sua distncia emocional com respeito Eleanor uma vez que estivessem casados. Embora, no momento, era bastante perito nisso. Passou a maior parte de sua vida cultivando o desapaixonamento em suas relaes. Prometeu a si mesmo que no haveria nenhuma possibilidade de amor entre eles. Era consciente da classe de dor devastadora a que se arriscava se permitia Eleanor entrar em seu corao. Uma dor que seria ainda pior que todas as que tinha suportado at ento. Tampouco permitiria que ela se apaixonasse por ele, porque resultaria ferida se no podia lhe corresponder e estava decidido a no voltar a maxuc-la. No obstante, primeiro tinha que ganhar sua confiana. Tinha-lhe prometido fidelidade, mas teria que demonstrar-lhe com feitos, no com simples palavras. No, pensou Damon em silncio, no podia satisfazer o desejo de amor de Eleanor, mas faria todo o possvel para procurar que fosse ditosa. Se Eleanor ficou aturdida e consternada pelas iminentes bodas com Damon, tambm o estava sua tia, a julgar pela turva expresso da dama quando entrou no gabinete. A viscondessa deu sua conformidade a seu plano de casar-se pela manh.
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Estou de acordo. melhor atuar rapidamente. Suponho que sim respondeu Eleanor com voz baixa Embora isso significa que Marcus no poder estar presente. Arabella e ele no retornaro a Inglaterra at comeos da prxima semana. E Drew e Heath tampouco estaro aqui. No pode evitar-se, querida. Precisamos cortar o antes possvel o escndalo que se est forjando. E acredito que seria prudente que fssemos a Brighton amanh pela tarde, embora a festa no esteja prevista que comece at na sexta-feira. Nossos convidados podem reunir-se conosco ali, tal como tnhamos planejado ao princpio. Os falatrios se sossegaro antes se estivermos fora da cidade. Eleanor no ps nenhuma objeo, posto que a perspectiva de sair da cidade e evitar assim enfrentar-se boa sociedade lhe resultava muito atrativa. Embora ao v-la to desalentada, lady Beldon tratou de anim-la. Lamento que tenhamos tido que chegar a isto, querida, embora o matrimnio pode ser s nominal. Certamente, esforarei-me todo o possvel por te proteger de Wrexham sempre que puder. Assegurarei-me de que, pelo menos em Rosemont, tenham habitaes separadas... embora como casal de recm casados no seria conveniente que seguissem caminhos separados to logo depois da cerimnia. No desejvel que sua unio se veja como um matrimnio forado, embora o seja. Faremos circular a notcia de que Wrexham e voc tinham compreendido que ainda se seguiam querendo, com o que os fofoqueiros acreditaro que se trata de um matrimnio por amor. Isso mitigar o escndalo em certa medida. Mas no um matrimnio por amor, desejou protestar Eleanor. Ante seu silncio, a viscondessa lhe deu uns rpidos tapinhas na mo. Agora que est elaborado nosso plano, deveria subir e te refrescar. Avisa Jenny para que te ajude a te trocar e eu ordenarei ao servio que comecem a fazer a bagagem em seguida. Tambm pedirei cozinheira que prepare uma abundante comida. Agora que est a salvo em casa, descubro que estou faminta. No pude provar nada enquanto seu destino era to inseguro. Eleanor sorriu fracamente ante as surpreendentes palavras de sua tia. Esta estranha vez permitia que nada interferisse em seus costumes. Tampouco estava acostumada a reconhecer que se preocupasse com ningum. Talvez seu incipiente romance com o signore Vecchi estava suavizando em certo grau sua atitude ante a vida. Eleanor subiu obediente a escada para sua habitao, mas no chamou a sua donzela. No s queria estar a ss com seus pensamentos, tambm desejava intimidade em caso de que fosse evidente a perda de sua condio virginal. Quando se despojou do casaco, o vestido e a roupa interior se contemplou no espelho de corpo inteiro e pde distinguir indcios reveladores de seu ato amoroso: rastros da semente seca de Damon em suas coxas junto com um rosado matiz de sangue. Tinha os lbios mais vermelhos que
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de costume, e tambm os seios mais delicados. Notou alm disso uma clara sensibilidade entre as coxas quando se lavou. O toque mais ligeiro a fazia recordar vivamente o que tinha ocorrido entre eles aquela manh... Damon beijando-a, acariciando-a e movendo-se em seu interior. Fechou os olhos e de novo a invadiu a consternao. A aquelas horas, ao dia seguinte, provavelmente estaria casada com ele, um destino que dois anos antes a teria feito extraordinariamente ditosa. Ento tinha ansiado converter-se em sua esposa, mas agora... Damon pretendia no querer feri-la e dizia que seria fiel a seus votos matrimoniais, mas Eleanor no podia lhe acreditar. E se voltava a trai-la? Nesta ocasio, a desolao seria entristecedora. Mesmo assim que futuro tinha se se negava a casar-se com ele? No podia ferir sua tia atraindo o escndalo sobre suas cabeas. E, margem de tia Beatrix, fazer-se monja era impossvel. Tampouco podia fugir a algum lugar tranquilo no campo e esconder sua vergonha. Ela no desejava esse tipo de vida, no desejava ver-se rechaada pela boa sociedade. Queria casar-se, ter filhos, uma famlia. Desejava um marido que a amasse. Sabia que esse era o obstculo. Damon no podia ou no queria amla. Eleanor estava comeando a compreender a razo... a terrvel dor que tinha experimentado ao perder a sua famlia. Inteirar-se disso a tinha entristecido incrivelmente, embora tambm lhe demonstrou contra que poderosa fora devia enfrentar-se. Um estremecimento percorreu seu corpo. Sentia-se muito vulnervel amando a um homem que no lhe correspondia. Damon podia lhe romper o corao muito facilmente. Seu poder sobre ela era indiscutvel. Quando estava com ele, enfeitiava-a, mortificava e fazia que todos seus sentidos despertassem. Quando discutiam, acabava beijando-a at lhe fazer perder o flego. E ao fazer o amor com ele, havia se sentido ardendo, grosseiramente descontrolada. Suspeitava que seria impossvel proteger-se uma vez que estivessem casados. Secou-se, colocou uma regata limpa e comeou a vestir-se de novo, com um singelo traje de tarde de musselina, enquanto se resignava a seu destino. A simples verdade era que no tinha outra alternativa que aceitar a proposta de Damon, em especial se existia a mais mnima possibilidade de que ele chegasse a am-la algum dia... Ante esse pensamento ficou sem respirao. Seria possvel que Damon pudesse apaixonar-se por ela? Esse tinha sido seu principal problema durante seu cortejo de dois anos atrs. Ele no a tinha amado e por isso tinha recorrido a outra mulher para satisfazer suas necessidades. Mas podia chegar a am-la algum dia? Estava segura de que aquela manh tinha visto em seus olhos algo mais que simples luxria, embora no podia confiar em seu critrio quando se tratava dele.
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Entretanto, pela primeira vez desde que tinha anunciado suas intenes de casar-se com ela, Eleanor sentiu um pouco de esperana. Acaso no fosse capaz de ganhar nunca o amor de Damon, mas tinha que tent-lo. Seu futuro, toda sua felicidade, dependiam disso. Talvez seria conveniente pedir conselho a Fanny Irwin. Em seu livro logo que sugeria como evitar que a uma mulher lhe rompesse o corao uma vez que tinha conseguido marido, e podia ter ideias a respeito de como enfrentar-se a Damon. Depois de tomar sua deciso, Eleanor respirou mais acalmada. Propunha-se tratar de conseguir que Damon a amasse. Ainda mais importante, conseguir que a amasse o suficiente para lhe ser fiel. CAPITULO 13 s vezes, o amor pode fazer que um cavalheiro renuncie a seus costumes licenciosos, mas uma desafio difcil ganhar o corao masculino. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Eleanor escreveu em seguida uma nota a Fanny antes de comer e recebeu uma resposta imediata, de modo que pde visitar a residncia privada da cortes em Crawford Agrada algo depois aquela mesma tarde. Fanny pareceu encantada de v-la e a escutou atentamente quando Eleanor lhe explicou que a ascenso do balo a tinha induzido de modo inesperado a ver-se comprometida, o que tinha tido como consequncia seu matrimnio com o Wrexham ao dia seguinte. Confio em que possa me aconselhar a respeito de como proceder agora concluiu Eleanor. Seu livro para conseguir marido se centra principalmente nas circunstncias anteriores ao casamento, no nas posteriores. Muito me agradaria lhe dar ideias respondeu Fanny lhe dedicando um sorriso. Infelizmente, uma vez que se case, estar voc em desvantagem. O matrimnio muda o equilbrio de poder de um casal de modo significativo. O marido prepondera sobre a esposa, tanto no aspecto legal como no financeiro. Sei disse Eleanor vacilante. Mas o que mais me importa ganhar seu afeto. O caso que... amo ao Wrexham. Ah, compreendo! respondeu a cortes lentamente. Certamente, saber que lhe amar a coloca ainda em maior desvantagem, verdade?
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Sim respondeu, satisfeita de que Fanny tivesse compreendido seu dilema to rapidamente. Preciso saber o que fazer. Como posso conseguir que ele me corresponda? Fanny franziu o cenho. Pelo que sei de lorde Wrexham, ser um desafio importante. Sua observao fez que Eleanor ficasse momentaneamente calada. Sim? disse com estudada indiferena. Voc o conhece? Em certo modo respondeu Fanny sorrindo. Logo, de repente, refletiu como se recordasse ante quem se encontrava. Mas no do modo que voc imagina, lady Eleanor acrescentou rapidamente. Lorde Wrexham nunca foi meu cliente. Eleanor se sentiu aliviada. O que queria dizer prosseguiu Fanny, que no passado demonstrou ser muito esquivo e que provvel que se mantenha assim. Necessitar toda a munio que possa conseguir a fim de ganhar a batalha por seu corao. De acordo com esse extremo, Eleanor se limitou a suspirar e exps outra pergunta: E o que posso fazer? O segredo, acredito, consistir em aumentar seu desejo fsico por voc o mximo possvel. E como consegui-lo? Fanny respondeu com toda seriedade: O mais importante: deveria recordar que, embora estejam casados, ainda segue comprometida em uma dana de cortejo com seu marido. No pode mostrar-se muito ansiosa de conseguir seus cuidados, nem tampouco render-se muito facilmente a seus encantos. Em vez disso, tem que resistir a suas propostas e lhe dar certa impresso de indiferena. Ao mesmo tempo, dever atorment-lo e excit-lo sutilmente, tal como aconselhava em meu livro. Uma vez que tenha lugar a consumao, estar mais inteirada sobre o ato amoroso e de como estimular o corpo masculino Eleanor sentiu que se ruborizava. E se... a consumao j se produziu? Fanny no pareceu surpreendida, pelo contrrio, mostrou-se agradada. Excelente. Isso facilitar muito minha tarefa de instruo. H muitas tcnicas que nunca mencionei em meu livro para no ferir a inocente sensibilidade de minhas leitoras, que so principalmente damas de qualidade. Por sorte, como mulher casada, voc poder utilizar seu leito conjugal a seu favor sem temor ao escndalo. Ter maior liberdade para empregar as artes da seduo. Pode intensificar as expectativas de seu marido e fazer que a deseje muito mais. De modo que deveria seguir as recomendaes de seu livro mas intensificar meus atrativos fsicos? Assim conveio Fanny. No obstante, a premissa bsica segue sendo a mesma para a mulher casada que para a solteira. Deve fazer que se
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esforce por ganh-la no ao reverso. Em resumo, obter que a persiga. Aos homens gostam de ser os caadores, no a presa. O conselho de Fanny foi bem recebido por Eleanor. Ela tinha exposto o cortejo do prncipe de modo muito similar a um jogo, mas aquilo no era um jogo. O prmio era muito, muito mais importante agora. Poderia me ser til conhecer seus planos imediatos interrompeu Fanny seus pensamentos. Suponho que seguir vivendo em Londres, no assim? Empreendero viagem de bodas? No estou segura respondeu Eleanor. No tivemos tempo de comentar nenhum dos detalhes, embora a seguinte quinzena est decidida. Minha tia, lady Beldon, celebra sua festa anual em seu imvel prximo a Brighton, e que comear este fim de semana. Ela acredita que melhor conter os falatrios nos ausentando de Londres, por isso iremos em seguida, de fato, amanh pela tarde. Fanny franziu os lbios. Transladar-se ao campo com Wrexham pode lhe dar algumas oportunidades prometedoras para ganhar seu afeto. Pelo menos pode controlar melhor os acontecimentos. Me diga, no que consistem essas festas em casa de sua tia? Bem, durante o dia, muitos convidados desfrutam cavalgando e passeando pelas dunas. Tambm fazemos excurses em carruagem a diversos lugares histricos e, como mnimo, efetuamos uma sada para a praia para nos banhar no mar. De noite h jogos e leitura de poesias e, certamente, cartas, jantares e danas, com um baile de gala no ltimo dia. Em realidade, Wrexham e eu nos conhecemos ali, h dois anos, e nos comprometemos pela primeira vez. Fanny assentiu satisfeita. Ainda melhor. Voc pode conseguir reavivar a intimidade que tiveram em outro tempo, antes de que conclusse seu compromisso. Ao recordar o que tinha ocasionado sua ruptura com ele, a jovem retorceu os dedos. O caso , Fanny... que desejo muitssimo que ele me encontre desejvel, assim como que me ame, para que no tenha interesse em manter uma amante, como fez anteriormente. A cortes a olhou com simpatia. Tinha ouvido dizer que a amante dele foi a razo de que vocs rompessem. Apesar da dor que a lembrana lhe causava, Eleanor no pde reprimir seu interesse. Perguntei-me s vezes por ela. Chama-se Lydia Newling. Conhece-a voc por acaso? Fanny vacilou. Sim, conheo-a. Reside ainda em Londres? Sim, mas tem um novo protetor, conforme soube recentemente.
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Duvido que voc tenha motivos para preocupar-se. Eleanor esboou um sorriso carente de humor. Para ser sincera, preocupa-me que Damon no me considere to formosa ou desejvel como encontrava senhora Newling. Fanny negou firmemente com a cabea. J conhece minha opinio a respeito desse tema, lady Eleanor. A beleza no requisito indispensvel para atrair maioria dos cavalheiros. Mas no posso acreditar que Wrexham pense semelhante coisa de voc. muito mais formosa que Lydia Newling. Mas ela extremamente perita em sua profisso. Tambm o sou eu respondeu Fanny. Quo nico voc precisa um pouco de orientao para acrescentar alguns truques de seduo a seu arsenal, e ser uma rival muito mais forte que qualquer Lydia Newling. Eleanor sentiu um enorme alvio ante suas palavras. No desejo abusar mais do que j o tenho feito, mas se tiver tempo, agradeceria-lhe tudo que possa me ensinar. Com os olhos cintilantes, Fanny esboou um provocador sorriso que demonstrou por que se converteu em uma das mais famosas cortess da Inglaterra. Seria um prazer. E no momento disponho de muito tempo, posto que conclu o rascunho de minha novela medieval. De fato, propunha-me escrever a voc amanh para lhe pedir que a lesse e me dissesse o que lhe parece. Certamente, estarei encantada. Se for possvel, levarei o manuscrito a Brighton... Fez uma pausa e prosseguiu: Embora bem pensado, comearei a l-lo esta noite. Uma boa histria ser uma agradvel distrao da terrvel realidade de que vou casar-me amanh. Seu humor foi acolhido com suaves risadas por parte de Fanny. Confio em que goste da histria, lady Eleanor. Agora, se podemos ser francas... o que sabe voc de anatomia masculina? Eleanor saiu uma hora depois da casa, armada com o ponto de vista de uma cortes sobre as artes de seduo. Entretanto, no se sentia envergonhada disso, posto que Fanny tinha sido muito prtica e prosaica ao tratar de assuntos carnais. Suas instrues e estmulos a tinham feito sentirse prudentemente otimista. Logo que podia aguardar para pr em prtica seus conselhos. Damon podia fazer que qualquer mulher desejasse suas carcias, mas Eleanor estava decidida a mudar agora as voltas e fazer que fosse ele quem ansiasse a ela. Reconfortava-a recordar como tinha respondido a suas propostas sensuais na biblioteca, na noite do baile na casa dos Haviland. Mesmo assim, sua seduo no era sua principal arma. Seu objetivo consistia em obter que houvesse amor em seu matrimnio com Damon. E se seguia os conselhos de Fanny, confiava em que por fim o obteria. E se no era assim?
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No se permitiria pensar na solido e na aflio que enfrentaria se no podia conseguir que lhe correspondesse. Eleanor teve outra razo para estar agradecida a Fanny aquela noite, posto que sua novela resultou ser muito absolvente e, assim, afastou em grande parte de sua mente seu matrimnio prximo. Ainda mais notvel, aquela noite dormiu profundamente, apesar de tudo o que tinha acontecido durante os passados dias, a profunda mudana que se aproximava, e tudo que aconteceria no futuro. Em troca, durante toda a manh teve os nervos aflorados enquanto Jenny a ajudava a banhar-se e embelezar-se com um vestido de manga larga de seda de cor rosa. Sua agitao cresceu medida que se aproximava o momento, pelo menos at que Damon entrou no salo s onze, acompanhado de seu amigo mdico, o doutor Geary, e seguido por um clrigo. Ento a invadiu uma sensao de calma, embora a cerimnia que seguiu no teve nada a ver com o que ela tinha sonhado. O noivo, que vestia jaqueta azul e calas cor cinza plida, era o mesmo nobre surpreendentemente formoso de seus sonhos, mas ela tinha planejado casar-se em uma grande igreja (para ser exatos em St. Georges, de Hannover Square) com sua famlia e amigos (Marcus, Heath e Drew em particular) presentes, e com a assistncia da metade da boa sociedade (em lugar de celebrar umas bodas precipitada com licena especial e s com alguns convidados). Mas sua tia tinha abordado o desafio de atenuar a mancha social de sua reputao com decidida eficcia. A anci condessa de Haviland se encontrava presente para dar sua aprovao ao ato e proclamar seu apoio sobrinha de sua amiga de alma, lady Beldon. O prncipe Lazzara e o signore Vecchi tambm assistiam, para guardar as aparncias e demonstrar sociedade que sua alteza no albergava ressentimento por Eleanor agora que seu cortejo tinha concludo bruscamente. Damon arqueou as sobrancelhas ao ver os dois cavalheiros italianos, como se perguntasse que diabos estavam fazendo ali, mas no teve ocasio de perguntar a Eleanor a respeito, posto que sua tia conspirou para mant-los afastados durante o breve momento anterior a que pronunciassem seus votos matrimoniais. Ao concluir a cerimnia, quando Damon a beijou ligeiramente nos lbios para selar sua unio, a Eleanor lhe acelerou o corao e seguiu lhe pulsando ao mesmo ritmo rpido enquanto assinavam os documentos da unio. J estavam irrevogavelmente casados. Ento, lady Beldon se aproximou deles para comentar os planos da viagem a Brighton. Voc deve vir conosco em minha carruagem, lorde Wrexham disse a viscondessa bruscamente. Seria estranho que um casal de recm
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casados se separasse to logo depois das npcias. Mas lhe advirto, milord, que penso mant-lo muito vigiado. No deixarei Eleanor a sua merc. Agora, se me desculpar um momento, desejo despedir de nossos convidados e lhes agradecer que cancelassem seus compromissos de maneira to precipitada. Eles se reuniro amanh conosco em Rosemont, um dia antes do que tnhamos planejado. Damon, que ficava a ss com Eleanor pela primeira vez desde que entrou no salo, contemplou-a com o cenho franzido. Prope-se ainda assistir o prncipe festa? Sim. Recorde que foi convidado faz tempo. Ele e o signore Vecchi chegaro amanh em sua prpria carruagem. Eleanor viu que Damon apertava a mandbula em sinal de desaprovao. As circunstncias no mudaram desde ontem assinalou. Se Lazzara estiver em perigo, sua segurana pode achar-se tambm em risco sempre que te ache em sua companhia. Talvez respondeu ela mantendo seu tom cometido. Mas no podemos lhe abandonar e j est. Se realmente algum tratar de fazer mal ao prncipe Lazzara, achar-se mais a salvo no campo, no imvel de minha tia. Ali ser mais difcil para nosso desconhecido assaltante lhe atacar e voc estar em melhores condies de lhe proteger, como estou segura de que ser to amvel de fazer. Sorriu para si ao ver que Damon reprimia uma observao. Era evidente que no o agradava ter ao prncipe to perto dela nem ver-se obrigado a cuidar dele. Eleanor lhe ps uma mo na manga para acalm-lo. Mas para falar a verdade, no s penso nele. Desejo que minha tia seja ditosa, Damon. Afeioou-se muito com o signore Vecchi, mas impossvel que este v festa se o prncipe no o fizer. E deve admitir que sua ilustre presena contribuir para sossegar as fofocas. Tia Beatrix confia em restabelecer minha reputao e acredita que eles, junto com seus rimbombantes amigos, favorecero muito minha causa. Mesmo assim, eu no gosto respondeu ele secamente. Eleanor o olhou entreabrindo as plpebras. No estar ciumento, por acaso? brincou. Talvez se preocupa que sua alteza possa me tentar a quebrantar meus votos matrimoniais? No replicou Damon com surpreendente convico na voz. Dada sua ideia sobre a fidelidade, duvido que deva me preocupar com ser enganado. No obstante, deu-se conta de que no tinha respondido a sua pergunta sobre o cimes. Antes de que pudesse aguilho-lo mais, o prncipe Lazzara se aproximou deles. Uma triste expresso escurecia seus rgios traos quando se inclinou ante ela e lhe beijou a mo. Estou extremamente pesaroso de que as coisas tenham chegado a
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tal extremo, Donna Eleanora. E temo que me corresponde grande parte de culpa. Se no tivssemos ido ascenso, no se teria visto obrigada a casar-se to depressa. Eleanor sorriu. Voc no tem a culpa, alteza. No podia saber que o lanamento seria sabotado. O homem apertou os lbios com gesto depreciativo. Pucinelli retornou a Itlia, suponho que porque temia ver-se culpado de pr em perigo as vidas de um par ingls e de uma jovem dama de nobre bero. voltou-se para Damon. Foi muito generoso, milord, ao preocupar-se de que transladassem o balo a minha casa. Sem dvida, Pucinelli estar agradado de recuper-lo, embora no estou seguro de que merea sua considerao. Foi pouca molstia respondeu Damon com frieza. Logo mudou de tema. Tenho entendido que estar em Rosemont durante a prxima quinzena, alteza. Assim . Estou esperando ansioso desfrutar desse prazer. Confio em que recorde o que comentamos. Que se mantenha afastado de lady Eleanor o mximo possvel, pela segurana dela. Certamente respondeu Lazzara ao ponto. Eleanor duvidou que Damon se sentisse totalmente satisfeito com aquela resposta, embora assentiu reconhecido e logo acrescentou alguns conselhos: Seria conveniente que se fizesse acompanhar pelos agentes. Tambm poderia considerar deixar a seu squito de servidores em Londres e contar com a equipe de lady Beldon durante sua estadia. Ao Bow Street resultar mais fcil lhe proteger se podem controlar a todos os que tm acesso a voc. O prncipe pareceu atnito ante a sugesto. Mas no posso me arrumar sem meus servidores, embora me assegurarei de que os agentes que voc contratou sigam a meu servio. Nesse momento Beatrix retornou junto Eleanor e disse que deveriam ficar em marcha se desejavam chegar a tempo a Rosemont para jantar aquela noite. Depois de despedir-se de seus convidados e do doutor Geary, Eleanor seguiu a sua tia ao vestbulo de entrada, onde Peters lhe entregou seu casaco e seu chapu. Pouco depois, enquanto se instalava no calesn de viagem da manso Beldon, junto viscondessa e frente a seu flamejante marido, Eleanor pensou que estava agradada de como se desenvolveram os acontecimentos at ento. A presena do prncipe em Rosemont durante quinze dias podia resultar vantajosa, posto que poderia servir para que Damon se sentisse um pouco ciumento. E a confortava saber que se veria rodeada de aliados. Constava-lhe que estar a ss com Damon representava o maior perigo para pr em prtica as estratagemas que lhe tinha ensinado Fanny.
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Se seu plano de ganhar seu amor tinha que triunfar, precisava manter o controle da relao. Segundo a cortes, devia mostrar-se esquiva, incitando e tentando constantemente ao Damon com a esperana de enlouquec-lo de desejo. No obstante, ele era to atrativo e tentador e sua prpria fora de vontade to dbil, que era provvel que cedesse a seus desejos antes de poder lhe excitar at o ponto de que lhe entregasse seu corao. Era crucial que seguisse os conselhos de Fanny ao p da letra, pois essa era sua nica esperana de alcanar a felicidade. Damon no se sentiu satisfeito de que lady Beldon o mantivesse afastado de sua esposa, em especial dado que suspeitava que provavelmente prosseguiria com suas maquinaes durante todos os festejos. Mas decidiu suportar sua interferncia de bom grau, pelo menos at que chegassem a Rosemont e pudesse ficar a ss com Eleanor. Ento seria mais fcil esquivar a sua senhoria. De fato, Damon tinha pedido ao Otto que os acompanhasse, desejoso de ter um aliado que frustrasse qualquer plano que lady Beldon fizesse, mas o mdico se desculpou alegando que no podia estar ausente de seu hospital tanto tempo. E alm j sabe quanto odeio este tipo de reunies sociais inteis acrescentou Otto com um simulado estremecimento. Voc um perito com as damas. Seguro que durante uma quinzena pode conseguir afastar ao drago de Eleanor. No ser to fcil respondeu Damon secamente. Talvez resulte melhor do que pensa o animou Otto. Estou bastante surpreso de que te tenha casado com Eleanor depois de todo este tempo, mas acredito que pode ser um bom par para ti. Embora repito que no sou nenhuma autoridade quanto a matrimnios, por isso poderia estar equivocado. Em qualquer caso, desejo-te o melhor, amigo. Dado que Otto era um solteiro contumaz, Damon tinha aceito com certa reserva seus prognsticos. Mas mesmo assim teria preferido contar com sua companhia em Rosemont Como gostava viscondessa, seu calesn fez a viagem a passo tranquilo durante os quase cinquenta quilmetros de excelente estrada que conduziam ao sul de Londres. Seguia-os a carruagem de Damon e outro veculo mais lento da manso Beldon carregado de serventes e bagagem. Detiveram-se a cada hora em hospedarias para trocar os cavalos e em uma ocasio pararam mais tempo, que aproveitaram para tomar uma abundante comida. Eleanor se sentava frente a Damon com expresso serena, mas com olhar animado enquanto sustentava uma amena conversa com sua tia. Ele no conseguia decifrar seu aspecto, mas de vez em quando ela o olhava com um leve sorriso nos lbios, como se tivesse um segredo que no desejasse compartilhar. Damon no podia livrar-se da suspeita de que se
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propunha algo. Por outra parte, o altivo desagrado de lady Beldon resultava patente: a viscondessa mostrava um mnimo de cortesia e em sua maior parte o ignorava. Entretanto, em conjunto, a viagem por Essex foi bastante agradvel. Rosemont era o imvel de lady Beldon, que tinha adquirido com sua fortuna privada, posto que a casa de vero de seu falecido marido tinha sido herdada por um sobrinho deste por linha masculina. A propriedade da viscondessa estava situada a poucos quilmetros ao noroeste de Brighton, nas colinas das dunas do sul. Damon podia perceber o fresco aroma do mar medida que se aproximavam de seu destino. Se viajavam alguns quilmetros mais ao sul, chegariam ao canal da Mancha e s rochas de greda que dominavam formosas praias de calhaus. Sentiu-se aliviado quando por fim atravessaram as grandes grades metlicas de Rosemont e percorreram o longo e sinuoso passeio at deterse ante uma esplndida manso de estilo paladiano. Tal como Damon recordava, o interior estava rica e luxuosamente decorado, como correspondia a uma dama nobre e enriquecida de delicioso gosto. Assim que entraram, lady Beldon se fez cargo de sua equipe de serventes, ordenando que transladassem a bagagem acima e sugerindo depois ao casal de recm casados que se retirassem a suas habitaes para tirar o p do caminho e trocar de roupa para poder ir ao jantar formal s sete. Logo se dirigiu diretamente ao Damon: Atribu-lhes habitaes contiguas para guardar as aparncias, milord, embora o tenho feito de muito m vontade. Mas no quero que se diga que h algo suspeito em seu matrimnio. Ele pensou que dois anos antes suas habitaes estavam situadas em uma asa distinta s de Eleanor, por isso isso significava uma importante melhora. De modo que no protestou pelo alojamento. Tampouco o fez Eleanor. Em vez disso, limitou-se a sorrir e o acompanhou acima precedidos ambos pelo mordomo de Rosemont. Ela se deteve ante uma porta que se achava na metade do corredor enquanto que ao Damon o acompanharam at a seguinte. Seu dormitrio desfrutava de uma esplndida perspectiva do parque, mas ele estava mais interessado no acesso s habitaes de sua esposa. Quando abriu a porta de comunicao viu Elle em uma habitao similar sua, tirando o chapu. O primeiro que ela fez, de maneira surpreendente, foi desculpar-se. Lamento que minha tia se comporte de um modo to difcil, Damon. Suponho que necessita um tempo para adaptar-se ideia. Estou desejoso de que o consiga respondeu ele algo secamente, porque no imagino ter que batalhar com ela durante todo o tempo que estejamos aqui. Eleanor lhe dirigiu um sorriso coquete.
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Poderia custar mais de quinze dias que ela ceda. Sabe que te desaprova. Est mais zangada contigo agora por precipitar esta derrota que pela ruptura de nosso compromisso h dois anos. Tampouco esqueceu seu comportamento libertino de ento, no creia. Tia Beatrix est decidida a que no volte a cair em seu perverso encanto. Deduzo que por isso pelo que nos atribuiu habitaes separadas. Por isso e porque acredita que teremos um matrimnio somente nominal. Damon a olhou entreabrindo os olhos. Confio em que voc no seja da mesma opinio. Pois sim. Ao v-lo franzir o cenho, Eleanor abriu os olhos com inocncia. Voc quem desejava um simples matrimnio de convenincia, Damon. Sem dvida no esperar que isso compreenda a relao carnal como se fssemos um casal realmente casado. Certamente que espero que compartilhemos o leito. Bem, j veremos... Havia uma chispada de risada em seus olhos que desmentia seu inocente aspecto. Damon suspeitou que estava flertando com ele, e se convenceu disso quando se aproximou, ps-lhe a mo no brao e lhe disse com ar implorante: Minha donzela ainda no chegou. Seria to amvel de me soltar os botes do vestido? Sem aguardar resposta, voltou-se de costas e quando Damon a teve agradado, agradeceu-lhe com doura e se voltou de novo de cara a ele. Olhou-o enquanto comeava a baixar o suti, mas se deteve precisamente quando aparecia vista o bordo de seu espartilho. O pudor me impede de me despir diante de ti. Sua absurda declarao lhe fez arquear as sobrancelhas. Mas a cremosa pele j exposta a seu vido olhar recordou a exuberncia de seus seios nus e a potente sensualidade de seu corpo quando lhe tinha feito o amor no dia anterior. Ento, Eleanor umedeceu os lbios com a lngua e ele compreendeu que estava tratando de excit-lo. Ao sentir como lhe endurecia a virilha, reconheceu que o estava conseguindo. Sua boca se via suave e cheia, sua pele imensamente acaricivbel. Avanou mais para ela com uma intensa necessidade de beij-la. E pelo revelador pulso que pulsava na base do pescoo de Eleanor compreendeu que deste modo estava pugnando com seu prprio desejo dele. Seus olhos azuis se viam luminosos e ardentes... Serviu-lhe de pouco consolo v-la agitar a cabea com sorriso pesaroso e lhe dizer: Ser melhor que te troque de roupa, marido. No podemos ter a minha tia esperando. Resmunga muito quando no se acata sua vontade. Ao ver que no obtinha resposta, Eleanor o empurrou brandamente
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pelo peito conduzindo-o para trs, porta de comunicao. Quando ele teve cruzado a soleira entrando em sua cmara, Eleanor lhe sorriu quase com tristeza. Acredito que ser melhor que fechemos a porta para que assim no nos sintamos tentados de cruz-la. Logo retrocedeu e fechou com firmeza. Damon ouviu como corria o ferrolho e ficou olhando a madeira debatendo-se entre a exasperao e a incredulidade. Estava casado com Eleanor, mas ela se propunha lhe negar seu leito. Ainda mais, tinha manifestado claramente que se encontraria com sua resistncia, assim como com sua super-protetora tia. Fez uma careta ao reparar na dolorosa tenso que sentia nas calas. Por um fugaz momento, tinha esperado realmente agradado aqueles dias no campo, entretanto, agora parecia como se quo nico fosse encontrar fosse uma quinzena de desejo frustrado. Pensando na tortura que lhe aguardava, proferiu um prolongado suspiro. Iam ser realmente quinze dias muito longos. CAPITULO 14 Seria prudente que em ocasies se mostrasse esquiva. Se sempre facilmente acessvel, o desafio desaparecer para ele e talvez recorra a uma presa mais emocionante. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Encontrar um momento de intimidade com sua esposa resultou to difcil como Damon esperava. Lady Beldon manteve a sua sobrinha a seu lado durante toda aquela noite e tambm no caf da manh, manh seguinte. Depois, Eleanor manifestou estar muito ocupada para sair para cavalgar com ele, pois queria ler o manuscrito de uma novela que tinha escrito uma amiga. Damon desfrutou de um passeio solitrio a cavalo e logo se encerrou na biblioteca de Rosemont. Pouco depois da uma, comearam a chegar os primeiros convidados. Sabia que lhe desgostaria ver o prncipe Lazzara perto de sua esposa, mas no tinha contado com que seu cimes tivessem outra frente: Rayne Kenyon, o novo conde de Haviland, que acompanhava de Londres a sua av, a condessa viva.
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Mais exatamente, ao Damon no gostava que Eleanor mantivesse to boas relaes com lorde Haviland e que inclusive parecesse que paquerava com ele. Ouviu-os casualmente brincar quando se reuniram todos no salo s quatro, para tomar o ch. Foi uma lstima que eu no fosse o bastante rpido para conseguir sua mo em matrimnio antes que Wrexham dizia o conde a Eleanor com um sorriso. Minha av teria estado encantada se tivesse decidido casar-se comigo, posto que a considera a dama ideal. Eleanor lhe devolveu o sorriso. Todo mundo sabe que lady Haviland est pressionando-o para que se case. uma grande verdade respondeu Haviland secamente. Deseja um herdeiro que continue a dinastia familiar antes de reunir-se com seu Criador, o que insiste em que acontecer qualquer dia destes. Mas posto que voc j no segue disponvel, terei que procurar em outro lugar uma esposa conveniente. Lamento decepcionar a sua av, milord, mas contemplou ao Damon com um brincalho olhar lhe danando nos olhos me resultou impossvel resistir a meu marido. Entretanto, no me cabe dvida de que voc atrair a montes de convenientes jovens damas. Convenientes, sim... mas por desdita no to atrativas como eu desejaria. Suponho que todas lhe resultam aborrecidas. Ou me consideram muito incivilizado, posto que no estou deslumbrado com a sociedade londrina como deveria estar um par. Eleanor riu levemente, o que cravou um dardo de cimes no peito de Damon. Este sabia, pelo tempo que tinham compartilhado na universidade, que o conde era um indivduo de mais essncia que o tpico nobre. E voltou a record-lo aquela noite ao ser testemunha da aguda capacidade de observao de Haviland. O grupo se dirigiu ao salo depois de jantar para ouvir Eleanor ao piano. Enquanto o prncipe Lazzara lhe passava a partitura, Haviland cruzou a sala at onde estava Damon, junto s portas de vidros, tomando um pouco de ar fresco aps respirar a carregada e reaquecida atmosfera da reunio. Sinto curiosidade a respeito de por que se encontram dois agentes do Bow Street aqui, Wrexham. Damon o observou com divertida admirao. Assim que o advertiu, n? Como os detectou? Nenhum deles leva sua habitual jaqueta de peitilho vermelho. Tive alguma experincia com o Bow Street antes de agora. Com que fim se acham aqui? Parecem estar rondando perto de Lazzara sempre que possvel. uma histria bastante longa. Haviland se encolheu de ombros.
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Disponho de tempo demasiado para escutar... E seguro que ser muito mais interessante que manter corteses conversas de salo. Assim Damon se encontrou lhe relatando os frequentes acidentes que tinha sofrido o prncipe, comeando pela roda que se desprendeu de seu faetn no parque e culminando com a sabotagem do voo de balo. O conde ficou pensativo quando concluiu sua exposio. Diz que o ladro de carteira do bazar Pantheon parecia ser estrangeiro? Sim. De fato tinha a tez olivcea dos italianos. No me surpreenderia que sua alteza criou inimigos entre seus patrcios. A realeza est acostumada a contar com descontentes e queixosos. Fez uma pausa. Poderia ser interessante preparar uma armadilha ao possvel assaltante. Damon arqueou uma sobrancelha ante a proposta do conde, embora algo to pouco convencional por sua parte no era totalmente inesperado, dada a suposta experincia de Haviland com os servios de inteligncia britnicos. Quer dizer que deveramos utilizar Lazzara como isca? perguntou Damon. Poderia fazer sem p-lo muito em perigo? Suponho que poderia organizar-se algo. Me deixe pensar nisso. Enquanto isso, voc deveria encarregar aos agentes que dedicassem estreita ateno aos serventes do prncipe e a seus compatriotas. J o tenho feito assim respondeu Damon. Contra meu conselho, Lazzara trouxe seu habitual squito de serventes com ele, e pensei que deviam merecer observao extra por parte do Bow Street. Tambm pedi a meu ajudante de quarto que esteja a par de qualquer atividade suspeita no mbito do servio. Mas Lazzara provavelmente se achar mais a salvo se voc aceitar vigi-lo, Haviland. O conde sorriu. Estarei encantado. Ser um alvio ter algo construtivo de que me ocupar durante esta quinzena. Francamente, estas grandes festas me resultam em extremo aborrecidas. Em outro tempo, Damon tinha sido da mesma opinio, at que conheceu Elle naquele mesmo acontecimento, h dois anos. Do primeiro momento em que posou o olhar na encantadora jovem de cabelos negros, ficou fascinado. Aquela primeira vez, Eleanor estava rodeada por um squito de admiradores e ele tinha tido muitas dificuldades para afast-la de seus gals a fim de poder t-la para si. Pensou que o desafio era o mesmo ento, s que agora seu adversrio era sua tia. Entretanto, o signore Vecchi servia para distrair um pouco a lady Beldon. Era evidente que Eleanor tinha razo: a viscondessa estava se apaixonando pelo distinto diplomata italiano. Para satisfao de Damon, lady Beldon viu mais distrada sua ateno quando ao dia seguinte comearam a chegar quase duas dzias mais de convidados e comeou a srio sua festa. Tinha convidado flor e nata da
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sociedade e, por ento, todos j tinham se informado da apressada bodas de sua sobrinha. Muitos deles a felicitavam discretamente, mas sua senhoria se dedicou a liquidar suas reservas com a resoluo de um marechal em campo. Ao Damon divertiu ouvir a viscondessa cantar seus louvores e simular estar encantada com a unio, quando ele sabia que estava mentindo descaradamente. Eleanor tambm contribuiu para apagar qualquer vislumbre de escndalo interpretando o papel de formosa e animada herdeira que realizou um esplndido enlace com um nobre em extremo bom partido. Damon no pde por menos de admir-la enquanto ela encantava e enfeitiava a seus juizes. Mas Elle teria captado sua ateno embora no estivesse recm casado com ela. Era to vital e alegre que parecia elevar o nimo de quantos a rodeavam. Damon era consciente dela em todo momento e gostava muito de ouvir sua risada e observar seu clido sorriso. Mas enquanto ele sabia sempre onde se encontrava Eleanor, esta seguia guardando distncia e lhe ocorriam engenhosas desculpas para evitar que ficassem a ss. Tess Blanchard, sua prima, foi a nica que pareceu notar sua falta de intimidade. Damon se alegrou muito de que estivesse entre a multido de convidados, mas quando ela o felicitou por seu matrimnio e insinuou que gostaria de conhecer mais detalhes, ele se limitou a lhe agradecer e mudar de tema orientando a conversa para suas obras de caridade. Tess estava comentando de seus esforos na Itlia, e precisamente tinha descoberto vrios casos de tuberculose no curso de sua dedicao s famlias pobres dos soldados cados. Tinha informado disso ao Otto Geary, que os tinha ingressado como pacientes do sanatrio de Damon. Por sorte, Tess era o bastante inteligente e intuitiva para no seguir pressionando-o e quando se separaram se limitou a lhe dizer: Espero sinceramente que Eleanor e voc sejam felizes juntos. Por sua parte, o irmo mais velho de Elle no se mostrou to claramente otimista, esperanoso... nem indulgente. Marcus Pierce, lorde Danvers, e sua recente esposa Arabella, apareceram na festa dois dias antes do esperado aps inteirar-se das repentinas bodas, volta de sua viagem do continente. Chegaram no sbado pela manh, quando os convidados se entretinham jogando na grama ou provando sua destreza com o tiro ao arco. Eleanor pareceu encantada de ver seu irmo, a julgar por sua celeridade em deixar seu arco e correr para lhe dar um efusivo abrao. Quando Marcus lhe perguntou que diabos se props casando-se quando ele no estava presente, ela ps-se a rir e lhe fez um abreviado relato do voo no balo. Ao ver os irmos juntos, Damon se sentiu bastante invejoso de sua estreita camaradagem, embora ele tivesse evitado deliberadamente essa intimidade em sua prpria relao com Eleanor.
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Marcus a chamava Nell, o mais comum diminutivo de seu nome, assim como vigarista e alguns outros apelidos brincalhes, mas era evidente seu intenso sentimento protetor quando fulminou Damon com o olhar, embora se mostrou bastante corts ao lhe estreitar a mo e lhe apresentar a sua tambm recente esposa, Arabella. Entretanto, Marcus aproveitou a primeira oportunidade para afastar Damon dos convidados e lhe fazer uma advertncia: Se voltar a prejudicar a minha irm, de algum modo, amassarei-te o fgado, Wrexham. Damon esboou um dbil sorriso. Se a prejudicar de novo, no ter que me amassar o fgado, farei-o eu mesmo. Marcus lhe dedicou um olhar longo e turvo, e por fim assentiu com brutalidade com a cabea. Ao que parecia, estava disposto a lhe dar um voto de confiana Sua deferncia se devia em parte por sua antiga amizade. Ambos se tinham conhecido durante os tempos de seu internato. Damon tinha lamentado perder a considerao de Marcus aps romper seu compromisso com Eleanor. Tinha poucos amigos e os que tinha lhe eram muito queridos. Arabella, lady Danvers, deu-lhe uma acolhida um pouco mais favorvel que seu marido, embora ainda se mostrou reservada em sua saudao lhe deixando claro que estava inteirada da histria. Entretanto, seu afeto por Eleanor era evidente, e sua atitude clida e simptica quando comentou com Elle o estranho de estar casada. OH, estou de acordo! assentiu Eleanor dirigindo ao Damon um provocador olhar. Ainda tenho que me acostumar novidade. Deve haver algo no ambiente que provocou esta atual epidemia de matrimnios brincou Arabella. Certamente, no esperava que minhas irms e eu sucumbssemos todas to de repente, nem que voc seguisse to de perto nossos passos, Eleanor. uma lstima que Roslyn e Lily no possam estar aqui. Poderamos ter dado uma festa para comemorar as extraordinrias circunstncias. Damon sabia que as duas irms de Arabella ainda se achavam ausentes em sua viagem de npcias e que por isso no assistiam ao encontro. Arabella tambm se mostrou muito afetuosa com Tess. Durante o transcurso da tarde, Damon chegou a compreender que ambas compartilhavam uma estreita amizade. Riram e conversaram com Eleanor durante toda a comida e seguiram assim depois, no trajeto praia. Apesar do cu coberto e a fresca brisa, a tia de Eleanor se negou a mudar seus planos e pospor a excurso, evidentemente esperando que o tempo se submeteria a sua vontade. De modo que, logo, meia dzia de carruagens abriam passo em direo sul, para o mar, com a viscondessa como acompanhante dos recm casados, obvio. Quando Tess expressou o desejo de banhar-se no mar dizendo que
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seria estimulante, Eleanor esteve de acordo, mas Arabella se ops, e iniciaram uma animada discusso a respeito da prudncia de nadar quando ameaava tormenta. Damon estava muito contente de ver Tess sair de sua tristeza depois da morte de seu prometido, h dois anos. Para falar a verdade, no a tinha visto to animada durante todo esse tempo. Advertiu que Eleanor se comportava com sua habitual animao, embora a maior parte do tempo lhe ignorava, salvo quando lhe estendeu a mo ao desembarcar da carruagem. Ento lhe sorriu com tal calidez que se sentiu deslumbrado. Entretanto, negou-se a aceitar sua ajuda para percorrer o atalho do escarpado rochoso que conduzia ao mar. Damon ofereceu sua ajuda s restantes damas do grupo, e quando chegou praia de calhaus, Eleanor, Tess e Arabella se achavam muito mais adiante, passeando agarradas do brao borda da gua. Pensou que constituam uma viso pitoresca, com a fresca brisa marinha agitando suas saias e fazendo ondear as fitas de seus chapus. Era um prazer observar s trs belezas desfrutando to avidamente e ouvir suas risadas musicais enquanto escapuliam do alcance das enfurecidas ondas para evitar molhar suas botas de meio cano. O prncipe Lazzara era ao que parecia da mesma opinio, porque proferiu um suspiro pormenorizado ao chegar junto ao Damon. No obstante, a expresso do prncipe se tornou de repente brincalhona. Eu persisto em minha promessa de me manter longe de sua esposa, milord, mas voc no tem minhas razes para evit-la. Ou lady Wrexham quem evita a voc? A pergunta, embora formulada com humor, era levemente ofensiva e Damon teve que tragar uma rplica mordaz. Minha esposa est desfrutando da companhia de suas amigas, alteza, e penso permitir que siga gozando de sua liberdade. Humm foi quanto respondeu Lazzara. Mas ao cabo de uns momentos acrescentou ardiloso: Para falar a verdade, confesso que me sinto assombrado. Com sua famosa habilidade como amante, esperava que conhecesse o primeiro mandamento do amor. E qual , alteza? As mulheres desejam ser cortejadas. Nunca ganhar seu favor se mantiver este comportamento separado. Assim que me est sugirindo que corteje a minha esposa? Sim. Parece que uma seduo muito procedente. Damon se sentiu levemente divertido ante a ironia de que Lazzara lhe desse conselhos de seduo. Entretanto, o homem tinha razo: precisava ficar em marcha se confiava em pr fim a seu foroso celibato em algum momento do futuro prximo. E o desejava muitssimo. Com um seco sorriso, Damon pensou que o celibato era sem dvida
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uma dolorosa condio quando a se tinha uma mulher extremamente bela dormindo sozinha na habitao contigua a cada noite. Sua oportunidade de mudar as coisas se apresentou uma meia hora mais tarde. Damon tinha estado vigiando as nuvens tormentosas que se acumulavam no cu, mas a chuva chegou de repente, estalando em espantosas e fras rajadas. Quando os convidados tiveram ascendido apressadamente at o alto da rocha de giz e se amontoaram nas carruagens que os aguardavam, estavam totalmente empapados, com a roupa pega ao corpo. Damon permaneceu fora dos veculos at que todos os passageiros tiveram chegado. Quando se sentou junto Eleanor, esta murmurou um obrigado quase sem flego e logo se aproximou para lhe sussurrar ao ouvido: Est molhado at os ossos. E acrescentou com voz tremente pela risada contida: Exatamente igual vez que te empurrei fonte. Sim, lembro bem sussurrou Damon a sua vez, aquele incidente foi muito mais agradvel, dado o que o precedeu. Ante a referncia a seu primeiro beijo, Elle voltou a lhe sorrir com o tipo de sorriso que podia deter os batimentos do corao de um homem. Ao ver que ela se estremecia, Damon desejou de maneira premente atrai-la para ele e confort-la com o calor de seu corpo, mas sua tia os estava observando com olhos de lince, por isso se conformou aceitando uma manta de l do chofer e cobrir com ela os ombros de Eleanor. O retorno a casa tomou mais tempo por causa do aguaceiro. E embora um exrcito de lacaios se apressaram a receb-los com guarda-chuva em um intil esforo de proteg-los da chuva, os convidados acabaram impregnados at os ossos. Eleanor subiu correndo a sua habitao para trocar a roupa molhada. Damon a seguiu mais devagar, mas quando entrou em seu quarto lhe ocorreu uma ideia para alterar os acertos nos que Elle tinha insistido. Cornby, bendito fosse, tinha aceso um fogo na lareira e a habitao estava confortavelmente clida. Uma vez que este o teve ajudado a tirar a jaqueta molhada, Damon o despediu, lhe dizendo: Agora posso me arrumar sozinho. Em vez de me ajudar, eu gostaria que levasse a cabo um pequeno encargo. Foi para a mesa que se achava em uma esquina da estadia e redigiu uma nota que a seguir dobrou. Tome disse, estendendo a missiva. Por favor, entregue-lhe a lady Wrexham e logo retire-se. Perfeitamente, milord. A expresso do homem era inescrutvel, mas em certo modo parecia agradado, como se aprovasse o plano de seu senhor de cortejar a sua flamejante esposa.
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CAPITULO 15 Quando pretender seduzir a um cavalheiro, faa judicioso uso de todas as armas femininas com que conte seu arsenal: uma palavra suave, um toque despreocupado, um beijo... UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Com ajuda de sua donzela, Eleanor tinha se despojado de seu empapado vestido e molhado espartilho quando ouviu um corts golpezinho na porta de seu dormitrio. Enquanto Jenny ia abrir, ela tirou as midas ligas e meias e murmurou uma queixa contra si mesma lamentando sua estupides ao ir de excurso praia quando se estava formando uma tormenta. O mesmo teria sido que se atirasse gua do Canal: tinha os ps descalos gelados e a carne arrepiada. Acabava de pegar uma toalha para secar o cabelo quando Jenny a olhou por cima do ombro. O ajudante de quarto de sua senhoria tem uma missiva para voc, milady. Eleanor vacilou, tiritando, e logo colocou uma bata sobre a regata e foi porta. Milady disse Cornby com uma corts inclinao enquanto lhe estendia a nota lacrada, lorde Wrexham me pediu que lhe entregue isto pessoalmente. Ela sentiu que de repente lhe acelerava o corao ante a meno de seu marido. Voc Cornby, verdade? perguntou, pegando a nota. Assim , milady. Confesso que me surpreende que voc o recorde. Eleanor recordava ao ancio servente de quando o conheceu, h dois anos. O homem lhe tinha parecido ento por completo consagrado ao Damon e ao que parecia seguia igualmente entregue agora, a julgar por sua ateno enquanto ela abria a missiva e a lia. A mensagem, escrita com sua audaz letra, era um convite para que compartilhasse seu fogo. Eleanor no pde reprimir um sorriso. Era imaginativo por sua parte utilizar esse meio para assegurar sua companhia. E a ela no lhe ocorreria recha-lo. Estava gelada, posto que Jenny no sabia que retornaria de sua sada encharcada, e um alegre fogo lhe parecia maravilhoso. Alm disso, seria a oportunidade perfeita de progredir em sua intriga para aumentar o ardor de
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Damon. Sua atitude dos ltimos dias provavelmente teria despertado j seu entusiasmo. Fanny lhe tinha advertido que no prolongasse sua conduta esquiva at o ponto de que ele se sentisse to frustrado que perdesse totalmente o interesse. Eleanor compreendeu que era hora de ir a seguinte etapa. Certamente, tinha que andar-se com olho. No podia permitir que sua seduo chegasse muito longe nada mais que um ou dois beijos, ou se encontraria em perigo de sucumbir a seu prprio desejo dele. No, prometeu-se que nessa ocasio trataria de proteger-se de Damon e que executaria fielmente seu plano para ganhar seu corao. Por favor, diga a sua senhoria que me reunirei com ele dentro de um momento disse ao ajudante de quarto. Cornby pareceu relaxar sua concentrada expresso. Perfeitamente, milady. Como voc deseje. Quando o homem se retirou corredor abaixo, Eleanor fechou a porta e foi ante o espelho de corpo inteiro, onde brincou com as dobras e fitas de sua bata para parecer artisticamente desalinhada. Necessita algo mais, milady? perguntou Jenny. Pode me trazer minhas sapatilhas azuis, por favor? E logo leve meu vestido molhado abaixo, s cozinhas, para que o engomem. Depois pode tomar livre a seguinte hora, Jenny. Suponho que no a necessitarei at a hora do ch. A donzela se despediu com uma reverncia esboando um sorriso encantador, no s contente por desfrutar de uma pausa de suas obrigaes, mas tambm como se estivesse agradada de que sua senhora passasse algum tempo com o novo lorde. Obrigado, milady. No retornarei at que voc me chame. Quando Eleanor calou as sapatilhas, abriu a porta de comunicao com o dormitrio de Damon. Ao ponto advertiu que a habitao estava s escuras, pois as cortinas estavam jogadas para isolar do tormentoso dia. Damon tinha reduzido deste modo a luz do abajur, de modo que esta logo que irradiava luminosidade; entretanto, o fogo da lareira ardia vivamente, projetando um generoso calor. O efeito era quente e acolhedor, em especial com o contnuo repico da chuva tamborilando contra os cristais das janelas. Quando Eleanor distinguiu Damon, o corao lhe deu um tombo. Estava de p, perto do alto leito com quatro colunas, e o via extraordinariamente formoso, com uma bata de brocado borgonha. Estava descalo sobre o tapete e suas pernas nuas apareciam sob a borda do objeto, como se no levasse nada debaixo. Essa certeza lhe arrepiou a pele e a fez estremecer enquanto entrava na habitao e fechava a porta a suas costas. Parece gelada disse seu marido observando-a. por que no te esquenta ante o fogo? Obrigado, assim o farei respondeu Eleanor adiantando-se at a
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lareira. Diante da mesma havia duas poltronas instaladas de maneira tentadora, mas ela as ignorou e estendeu as mos geladas ante as chamas enquanto Damon se aproximava de uma mesinha auxiliar e servia uma taa de vinho de uma licoreira. Suponho que Cornby acendeu o fogo faz tempo comentou ela. Sim. Cuida-me muito bem. Foste muito considerado ao me convidar. Damon se voltou para ela. Celebro ter a oportunidade de ver-te sem um monto de convidados disputando sua ateno. E acrescentou em tom ligeiro: triste que deva recorrer a encontros clandestinos para estar a ss com minha esposa. Reuniu-se com ela frente ao fogo e lhe estendeu a taa de vinho. Eleanor a levou aos lbios provocativamente, como se supunha que devia fazer... o que talvez foi um engano, pois Damon a percorreu com seu escuro olhar, que foi quase como uma carcia fsica. E logo converteu o escrutnio em uma autntica carcia, lhe penteando com os dedos o cabelo molhado que se converteu em uma desordem de cachos negros. Eu gosto de seu cabelo, este estilo te favorece. Embora esteja formosa te penteando como te penteia. Eleanor se havia posto tensa ante seu gesto, fortificando-se ante seu excitante contato. Mas se esforou por relaxar-se e lhe devolver um sorriso. Oh, hoje est adulador S digo a verdade. Mesmo assim, ela estava disposta a manter-se em guarda. Sabia de primeira mo que Damon era a quinta-essncia da diablica seduo, com frequncia em prejuzo dela. E, por isso se via, sentia-se inclinado a seduzila em seu leito precisamente ento, para pr fim a qualquer pensamento que ela pudesse abrigar a respeito de um matrimnio unicamente nominal. No obstante, Eleanor pensava prolongar o momento inevitvel at o instante oportuno. E estava decidida a manter o controle daquele encontro. Quando Damon lhe agarrou uma mo livre com as suas maiores e clidas e roou brandamente seus dedos gelados, no ps nenhuma objeo. Mas logo, voltou-lhe a mo e a levou aos lbios em um gesto que era tenro, atrativo e sedutor. Notou seu flego na palma e depois posou um leve beijo na sensvel parte interior de seu pulso. Sua respirao se tornou desigual enquanto seus nervos formigavam sob a superfcie de sua pele. Retirou a mo com rapidez e retrocedeu afastando-se de seu tentador contato. Sentou-se com despreocupao em uma das poltronas, ansiando desviar sua ateno de Damon. Para seu alvio, ele se sentou na outra poltrona prxima a dele. No obstante, seguia com o olhar fixo nela. E quando Eleanor tomou um sorvo de vinho, advertiu que estava observando sua boca. O vinho melhor tirado dos lbios de um amante, no sabia?
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Ante suas sugestivas palavras, Eleanor tragou saliva com fora, perguntando-se se ao ter ido cmara de Damon se enfrentava a mais do que podia dirigir. No, no sabia. Ver esse vinho em seus lbios me faz desejar te beijar. Ela forou um leve sorriso. Temo que te espera uma decepo, milord. No haver beijos entre ns por agora. E tampouco desejo que me toque. Isso me causa pena enormemente, querida, porque pode ter a segurana de que desejo faz-lo. Est enlouquecedoramente desejvel, a sentada com sua bata. Tambm voc, pensou ela lhe dirigindo um olhar de relance. A luz do fogo brincava em seus olhos negros como a meia-noite revelando um brilho tenro e provocador que causava estragos em sua deciso de lhe levar vantagem. Sua audcia estava despertando deste modo seu desejo. Seus mamilos se esticaram por causa do frio, e estavam to sensveis que sentiu o simples roce de seu olhar nos seios. Eleanor se estremeceu. Damon podia tentar ao pecado a uma mulher com um simples olhar e, sem dvida, ela se sentia tentada de um modo incrvel. Mas ceder arruinaria totalmente seus propsitos. Por favor, quer deixar de me olhar desse modo? disse-lhe ao fim. Ele arqueou uma sobrancelha inocentemente. Como te estou olhando? Como se te prope me despir com os olhos. Preferiria te despir com as mos. A afirmao foi formulada em um tom suave e gutural que agitou os sentidos de Eleanor. Entretanto, esta manteve seu tom ligeiro e divertido ao lhe repreender. Te comporte ou retornarei a minhas habitaes, Damon. Ele proferiu um intenso suspiro. Este um modo perfeito de liquidar as fantasias carnais de um homem. Recordando o papel que se supunha interpretar, Eleanor lhe dirigiu um sorriso lento, flertando. Est autorizado a ter fantasias mas no s levar a cabo. Muito bem, esforarei-me por manter o controle, embora ser difcil. Entrecruzou as mos sobre seu abdmen, reclinou-se na poltrona e estendeu suas largas e nuas pernas frente a ele, resultando que as dobras de sua bata se abriram mostrando parte de suas poderosas coxas. Eleanor esteve segura de que ia nu e que s levava a bata. Aspirou com dificuldade e bebeu mais vinho. Mas Damon tinha visto seu olhar e lhe disse sorridente: No pode me censurar por me despojar de minhas roupas molhadas.
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Poderia te haver posto uns cales secos. Para que? Agora minha esposa. Est permitido nos ver nus. Fez uma pausa. Infelizmente, ainda tenho que ver a ti totalmente nua. Mas no pensei em outra coisa desde que entraste na habitao. O que leva debaixo da bata, Elle? Est nua? Um tremor formou redemoinhos profundamente em seu interior. Tomou outro sorvo de vinho para cobrar foras e logo respondeu de modo indireto: Sei o que est fazendo, Damon. E o que estou fazendo exatamente, amor? Trata de me atrair sob seu feitio. E voc est fazendo todo o possvel para me atormentar, tal como estiveste fazendo durante todo o tempo que levamos aqui. E me pergunto por que. Se tentasse adivinh-lo, diria que estiveste utilizando seu manual de conselhos comigo. Parecia tolo negar a acusao, por isso Eleanor respondeu com um descuidado encolhimento de ombros. Em realidade assim . Por que? J no precisa conseguir marido. J me tem. Lhe dirigiu um ponderado olhar, debatendo consigo mesma quo sincera podia ser. Mas em realidade no te consegui, Damon. Nosso matrimnio pouco mais que um contrato legal. Ele pareceu consider-lo um momento. Qual ento seu objetivo? Me enlouquecer de desejo frustrado para que esteja ansioso de satisfazer os teus? Em parte. Damon fez uma careta. Talvez deveria ler seu manual para compreender melhor seus mtodos de seduo. Eleanor esboou um sincero sorriso. Certamente que no necessita nenhum manual para aprender seduo. um famoso perito no tema. Considerarei-o um elogio, amor. E quero te assinalar que no precisa acender fogo para te esquentar se me tiver. Eu posso te fazer arder. Tinha convertido sua voz em um rouco murmrio, o que comeou a preocupar seriamente Eleanor. Suponho que poderia respondeu com uma risada estremecida. Mas se tenta me atrair a seu leito, advirto-te que no o obter. Ele respondeu sorrindo com calma. Desfrutar de meu leito, Elle, prometo-lhe isso. Nosso ato amoroso a partir de agora ser muito mais agradvel que sua primeira vez. No lhe cabia nenhuma dvida de que ele podia lhe agradar. O chispante fogo, o potente vinho, o sensual som da chuva, tudo se combinava para lhe tirar o frio, mas era o prprio Damon quem lhe produzia o maior impacto. Seus olhos se viam sedutores e sonolentos luz do fogo, o que
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enviava uma clida sensao ondeando por seu corpo. Afastou o olhar dele com um esforo e contemplou as vacilantes chamas. Damon tinha despertado sua sexualidade, tinha-a induzido a experimentar sua primeira conscincia de poder feminino e agora estava excitando nela uma reao intensa e luxuriosa. Mas esse no era o problema. O que sentia era puramente fsico e ela desejava mais dele. Muito mais. Damon se inclinou atraindo de novo sua ateno. Confia em mim, Elle. Quo nico agora me preocupa te agradar. Eleanor sentiu que lhe secava a boca. Era ela quem se supunha que devia estar lhe seduzindo, mas Damon se fez com a situao por completo. Seu sorriso era tentador, enquanto que sua voz se reduziu outra oitava. Tem uns olhos gloriosos. Essa viva tonalidade azulada me cativa. Ela pensou distrada que os dele eram negros e perversos. Tem um corpo extremamente apetitoso. Eu gostaria muitssimo de senti-lo contra o meu. Isso no acontecer, Damon... No importa respondeu ele tranquilamente. Posso imaginar como seria. Posso imaginar fazendo o amor contigo com todos os deliciosos detalhes. Voc gostaria de saber o que faria, querida? Como te agradaria? Ela no pde responder, pois acabava de ficar sem palavras. Evidentemente, Damon tomou seu silncio como consentimento, porque enquanto prosseguia, em seus olhos brilhou uma preguiosa paixo. Se tivesse que te fazer o amor, faria-o em um brando leito, a diferena de nosso apressado emparelhamento na gndola de um balo. Aquilo foi notvel, certamente, mas no o cenrio ideal. Em primeiro lugar, despiria-te devagar e beijaria cada centmetro de seu corpo encantador comeando por seus seios. Logo me dedicaria a acarici-los, a mim-los. Depois me levaria eles a boca e te chuparia os mamilos. S de pensar nisso, Eleanor no podia conter sua excitao. Quase podia sentir a exuberante presso de sua boca em seus j duros mamilos. Causaria-te dor nos seios, Elle. Sentiria-os pesados e ardentes em minhas mos... E posso prever sua resposta... os suaves sons que produziria quando eu os chupasse. Ela tambm podia. Entretanto, advertiu-se que era um engano lhe escutar. Sabia quo persuasivo e sensual podia ser. Mas no o deteve enquanto seguia descrevendo como seria seu ato amoroso. Continuando, deslizaria uma mo entre suas coxas e te encontraria molhada e disposta. Acariciaria seu centro com meus dedos at que estivesse choramingando ansiosa por mim. E logo posaria ali minha boca e usaria a lngua para te excitar ainda mais. A Eleanor deu um tombo o estmago ao imaginar Damon acariciandoa com a lngua, como j tinha feito anteriormente. Posso te ouvir ofegando de prazer enquanto saboreio, seu sabor.
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Logo, quando j estivesse meio louca de necessidade, penetraria-te lentamente prolongando o momento. Encheria-te com meu membro, Elle, de modo que ambos nos moveramos ao mesmo tempo, como se fssemos uma nica pessoa, de tal maneira que no poderia dizer onde concluiria eu nem onde comearia voc... O calor alagava seu corpo enquanto entre suas pernas pulsava o desejo. Damon estava urdindo uma rede em tomo dela, cativando-a com sua voz e seus olhos. Aqueles negros olhos que refletiam a lembrana de sua primeira vez juntos, h quatro dias, e lhe faziam recordar quo incrvel tinha sido o acontecido entre os dois. E, quando ele separou as dobras de sua bata, Eleanor comprovou que suas palavras tinham provocado o mesmo efeito em Damon. Olhe o que tem feito comigo, amor... Minha virilha est cheeia e dolorida por ti. Projetando-se desde onde estava podia ver a descarada prova de sua excitao, seu membro comprido, grande e cheio. Eleanor no podia deixar de olhar a rgida carne masculina, recordando como a havia sentido movendo-se em seu interior. Ento, Damon soltou o cordo da cintura da bata, e se desprendeu desta. Quando se levantou, algo ardente e fluido se desdobrou no ventre dela. Era a primeira vez que o via completamente nu e o contemplou com avidez. A luz do fogo esculpia seu corpo sensual, de firme constituio... seus largos ombros, seu peito musculoso e seu tenso estmago, seus estreitos quadris, e suas largas e poderosas pernas. Damon permaneceu muito quieto, deixando-a que assimilasse cada detalhe, contemplando com olhar ardente e acordado sua impotente fascinao. Se um homem podia considerar-se formoso, esse era Damon, com seu corpo perfeitamente cinzelado, duro e vital, genuinamente masculino. Eleanor sentiu um fervente desejo de toc-lo e acarici-lo. Logo baixou a vista fixando-a de novo no redemoinho de plo negro que rodeava sua dureza. A evidncia de seu desejo se mantinha rgida, avivada, densamente ereta... Ficou sem flego at antes de que lhe retirasse a taa de vinho das mos. Depositou-a no suporte da chamin e a agarrou brandamente pelos braos fazendo-a levantar-se. Damon balbuciou ela com voz rouca e desigual. Me toque a incitou, posando as palmas dela contra seu peito nu, convidando-a a explorar a dura extenso. me tocar est permitido, querida. Sou seu marido e minha esposa. Sua carne era lisa e ardente, e Eleanor no podia resistir a seu convite. Aturdida, pensou que era uma terrvel tentao. Ento, ele se inclinou de modo que seu flego a roava.
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Cheira a pecado, esposa murmurou, lhe roando a tmpora. A chuva e a clida e doce mulher... O desejo remontou entre eles com um feixe de aroma almiscarado, enquanto o corpo de Damon irradiava calor, envolvendo-a e enfeitiando-a. Quando ele se afastou, o olhar que Eleanor leu em seus olhos lhe fez pulsar o corao ainda mais de pressa. Continuando, desatou-lhe as fitas da bata e abriu as lapelas deixando descoberta sua regata. Seus mamilos estavam insuportavelmente duros e se perfilavam de maneira descarada sob a fina malha. Se tivesse que te fazer o amor, assim como comearia... Levantou um dedo e, de modo insinuante, passou-o por seus lbios separados e percorreu lentamente seu pescoo para baixo. Seu toque era ligeiro, delicado... abrasador. Logo elevou as mos para lhe acariciar os seios e desenhou sua forma atravs da malha, esfregando as palmas com atormentadora presso sobre eles. Uma intensa quebra de onda de prazer percorreu o corpo de Eleanor enquanto ele oprimia cada mamilo, mas era incapaz de opor-se a isso. Desejava sentir suas mos por todo o corpo. Deixa que lhe esquente, Elle. O corao lhe pulsava j grosseiramente quando ele deslizou as mos por seus quadris para lhe agarrar as ndegas e a atraiu com firmeza contra seu corpo, pegando-a a seu membro. Sente quanto te desejo. Separou-lhe os joelhos com um seu, e pressionou sua ereo contra ela, que se esqueceu de respirar. Podia sentir a rgida e ardente longitude de seu sexo marcando-a como um ferro quente. E pensar em t-lo movendo-se em seu interior, enchendo-a, fez-a estremecer. Estava afligida de desejo, da ardente necessidade de senti-lo inundando-se profundamente nela, de sentir seu denso membro enchendo-a, penetrando-a ritmicamente... Que era justo o que ele desejava lhe fazer sentir, advertiu-lhe uma voz protetora em seu crebro. Damon sabia quo desesperadamente lhe desejava, como ansiava sua paixo. Entretanto, repreendeu-se Eleanor, ela era mais forte. Nessa ocasio no cederia a sua fascinao. No lhe deixaria ganhar, no se permitiria perder-se no fogo de seus olhos. Pelo contrrio, tinha que trocar as voltas. Conseguir que Damon sentisse o mesmo insacivel desejo que ela para que algum dia chegasse a am-la. Talvez tenha razosussurrou com voz rouca. Necessitamos uma cama. Sua evidente mudana de tom pareceu peg-lo de surpresa, mas no lhe perguntou nada quando ela o puxou pela mo e o conduziu para o leito. te deite, marido. Damon obedeceu subindo ao alto leito e deitando-se de costas.
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O via extraordinariamente formoso, ali deitado sobre a colcha dourada escuro. Sombras e luzes se deslizavam sobre seu corpo, ressaltando sua firme e aveludada pele. Eleanor sentiu uma nova quebra de onda de primitiva excitao com apenas lhe olhar... quo mesmo ele, a julgar pelo ardor de seus olhos. A jovem inspirou profundamente resistindo seu desejo e posou uma mo em seu largo peito. Ao notar os firmes e elsticos msculos sob sua clida pele, acariciouo uns momentos com um toque ligeiro e suave, e logo se deteve. Recorda como consegue sempre me aturdir me beijando at o frenesi? Sim, amor. Pois nesta ocasio penso fazer o mesmo contigo. Inclinou-se sobre ele e tomou seus lbios em um beijo prolongado, doce e persistente. Ento, apesar que seguia sentindo seu prprio desejo, separouse dele. Isto tudo por agora, marido. J te disse que no estou interessada em um matrimnio de convenincia. Entretanto, se alguma vez pensa me dar mais, se chegar a desejar um autntico matrimnio, como eu, por favor, faa-me saber. Com essas palavras deu meia volta e fugiu para refugiar-se em seu dormitrio. Sabia que tinha violado os preceitos de Fanny ao declarar seu objetivo to abertamente, mas no podia lament-lo. Era hora de que Damon se inteirasse de at que ponto o desejava como verdadeiro marido e no como um simples amante. De como desejava seu corao e no s seu corpo. Entretanto, resultava desalentador pensar que a eleio dependia por completo dele. CAPITULO 16 Entretanto, s vezes melhor que siga seus instintos. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Um grito a despertou de um sonho agitado. Com o corao lhe pulsando apressadamente, Eleanor se incorporou no leito e esquadrinhou a escurido, perguntando-se o que a tinha despertado.
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O rouco grito procedia do dormitrio de Damon, sufocado pela porta fechada que havia entre suas habitaes. Eleanor saltou do leito, acendeu rapidamente uma vela e se apressou a ir para ali. Quando chegou ao leito de Damon, seus gritos se converteram em um baixo e queixoso som. Agitava-se com violncia em sonhos, sem dvida em meio de um pesadelo. Os alvoroados lenis lhe tinham baixado at a cintura, lhe deixando o torso nu. Quando Eleanor posou levemente a mo em seu ombro e o sacudiu para despert-lo, notou que tinha a pele mida, fria e suarenta. Ele no respondeu, embora ela o chamou por seu nome com suavidade, por isso o moveu com mais fora. Acorda, Damon! Ante sua ordem, ele abriu os olhos. Jazia rgido, com expresso aturdida, confusa, inquieta. Ao resplendor da luz da vela, Eleanor distinguiu o pulso pulsando em sua garganta e sentiu a tenso de seu corpo sob a palma da mo. Tinha um pesadelo disse com voz baixa. O olhar que lhe dirigiu era aturdido. Parecia quase perdido. Seus cachos despenteados lhe emolduravam o rosto enquanto que uma sombra de barba incipiente lhe obscurecia a mandbula. Estremeceu-se. Logo, liberando-se de seu contato, incorporou-se e passou a mo grosseiramente pelo rosto. O que te preocupa, Damon? perguntou-lhe Eleanor calmamente. Nada. Seu tom era spero, brusco e cortante. Com igual brutalidade pareceu reparar em seu traje; Eleanor se encontrava ante ele em camisola e descala. Estou perfeitamente disse direto. Volta para a cama, Elle. Mas ela no estava preparada para sua vulnerabilidade. Desejava retirar a dor de seus traos, abra-lo at que de seus olhos desaparecesse aquela expresso desolada. Acariciou-lhe a bochecha em um gesto de consolo. Queria poder te ajudar murmurou. Ante seu suave contato, Damon ficou imvel durante um momento interminvel. Logo se retirou bruscamente, rechaando seu gesto. Piscou e desviou a vista, ocultando seu olhar. No necessito ajuda. Eleanor vacilou. Quer que pelo menos fique contigo um momento? No, no te quero aqui. Levantou os olhos e lhe sustentou o olhar, a seu to sombrio como uma noite sem lua. Sua voz era rouca quando repetiu: V dormir, Eleanor. Ela obedeceu a contra gosto e retornou a seu dormitrio. Entretanto, no se sentia com nimos de dormir. Sentia uma intensa opresso no peito, em parte porque Damon tinha
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manifestado no desej-la, mas principalmente porque o estado emocional em que o tinha visto a consternava e inquietava. O que lhe provocava esses pesadelos? Transcorreu muito tempo at que sentiu que adormecia. E quando finalmente conseguiu conciliar o sono, seu ltimo pensamento foi que Damon no s lhe fechava seu corao mas tambm a expulsava de sua vida. O domingo amanheceu mido e triste, o que fez decair o nimo de todos os convidados. A maioria do grupo permaneceu no interior da casa e se dedicou a jogos de salo, e Eleanor fez um esforo para unir-se a eles com seu habitual entusiasmo. No obstante, Damon se mostrou distante e reservado todo o dia. E na segunda-feira no o viu absolutamente. No baixou para tomar o caf da manh e ao no lhe ver na hora do almoo, Eleanor decidiu ir em sua busca. Quando subiu, bateu na porta de comunicao de suas habitaes e entrou na dele, encontrou a seu criado no dormitrio. Acredito que saiu para cavalgar, milady respondeu Cornby ao lhe perguntar ela pelo paradeiro de lorde Wrexham. Eleanor olhou pelas janelas, pelas que se via cair uma forte chuva. Com este tempo? s vezes prefere estar sozinho. Em especial hoje. O que acontece hoje? o aniversrio da morte de seu irmo, milady. Essa informao a sobressaltou. OH! exclamou de modo algo inadequado. No sabia. A sua senhoria no gosta de falar disso. Eleanor franziu o cenho enquanto lhe ocorria um pensamento. Cornby, lorde Wrexham teve um espantoso pesadelo anteontem noite. Acredita que podia ter algo a ver com a morte de seu irmo? Suponho que sim, milady. Sempre tem maus sonhos nesta poca do ano. Sonhos de seu irmo morrendo? Infelizmente, sim. O ajudante de quarto vacilou antes de acrescentar com evidente desagrado: Sua senhoria est acostumado passar grande parte do tempo cavalgando, esforando-se fisicamente... acredito que com o fim de esgot-lo bastante para afastar os pesadelos. Embora isso nem sempre lhe basta. Suas palavras deixaram Eleanor enormemente consternada. H-lhe dito quando retornaria? No, milady. s vezes chega antes de anoitecer, mas em outras ocasies no o faz at bem entrada a noite. De maneira que isto ocorreu antes? De modo regular, milady. Passa a cada ano. Sua consternao aumentou mais. Com o corao encolhido,
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perguntou-se se Damon ainda seguiria se castigando por no ter podido salvar a seu irmo. At ento no reparou no que estava fazendo Cornby. Este tinha se interrompido respeitoso quando ela entrou na habitao, mas agora o viu abrir um barril pequeno de madeira e encher uma licoreira de cristal com um lquido ambarino escuro que parecia e cheirava como brandy. Suponho que se prope beber quando retornar, no assim? perguntou. Sim, milady. A cada ano, devo ter mo uma quantidade suficiente de brandy para esta triste ocasio. A Eleanor preocupou que Damon procurasse o consolo aturdindo-se com lcool, mas o motivo de seus pesadelos a angustiava ainda mais. Agitou a mo ante o barril pequeno. alarmante que ainda esteja atormentado pelas lembranas. Seu irmo faleceu faz muitos anos. Sim, mas acredito que o pesar de sua senhoria foi maior do que habitual, dado o unidos que estavam. Ao que parece, entre gmeos s vezes existe um vnculo que no se d na maioria dos irmos. A lorde Wrexham resultou muito difcil ver como o senhor Joshua se consumia e sofria to terrvel dor. Suponho que poderia dizer-se que isso o deixou desolado. Eleanor fez uma careta ao imaginar quo angustiante deveria ser para ambos os irmos. Era evidente que Damon ainda seguia obcecado com isso. E que suportava completamente s esse pesar. Odiava pensar nisso. Oxal eu pudesse fazer algo para ajud-lo disse com voz fica e grave. Talvez possa, milady. Entretanto, Cornby no se explicou em seguida. Eleanor lhe dirigiu um inquisitivo olhar e ele acrescentou calmamente: Desgosta-me trair a confiana de lorde Wrexham falando imprudentemente. Por favor, me diga, Cornby o apressou ela, ansiosa de compreender melhor a seu marido. Agora sou sua esposa, mas voc lhe conhece melhor que ningum. O ancio servente assentiu, mas quando falou ainda parecia incmodo. Acredito que a sua senhoria talvez o fosse muito benfico se pudesse desafogar-se com uma pessoa de confiana. Certamente, no estou em condies de aconselh-la, mas talvez se voc pudesse falar com ele... Eleanor se alegrou em extremo ao ver que o homem tinha to grande interesse por seu senhor. Certamente que o farei, Cornby. Obrigado por sua sugesto. O ajudante de quarto voltou a mostrar-se vacilante. Milady... talvez... quer dizer, no deveria sentir-se desprezada se sua senhoria rechaa qualquer tentativa de conversa. No propenso a abrir-se
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a outros. Sei, pensou ela, recordando como Damon lhe tinha ordenado bruscamente que se retirasse de sua habitao a noite passada, apesar de seus tormentosos pesadelos. Voc lhe leal em extremo, verdade, Cornby? Sim, milady, sou-lhe leal. Ele ganhou minha devoo. um magnfico amo... e um homem magnfico. Eleanor sorriu fracamente. Estou de acordo com voc... e lhe agradeo que lhe sirva to bem. O ajudante de quarto se inclinou profundamente. meu dever, milady. Mas tambm um prazer. Cornby lhe tinha dado muito em que pensar, disse-se enquanto retornava a sua habitao, e lhe estava muito agradecida. Agora para ela era de uma claridade que Damon estava decidido a no deixar entrar a ningum em sua intimidade, nem sequer a ela. Talvez em especial a ela. Como a perda de seu irmo o tinha afetado to profundamente, estava decidido a evitar qualquer intimidade futura por temor a voltar a suportar uma dor to devastadora. Esse pensamento lhe apenou. Por outra parte, no podia deixar de pensar em seu compromisso quebrado de dois anos. Teria recorrido Damon a sua amante intencionalmente para afast-la? Porque no desejava que fosse para ele to prxima que pudesse lhe ferir? Era possvel. Mas o passado lhe importava menos que o que devia fazer agora. O que acontecia a um homem quando reprimia em seu interior todo seu pesar? A dor escapava em pesadelos, isso era evidente. A menos que tivesse outra alternativa. Enquanto saa de sua habitao e percorria o corredor para baixar ao salo, decidiu que precisava falar com Damon a respeito de seus sentimentos. Mas o permitiria ele? Tinha rechaado suas recentes tentativas de consol-lo e podia perfeitamente faz-lo de novo se insistia em que lhe falasse de seu irmo. De fato, pensando-o bem, Damon nunca tinha compartilhado com ela nenhum de seus profundos sentimentos durante todo o tempo que o tinha conhecido. Encerrava suas emoes, e sem dvida desejava as manter sob chave. Bem, decidiu que teria que lhe fazer mudar de ideia, e que tampouco para isso podia utilizar as tticas de Fanny. At ento, tinha acreditado no conselho da cortes como guia, mas tinha chego o momento em que precisava seguir seu prprio instinto. J tinha havido muitos jogos entre eles. O que Damon precisava era uma amiga. Decidiu que estreitando sua amizade chegaria mais longe que tratando de excitar seu desejo. Ainda seguia decidida a conseguir que Damon se apaixonasse por ela e assegurar-se de que no tinha nenhuma razo para desejar uma amante tendo-a como esposa, mas se propunha confiar em sua
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prpria intuio mais que em um manual de instrues. Ainda imersa em seus pensamentos se reuniu com os convidados, e enquanto, durante as seguintes horas elaborava um plano, quase comeou a sentir-se esperanada. Damon no baixou para jantar, embora Eleanor sabia que tinha retornado a Rosemont: tinham-na informado dos estbulos, tal como ela tinha solicitado. Se algum reparou em sua cadeira vazia na mesa, no lhe perguntaram a respeito. Mas Eleanor no podia tir-lo da cabea. Embora se encontravam ali Marcus, Arabella e Tess para distrai-la, sem a presena de Damon a noite lhe pareceu interminvel. Observava o relgio de bronze dourado que estava sobre o suporte da chamin perguntando-se se ele j estaria bebendo para esquecer, para manter a raia seus obsessivos pensamentos. Depois de que servissem no salo a bandeja de ch posterior ao jantar, Eleanor escapuliu e subiu acima. Damon no respondeu a seu leve golpezinho na porta do dormitrio, mas ela entrou de todos os modos. Encontrou-o sentado ante um fogo quase extinto, vestindo s camisa, cales e botas de montar. A habitao estava virtualmente s escuras, salvo pelo tnue resplendor das brasas, mas havia bastante luz para distinguir seus traos. Sua expresso era sombria e pensativa quando a olhou aos olhos. O que est fazendo aqui, Eleanor? Suas palavras eram algo confusas, e ela pensou que tinha bebido muito. Queria ver-te respondeu, mantendo um tom ligeiro. Damon desviou o olhar para fix-lo no cho. Bem, pois j pode ir. No estou de humor para sofrer suas agonias. Suponho que no replicou ela secamente. Mas no estou aqui para te agoniar, nem para te seduzir. Ento, para que diabos vieste? Para te fazer companhia. Suponho que no querer dormir por temor a que retornem seus pesadelos. Ele franziu o cenho ao ouvir isso e levantou a cabea. No desejo sua maldita piedade, Elle. Certamente que no. Mas penso ficar. Qualquer amigo faria o mesmo. Agora no deve estar sozinho. Necessita a algum que compartilhe sua pena. O que sabe voc disso? perguntou Damon com aspereza. Acredito compreender quo importante foi seu irmo em sua vida. Ele a olhou com os olhos entreabertos. Contou-te Cornby algo que no devia? Comentou-me casualmente que era o aniversrio da morte de Joshua.
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Damon murmurou um baixo juramento e apurou sua taa de um longo trago. Se vier a me oferecer consolo, no o desejo repetiu. Muito bem, ento me limitarei a te observar enquanto bebe at te aturdir. Posso te servir mais brandy? Embora ele no suavizou sua expresso, considerou sua oferta uns momentos e logo lhe estendeu a taa. Sim. Temo que no estou nas melhores condies para me arrumar isso sozinho. Eleanor tomou a taa, serviu-lhe uma generosa medida e logo a entregou. Eu tambm posso tomar um pouco de seu brandy? Damon se encolheu de ombros. Te sirva voc mesma. Logo fez uma pausa para olh-la com ateno. O drago diria que as damas no bebem brandy. Ela ignorou a provocadora referncia a sua tia. Esta noite no desejo ser uma dama, Damon. S quero ser sua amiga. Por todos os demnios... no desejo nenhum amigo, Elle. Bem, talvez eu sim queira um. Sempre desfrutei de sua companhia muito mais que com os ilustres amigos de minha tia e precisamente agora estou farta deles. Damon a contemplou longo momento e fez um gesto de conformidade. Igual a mim. Satisfeita de ter conseguido apagar de seu rosto aquele negro cenho, Eleanor se serviu uma pequena quantidade de brandy e se sentou na poltrona contigua a dele. Durante uns momentos, Damon manteve um moroso silncio... um silncio que Eleanor estava decidida a no romper at que ele se achasse disposto a isso. Por sorte, fez-o. Impressiona-me, Elle. A maioria das mulheres se sentiriam desgostadas ao encontrar a seus maridos bbados. Ela podia lhe haver solto um sarcasmo a modo de resposta, mas se conteve. Mas voc tem uma boa razo para te embriagar. Desejas recordar Joshua e esse seu modo de manter viva sua memria. Compreende-o murmurou Damon um pouco surpreso. Pelo menos o tento. Eleanor levantou sua taa. Brindamos memria do Joshua? Ele no respondeu ao princpio. Ela captou a sombra de sua tristeza antes de que baixasse suas negras pestanas para ocultar os olhos. Sem responder, tomou um longo gole de brandy e logo proferiu um suspiro profundo e estremecido. Lamento terrivelmente que perdesse a seu irmo, Damon disse
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ela com suavidade. Em especial desse modo to horrvel. Ante sua condolncia, ele a olhou de esguelha, embora de seu semblante tinha desaparecido a agressividade. Um negro cacho lhe tinha cado sobre a frente, oferecendo a Eleanor um vislumbre do menino que tinha sido. O via vulnervel, sem saber como explicar-se. Ao ver que permanecia em silncio, ela acrescentou: O doutor Geary me contou que Joshua era um moo especial. Damon desviou o olhar e o fixou em sua taa. Foi uma perda lamentvel. podia-se captar a ira em sua voz. Uma ira que se converteu em frieza ao murmurar raivoso: Deveria ter sido eu, no Joshua. Acredito que eu teria sentido o mesmo se Marcus tivesse morrido. O que via no rosto de Damon fazia que lhe doesse o corao. Seus formosos traos estavam contrados em uma mescla de desolao e angstia. Eleanor daria o que fosse por ser capaz de liber-lo de sua pena, de sua dor. Desejava abra-lo e proteg-lo, encontrar algum modo de san-lo, de afugentar a sombra de seus olhos. Depositou sua taa sobre a mesinha que havia entre os dois e se levantou para atiar o fogo e acrescentar outro lenho. Logo se voltou para Damon e comeou a despir-se, comeando pelos sapatos e meias. Quando se dispunha a soltar os botes das costas de seu traje de noite, Damon a transpassou com o olhar. Que diabos est fazendo, Elle? Te consolando. Pensou que ele ia opor-se, mas em troca no disse nada. Em vez disso a olhou fixamente, melanclico, com os olhos sombrios e atentos. Ela acabou de tirar o vestido e logo o espartilho. A seguir prosseguiu com a regata, que deslizou para baixo e deixou cair no cho, ficando de tudo nua ante seus olhos. Viu como Damon aspirava profundamente, mas no moveu nem um msculo quando se aproximou. Seguiu sentado, tenso, enquanto lhe tirava a taa de brandy e a deixava a um lado, e logo se inclinava e lhe tirava a camisa dos cales. Sentiu-se animada ao ver que lhe permitia lhe tirar depois a camisa pela cabea, deixando seu torso ao descoberto. Ato seguido se ajoelhou ante ele e o descalou das botas. Damon contraiu um msculo da mandbula quando ela posou as mos na abertura de seus cales e as retirou dali. Entretanto, ele mesmo tirou os cales e cueca, e a seguir as meias. Quando se levantou em todo seu nu esplendor, Eleanor ficou sem respirao ante a imagem iluminada pela luz do fogo. O via pouco honorvel, com seus cabelos alvoroados e uma sombra de barba incipiente, mas seguia sendo o homem mais pecaminosamente formoso que ela tinha conhecido, com sua fortaleza viril e sua graa muscular.
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No obstante, mantinha uma expresso enigmtica, como se estivesse esperando que ela efetuasse o seguinte movimento. Eleanor o agradou adiantando-se para ele. No tranquilo silncio da habitao, quase podia sentir os batimentos de seu corao compassados com o suave crepitar do fogo da lareira, enquanto lhe pegava o rosto com as mos e posava os lbios nos seus. Seu beijo comeou com suavidade. O gosto a brandy era potente e rico, e tambm o sabor da boca de Damon... o aroma de sua pele, o calor de seu corpo. Mas a suavidade desapareceu com a inesperada resposta dele. Levantou-a aproximando-a a seu corpo, sustentou-a com entristecedora fora e a beijou como se a necessitasse, como se estivesse ansioso dela. Sua avidez incrementou ainda mais o desejo de Eleanor, mas aquele momento no lhe pertencia. Tratava-se de ajudar a ele. Pressionou as palmas contra seus ombros, interrompeu seu fervente beijo e retrocedeu. Logo, dirigindo-se ao leito, desdobrou a colcha e retirou os lenis. Acompanha-me, Damon? perguntou docemente. O olhar dele era cauteloso, prudente. Depende. Pensa me deixar dolorido nesta ocasio? No, proponho-me fazer o amor contigo. Eleanor pensava concluir sua implcita promessa de prazer. Evidentemente Damon acreditou, porque quando ela se meteu no leito ele a seguiu, deitando-se a seu lado, de barriga para cima e imvel, como se ainda no confiasse por completo. Eleanor sabia que tinha que recuperar sua confiana. Desejava que a rodeasse com seus braos, carne contra carne, tocando-se, mas decidiu aproximar-se mais e depositar largos beijos em seu pescoo, em seu ombro nu, em sua clavcula e seu peito. Por fim, quando lhe pareceu adequado, ficou de joelhos e comeou uma tenra explorao do corpo masculino com as mos, seguindo as linhas de ossos, msculos e pele ardente com as palmas e as gemas dos dedos at chegar a suas virilhas. Ele se esticou ainda mais quando Eleanor fechou os dedos sobre sua densa ereo e ela pde ver como apertava a mandbula, mas permaneceu imvel enquanto brincava com as pesadas bolsas sob seu membro, atirando ligeiramente delas. Quando tomou de novo sua ereo em seu clida mo, ao Damon lhe escureceram mais os olhos. Logo, Eleanor se inclinou e posou os lbios contra a torcida cabea de seu dardo; ele ficou sem flego ante o primeiro contato de sua boca. Prosseguiu com seus tenros cuidados, acossando-o com as delicadas carcias de sua lngua. Damon fechou os olhos com fora enquanto apertava os punhos aos flancos, com os traos tensos de desejo e dor enquanto ela passava brandamente a lngua pela cheia cabea de seu membro... pela sensvel crista inferior... e toda sua latente e aveludada longitude...
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Ento, seguindo seu instinto, fechou os lbios em torno da grosa ereo para tom-la mais plenamente na boca, envolvendo-a, acolhendo-a. Damon se estremeceu dos ps a cabea fazendo-a sentir-se apreciada e poderosa, por isso o aspirou ainda mais profundamente sugando, absorvendo seu aroma e seu sabor. Quando com lentido deslizou uma vez mais os lbios, ele moveu as mos para as enredar em seus cabelos e se esticou contra sua boca, com a respirao agitada e desigual Eleanor ouviu que sussurrava roucamente seu nome e o sentiu tremer. Logo a agarrou pelos ombros com brutalidade e a obrigou a levantar a cabea. Apertava a mandbula com fora e sua voz era rouca quando sussurrou uma s palavra: Basta. Ainda lhe aferrando os ombros, rodou sobre ela e a montou sem encontrar resistncia. Eleanor mantinha as pernas abertas, suaves e acolhedoras, e afundava os dedos nos negros cabelos dele. Seu rosto estava endurecido de desejo e seus olhos acesos de sombrio fogo enquanto se inundava no ninho que lhe oferecia. O desejo que Eleanor viu ali lhe esticou o peito... logo, ele afundou o rosto na curva de seu pescoo enquanto se introduzia em seu mido calor. Eleanor arqueou as costas em resposta e se balanou contra ele, o que fez que Damon se impulsionasse de novo para trs e logo a penetrasse uma vez mais, com maior apresso. Sem protestar por sua ferocidade, ela o envolveu. Sentia-se rodeada por ele, invadida por ele, repleta dele enquanto Damon prendia um fogo em seu interior. Elevou os quadris ao encontro dos dele, que seguia retirando-se e logo afundando-se profundamente, introduzindo sua dureza no mais profundo de seu corpo. O gemido de Eleanor se converteu em um soluo de desejo, um rogo que pareceu inflam-lo. Quando ele pronunciou seu nome com voz rouca, o som ressonou atravs dela e a enviou vertiginosamente ao clmax. Contraiuse e seus msculos interiores se aferraram a ele segurando-o com fora enquanto estremecidos tremores comeavam a sacudir implacavelmente seu corpo. Damon se rendeu ante sua fera paixo e arqueou o corpo sobre ela enquanto alcanava sua prpria violenta exploso no interior feminino. Jogou a cabea para trs ao tempo que se desmoronava, apertando os dentes com primitivo prazer enquanto guturais gemidos de liberao abrasavam sua garganta. Depois a rodeou com os braos ao tempo que se desabava sobre ela. Com a respirao agitada, jazeu ali, ofegante, ainda unido a ela e estreitando-a contra si, quase desesperadamente. Quando Eleanor recuperou seus prprios sentidos, deslizou as mos pelas costas dele acariciando-o com suavidade, consolando-o. A modo de
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resposta, Damon afundou o rosto na curva de seu pescoo, como se assim absorvesse seu calor e fortaleza. Eleanor teve que tragar saliva ante a tenra quebra de onda de sentimentos que esse gesto despertou. Quando por fim ele a aliviou de seu peso situando-se a seu lado, lhe esquadrinhou o rosto a tnue luz. Parecia esgotado, vulnervel, mas seu olhar no parecia to atormentado como antes. Esperanada, agarrou-lhe a mo e entrelaou seus dedos com os seus. Durma, Damon. Esta noite ficarei contigo. Para seu alvio, ele no discutiu, mas sim se limitou a fechar os olhos e suas pestanas formaram negras meias luas, em suas bochechas. Com o corao repleto de emoes, Eleanor manteve seus dedos entrelaados. propunha-se olh-lo durante toda a noite, mant-lo afastado dos atormentadores pesadelos. Pensou que era privilgio de uma esposa apoiar e consolar a seu marido. E pela primeira vez desde seu apressado matrimnio, sentia-se realmente como sua mulher. A esposa de Damon. Essas palavras lhe pareciam estranhas e, no obstante, ao mesmo tempo maravilhosas. Acariciou o sentimento de lhe pertencer. E embora ele talvez no desejasse ser seu verdadeiro marido, sabia que sentia algo por ela. No havia lugar a contuso depois da mera intensidade de suas carcias naquele momento. Tampouco se tinha equivocado quanto a seu esgotamento. Pelo som de sua lenta e regular respirao, compreendeu que ficou dormido. Sorriu fracamente enquanto ele jazia na escurido e posou uma mo com suavidade sobre seu peito, notando os batimentos de seu corao nas gemas dos dedos. Seu prprio corao se encheu de felicidade quando ele, dormido, aproximou-se mais a ela, procurando seu calor. Aquela noite Eleanor o tinha consolado. Ainda se mostrava resistente a falar de seu irmo, mas pelo menos tinham conseguido um incio. Sabia por que Damon reservava to zelosamente seu corao, por que se negava a deixar entrar o amor em sua vida. No podia suportar perder a ningum mais. Eleanor se perguntava at onde o conduziria esse temor. Ela por sua parte tinha seus prprios temores. A que lhe rompesse de novo o corao. Podia acreditar em suas promessas? Podia confiar no endiabrado atrativo de uma preciosa felicidade? Talvez a trasse, como tinha feito h dois anos. E, entretanto, pela primeira vez desde que rompeu seu compromisso, Eleanor comeava a confiar em que seus sonhos de amor verdadeiro com Damon algum dia pudessem converter-se em realidade. Mesmo assim, se ele ia baixar suas defesas, melhor que fosse logo,
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advertiu-a uma voz interior. Tinha acreditado em poder proteger a si mesma, mas quanto mais sabia de Damon, mais lhe amava. CAPITULO 17 Uma vez que seja sua esposa, dever esforar-se por estimular seu desejo fsico por voc. E, por sorte, voc tambm pode obter prazer disso. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s Jovens damas para conquistar marido Damon despertou com a brilhante luz do sol entrando em torrentes em sua habitao. Evidentemente, Cornby tinha decidido que era hora de levantar-se, e por isso tinha aberto totalmente as cortinas. Fez uma careta ante a viva luz e rodou sobre seu corpo para afundar a cara nos travesseiros. Pulsavam-lhe as tmporas por seu abuso do potente brandy e por suas ainda mais potentes lembranas. No desejava recordar a noite anterior, quo indefeso e exposto se sentiu com Elle, o que lhe havia dito, com que selvagem frenesi tinha feito o amor com ela e a ternura com que lhe tinha apoiado durante a noite... Mas os lenis cheiravam a seu perfume e em sua mente flutuavam vividas imagens de sua mulher. Apesar de sua fera negativa a reconhec-lo, a noite anterior tinha necessitado seu consolo. E apesar de sua deciso de recha-la, Eleanor se tinha negado a ceder e ficou junto a ele, decidida a ajud-lo a combater seus demnios. Quantas mulheres teriam feito o mesmo por seus maridos embriagados...? O familiar som de algum que pigarreava lhe fez compreender que no estava sozinho. Quando abriu um olho para olhar, viu o Cornby respeitosamente em p a um lado da habitao, aguardando a que despertasse de tudo. Um escrutnio posterior de seu dormitrio confirmou ao Damon que sua esposa j no se encontrava ali. Trouxe-lhe o caf da manh, milord disse o servente em um tom extraordinariamente animado. No tenho apetite murmurou Damon, desejoso de que se retirasse. Mesmo assim, rogo-lhe que coma. Milady me pediu que procurasse que se alimentasse devidamente e me sinto obrigado a agradar seus desejos.
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Esse esforo de rebelio estimulou ao Damon. Com muito tato, incorporou-se apoiando-se nos travesseiros, com os lenis subidos at a cintura. Tenho que lhe recordar que sou eu quem lhe pago seu salrio, Cornby? perguntou-lhe enquanto o ajudante de quarto depositava em seu colo uma bandeja com o caf da manh. No, milord. Mas abrigo a esperana de me congraar com a nova senhora. Depois de larga experincia, aprendi que uma casa funciona muito melhor se a senhora estiver satisfeita. Damon reprimiu um sorriso, pois sorrir lhe produzia dor de cabea, e contemplou o contedo da bandeja. Amm de um extenso caf da manh a base de po-doce, ovos, toucinho e caf, havia nela um alto copo com um lquido denso cinza esverdeado. Por favor, o que isto, se me permite pergunt-lo? Isso uma beberagem no que sua senhoria diz que confia totalmente seu irmo lorde Danvers. Supe-se que rebate os debilitantes efeitos do licor. Lady Wrexham assegura que obrar maravilhas em sua cabea dolorida. Damon pegou precavido o copo e tomou um sorvo vacilante, descobrindo que o sabor era algo mais atrativo que sua aparncia, o qual no era dizer muito. O que contm? No estou seguro, milord. Sua senhoria o preparou ela mesma na cozinha. Mas prometeu me dar a receita em previso de futuros acontecimentos. Ah, e se supe que devo lhe transmitir uma mensagem! Espera que a acompanhe para cavalgar dentro de uma hora se se sentir em condies de fazer esse esforo. Damon grunhiu evasivo, no muito seguro se desejava enfrentar to logo a Eleanor aps suas loucuras da noite passada, parecia-lhe prudente manter a distncia, depois de baixar suas defesas to por completo ante ela. Mesmo assim, no deixou de perguntar ao Cornby sobre o presente de bodas com que planejava obsequi-la. Chegou j o encargo para lady Wrexham de Londres? Ainda no, milord, mas chegar hoje em algum momento. Assim que chegue, cuidarei pessoalmente de que seja plantado, como voc ordenou. Bem. Deste modo acrescentou Cornby, sua prima, a senhorita Blanchard, perguntou por voc e manifestou seu desejo de lhe falar quando tiver um momento livre. H dito do que? No, milord, mas eu aventuraria que est preocupada com seu desaparecimento de ontem. Damon suspirou. Provavelmente no lhe seria possvel escapar de Tess se esta se empenhava em lhe ver. Mas supunha que ela tinha direito a
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estar preocupada, posto que lhe queria e era uma das poucas pessoas que sabiam o que o dia anterior tinha significado para ele. Sem dvida, sentia-se algo melhor aps tomar a poo que Eleanor lhe tinha preparado e fortalecer seu estmago tomando parte do caf da manh. Ao cabo de uma hora se banhou, barbeou e vestiu com roupas de montar. Estava atando o leno ante o espelho de corpo inteiro quando soou um golpe na porta. Damon ficou em tenso, pensando que podia tratar-se de Eleanor, mas era sua prima Tess, conforme viu por cima do ombro. Depois de saudar amavelmente ao Cornby, Tess passou junto ao homem em direo ao Damon, lhe dedicando um radiante sorriso ao reparar em seu adorno. Bem, pensa sair. Faz uma manh esplndida, muito mais clida agora que passou a tormenta. Quando Damon se voltou de cara a ela, Tess se estirou para lhe beijar ligeiramente na bochecha e logo o olhou fixamente. Parece algo decado, mas no to terrvel como temia. Damon advertiu que a jovem estava alegre e encantadora com seu vestido de manh verde plido de cachemira, mas havia certo brilho em seus olhos distinto a sua habitual serenidade e que, conforme decidiu, podia supor maus pressgios para ele. Resignando-se a falar com Tess, despediu-se de Cornby, que se inclinou e recolheu a bandeja do caf da manh para levar-l. Quando o servente passou por seu lado, a moa pegou um po-doce da bandeja. Logo, com bastante surpresa por parte de Damon, sentou-se no leito que Cornby acabava de fazer. No era prprio dela mostrar-se to descuidada quanto s convenincias, embora pelo menos a porta estava aberta. Entretanto, Damon guardou a observao para si e se voltou para o espelho para acabar de atar o leno. Despertaste minha curiosidade, primo disse Tess mordiscando o po-doce. Supunha que hoje estaria resmungando, mas no me despediste de sua habitao como tinha previsto. Deveria hav-lo feito respondeu ele secamente. bastante imprprio que esteja no dormitrio de um cavalheiro, embora seja minha parente. Sei. Mas estiveste me evitando at agora e esta minha maneira de frustrar suas intenes. Vim te aguilhoar, querido primo. Concedido que merece uma ocasio ao ano para te afligir, mas j basta. Damon voltou a olhar Tess por cima do ombro, arqueando uma sobrancelha, inquisitivo. um sermo, querida? Acreditei que voc o compreenderia melhor que ningum. OH, e assim ! Pode estar agradecido de que no te desse a lata ontem, quando estava revolvendo-te na tristeza.
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Sua declarao o deixou atnito. Tess podia entender bem o sentimento de perda e pesar que Damon havia sentido, posto que ela mesma tinha sofrido a prematura morte de seu prometido. Revolvendo-me? repetiu. Sim, revolvendo-te. Conheo esse sentimento perfeio Damon, posto que eu tenho feito o mesmo durante os dois ltimos anos. Mas voc me consolou quando perdi meu prometido e desejo te devolver o favor... embora agora que tem Eleanor, talvez no necessite minha pormenorizada ateno, no assim? Damon fez caso omisso de sua principal pergunta e respondeu: Estou perfeitamente, Tess. Ela fez um dbil gesto de assentimento. Isso precisamente o que sempre hei dito a mim mesma, embora fosse uma patente falsidade. Sua expresso se voltou solene. Compreendo o que sente, Damon. A morte de um ser querido te afeta, embora simule que no assim. No estou simulando nada. Talvez no, mas suponho que te est consentindo um momento de flagelao. Por muito ilgico que seja, no pode deixar de te culpar por viver enquanto que Joshua morreu. Se ele no pode estar vivo, ditoso e bem, ento voc tampouco o merece, no isso? Ele manteve os lbios apertados, sem responder, o que estimulou Tess para continuar. Desejaria com todo seu corao poder lhe haver salvado e sente uma grande culpabilidade por lhe haver falhado. Damon no discutiu sua observao. Seu mais profundo pesar na vida era ver-se incapaz de salvar a seu irmo. Entretanto, seu silncio pareceu frustrar Tess. Mas Damon, teria desejado Joshua que voc deixasse de viver? Ela mesma respondeu a sua pergunta. Certamente que no. Eu era s uma menina quando morreu, mas pelo que lembro dele, gostava de divertirse. Amava a vida. E se sentiria aflito ao saber que voc segue chorando por ele. Teria querido que seguisse com sua vida, Damon. Isso o que eu estou decidida a fazer. Por fim cheguei a compreender que precisamos viver e amar. Aproveitar a maior parte de nosso tempo na terra. De modo que te converteste em uma sbia filsofa? burlou-se Damon. No de tudo. Mas pelo menos compreendi a inutilidade de chorar por uma tragdia que no posso remediar. Em vez de replicar, Damon rematou a ltima complicada dobra de seu leno de linho e pegou sua jaqueta de montar, que Cornby lhe tinha preparado. Enquanto o observava colocar a jaqueta, Tess apurou o bocado restante de po-doce e logo voltou a falar:
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Me alegro de que tenha a algum a quem recorrer. Confio em que ontem noite contou com Eleanor e lhe explicou seus sentimentos. No voluntariamente, pensou Damon para si. Ele no desejava compartilhar seus sentimentos com Elle porque estes ainda eram muito descarnados. Entretanto, reconhecia que sua dor a noite anterior em certo modo tinha diminudo. O consolo dela tinha aliviado algo em seu interior. Sabia que se achava em dvida com Eleanor por isso. Tampouco podia negar que algo tinha mudado entre os dois a noite passada. Embora j no estava seguro a respeito do que fazer com isso. Eleanor lhe satisfazia uma necessidade que at ento ele se negou decididamente a reconhecer. Uma necessidade contra a que ainda estava lutando em seu interior. No queria necessit-la. Tess franziu o cenho ante seu silncio A julgar pelo apressado da cerimnia e a distncia que Eleanor e voc mantiveram durante os ltimos dias, deduzo que seu matrimnio no foi por amor. Seu comentrio sobre o amor o fez sentir-se incmodo. No, no foi um matrimnio por amor respondeu em tom suave. Mas isso no de sua incumbncia, querida. Certamente que o replicou ela docemente. meu parente mais prximo. O mais parecido que tenho a um irmo. Eu contei com as irms Loring para que me ajudassem em meus piores momentos, mas voc no tem a ningum. Fez uma pausa. Sei o que sente, Damon. Pensar na intimidade, em te fazer vulnervel para voltar a sofrer, assusta-te espantosamente pelo que constri um amparo a seu redor. Evita toda emoo. Guarda seus sentimentos s para ti. Mas paga um preo por tal isolamento. Durante os dois ltimos anos, eu s me sentia meio viva, enquanto que o mundo se movia ao meu redor. Damon teve que admitir que tambm ele. uma forma de existir espantosamente solitria acrescentou Tess mais melanclica. Certo que experimenta menos pesar, mas tampouco sente alegria nem conhece o amor. E o amor o que nos faz completos, Damon. Ele se retraiu mentalmente de sua observao, resistindo de maneira instintiva a seu conselho. Evitar o amor e a intimidade era em efeito levar uma existncia solitria, mas se necessitava um aviso do perigo de amar, tinha-o em Tess. E se propunha economizar a dor e pesar que sua prima tinha suportado ao perder a seu prometido. Eleanor e ele agora eram amantes, e Damon no desejava maior intimidade que essa. Certamente no queria seduzi-la e logo feri-la, como tinha feito durante seu compromisso. Entretanto, Tess pareceu intuir que o tinha pressionado em excesso, porque aliviou seu tom e desviou a ateno para si mesma. Eu confio em voltar a amar algum dia. Enquanto isso, penso viver
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minha vida mais plenamente. Parei de preocupar com as aparncias, de me inquietar pelo que ou no adequado. Penso me soltar um pouco o cabelo. Voc foste perverso toda sua vida, Damon. Agora toca a mim. Ele fixou nela os olhos entreabertos enquanto abotoava a jaqueta. Deveria me preocupar com tigo, Tess? Sua prima lhe dirigiu um sorriso que destacava sua surpreendente beleza. No, no tem que preocupar-se. No penso me voltar muito perversa, s um pingo. Por muito grande que seja a tentao, no posso me converter em uma Jezabel, posto que tenho que ter em conta minhas obras de caridade. Mas me tenho envolto em luto de viva muito tempo, em especial posto que nunca fui realmente viva. Damon se aproximou dela e lhe pegou uma mo. Deixar-me em paz se te prometo me despojar de meu luto de vivo agora mesmo? Tess lhe sorriu. possvel. O que te prope? Alegrar-te saber que esta manh penso sair para cavalgar com minha esposa, os dois sozinhos. O sorriso de Tess foi radiante. Excelente exclamou enquanto retirava a mo e se levantava. Ento, no necessita mais reprimenda por minha parte. Deixo Eleanor tratar de fazer derrubar esse muro que construste em torno de seu corao. Depois dessas palavras, saiu da habitao deixando Damon lutando com os pensamentos, totalmente desconcertantes, que tanto Eleanor como ela tinham provocado nele. Eleanor no estava muito segura de que Damon aceitasse seu convite para cavalgar, mas suas esperanas reviveram quando um servente foi lhe dizer que lorde Wrexham lhe pedia que se reunisse com ele nos estbulos s onze. Subiu entusiasmada a sua habitao para colocar um moderno traje de montar azul escuro e chapu a jogo, e ficou muito agradada com a imagem que lhe devolveu o espelho. Quando chegou aos estbulos, estavam-nos aguardando os cavalos j selados. Eleanor pensou que Damon estava extraordinariamente formoso, embora sua enigmtica expresso no era mais reveladora do que o tinha sido a noite anterior. Ao que parecia, preferia esquecer aquela experincia, porque depois de uma breve saudao guardou silncio enquanto a ajudava a montar e logo montava a sua vez em seu cavalo. Guiaram suas montarias com o passar do amplo caminho flanqueado por castanheiros e macios de rododendros e logo deixaram atrs os cuidados jardins de Rosemont para internarem-se no campo.
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Eleanor se sentia um pouco fatigada, posto que tinha permanecido bastante tempo acordada durante a noite, vigiando o sono de Damon, mas, no obstante, seus nimos estavam mais exaltados que em qualquer momento anterior desde que tinha comeado a festa de sua tia. Fazia um dia esplndido, fresco e limpo depois da chuva e dourado pela luz do sol, com um doce aroma de outono no ar. Podia-se divisar uma distncia de quilmetros sobre as colinas cobertas de erva e os verdes vales de dunas que se estendiam para o horizonte e o canal da Mancha. Ao cabo de um momento, Eleanor comeou a procurar mentalmente algo que dizer. Era muito consciente da presena de Damon e desejava saber o que estava pensando, o que sentia. Mas decidiu que seria prudente abordar temas mais mundanos. Assim, foi efetivo o tnico do Marcus para te aliviar a dor de cabea? perguntou-lhe. Eu, por sorte, nunca necessitei us-lo. Seu seco sorriso lhe levantou ainda mais os nimos. Sim, foi efetivo. Estou em dvida contigo. Me alegro. E tambm me alegro de que tenha aceitado cavalgar comigo. Foi frustrante ver-se encerrada em casa tantos dias. Sim conveio Damon. pensei que era melhor que passssemos algum tempo juntos. Nosso distanciamento est comeando a ser advertido pelos convidados. Eleanor fez uma careta interior ante seu despreocupado comentrio, era uma pequena decepo que a nica razo de Damon para aceitar seu convite tivesse sido cobrir as aparncias. Ela no podia dizer o mesmo. Desfrutava estando com ele, desfrutava com o prazer de compartilhar simplesmente sua companhia. Sempre tinha sido assim. Aquele momento lhe trazia lembranas de dois anos, quando seu cortejo era novo, quo mesmo a excitao, a espera, o febril regozijo de que lhe dedicasse toda sua ateno, o emocionante de seus beijos... Tinham passado muito tempo cavalgando juntos por aqueles terrenos. Recordava que tinha sido uma poca especial de sua vida e daria o que fosse para voltar a experimentar aquela magia, razo pela que em parte tinha proposto ao Damon aquela sada. Ele no parecia especialmente disposto a colaborar, mas Eleanor apertou a mandbula, decidida a perseverar e pression-lo para faz-lo sair de seu srio aspecto. Contei-te que estava lendo uma novela medieval escrita por uma amiga? comentou. Gostar de saber que a desfrutei enormemente. Prometi lhe dar minha opinio da histria e dos personagens, por isso esta tarde lhe escreverei para dizer-lhe. Assim estive passando as primeiras horas da manh... imersa em um bom livro. Bom, se te interessa sab-lo. Damon lhe dirigiu um atento olhar. No prprio de ti preferir um bate-papo ocioso a um bom galope. Ela o olhou sombria, perguntando-se se Damon tentava recha-la
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uma vez mais, se ainda estava imerso em suas tristes lembranas ou simplesmente recuperando-se de seu abuso excessivo de brandy. Supunha que provavelmente as trs coisas. Decidiu no pression-lo no momento e, em vez disso, optou por uma resposta que pelo menos poderia ajud-lo a desterrar seus negros pensamentos e aliviar sua dor de cabea. Muito bem, lorde Wrexham, desejas cavalgar? Pois, vamos! Sem aguardar, esporeou a seu cavalo at um meio galope, deixando que Damon a seguisse se queria. Ele aceitou seu desafio, como ela tinha esperado, e em apenas uns segundos o ouviu correr em enrgica perseguio. A competio era estimulante. Damon ganhava terreno com bastante facilidade e, quando a alcanou e se dispunha a pass-la, Eleanor lanou seu cavalo ao galope. Breve estavam competindo por colinas e vales. Quando ele parecia ir avantaj-la, Eleanor se inclinou mais sobre sua cadeira e insistiu a sua montaria a correr mais, com seus batimentos do corao martelando ao compasso do surdo ritmo dos cascos do cavalo. Quando por fim se detiveram, o corao lhe pulsava regozijado e se encontrava dois passos mais adiante que Damon, embora suspeitava que este possivelmente a tinha deixado ganhar. Foi esplndido! exclamou, rindo de pura alegria, enquanto voltava sua montaria para ele. Ele no respondeu. Em lugar disso, permaneceu imvel enquanto a olhava fixamente, como fascinado. Ante seu prolongado silncio, Eleanor interrompeu sua risada enquanto seu ressentimento alcanava seu limite. Faz um dia incrivelmente formoso, Damon, mas seu aspecto est ameaando estragar qualquer desfrute. Para sua surpresa, ele assentiu lentamente ante sua queixa. Tem razo. Desculpo-me. Ela o olhou suspicaz. Posso compreender que no esteja de humor para conversar, considerando o quanto bebeu ontem noite, mas poderia fazer um esforo para ser agradvel. Seu lento sorriso a desarmou por completo. Estou de acordo, Elle, e te rogo sinceramente que me perdoe. Mas em realidade meu humor tem pouco a ver com as sequelas da embriaguez. Voc a mais culpada. Ela ergueu o queixo. Por favor, como vou ser eu a culpada? Estava lutando por manter a mente longe de outro sofrimento. Que outro sofrimento? perguntou Eleanor a ponto de perder a pacincia. A dor fsica que me est causando. Isso a deixou atnita. Tinha ferido Damon de algum modo? Olhou-lhe
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preocupada, mas no lhe pareceu que sofresse dor alguma. Estava comodamente sentado em seu cavalo, enquanto em seus olhos cintilava uma pequena fasca de humor que resultava quase sensual. No me propunha te causar nenhuma dor disse ela vacilante. No o pode evitar, querida. Excitaste-me de maneira insuportvel. Agora que te saboreei, cada vez te desejo muito mais. Eleanor piscou ante a mudana. Aquele Damon se parecia mais ao encantado libertino que ela conhecia. Ao v-la guardar silncio, ele inclinou a cabea, contemplando-a. Durante nossas cavalgadas, h dois anos, eu estava acostumado a fantasiar em te arrastar ao cho, te arrancar a roupa e te violar, sabia, amor? A honra me impedia ento me permitir essas fantasias, mas agora que estamos casados, no h nada que nos detenha. A ela lhe parou o corao. Sua sugesto de viol-la ali mesmo era escandalosamente perversa, embora continha grande atrativo. Sem dvida, estava tratando de distrai-la de uma conversa mais profunda, mas pelo menos parecia haver dissipado seu sombrio aspecto. Devo te recordar que se supe que estou recuperando minha reputao aps nosso apressado matrimnio? perguntou Eleanor. Pular nua em uma pradaria poderia provocar um escndalo ainda maior. No te preocupou o escndalo a primeira vez que fizemos o amor ao ar livre. Mas ento estvamos protegidos por um balo. No esperar que tiremos a roupa aqui, em um descampado. Agitou a mo assinalando a pradaria que os rodeava iluminada pelo sol. Aqui no h ningum mais que as ovelhas, e elas no tero nada que objetar. Eleanor compreendeu que falava totalmente a srio e sentiu que a percorria um emocionante e breve calafrio. Entretanto, no deveria surpreend-la que ao Damon no parecesse lhe preocupar a perspectiva de um novo escndalo. Era um diabo perverso que quebrava todas as normas e que desfrutava fazendo-o. De modo que conhece bem s ovelhas? perguntou evasiva. Ele esboou um sorriso breve e radiante. No. E eu gostaria muitssimo mais conhecer bem a ti. A tenra diverso que brilhava em seus olhos esquentou Eleanor at os ossos, mas segundo os conselhos de Fanny, no devia render-se com muita facilidade. Pode vir algum objetou, mantendo um tom ligeiro. Poderemos ouvi-lo a grande distncia. A erva ainda est molhada pela tormenta. Confia em mim, podemos enfrentar a esse desafio. Como? Tomando-te de p.
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Eleanor lhe dirigiu um olhar intencionalmente brincalho. Isso sonha bastante incmodo. Prometo-te que no ser absolutamente incmodo, querida. Ao ver que ela no formulava mais objees, Damon saltou de sua montaria e se aproximou para ajud-la. Eleanor ficou paralisada ante seu olhar, quando a pegou pela cintura e a levantou da cadeira. Deslizou-a junto a seu corpo e se inclinou para ela. Sua voz soou divertida em seu ouvido enquanto murmurava: Se insistir em seus melindres, podemos ir a essa casinha que est no alto da colina, para nos ocultar um pouco. Inclusive deixarei que te deixe posta a roupa. Era evidente que ele retornava a seu habitual ser provocador, que voltava a ser o mesmo irresistvel pretendente que a tinha apaixonado por maneira fulminante nos iniciais dias de seu cortejo. A transformao era bem recebida, em especial comparada com o sombrio, pesaroso e angustiado Damon da noite anterior. Eleanor no se sentia com foras para negar-se. Ao v-la vacilar, lhe mordiscou o lbulo da orelha. Ontem noite desejava me socorrer. Hoje ainda necessito socorro, doce Eleanor. Sob sua voz sedutora se percebia um srio matiz. E quando se tornou para trs para olh-lo cara, sua expresso tinha o mesmo matiz vulnervel que tinha visto nele a noite passada. Eleanor lhe sorriu com o corao derretendo-se. Como rechaar to tentadora oferta? Uma fsca se acendeu nos olhos de Damon ante sua resposta. Deixando aos cavalos pastando, pegou-a pela mo e a conduziu ao pendente do trio, detendo-se a breve distancia da casinha. Comeou a lhe tirar as agulhas que lhe seguravam o chapu e ela arqueou as sobrancelhas. Acreditava que havia dito que permaneceramos vestidos. Sim, mas desejo ver-te solto o cabelo. Liberou-a do chapu, afundou os dedos em seus cachos e lhe manteve quieta a cabea enquanto a olhava. Seu rosto sobre o dele lhe ocultava o cu, eclipsando ao brilhante sol, mas podia ver claramente seus olhos. O possessivo desejo em suas negras profundidades esquentou seu interior. A que est esperando, milord? inquiriu Eleanor de um modo quase zombeteiro. Ele sorriu prometedor e respondeu beijando-a. Tomou a cabea com as mos, inclinou a boca sobre a sua e tomou seus lbios em um abrasador assalto. A pura rudeza de seu desejo masculino a deixou sem flego e lhe disparou o corao. E isso foi antes de que a levasse para trs, at encurral-la contra o tronco de uma enorme rvore.
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Seus ferventes beijos foram acontecendo enquanto dirigia as mos a sua jaqueta de montar e lhe desabotoava rapidamente os botes. Logo lhe levantou as saias deixando descoberta suas coxas nuas. Quando procurou seu centro com os dedos, encontrou a entrada feminina escorregadia de desejo. Eleanor sufocou um grito enquanto ele deslizava os dedos em sua umidade, sem logo que poder acreditar quo molhada e cheia j estava por ele. Sua estado de excitao evidentemente satisfez ao Damon, porque quando interrompeu seus beijos e se tornou atrs, tinha um misterioso e ardente olhar. Algo estalou dentro dela ao ver esse primitivo olhar e procurou a provas os botes dianteiros de seus cales lutando contra o apresso de arranc-los de um puxo. Quando conseguiu abri-los, seu rgido falo saltou em liberdade. Eleanor pensou aturdida que estava duro como a pedra e magnificamente excitado, enquanto curvava a mo em torno de seu membro. Damon gemeu quando ela o agarrou e, ao voltar a levantar o rosto para ele, procurando cegamente sua boca, ele proferiu um grunhido de aprovao e tomou seus lbios com fora. Seu beijo era ardente e febril, e a devorava enquanto lhe abria a jaqueta. Deslizou as mos por seu suti cobrindo com elas os ondulantes seios como se o nico que lhe importasse no mundo fosse toc-la, explorla. Eleanor gemeu, arqueando-se ante suas possessivas carcias. Damon estava agitando um doloroso poo de desejo nela, fazendo-a ansi-lo com uma ferocidade primitiva. Mas necessitava mais, desejava mais. Como se percebesse seu implcito rogo, ele a agradou baixando as mos, as deslizando por seus quadris at lhe agarrar as ndegas. Dobrou ligeiramente as pernas, levantou-a e, devagar, introduziu sua cheia ereo em sua latente fenda. A sensao dele reclamando-a era deliciosa. Eleanor se estremeceu e gemeu contra sua boca entregando-se plenamente, desesperada por senti-lo dentro, por encher-se de sua essncia. Quando a teve penetrado por completo, Eleanor se fundiu nele aterrando-o com fora. Esticou seu abrao e lhe rodeou os quadris com as pernas avidamente, agarrando-se ao Damon enquanto este arremetia em seu interior. Damon exigia mais, dominava sua paixo e lhe entregava a sua em troca. E Eleanor o recebia com a mesma doce ferocidade, movendo-se a um ritmo elementar, primitivo, cheio de desejo, enquanto ele acariciava com sua poderosa longitude profundamente em sua ardorosa e latente carne. A Eleanor lhe escapou outro agudo gemido. Sentia-se quase inconsciente, perdida. Entre os dois havia tanto ardor, necessidade e prazer, que estava emocionada.
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Logo, o calor entre eles se fez impossvel de suportar. O fogo estalou em uma tormenta incendiria, violenta, fera e desigual. Ao cabo de uns instantes, ela gritou convulsionando-se grosseiramente enquanto a sacudia onda atrs onda de prazer. Damon captou os gemidos de felicidade que rasgavam sua garganta, e em seguida um rouco som surgiu de sua prpria garganta enquanto alcanava seu prprio explosivo clmax. Estremeceu-se e contraiu desesperadamente, vertendo sua semente dentro de Eleanor. Esta ainda se sentia palpitar em torno dele quando Damon se desabou fracamente contra ela, de modo que a rvore que tinha a suas costas sustentava a ambos. Aferrou-se a ele com as pernas e o rosto em seu peito. Permaneceram assim kongo momento, mesclando suas respiraes desiguais e regularizando os frenticos batimentos de seus coraes. Eleanor comeou a recuperar seus alterados sentidos momentos antes que Damon. Sua paixo tinha sido devastadora, lhe agitando at o esprito. E quando por fim conseguiu tornar-se para trs e olh-lo, descobriu que tinha os olhos vidrados pelo desejo, e que parecia esgotado enquanto lhe devolvia o olhar. Ainda unido intimamente a ela, sustentando-a com fora, voltou-se e a transladou do protetor refgio das rvores luz do sol. Quando chegaram a uma laje lisa de pedra da ladeira da colina, depositou-a ali com suavidade e depois se estendeu a seu lado, atraindo-a junto a si. Enquanto jaziam ali deitados, um nos braos do outro, Eleanor notou a paz descer sobre ela. Suspirou esgotada e satisfeita, desejosa de poder permanecer assim para sempre, perdida no prazer do abrao de Damon naquela formosa e feliz manh. Entretanto, este no sentia exatamente o mesmo enquanto a observava. Por duas vezes tinha submetido j seu corpo a feras exigncias apesar de que no estava acostumada a essa violncia. No obstante, Eleanor parecia satisfeita, em agudo contraste com a agitao que ele sentia. Sua necessidade de reclam-la, de possui-la, era entristecedora, subjugante, ameaadora. Desejava poder escapar de seu encanto. Se o rogo que ardia entre ambos seguia sendo to intenso, to feroz, acharia-se em grave perigo. E, entretanto... isso era justo o que ansiava precisamente ento. O que necessitava. Aquela ternura. Aquela tranquila intimidade. Percorreu sua coluna com a gema dos dedos saboreando a sensao de jazer juntos enquanto tratava de encontrar sentido a suas inclinaes em conflito. Em parte, ansiava-a ferozmente. E em parte desejava com desespero fugir. E ainda por outra parte uma intensamente insistente comeava a questionar suas convices longo tempo sustentadas. Jurou-se no permitirse amar nunca a ningum, no voltar a ser to vulnervel que pudesse
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sofrer de novo. Mas amar Eleanor era algo do que precisava seguir fugindo? Se fosse assim, por que se sentia to a gosto s olhando-a? Seu rosto se via suave, preguioso, dormitado; sua boca, evocadora e machucada pela paixo. Seus cabelos frisados estavam grosseiramente emaranhados e resplandeciam como o bano luz do sol enquanto que suas compridas pestanas lhe roavam brandamente as bochechas. Quase involuntariamente, Damon deslocou a mo sobre seu ombro para acariciar a delicada curva de sua bochecha. Ela sorriu com suavidade sem nem sequer abrir os olhos. Sua resposta o afetou, confortou-o... desconcertou-o. Desejar Eleanor, ansi-la, necessit-la daquele modo estava muito perto do amor. Amor. Damon apertou a mandbula com um estremecimento enquanto lutava contra as emoes no desejadas que se agitavam em seu interior. Ansiava estar de novo dentro dela, inundar-se to profundamente que nunca pudesse liberar-se, absorver seu poder curativo e deixar que o renovasse. Para falar a verdade, a sensao era to intensa que o impactava. Mas tambm o eram as vozes de sua cabea que clamavam lhe advertindo que tomasse cuidado. Os mesmos sinais de aviso que tinha escutado h dois anos. No obstante, as circunstncias no eram as mesmas ento. Eleanor j no era simplesmente a formosa e enrgica herdeira com a que se obcecou. Agora era sua esposa. S seu matrimnio j mudava o que se achava em jogo. Damon fez uma careta enquanto a batalha de seu interior se incrementava. Desde o comeo, tinha sabido que entre ambos havia algo especial. Eleanor era seu par perfeito em mltiplos aspectos. Era toda uma mulher, a que admirava e respeitava. Qualquer homem o bastante afortunado para consegui-la seria um tolo se a deixava escapar. Precisamente o que ele tinha feito a primeira vez. Perguntou-se se estaria to afligido pela possibilidade de dor que arruinaria seu futuro com ela. Certamente, sabia que Tess tinha razo: tinha construdo uma couraa protetora em torno de si. Tinha retido muito no interior. Murou-se muito por completo. Temia preocupar-se em excesso, perder em excesso. Desejava fugir dessa couraa protetora. Sem ajuda de sua prima, j era consciente de outra importante realidade: se Eleanor no estava em sua vida, sentia-se s meio vivo. Era tambm ocasio de que por fim admitisse que tinha cometido um grave engano quando a afastou h dois anos? Tinha estado implacavelmente decidido a no apaixonar-se por ela, mas aquele dia tinha perdido algo muito precioso. Talvez no fosse muito tarde para retificar seu engano, pelo bem dos
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dois. Jogava enormemente de menos a camaradagem e a amizade que tinha mantido com seu irmo gmeo. Esse vnculo tinha ficado destroado pela morte, mas o frgil vnculo que tinha compartilhado com Eleanor o tinha destrudo ele a conscincia. E, entretanto, ela podia pr fim a seu vazio se ele era capaz de reduzir suas defesas. Eleanor podia ser sua amiga e companheira, assim como sua amante e sua esposa. Podia desterrar a fria solido que tinha enchido sua vida. Ela era a essncia do que carecia sua existncia: alegria, amizade, risadas, sentimentos. No se tinha permitido sentir assim h muito tempo. Atreveria-se a levar adiante algo mais que uma fria unio de convenincia com ela? Seguiria tendo eleio? Estava resultando evidente que no havia modo de defender-se contra sua esposa, de negar sua necessidade. No, a verdade pura e dura era que desejava um verdadeiro matrimnio com Elle. Desejava v-la rir com alegre exuberncia, como fazia um momento, ao final da corrida. Ouvi-la pronunciar seu nome enquanto ele satisfazia seu desejo, tal como tinha feito h pouco, quando lhe tinha feito o amor. Desejava lhe dar a famlia que ela desejava. Damon desejava sua felicidade, seu amor. Fechou os olhos aspirando seu aroma, absorvendo seu calor e sua fragrncia, descobrindo um rico prazer unicamente em sustent-la junto a si. Podia imaginar-se amando Elle... sempre, eternamente. Uma suave e incrdula risada surgiu de sua garganta ao compreender quo longe tinha chegado em poucas semanas. Sempre se tinha prometido no permitir que ningum se aproximasse bastante para fazer perigar suas emoes, e muito menos seu corao. Entretanto, nesta ocasio pensava aproveitar a oportunidade de ter um verdadeiro matrimnio com Eleanor. Embora primeiro devia ganhar sua confiana. Antes de que lhe confiasse seu corao, tinha que demonstrar que a merecia. Pela primeira vez desde que se achou ante a tumba de seu irmo, destrambelhando contra o destino, estava decidido a superar seu pesadume. A procurar um futuro real com Eleanor. A compartilhar plenamente sua vida com ela. A permitir-se am-la como merecia. CAPITULO 18 Pode sentir-se possessiva ou ciumenta, mas procure no demonstr-lo. Os cavalheiros desejam sentir-se livres para revoar de flor em flor, como as abelhas.
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UMA DAMA ANNIMA, Conselhos s jovens damas para conquistar marido Damon tinha a inteno de passar toda a tarde com Eleanor e tambm a noite. Quando a informou que dormiria em sua cama, no lhe ps inconvenientes. Entretanto, ao retornar a Rosemont, os acontecimentos conspiraram para interferir em seus planos de apaixonar a sua mulher e ter com ela um verdadeiro matrimnio. Depois de deixar Elle porta de seu dormitrio para que trocasse o traje de montar, Damon foi a sua habitao e se encontrou com o Cornby olhando-o com grave semblante. Isto foi entregue por um mensageiro faz uma hora, milord disse o ajudante de quarto secamente, lhe estendendo uma nota fechada, perfumada de lavanda e com as palavras Visconde Wrexham claramente escritas na parte dianteira. Damon franziu o cenho ao reconhecer a familiar escrita e a forma do comunicado. Que diabos era aquilo? Por que lhe escrevia Lydia Newling precisamente ento? E por que voltava a entrar em sua vida sua antiga amante precisamente quando tinha decidiu construir um futuro com Eleanor? Meu queridssimo Wrexham: No desejo interromper sua festa, mas necessito com desespero sua ajuda. Por favor, rogo-te que me conceda meia hora de seu tempo e se renas comigo na estalagem Cabea de Javali, de Brighton. No duvido que preferir ver-me ali, posto que no desejar que me apresente na distinguida reunio de lady Beldon. Sua afetuosa servidora, Lydia. Damon sentiu que lhe encolhia o estmago. Era aquela ltima frase de Lydia uma velada ameaa a apresentar-se na casa se negava a aceitar a sua solicitao? Ou simplesmente sua tentativa de ser considerada com as convenes sociais? Uma cortes batendo na porta de um imvel nobre em busca de seu antigo protetor horrorizaria aos convidados e desencadearia o escndalo. Mas ao diabo o escndalo, era a reao de Elle o que lhe preocupava. Se sua antiga amante levava a cabo to descarado comparecimento, como mnimo se sentiria envergonhada e ferida. Normalmente, no temeria que Lydia recorresse chantagem, posto que era boa, generosa e nada intrigante. No obstante, no podia correr o risco de destruir, to logo a frgil confiana de Eleanor aps haver-se jurado ganh-la. Foi evidente que Cornby no aprovava sua deciso quando Damon disse que estaria ausente durante uma hora, e que se trocaria ao retornar.
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Est seguro de que deseja dar esse passo, milord? perguntou-lhe o ajudante de quarto muito srio quando ele se voltou para partir. O que acontece? Visitar a senhorita Newling. No isso o que se prope? Se for assim, sinto-me obrigado a observar que lady Wrexham pode tomar seu encontro s escondidas como um insulto. Eu no gostaria de ver uma repetio do acontecido de dois anos, quando ela ps fim a seu compromisso com voc por causa da senhorita Newling. Tampouco eu respondeu Damon. As rugas do ancio rosto do servente se intensificaram ao franzir o cenho. Ento, por que se arrisca a incorrer na ira de sua senhoria, em especial to pouco depois de suas bodas? No esteve metido em questes de saias desde que retornou da Itlia. Cornby sabia perfeitamente que, aps, Damon tinha passado todas as noites em casa, guardando estrito celibato. Tambm sabia que Lydia tinha sido o catalisador da exploso de Eleanor, h dois anos, e evidentemente lhe preocupava que acontecesse algo parecido se decidia visitar ento a sua antiga amante. Mas explicar o delicado estado de seu matrimnio a seu ajudante de quarto no era algo que Damon desejasse fazer precisamente ento. Est sendo irritantemente paternalista, Cornby. Talvez, milord, mas considero meu dever defender os interesses de lady Wrexham. Do mesmo modo, reconheo que no desejo que nada volte a lhe causar dor nem pesar. Tampouco eu. Mas ser melhor que me rena com a senhorita Newling a que ela se presente aqui sem ser convidada. Compreendo suas razes, milord. Para falar a verdade, Damon estava agradado de que seu antigo servente se sentisse protetor com respeito a Eleanor. Mas se propunha reunir-se com Lydia, como ela tinha solicitado, para evitar que o visitasse ali. Alm disso, no podia desprezar voluvelmente seu pedido de ajuda. Depois de sua longa relao, devia a Lydia pelo menos saber por que o necessitava, segundo suas prprias palavras to desesperadamente. Diga a lady Wrexham que me atrasarei um momento em me reunir com os convidados porque devo solucionar um assunto de negcios. Muito bem, embora seja improvvel que se trate de um assunto de negcios respondeu intencionalmente o ajudante de quarto. Ser-o lhe assegurou Damon. Proponho-me que minha visita no seja absolutamente pessoal. Aparentemente um pouco tranquilizado, Cornby permaneceu silencioso enquanto Damon saa e retornava aos estbulos. Acabava de chegar quadra quando se encontrou com o conde de Haviland. Que coincidncia, Wrexham exclamou este. Evitou-me a
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molstia de lhe buscar. Necessitamos um momento de seu tempo. Damon advertiu a seriedade da expresso do conde, assim como que ia acompanhado de Horace Linch, um dos agentes do Bow Street contratado para vigiar ao prncipe Lazzara. Sim, certamente respondeu ele. Produziu-se uma interessante novidade no caso comeou Haviland calmamente, enquanto abria a marcha por volta de um dos edifcios das quadras. O senhor Linch cr ter identificado um possvel suspeito dos acidentes que sofreu o prncipe. Deixarei que ele o explique. Quando se detiveram no extremo oposto dos estbulos, Damon observou ao agente com olhar inquisitivo. Linch se expressou em voz baixa. Milord, pediu-me que observasse se havia algum suspeito, e acredito ter encontrado a uma pessoa. V aquele tipo italiano dali? Linch assinalou subrepticiamente um rinco do edifcio, onde um indivduo robusto, de cabelos negros e tez olivcea estava escovando um par de cavalos de uma carruagem. Damon aguou o olhar enquanto experimentava uma sensao de reconhecimento. Estava quase seguro de ter visto antes aquele homem, em uma rua lotada de gente, nos subrbios do bazar Pantheon. Depois de olhlo uns momentos, Damon retrocedeu, ocultando-se para no ser reconhecido a sua vez. Esse indivduo Paolo Giacomo murmurou o agente. Esta manh lhe descobri ocultando-se nos jardins; no existe outra forma de express-lo. Mas quando lhe plantei cara, h-me dito que falasse com o signore Vecchi, pretendendo ser empregado dele. O signore no parecia satisfeito ao lhe ver, isso foi muito evidente. No pude me aproximar o bastante para ouvir o que diziam, mas pareciam estar discutindo. Por isso logo me pareceu estranho que o signore Vecchi dispusera que Giacomo fosse alojado nas habitaes dos moos de quadras, aqui, em cima do estbulo. Damon decidiu que Giacomo podia ser o ladro de carteira que tinha assaltado a Lazzara e o tinha derrubado na rua, perdendo-se depois de vista. Quando assim o disse aos outros, Haviland o olhou com fixidez. duvidoso que Giacomo atuasse por sua conta. Damon assentiu lentamente. possvel que Vecchi se encontre detrs dos ataques. Antes disto, eu j me tinha perguntado se podia ser ele o culpado. Era o que estava mais perto do prncipe quando sua alteza caiu pela escada da pera. E estava presente a noite em que drogaram seu ponche. Vecchi podia ter confiado facilmente em seus lacaios para que levassem a cabo outros percalos, como sabotar a roda da carruagem. Ter que encontrar confirmao de sua culpabilidade respondeu Haviland. No seria inteligente acusar a um alto cargo diplomta de atos
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como esses sem provas, e muito menos de tentar assassinar a seu primo. Damon no podia questionar a observao. No momento, era pura especulao suspeitar que Vecchi estivesse atrs dos percalos. Entretanto, seu instinto lhe dizia que no estava equivocado. Tem alguma sugesto a respeito de como encontrar essas provas? perguntou ao Haviland. Uma evidente. Deveramos comear por registrar suas habitaes. Ento interveio Linch. Rogo-lhes que me desculpem, senhores, mas eu no me atreveria a tentar tal coisa. Se fosse descoberto, isso poderia ter graves consequncias para mim. Talvez seria considerado um ladro e enviado a priso, ou algo pior. Eu estou disposto a faz-lo se ofereceu Haviland. Damon considerou brevemente a oferta do conde e logo a rechaou. Obrigado, mas tampouco quero que voc se arrisque a ser descoberto. No vou pedir-lhe que se implique nestes trambiques. Haviland esboou um semi-sorriso. Em realidade, no sou alheio aos trambiques. E estou ansioso por encontrar algo que me distraia das intrigas de salo. Damon sentiu um arrebatamento de simpatia por ele. Depois de anos de dirigir redes de espies e tramar intrigas polticas internacionais para a inteligncia britnica, Haviland devia estar desfrutando ante a perspectiva, depois de haver-se visto apanhado em uma festa como aquela durante tanto tempo simplesmente para agradar a sua av. Lamento lhe decepcionar, Haviland, mas prefiro ser eu quem realiza a busca. Se for descoberto, a lady Beldon custar muito me pr na rua, posto que estou casado com sua sobrinha. Nesse momento, Damon recordou aonde se dirigia quando tinha sido interrompido. Por desgraa, a investigao ter que esperar. H outro assunto que devo resolver primeiro. No obstante, estarei ausente durante menos de uma hora. Posso registrar as habitaes do Vecchi quando retornar... talvez durante a comida. Isso bastar respondeu Haviland. Procurarei que Vecchi esteja ocupado enquanto voc o leva a cabo. E eu me assegurarei tambm de que Giacomo se mantm afastado interveio Linch. Uma vez elaborado o plano, Damon se despediu de seus novos companheiros de investigao e ordenou que selassem seu cavalo para ir ao encontro de sua antiga amante. Mas estava impaciente por retornar e resolver o mistrio dos assaltantes do prncipe Lazzara e, o que era mais importante, seguir cortejando a sua esposa. Com grande surpresa de Damon, assim que entrou na estalagem Cabea de Javali, encontrou-se com o prncipe. Lazzara saa do bar
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rodeando com um brao a uma bonita garonete loira, apalpando seus exuberantes seios enquanto lhe sussurrava algo ao ouvido que provocava a risada da garota. Ao ver Damon, deteve-se e ficou cambaleando-se enquanto piscava como uma coruja. Ao que parecia, Lazzara estava bastante alegre. Pelo visto se cansou da augusta companhia de Rosemont e tinha ido ao botequim divertir-se. Damon advertiu que o outro agente do Bow Street a quem lhe tinha confiado sua custdia no estava longe dali. O homem ps os olhos em branco, como se desculpasse por permitir que a pessoa a seu cuidado estivesse to embriagada, embora provavelmente no tinha podido fazer nada por evit-lo. Precisamente ento, Damon ouviu uma doce voz feminina que o chamava. Sem dvida, Lydia Newling o tinha estado esperando, porque se aproximou apressada da escada principal da estalagem com um sorriso de alvio em seus formosos lbios. Milord, no estava segura de que viesse. Desejava te agradecer... OH... alteza...! No esperava lhe ver aqui. Damon compreendeu que Lydia e o prncipe se conheciam ao ver como Lazzara abria os olhos. E, a julgar por seu sorriso desdenhoso, tambm ele estava corrente da anterior relao de Damon com a encantadora cortes de cabelos castanho avermelhados. No voc algo pcaro, milord? murmurou o prncipe balbuciante. Mas minha boca est selada. Afastou a mo do seio da garonete, inclinou-se vacilante e logo se encaminhou porta principal, seguido apressadamente por seu guardacostas. Damon conteve um juramento lamentando a m sorte que o tinha conduzido ali ao mesmo tempo que ao prncipe, embora era improvvel que Lazzara difundisse a notcia e, por conseguinte, revelasse sua prpria visita ao lugar. Mesmo assim, Damon se voltou com rapidez para sua antiga amante, desejoso de concluir o quanto antes aquele encontro para poder retornar a Rosemont. O que posso fazer por ti, Lydia? Sua mensagem parecia urgente. urgente, Damon. Necessito sua ajuda. Podemos falar em privado, por favor? Acima seria melhor acrescentou, dirigindo um olhar para a porta do ruidoso botequim. reservei um gabinete. Face implorante nota de sua voz, Damon duvidava de ficar a ss com ela. Como sabia onde me encontrar? Todo mundo sabe que vieste festa de lady Beldon; a notcia apareceu nos ecos de sociedade de todos os jornais junto com o anncio de seu inesperado matrimnio com lady Eleanor. Mas posto que o doutor Geary se negou a te escrever e te incomodar nestes dias, pensei que devia vir te implorar eu mesma. Ver, a minha irm lhe est acabando o tempo.
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Eleanor se sentiu muito decepcionada ao receber a notcia de que Damon chegaria com atraso. Entretanto, recordando a si mesmo que o teria toda aquela noite para ela, reuniu-se com os outros convidados da casa e contribuiu animada discusso a respeito de que obra escolher para a funo de aficionados que se representaria a semana seguinte. Quando o prncipe Lazzara se aproximou e a convidou para passear pelos jardins com ele, aceitou agradada, mas mais que nada por seu sentido do dever. No tinha passado muito tempo em sua companhia desde seu apressado matrimnio e se sentia um pouco culpada por lhe haver incitado to intencionalmente durante semanas, estimulando suas insinuaes e tratando de conseguir uma proposta de matrimnio por sua parte para depois casar-se com Damon de maneira to repentina. Enquanto percorriam os atalhos de cascalho dos jardins belamente cuidados, Eleanor comeou a perguntar-se se o prncipe estaria bbado, porque sua cuidadosa maneira de falar se deteriorou at o ponto de que s vezes resultava balbuciante. Ento, quando se achavam fora da vista da manso, sobressaltou-a lhe agarrando a mo e beijando-lhe ardorosamente. Alteza. exclamou ela algo sem flego, retirando a mo. est se extrapolando. Agora sou uma mulher casada. No o esqueci, minha signorina respondeu em voz baixa e apaixonada. Aguardei pacientemente, mas agora acredito que no h razes para esperar. Desejo que seja minha amante. Eleanor apertou os lbios contendo uma dura rplica. Evidentemente, o homem tinha confundido sua afabilidade com algo mais profundo. Fingirei no ter ouvido isso, alteza. Ele franziu o cenho. Por que? Falo-lhe completamente a srio. Porque me resulta ofensivo que me proponha uma aventura. Lazzara parecia sinceramente perplexo. Por que ia considerar ofensiva minha proposta? Acreditei que se sentiria honrada. Fazendo um valente esforo para ocultar seu desgosto, Eleanor forou um sorriso. Temo que est equivocado, alteza. No me sinto nada honrada. Est sugerindo que cometa adultrio. Ele se encolheu de ombros. Mas tenho entendido que isso algo comum na Inglaterra. Aqui muitos matrimnios nobres so de convenincia, e neles, marido e esposa tm plena liberdade para tomar amantes enquanto a dama facilite herdeiros e seja discreta. Talvez em alguns matrimnios nobres isso seja certo, mas no no meu. voltou-se e seguiu andando pelo atalho do jardim, deixando que o prncipe a seguisse.
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Por que? O que to diferente em seu matrimnio? perguntou, como se realmente desejasse sab-lo. Eleanor se perguntou o que era diferente em seu matrimnio, quando Damon insistia em que fosse uma unio mais de convenincia. Franziu o cenho e evitou dar uma resposta direta. Eu nunca trairia a meu marido desse modo. Certamente, no ao homem ao que amo. Amor? Lazzara parecia surpreso. isso o que sente por seu marido? Sim, certamente. Ela nunca tinha deixado de amar Damon, nem sequer depois de romper seu compromisso. Quando ele se meteu de novo pela fora em sua vida h poucas semanas, entremetendo-se em seus assuntos e quase voltando-a louca com sua exasperante interferncia, ela tinha lutado inutilmente contra seus sentimentos. Mas em realidade nunca tinha tido nenhuma oportunidade de resistir aos acesos desejos de seu corao. Lazzara a contemplava com ceticismo, evidentemente absolutamente convencido de que ela queria declinar sua desagradvel proposta. Assim essa sua resposta, Donna Eleanora? Sim, alteza. E no desejo seguir discutindo. Por favor, podemos falar de outras coisas? Como goste murmurou ele. Mas evidente que Wrexham no tem os mesmos escrpulos que voc. Ela o olhou de esguelha. Como diz? Precisamente esta tarde estava eu em Brighton e o vi com a senhorita Newling. A senhorita Newling? A senhorita Lydia Newling?! Eleanor se deteve bruscamente, o que obrigou ao prncipe a fazer o mesmo. O que h dito? perguntou sem flego. Que vi lorde Wrexham com sua inamorata. A senhorita Newling foi sua amante em outro tempo, no assim? Ou se supe que tampouco devo falar de tais coisas? Eleanor o olhou fixamente, desejosa de no lhe dar crdito. Deve estar equivocado respondeu com aspereza. Asseguro-lhe que no. Sorriu fracamente. Confesso que s vezes no compreendo aos ingleses. No posso imaginar que Wrexham deseje procurar seu prazer em outra parte quando tem voc em seu leito. Mas Eleanor pensou frentica que Damon no a tinha tido em seu leito at a noite anterior. Ela tinha mantido distncia com o fim de incit-lo a desej-la mais. Invadiu-a uma sensao de temor. Por todos os Santos! Podia ser certo? Tinha recorrido Damon a sua antiga amante para satisfazer suas necessidades carnais enquanto lhe estava jurando constantemente
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fidelidade? Seguro que no era possvel... Se no me cr, Donna, deveria comprov-lo por si mesma. Encontrar-o na estalagem Cabea de Javali, de Brighton. Est ali enquanto falamos. Deixei-o recentemente. Conhecia o lugar. O Cabea de Javali era uma casa de apostas muito concorrida, situada na estrada principal que conduzia ao norte de Londres. Levou a mo ao corao para apaziguar a aguda dor que ali sentia. Estava-a traindo Damon antes sequer de que se secasse a tinta de sua certido de matrimnio? Santo Deus! De repente, notou que os joelhos lhe fraquejavam. Sentia-se enjoada, como se fosse a desmaiar. Sente-se mal, Donna Eleanora? perguntou-lhe o prncipe. Psse muito plida. Sem dvida que o devia estar. Negou com a cabea em silncio, tinha a garganta muito seca para falar. Devia se afastar do homem antes de perder o controle completamente. Com grande esforo, conseguiu formular uma negativa: No, no me sinto mal, alteza. Mas acredito que retornarei casa, se me desculpar... Voltou-se e se apressou pelo atalho at quase tornar-se a correr. A histria estava se repetindo. Damon havia tornado a trai-la com a bela cortes que tinha sido sua amante durante anos. Apertou com fora o peito em um esforo por conter a terrvel dor que experimentava. Amava Damon a Lydia Newling? Era por isso pelo que voltava com ela? Pens-lo era inquietante, doloroso, entristecedor. Eleanor entrou por uma porta lateral e logo se deteve sem saber onde estava, nem sequer aonde se dirigia. Dobrou-se pela cintura enquanto tratava de encher de ar os pulmes. Sentia como se afogasse. Pensar que Damon podia ter estado enganando-a durante toda aquela semana, talvez durante todo o tempo desde sua volta a Inglaterra. Como podia? Depois de sua ternura e paixo daquela manh, Eleanor tinha comeado a pensar que, depois de tudo, talvez podiam ter um verdadeiro matrimnio. Que absurda nscia tinha sido! A fria desolao que lhe oprimia o corao ameaava afog-la, ao tempo que sentia como se formava um ncleo de fria em seu interior. Como se atrevia Damon? Tinha-lhe feito o amor e logo lhe tinha sido infiel primeira oportunidade, sem ter em conta seus sentimentos. Bem, pois no o toleraria! Mas ento se perguntou desesperada que alternativa tinha. No podia pr fim a seu matrimnio como tinha quebrado seu compromisso h dois anos: era muito tarde para isso. Mas no desejava voltar a ver Damon nem falar-lhe. Sua nica sada era desterr-lo de sua vida. Ele tinha desejado um matrimnio de convenincia, pois o daria! Quando retornassem a Londres, ao concluir a festa de sua tia, viveria independentemente dele.
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Enquanto isso, decidiu que no lhe faria saber que estava inteirada de seu encontro com sua amante. Ao fim e ao cabo, tinha seu orgulho. No, pensou com uma quebra de onda de pnico. Isso nunca funcionaria. Mas naquele momento no podia enfrentar ao Damon. No com aquele espantoso desespero em seu peito. Tinha que retornar a Londres sem mais demora. Ergueu-se e se esforou por avanar pelo corredor e logo subir a escada posterior de servio. Quase tinha chegado a sua habitao quando, para sua consternao, sua tia apareceu pelo outro extremo do corredor. Girou bruscamente, apressando-se em direo contrria, consciente de que no estava em condies de encontrar-se com a viscondessa. Ao princpio, fingiu no ouvir que Beatrix a chamava. Mas quando a mulher pronunciou seu nome com mais energia, voltou-se lentamente e deteve seus passos. Reconheo minha decepo ao te encontrar aqui em lugar de entretendo a nossos convidados disse lady Beldon quando ela se aproximou. Sinto muito, tia murmurou, mas te rogo que apresente minhas desculpas. Penso retornar a Londres esta noite e tenho que preparar a bagagem. Por todos os Santos! O que aconteceu? perguntou a mulher, olhando com mais cuidado o rosto de sua sobrinha. No aconteceu nada. Sua voz era tranquila, sossegada, embora se notava quebrado o corao. S que no posso ficar aqui um instante mais. Por que no? Vamos, Eleanor, insisto em que me diga o que est acontecendo. Ela vacilou longo momento antes de confessar com voz baixa: Trata-se de Damon. O prncipe Lazzara lhe viu esta tarde em um botequim. Estava com a mesma mulher que era sua amante h dois anos. Lady Beldon ficou olhando um momento com uma srie de emoes diferentes refletindo-se em seus elegantes traos: ira, desagrado, simpatia e, por ltimo, rechao. Bom, no o fim do mundo disse ao fim bruscamente Os cavalheiros revistam ter amantes. O importante que sua unio esteja selada. Sempre ser lady Wrexham. Agora, aconselho-te que trague seu orgulho, querida, e ignore seus pecados. Eleanor logo que podia acreditar no que estava ouvindo. Pensa que devo ignorar o fato de que Damon tenha uma amante? Sim, certamente. A maioria das esposas distinguidas o fazem. Eu o fiz antes de enviuvar. desafortunado que Wrexham dita frequentar a uma mulher dessa classe, mas segundo minha experincia, o mais prudente fechar os olhos aos defeitos do marido. Eleanor pensou desdenhosa que ela no queria faz-lo. Mas evidentemente no tinha objeto discutir. Sem dvida, Damon tinha ganho
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sua tia com o simples ato do matrimnio. Ao ver que guardava silncio, Beatrix lhe deu uns tapinhas no ombro. Confia em mim, Eleanor, no permita que isto te transtorne. As mulheres estiveram enfrentando a essa molesta questo desde o comeo dos tempos. Por que no vai um momento a sua habitao e descansa um pouco? Se sntir melhor quando meditar sobre isso. Diga a Jenny que te aplique um pano mido na testa. Eleanor sabia perfeitamente que no bastariam mil panos midos, mas obedeceu a sua tia e se dirigiu a seu quarto. Entretanto, uma vez ali, chamou Jenny para que a ajudasse a fazer sua bagagem, no para que a consolasse. De repente, perdeu toda sua atitude desafiante e se estendeu de lado no leito, olhando sem ver, pensando quo esperanada se havia sentido aquela manh. Agora j no experimentava o mesmo. Em um momento se sentia vazia e insensvel, e ao seguinte a agonia lhe oprimia o peito, assim como tambm a fria. Doa-lhe tanto que desejava morrer. Desejava matar, gritar, chorar, espernear histrica. Desejava enroscar-se em uma bola de dor e que o mundo desaparecesse. E, o pior de tudo, uma parte importante dela desejava ir ao Damon e lhe rogar que o reconsiderasse. Furiosa, passou a mo pelos ardentes olhos. No choraria por aquele perverso libertino! Sabia que Damon era um desalmado e havia tornado a demonstr-lo uma vez mais. Simplesmente, tinha que aceitar essa dolorosa realidade e construir uma nova vida para si mesma, margem dele. E, no obstante, no desejava isso, no queria viver sem ele. Sem Damon, sua existncia estaria vazia. Ele iluminava seus dias: enchia-a de emoo, acendia-a de paixo, desterrava sua solido. Com ele se sentia mais completa. Tragou saliva com fora enquanto voltava a sentir-se desafiante. No tinha prometido a si mesma conseguir que Damon renunciasse a seus costumes licenciosos? Ento, que o fazia ali jogada daquele modo to pattico? No pensava aceitar que seu marido desejasse a outra mulher mais que a ela. No o aceitaria. Amava-o o bastante para lutar por ele. Sentou-se com brutalidade no leito apertando os dentes. Propunha-se fazer o que fosse necessrio para arranc-lo das garras daquela mulher. Lgrimas de ira ardiam atrs de seus olhos, mas se negou s derramlas enquanto saltava da cama e saa da habitao. Em lugar de fazer a bagagem para retornar a Londres, ordenaria que preparassem a carruagem da casa Beldon. Ia estalagem Cabea de Javali e enfrentar cara a cara com Damon! CAPITULO 19
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Se requer fortaleza e valor para voltar o destino a seu favor. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Quando Damon chegou a Rosemont, Horace Linch ainda se encontrava no estbulo, vigiando ao Paolo Giacomo, o lacaio de Vecchi. E, conforme se inteirou pelo mordomo, j estavam servindo a comida no salo pequeno. Reprimindo sua impacincia por reunir-se ali com Eleanor, aproveitou em troca a oportunidade para registrar as habitaes de Vecchi enquanto o diplomata estava ocupado. Resultou fcil descobrir que habitaes do piso superior tinham sido atribudas aos convidados italianos. E no foi muito mais difcil encontrar as provas necessrias para implicar ao signore. No interior de uma gaveta da mesa, Damon achou uma lata de ipecuacana em p. Ainda mais condenatrio foi encontrar uma bolsinha de seda que continha dois dardos e uma diminuta, redoma de um lquido ambarino, evidentemente o curare com que tinham incapacitado ao prncipe Lazzara e tinham provocado que casse de cabea no Tmesis, onde tinha estado a ponto de afogar-se. Levou os objetos consigo e baixou a escada em direo ao salo. Ao entrar, viu Haviland e lhe fez um breve sinal de assentimento lhe transmitindo com um expressivo olhar que sua misso tinha sido um xito. Com uma pontada de inquietao, reparou que Eleanor no estava ali, mas se esforou por concentrar-se na tarefa de descobrir a baixeza de Vecchi. Aproximou-se do diplomata, que se achava sentado mesa e se inclinou para lhe murmurar ao ouvido: Necessito que me dedique uns momentos, senhor. Vecchi elevou a vista e Damon lhe mostrou a lata e a bolsinha com os dardos. O signore empalideceu. Levantou-se de seu assento sem protestar e aguardou enquanto Damon falava calmamente com o prncipe Lazzara. Quer reunir-se conosco, alteza? Acredito que tambm lhe concerne. Lorde Haviland os seguiu do salo e pelo corredor at um gabinete prximo. Uma vez ali, Damon mostrou o que tinha encontrado aos trs homens e lhes explicou suas suspeitas de que os dardos envenenados e a droga medicinal fossem utilizados com o prncipe Lazzara, e o fez sem deixar de olhar em todo momento ao ancio primo do prncipe.
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O que tem a dizer a seu favor, signore Vecchi? concluiu Damon. O homem franziu o cenho. Dizer? Por que tenho que dizer algo? Nunca tinha visto estas coisas. Encontrei-as em sua habitao, senhor. O semblante do italiano se escureceu. Bisbilhotou em meus pertences pessoais? Que cavalheiro faria tal coisa? Antes que Damon pudesse responder, lady Beldon entrou na habitao. O que significa isto, Wrexham? perguntou. Est empenhado em me danificar a comida levando meus convidados da mesa? Damon levantou uma mo no desejando ser distrado. Nos permita um momento, por favor, milady. Atnita ante suas palavras, a viscondessa comeou a balbuciar indignada, mas ele a ignorou e manteve o olhar fixo no signore Vecchi. O que dir seu servente se o enfrentarmos a esta evidncia, senhor? Eu mesmo vi Giacomo assaltar ao prncipe Lazzara fora do bazar de Londres e lhe roubar a bolsa. E tambm suspeito que foi ele quem disparou o dardo com curare aquele dia nos Jardins Reais e quem sabotou a roda da carruagem do prncipe no parque. Entretanto, foi voc quem drogou seu ponche no baile e quem o empurrou pela escada da pera. Vecchi intensificou seu cenho. Como se atreve, senhor! Que direito tem voc a me acusar? Talvez esse servente que voc diz tenha perpetrado to horrveis feitos, mas eu no tive nada a ver com isso. Voc no tentou alguma vez assassinar a seu primo? Certamente que no! exclamou Vecchi tratando de mostrar-se indignado. Isto absurdo! Voc no pode demonstrar nada disso! No posso? replicou Damon sem alterar-se. Negar Giacomo ser seu cmplice ou confessar para salvar a pele? O diplomata emudeceu bruscamente, ao que parecia no muito seguro da lealdade de seu lacaio. Fez-se um tenso silncio. Lady Beldon parecia desconcertada, enquanto que os traos do prncipe se voltavam cada vez mais turvos. Conforme parece, estamos em um beco sem sada observou Damon ao cabo de um momento. Haviland, tem a amabilidade de dizer ao senhor Giacomo que venha? Estarei encantado respondeu o conde com despreocupao. Aguarde! Vecchi apertou visivelmente os dentes antes de encurvar os ombros, para acautelar um golpe. Logo, exalou um profundo suspiro e inclinou a cabea, rendendo-se, aps perder todo seu ar desafiante. Um cavalheiro de honra admitiria seus enganos o apressou Damon calmamente. propunha-se voc lhe assassinar ou algo menos violento, signore?
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Vecchi negou com a cabea com uma careta de dor. Nunca pretendi lhe assassinar. Nunca me propus pr a sua alteza em um autntico perigo. O prncipe Lazzara falou pela primeira vez com um tom carregado de fria. Ento, o que te propunha, primo? Vecchi elevou a cabea e o olhou implorante. Antonio, simplesmente desejava entorpecer seu cortejo a lady Eleanora. No queria que te casasse com uma inglesa, e via que seu romance avanava a passo alarmante. O prncipe franziu o cenho. Confiava impedir que cortejasse e ganhasse lady Eleanora? Sim. Mas por que? Porque sempre desejei que te casasse com Isabella. Do momento em que minha filha nasceu, sua me e eu sonhvamos com essa unio. Lazzara parecia assombrado. A confisso surpreendeu deste modo ao Damon. Vecchi tinha provocado os diversos acidentes porque desejava que o prncipe se casasse com sua filha em lugar de com Eleanor? Por que uma srie de percalos frustrariam seu cortejo? perguntou Damon. Vecchi se encolheu de ombros. Lady Eleanora uma dama enrgica e hbil. Calculei que se sua alteza aparecia ante seus olhos como intil e efeminado, era menos provvel que se casasse com ele. Lazzara soltou um palavro em italiano, mas seu tom revelava um fio de amargura quando murmurou: incrvel que me traia deste modo minha prpria carne e sangue! Damon ficou em tenso ao ocorrer-lhe outro pensamento. E o que h do voo de balo? perguntou. Foi Giacomo o responsvel por soltar as cordas? O signore desviou o olhar para o Damon. No, paguei a um encarregado do signore Pucinelli para que o fizesse. Quando voc entrou na gndola com ela, lorde Wrexham, vi a oportunidade de fomentar seu prprio cortejo. Damon recordou que o responsvel era um homem que tinha desaparecido imediatamente depois, enquanto Eleanor e ele se enfrentavam ao perigo com o voo descontrolado do balo. Pensou que ele tinha jogado a favor de Vecchi, e amaldioou a condenada ironia. Ambos tinham abrigado similares propsitos: evitar um matrimnio entre Eleanor e Lazzara. Mas ele tinha querido mant-la afastada do prncipe tambm por sua prpria segurana. A diferena de Vecchi. O pior de tudo era que Eleanor tinha estado gravemente em perigo em mais de uma ocasio.
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Damon apertou a mandbula, resultava-lhe difcil controlar a fria. D-se conta de que arriscou vrias vezes a vida de lady Eleanor? Ela podia ter resultado gravemente ferida, inclusive ter morrido. Sim, e o lamento sinceramente. Como se pressentisse que Damon estava a ponto de estrangul-lo com suas prprias mos, lorde Haviland interveio para baixar a tenso. Sinto curiosidade, signore Vecchi. Nunca lhe teramos identificado a voc se seu servente no tivesse vindo a Rosemont. Por que trouxe aqui ao Giacomo? O homem fez uma careta. Quiz o pagamento de seus servios. De modo que voc o contratou para levar a cabo todos esses acidentes mas no lhe pagou? Tinha toda a inteno de faz-lo assim que tivesse recursos para isso. Enquanto se esforava por controlar-se, Damon pensou que era muito prprio da classe alta tratar a seus serventes e os comerciantes que lhes serviam como gado. Mas ainda ficava pendente a questo do que fazer com o signore Vecchi e seu lacaio. Voltou-se e se dirigiu ao prncipe Lazzara. Sinto-me inclinado a deixar que voc seja quem impe justia a seu primo, alteza. Talvez ns pudssemos apresentar cargos contra ele por agresses, mas como um diplomata de alta fila, isso talvez criasse dificuldades a nosso governo. E suponho que o castigo que voc escolher ser mais severo. Pode contar com isso, milord respondeu turvamente o prncipe. Certamente, procurar que saia imediatamente do pas, no assim? Em efeito, certamente. Vecchi se ajoelhou ento ante o prncipe e lhe agarrou a mo suplicante. Antonio, confio sinceramente em seu perdo! A expresso de Lazzara foi de repugnncia. Neste momento, no posso conter minha indignao. uma desgraa para nossa famlia e para nosso pas. Afastou a mo e falou em um tom mais baixo e humilde com Damon. Devo lhe agradecer, lorde Wrexham. Tem-me aberto os olhos traio de meu primo. Dirigiu ao Vecchi um olhar de dio. Talvez pudesse compreender sua perfdia para mim, mas seus execrveis atos contra lady Eleanora so imperdoveis. Certamente. Essas palavras tinham sido pronunciadas em tom duro por lady Beldon, que tinha compreendido o bastante da conversa para sentir-se furiosa. Isto revoltante, senhor exclamou, dirigindo-se ao diplomata com a voz tremendo de fria. No me tinha dado conta de quo ruim e canalha
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era. Compreender que j no bem recebido em minha casa. Exijo-lhe que parta imediatamente. Vecchi se levantou lentamente com expresso sombria e saiu do gabinete. O prncipe Lazzara, depois de apresentar profusas desculpas a sua senhoria, saiu decidido atrs de seu primo. Lorde Haviland olhou ao Damon. Assegurarei-me de que Giacomo no fuja da casa. Ele assentiu dando sua conformidade. Mas uma vez que o conde se foi, devolveu sua ateno a lady Beldon. Esta ainda seguia tremendo, embora suspeitava que sua ira tinha decrescido em certa medida para ver-se substituda pelo desespero. Damon a pegou pelo cotovelo e a conduziu ao sof, onde ela se deixou cair pesadamente, levando a mo frente. Era evidente que estava to agitada que logo que reparava nele. Posso lhe trazer algo, milady? perguntou-lhe. Talvez vinho ou algum sal aromtico? Lady Beldon ficou tensa ante a pergunta e logo fez uma careta, como auto censurando-se por ter mostrado debilidade. Proferiu um longo e estremecido suspiro, e logo olhou ao Damon altiva. No desejo nada de voc, Wrexham. Volta a estar em desgraa ante mim por haver causado dor a minha sobrinha. Lhe dirigiu um frio olhar. Me diga, como pude fazer tal coisa, lady Beldon? Com sua conduta de Don Juan, isso . Eleanor se h sentido enormemente ofendida ao descobrir que ainda segue frequentando a sua querida. Um calafrio percorreu a coluna de Damon. Lazzara devia ter informado a Eleanor de seu encontro com Lydia assim que retornou a Rosemont. Ante sua reao, a viscondessa fez uma careta de desdm. Pelo menos, poderia ter tido a decncia de aguardar retornar a Londres em lugar de ter uma confuso aqui. Confio sinceramente que no futuro se comporte com mais discrio em seus assuntos. Onde est agora Eleanor? perguntou ele com voz rouca. Em seu dormitrio. Pretendia lhe deixar esta mesma tarde e retornar sozinha a Londres, mas acredito que a convenci para que ficasse no momento. Sua marcha em meio de minha festa seria um escndalo. Tambm lhe hei dito que deve ser o bastante prudente para passar por cima sua libertinagem... Aonde vai, Wrexham? Damon tinha dado meia volta bruscamente e se dirigia para a porta. Preciso falar com ela agora mesmo exclamou, voltando a cabea. A angstia lhe atendia a garganta enquanto se apressava pelo corredor para o vestbulo de entrada. Eleanor devia estar ferida e furiosa se acreditava que ele havia tornado a engan-la; o bastante furiosa como para que houve se proposto lhe abandonar. Pensar em perd-la lhe retorcia as vsceras. No podia permitir que lhe
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deixasse quando por fim compreendia quanto significava para ele. Quo querida lhe era. Lhe fez um n na garganta. Amava Eleanor profunda e irrevogavelmente. Prometeu-se guardar distncia com ela, proteger seu corao da dor que pudesse lhe causar. Mas logo tinha ignorado suas prprias prevenes e se permitiu jogar com fogo dizendo a si mesmo que no se queimaria quando o alcanassem as chamas. Entretanto, durante todo esse tempo s esteve se enganando. No podia estar com Eleanor e no am-la. Embora se lhe confessava ento seus sentimentos, era improvvel que lhe acreditasse. Pelo contrrio, pensaria que estava tratando de distrai-la de sua infidelidade. Apressou-se ao subir a ampla escada de trs em trs. O temor o impulsionava enquanto um pensamento se agitava uma e outra vez em sua mente. Eleanor nunca voltaria a confiar nele se acreditava que tinha quebrado suas veementes promessas de fidelidade. Eleanor tinha um enorme n na garganta quando sua carruagem chegou estalagem Cabea de Javali. No obstante, ao entrar e perguntar por lorde Wrexham, o proprietrio lhe disse que j no se encontrava ali. O alvio se somou ao vazio, desespero e ira que pugnavam em seu interior. Tinha esperado angustiada encontrar Damon fazendo o amor a sua formosa amante. Mas por sorte ou por desgraa tinha chego tarde, talvez porque ele havia rstornado atravs do campo com seu cavalo enquanto ela tinha seguido a estrada com uma carruagem. Permaneceu longo tempo pensando o que fazer at que finalmente perguntou pela senhorita Newling. Enquanto seguia ao hospedeiro por uma escada de madeira at as habitaes superiores, uma dzia de pensamentos caticos formavam redemoinhos em sua mente. Como podia abordar cortes? Com ameaas? Ou acaso funcionaria o suborno para convencer mulher de que abandonasse o campo? Perguntou-se com sensao de pnico o que aconteceria se no podia convenc-la para que deixasse de reclamar ao Damon. Ainda pior, e se ele insistia em continuar com sua aventura? Pensar nisso lhe resultava insuportavelmente doloroso. Ainda no tinha elaborado um plano quando o hospedeiro se deteve ante uma porta do que disse que era um gabinete privado. Quando Eleanor fez um sinal com a cabea lhe despedindo, ele se inclinou e partiu. Sentia os nervos na boca do estmago enquanto vacilava, tratando de fazer proviso de valor. No obstante, decidindo que seria mais prudente no mostrar temor, Eleanor aspirou para tranquilizar-se e bateu na porta com firmeza. Quando uma suave e melodiosa voz a autorizou a entrar, penetrou na estadia.
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A senhorita Newling tinha levantado a cabea sem interesse, mas ao ver sua visitante e reconhec-la lhe exageraram os olhos e ficou em p imediatamente. Lady Wrexham... balbuciou. O que a traz por aqui? A Eleanor lhe retorceu o corao ao ver de perto cortes, e compreendeu claramente que Damon se sentisse atrado pela surpreendente beleza de cabelos castanhos avermelhados. Mas se esforou por sorrir com frieza. Eu gostaria de lhe perguntar o mesmo, senhorita Newling. Isto... no o que voc pensa, milady. No? Como sabe o que penso? Damon h dito que a voc no gostaria... Quero dizer... A senhorita Newling interrompeu seu balbcio. Logo lhe estendeu as mos, implorante. Isto absolutamente inocente, embora no o parea. De fato j ia partir de Brighton... Estou aguardando que a diligncia me leve de volta a Londres. S ento Eleanor se fixou em que Lydia levava um traje de viagem, embora comprov-lo no aliviou a dor e o medo que sentia. Mas no me negar que se encontrou com meu marido. No... quero dizer que no foi um encontro. Em qualquer caso, no um encontro romntico. Eleanor esticou a boca. Cr sinceramente que sou to ingnua? certo... No existe nenhuma relao entre ns, o juro. Fazia dois anos que no via lorde Wrexham, at hoje. Ver, vim lhe pedir ajuda. Minha irm adoeceu recentemente de tuberculose e sua nica oportunidade de sobreviver poder ingressar no sanatrio que ele tem na Itlia. Entretanto, eu no posso me permitir o enorme gasto de envi-la ali e o doutor Geary no quis recordar a sua senhoria nossa... passada relao e se negou a pedir-lhe para mim, por isso no ficou outra alternativa que vir pessoalmente a rogar ao Damon... a lorde Wrexham que me ajude. Eleanor ficou olhando cortes desconcertada por sua revelao totalmente inesperada. Damon aceitou enviar ali a minha irm continuou qcalmamente a bela. No pode imaginar quo agradecida lhe estou por isso. minha nica parente, a nica famlia que fica, e no podia permitir que morresse sem fazer quanto estivesse em minha mo para salv-la. Imagino murmurou Eleanor depois de uma longa vacilao. Por favor, milady acrescentou Lydia. Rogo-lhe que o compreenda. Nunca teria vindo aqui se tivesse outra sada. Lorde Wrexham extremamente amvel e generoso, e eu no tinha a ningum mais a quem recorrer. Eleanor pensou distrada que no podia culpar Damon por sua compaixo. Em realidade tinha que lhe elogiar. Mas mesmo assim no podia lhe perdoar que lhe tivesse oculto a verdade e causado tal angstia.
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Se tinha uma explicao to singela, por que se reuniu com voc desta maneira clandestina, me fazendo pensar que estavam tendo uma aventura, senhorita Newling? Temia que voc pudesse interpretar mal minha presena aqui e desejava lhe economizar qualquer pesar. Por favor, me creia, milady, no tem do que preocupar-se. Eu nunca prejudicaria intencionalmente sua unio. Na atualidade no h nada entre ns. Tampouco havia h dois anos, quando voc ps fim a seu compromisso com ele. No havia? repetiu Eleanor com dureza. No, absolutamente. Sei que Damon... lorde Wrexham desejava que voc acreditasse assim, mas por ento tudo tinha acabado entre ns. Ele rompeu nossa relao virtualmente do momento em que a conheceu. Eleanor ficou em tenso ante aquela evidente falsidade. A cortes estava tratando de defender Damon, mas era intil. Tenho pouca pacincia para as mentiras, senhorita Newling. Eu lhes vi juntos aquele dia no parque e quando enfrentei Damon ele nunca negou que seguisse com voc. Sim, mas foi s um ardil para fazer que voc rompesse seu compromisso. Eleanor seguia olhando-a com fixidez. a pura verdade, milady insistiu Lydia O juro por minha vida. Est voc dizendo...? Tratou de tragar saliva para aliviar a secura de sua garganta Quer voc dizer que maquinou tudo aquilo para no ter que casar-se comigo? Sim, milady. Poderia dizer-se que lhe acovardava as bodas. Fez uma careta Embora suponha que ele no me agradecer que o tenha contado. Prometi-lhe que no diria nunca uma palavra a ningum. Eleanor avanou outro passo na sala. Agora j comeou, senhorita Newling. E ser melhor que continue. Por favor, me conte o quanto saiba do acontecido h dois anos. Estou com a alma inquieta. Quando meia hora mais tarde Eleanor subiu a sua carruagem para retornar a Rosemont experimentava muitas emoes contrapostas: assombro, alvio, arrependimento, simpatia, alegria, mortificao, admirao e ira. Sentia-se aliviada por haver-se equivocado com Damon. Ele no a tinha trado com sua formosa amante, como tinha temido. Lamentava ter pensado o pior e estava disposta a admitir que deveria ter confiado mais nele. Entretanto, pensou desafiante, Damon era o principal culpado de sua falta de confiana. Fazia dois anos, tinha-a incitado de maneira intencional a romper seu compromisso. Embora compreendesse a razo, isso a indignava enormemente. Tinham perdido todo esse tempo quando podiam ter estado juntos.
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Ela sempre tinha sabido que era seu companheiro ideal embora, de modo exasperante, ele no pudesse v-lo. Para ser um homem to inteligente e de engenho to agudo, podia resultar espantosamente lerdo! Por outra parte, estava comovida por sua generosidade. Em realidade, Eleanor tinha gostado de Lydia, e se alegrava de que Damon tivesse aceito ajudar sua irm. Tambm se sentia em certa medida alentada. O sentimento de vazio e de desesperana que experimentava tinha diminudo. E entretanto no devia enganar-se. Que Damon no tivesse quebrado sua promessa de fidelidade, no significava que pudesse am-la. Quando a conversa girou para o defunto irmo dele, a cortes lhe tinha confiado que durante os anos anteriores, ela tinha tentado consolar Damon em seu ritual anual de dor pela perda de Joshua. Eleanor se alegrou de que tivesse tido a algum que o confortasse. Entretanto, agora tinha que lhe fazer ver que seus temores, embora compreensveis, ameaavam seu futuro e tambm o dela. Assim que chegasse a Rosemont enfrentaria a ele e poria todas as cartas sobre a mesa. Confessaria-lhe seu amor e lhe exigiria que, por sua parte, como mnimo reconhecesse seus temores. Se Damon podia estrair sua envenenada ferida interna, talvez obtivesse por fim comear a curar-se. Eleanor sabia que s ento poderia lhe dar o que ela mais desejava no mundo: seu corao. No obstante, no teve a oportunidade de estar a ss com seu marido, porque quando chegou a casa se encontrou com um inesperado alvoroo. Os estbulos estavam agitados de atividade, conforme advertiu ao desembarcar de sua carruagem, com serventes apressando-se daqui para l, transportando bas e bagagens a diferentes carruagens. Ao que parecia, o squito do prncipe estava se preparando para partir. Desconcertada, entrou na casa. O mordomo de Rosemont, que estava fiscalizando as atividades, saudou-a. O que acontece, Mollet? perguntou-lhe enquanto lhe estendia seu chapu e suas luvas. Desconheo os detalhes, milady, mas lady Beldon ordenou que parta o signore Vecchi. Eleanor se assombrou de que sua tia tivesse jogado ao diplomata. Sua senhoria esteve perguntando por voc acrescentou Mollet. Rogo-lhe que tenha a amabilidade de ir v-la. Onde posso encontr-la? Em suas habitaes. Deitou-se com a ordem de que ningum a incomode, exceto voc. Eleanor franziu o cenho, preocupada. Est doente? No estou seguro, milady. Eleanor se voltou e se internou pelo corredor, encontrando-se com o
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prncipe Lazzara, que vestia roupa de viagem. Parte, alteza? perguntou desconcertada. Lazzara se deteve ante ela e se inclinou rigidamente. Devo ir, Donna Eleanora. A vergonha da falta de honra de minha famlia no me permite abusar da hospitalidade de sua tia nem um segundo mais. Temo que no compreendo murmurou ela. Meu primo era o autor de todos os percalos que sofri. Ela arqueou as sobrancelhas, assombrada. O signore Vecchi estava pr trs de seus acidentes? Sim, para meu imenso pesar e mortificao. Como o tem descoberto? Lorde Wrexham descobriu as provas e as apresentou a meu primo, que se viu obrigado a admitir sua traio. Logo lhe explicou brevemente como Damon tinha encontrado a bolsinha com os dardos e a lata com o medicamento em p que tinha posto em seu ponche. Rogo-lhe que aceite minhas mais sinceras desculpas por hav-la posto em perigo, Donna Eleanora, embora o que tem feito meu primo imperdovel. Vou retornar com ele a meu pas o quanto antes, por isso j no a seguirei importunando. Ao lhe beijar galantemente a mo, o prncipe lhe dirigiu um longo e ardente olhar. Logo, com outra breve inclinao, seguiu seu caminho pelo corredor em direo aos estbulos. Enquanto o observava retirar-se, Eleanor compreendeu que no a apenava o mais mnimo deixar de ver o prncipe Lazzara. Sua alteza tinha aproveitado vergonhosamente a suposta transgresso de Damon para lhe propor uma aventura adltera. Perguntou-se como tinha podido pensar alguma vez que aquele homem pudesse am-la como ela desejava ser amada. E, em primeiro lugar, e o que era ainda mais desconcertante, por que tinha desejado em algum momento apaixonar-se por ele? No tinha nem um mnimo da dignidade de Damon. Para ela nunca haveria nenhum outro homem que no fosse ele, agora sabia... O corao lhe deu um tombo ao distinguir ao objeto de suas reflexes. Seu marido avanava pelo corredor em direo a ela, olhando-a com fixidez. Vi-te chegar por uma das janelas de cima lhe disse quando chegou a seu lado. Ao ver que ela no respondia, contemplaram-se em silncio, sustentando o olhar. Eleanor advertiu que a expresso de Damon era cautelosa, inclusive preocupada. Sem dvida, temia que tivesse se inteirado da presena de sua antiga amante em Brighton. Ela tambm estava muito preocupada, embora por outras razes. A tensa emoo que sentia no peito era uma mescla de amor e nervosismo. Entretanto, em seu interior pugnavam os sentimentos.
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Por uma parte, desejava abraar Damon e reconhecer seu amor. Mas ao mesmo tempo queria deix-lo sofrer um pouco com seus remorsos. Decidiu-se por dizer framente: Ao que parece, minha tia est doente, milord. Agora devo ir v-la, mas logo eu gostaria de falar contigo. Ele esquadrinhou seu rosto e pareceu como se fosse discutir. Mas optou por assentir brevemente e se tornou atrs para deix-la passar. Eleanor, com o corao pulsando grosseiramente, afastou-se, consciente de seu penetrante olhar fixo nela. Quando Eleanor chamou brandamente porta do dormitrio de sua tia no recebeu resposta, por isso entrou em silncio. Os cortinados estavam corridos, mas a tnue luz distinguiu a lady Beldon enroscada no leito e cobrindo a boca com um leno. Ao aproximar-se mais a impressionou descobrir que a mulher estava chorando. Querida tia murmurou alarmada, o que acontece? Est doente? Beatrix proferiu um soluo estremecido, embora negou com a cabea. Extremamente preocupada, sentou-se junto a ela no leito e lhe pegou a mo. Por favor, me diga o que te acontece. No estou doente respondeu lady Beldon com voz tremente. S que fui uma grande nscia. E pensar que realmente abrigava a ideia de me casar com esse vilo. Eleanor a olhou com simpatia, compreendendo por que estava to afligida. Voc no podia adivinhar as maquinaes do signore Vecchi, tia. Enganou a todos. Mas estava ansiosa por pensar o melhor dele. Tremia-lhe o lbio inferior. Isto o que mais me amargura, saber quo cega estive. Era to distinto, to corts. Dedicava-me to bonitos elogios... Ento lhe quebrou a voz, afundou o rosto no travesseiro e deu rdea solta a seus soluos. Eleanor sentia a angstia de sua tia, sua vulnerabilidade. A arrogante lady Beldon sempre tinha parecido indomvel, invencvel, mas agora a via desconsolada. Eleanor lhe acariciou o ombro com doura, tratando de consol-la. Entretanto, transcorreu algum tempo at que seus soluos se reduziram e comeou a controlar as lgrimas. Olhe em que situao me encontro murmurou por fim com tom aborrecido. Compreendo perfeitamente o que sente sussurrou Eleanor. Os homens nos podem fazer muito dano. Assim conveio sua senhoria aps soar o nariz de modo pouco elegante. Mas mais que isso. Sentia-me atrada pelo comportamento
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encantador de Umberto em parte porque era to diferente de meu defunto marido. Beldon era muito aborrecido. O carisma desse canalha me deslumbrou, assim como suas florituras italianas. Fixou o olhar em sua sobrinha. Sentia-me encantada e viva, Eleanor. Pela primeira vez desde que tenho memria me sentia como se fosse uma verdadeira mulher e no simplesmente uma dama elegante. Mas no sou a primeira pessoa que se deixa enganar pela promessa de um amante apaixonado. A Eleanor doeu o corao ante a desgostosa expresso dos olhos da mulher. Eu tambm me sinto desventurada, querida tia. Fui eu quem te estimulei para que considerasse a ideia de ter um romance com o signore Vecchi. Acreditava que isso te faria ditosa. Beatrix sorveu pelo nariz. Estou muito longe de ser ditosa... Sou profundamente infeliz. Mas certamente, voc no a culpada. Eleanor no estava to segura disso. Voc nunca teria passado tanto tempo com ele se no tivesse desejado favorecer minhas possibilidades de matrimnio com o prncipe Lazzara. Certo, mas era meu dever como tia e protetora tua procurar que fizesse umas boas bodas. Os aristocrticos traos de lady Beldon se suavizaram ao olhar Eleanor. No desejo fazer que se sinta agradecida, querida moa. Significa para mim muito mais que um dever. Reduziu ainda mais o tom de voz. Nunca quis ter filhos, Eleanor e, para falar a verdade, horrorizei-me quando de repente recaiu sobre mim a responsabilidade de te criar. Sempre foi uma menina animada e incontrolvel. E minhas repreenses e insistncia para que observasse um comportamento adequado nunca sufocaram seu esprito e com o tempo cheguei a apreciar essa tua qualidade. Sinto-me agradecida de que entrasse em minha vida, Eleanor. Sei que nunca te hei dito quo importante para mim, quanta alegria me deste durante estes longos anos. No estive acostumada a demonstr-lo, mas te quero profundamente. O humilde e sincero reconhecimento provocou lgrimas nos olhos de Eleanor, pois o amor que ela sentia por Beatrix era profundo e inesgotvel. Sei, querida tia. E eu tambm te quero do mesmo modo. Lady Beldon enxugou os midos olhos. Suponho que por isso foi em parte pelo que estava to ansiosa de entregar meu afeto ao Umberto. Compreendia que quando te casasse ficaria sozinha. Jogarei muito de menos quando for viver com o Wrexham, Eleanor. Nunca te deixarei de tudo, tia. Sim, mas pertence a ele. Estavam destinados a estar juntos, por muito que me custe reconhec-lo. Fez uma careta. Aborreci o que Wrexham te fez h dois anos provocando um escndalo e quase arruinando sua reputao. Mas no posso negar quanto influi em ti, de igual modo que
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Umberto influa em mim. Est muito mais viva em sua presena. D-te um especial resplendor que te faz ainda mais formosa. Ama-lhe, verdade? Sim, tia reconheceu ela. Muitssimo. A mulher assentiu gravemente. Posso ver em seus olhos cada vez que lhe olha. Eleanor sorriu sem humor. To evidentes so meus sentimentos? Temo que sim. Foram-no do primeiro momento. Lady Beldon vacilou. Honestamente, querida, essa foi a principal razo pela que insisti em suas bodas com o Wrexham nesta ocasio. Se voc lhe tivesse desprezado, eu nunca teria insistido em que te casasse com ele. Teramos superado juntas o escndalo, por muito doloroso que tivesse sido. A Eleanor lhe fez um n na garganta ante essa prova de amor de sua tia. Sei que te aconselhei que ignorasse s amantes do Wrexham acrescentou a mulher lentamente, mas acredito que estava equivocada. No te conforme com menos que com sua plena devoo. Eleanor tragou saliva. Assim penso faz-lo. No pode permitir que te rompa o corao. No o farei prometeu, com mais convico da que sentia. Beatrix a olhou atentamente. Sei que h um srio problema entre vs, querida. Deve ir ver imediatamente ao Wrexham e tentar lhe fazer entrar em razo. Farei-o, mas no quero te deixar assim, tia. Ora, estou perfeitamente. Sabe que no me deixo derrotar por uma simples contrariedade. Para demonstrar sua assero, Beatrix se incorporou no leito e escorou nos travesseiros atrs de suas costas. A parte positiva que agora compreendo que por fim posso encontrar um marido que me convenha em lugar de evitar o matrimnio eternamente. No tem que preocupar-se por mim, Eleanor. Permitirei-me alguns momentos mais de autocompaixo, me repreendendo por minha nsciedade. Mas logo devo voltar com meus convidados. uma enorme grosseria deix-los abandonados deste modo. Eleanor sorriu fracamente, consciente de que sua tia se recuperaria logo, posto que j estava mais preocupada com as normas sociais que pela dor de seu corao ferido. Entretanto, ela no era to otimista a respeito de seu prprio futuro, pensou enquanto dava um ltimo aperto mo de sua tia e se levantava do leito. E quando saiu da habitao, sentia-se como se se estivesse preparando para uma batalha. Embora sua tia visse que Damon e ela estavam feitos um para o outro, Eleanor tinha que fazer ver tambm a ele.

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CAPITULO 20 Ao final, os homens no so to diferentes das mulheres. Uns e outras anseiam ser apreciados, desejados, amados. UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Damon passou o ltimo quarto de hora com os convidados de lady Beldon explicando a repentina e inesperada marcha do prncipe Lazzara e do signore Vecchi lhes dizendo que deviam retornar a seu pas por um importante assunto pessoal. Logo, nervoso, estava a ponto de ir em busca de Eleanor quando seu ajudante de quarto lhe transmitiu uma mensagem dela. Lady Wrexham me encarregou que viesse em sua busca, milord murmurou Cornby em voz baixa. Pede-lhe que se rena com ela na fonte do sul dos jardins. Diz que voc j sabe qual . Certamente que sabia. Era a mesma fonte que Eleanor tinha recorrido para esfriar as efusivas intenes dele durante seu primeiro beijo. No sabia se sua eleio era um sinal positivo ou de mau agouro; a intranquilidade o corroa por dentro enquanto se dirigia ao sul dos jardins. Lhe estava esperando na fonte, sentada no saliente inferior, com o rosto levantado ao sol e os olhos fechados enquanto escutava o musical chapinho da gua que brotava de uma esttua de pedra de Posseidon. Os brilhantes raios do entardecer banhavam sua tez perfeita com uma luz dourada e convertiam seus escuros cabelos em negro fogo. Como de costume, sua inslita beleza o impressionou, mas desprezou seu encantamento. O conflito entre eles era muito grave para ver-se distrado por sua atrao fsica. Pensa voltar a me jogar na fonte? perguntou-lhe enquanto se sentava a seu lado. Eleanor abriu os olhos e o olhou de esguelha, embora com expresso indecifrvel. Isso depende. Do que? Do que tenha a dizer a seu favor. Eu no te tra, Elle disse Damon muito calmamente. Eleanor agitou a mo com impacincia. Permito-me dissentir. Ocultaste-me seu encontro com sua antiga amante. Imagine como me senti quando o prncipe Lazzara me disse alegremente que tinha te visto. Damon fez uma careta ante o agudo sarcasmo de sua voz.
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No desejava te ferir nem que tirasse uma concluso equivocada. Sabia o que pensaria. Ela apertou os lbios, claramente, lutando para reprimir uma rplica e logo disse mordaz: Se de verdade no queria me ferir por que te reuniu com ela? Principalmente para evitar que viesse aqui e montasse uma cena. Mas tambm porque em outro tempo Lydia foi amiga minha. Quando me implorou ajuda, no me senti capaz de lhe dar as costas. Ainda apertando os dentes, Eleanor tomou um momento para responder. muito admirvel que no renegue Lydia Newling, Damon disse por fim. E deste modo sua generosidade ao ajudar sua irm doente. Mas ela no a principal razo de que esteja to furiosa contigo. Ele aspirou lentamente. S havia um modo de que Eleanor se inteirasse da existncia da irm doente da mulher. Falaste com Lydia? Sim, falei com ela! A Eleanor faiscavam os olhos ao lhe olhar. No foi um acidente que te visse com ela no parque, h dois anos. Intencionalmente exibiu sua amante ante mim porque desejava que rompesse nosso compromisso. Damon compreendeu que Lydia tambm tinha contado a Eleanor seus motivos. Entretanto, no podia lament-lo, posto que de todos os modos pretendia justificar-se com ela. Sim, exibi-a ante ti intencionalmente reconheceu. Por que, Damon? Porque estava me apaixonando por ti, Elle, e desejava ser livre. Entretanto, como um cavalheiro, no podia ser eu quem pusesse fim a nosso compromisso. Temia te casar comigo e te largou covardemente. Damon fez uma careta de dor ante sua acusao, consciente de que em parte era certa. Tambm tinha desejado impedir que Eleanor se apaixonasse mais profundamente quando ele no podia lhe corresponder. Pode-se diz-lo desse modo. Realmente o digo desse modo! Eleanor o olhou com desgosto. E isso precisamente quo mesmo est fazendo agora. Teme me amar porque no poderia suportar perder a algum mais a quem quisesse. Por isso me fechaste por completo seu corao. Sem lhe permitir responder, Eleanor ficou em p bruscamente e comeou a passear diante dele enquanto seguia com sua diatribe. Exaspera-me que esteja perdendo sua vida deste modo, Damon! O que aconteceu a seu irmo e a seus pais foi trgico, mas no pode permitir que isso arrune sua vida para sempre. Compreendo-o reconheceu ele. Mas ela no pareceu lhe ouvir.
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Voc no culpado da morte de Joshua, nem de no ser capaz de lhe salvar. No um deus, Damon. No pode controlar quem vive e quem morre! Estava virtualmente gritando, por isso seu baixo Sei se perdeu de novo para ela. Tampouco permitirei que me deixe fora de sua vida. exclamou a seguir a jovem. No pretendo te deixar fora, Elle. Isso por fim pareceu chamar sua ateno. Girou frente a ele, ainda furiosa, com os braos cruzados. Damon inclinou a cabea enquanto a olhava. Agora que j te desafogaste, permitir-me dizer alguma palavra? No, no! Ainda no acabei que te repreender. Entretanto, embora sua fria ainda no se apagou, voltou a sentar-se junto a ele e seu tom de voz se converteu em algo parecido a uma splica. Tem que falar de seu irmo em algum momento, Damon. No pode seguir mantendo toda a dor em seu interior. Uma ferida que no sara se envenena. Sabia o que lhe estava pedindo. E ele precisava lhe despir sua alma. Ainda mais importante, tinha, que lhe abrir seu corao. O que quer que diga, Elle? Desejo que me diga o que sente em lugar de negar sempre sua dor. Desejo que seja capaz de falar de Joshua comigo. E desejo saber tudo sobre ele. O que o melhor que recorda de sua vida juntos? Ele franziu o cenho. No lhe resultava fcil falar disso, nem enfrentar pena que se inflamou em seu interior. Mas descobriu que desejava falar de seu irmo com Eleanor. Joshua era meu melhor amigo disse ao fim com voz baixa e desigual. Perd-lo foi como perder uma parte de mim. Mas o mais doloroso foi o modo em que morreu. Lhe ver sofrer enquanto se consumia, convertendo-se em um simples esqueleto... teria preferido ser eu quem morresse. por isso pelo que seus pesadelos so to atormentadores? Revive seu sofrimento e impotente para lhe salvar. Sim. Eleanor arqueou as sobrancelhas, compassiva. O doutor Geary disse que tinha atendido ao Joshua em seu leito de doente. No se podia fazer nada para aliviar seus sofrimentos? Quo nico podamos fazer era drog-lo com ludano para que esquecesse a dor durante umas horas. Eleanor ficou silenciosa um momento e logo deslizou sua mo na de Damon. Joshua e voc deveriam passar muito bons momentos juntos antes de que casse doente. Ele assentiu recordando.
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Nossa infncia foi tal como devia ser. No te serviria de ajuda pensar nos tempos felizes em lugar de em seus ltimos dias? Talvez. E se tivesse algo que lhe recordasse? Tem algum retrato dele de quando ainda estava so? Ele se encolheu de ombros. H um de ambos, de quando tnhamos quatorze anos, pendurado na galeria de Oak Hill. Sua manso familiar de Suffolk? Eu gostaria muito de v-la. Damon sentiu que ficava tenso. Isso suporia ir ali, e no passei muito tempo na casa salvo por obrigao. Conto com um excelente administrador que dirige o imvel, por isso no tenho necessidade de ir. Me deixe aventurar. Evitaste ir ali durante todos estes anos porque Joshua morreu nessa casa. No teve necessidade de lhe responder, posto que tinha adivinhado a verdade. Talvez deveria passar algum tempo ali sugeriu Eleanor. Assim teria a oportunidade de recuperar as boas lembranas. Damon no respondeu, embora sabia que tinha razo. Parecia-se com tigo? perguntou ela. Eram exatamente iguais? Como um vivo retrato. E tambm era um exmio libertino? Damon proferiu uma baixa risada. Podia s-lo. Joshua no era nem muito menos um santo. As brincadeiras que me pegava eram diablicamente perversas. E arrumado a que voc as devolvia. Deveriam ser um terror dobrado para seus pais. Ele esboou um leve sorriso enquanto lhe alagava a tristeza. Joshua estava cheio de vida. Era muito alegre. Como voc murmurou Eleanor. Damon se surpreendeu quando ela se voltou e jogou os braos ao pescoo, atraindo-o em um estreito e veemente abrao. Manteve-o assim durante longo tempo e ele a deixou fazer, afundando o rosto em seus cabelos. A dor comeou a aliviar-se em certa medida enquanto aceitava no, acolhia o consolo que Elle lhe oferecia. Entretanto, logo resultou evidente que no s estava empenhada em confort-lo, mas tambm em exort-lo. Deve perdoar a ti mesmo, Damon lhe murmurou ao ouvido. Tem que deixar ir se tiver que comear a sarar. No isso o que Joshua teria desejado para ti? Cr sinceramente que ele teria querido que te castigasse durante todos estes anos? Damon compreendeu que conhecia a resposta a essa pergunta, enquanto uma lembrana esquecida se abria passo em sua mente: o ltimo
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dia de vida de seu irmo, quando ele se inclinou para ouvir as palavras finais que Joshua lhe dirigia: Vive... por... mim disse com voz rouca entre os gretados lbios. Damon tragou saliva de novo ante o n que sentia na garganta. Tinha enterrado essa lembrana dolorosa junto com suas emoes restantes. No respondeu ento. Meu irmo no teria querido que eu me castigasse. Teria desejado que vivesse a vida em plenitude. Certamente respondeu Eleanor com convico. Mesmo assim, voc o nico que pode te conceder a absolvio, Damon. At ento, seguir negando a ti mesmo qualquer oportunidade de verdadeira felicidade, e tambm a mim. Por isso pelo que desejo te estrangular sussurrou com veemncia enquanto seguia obstinada a ele. Damon lhe agarrou os braos com suavidade, liberou-se de seu abrao e a separou dele. Minha garganta est por completo a sua disposio, Elle, mas preferiria que atrasasse por uns momentos sua nsia de violncia. Tenho algo que te dizer. Uma confisso, se o preferir. Ela o observou cautelosa e lhe sustentou decidida o olhar. Perguntaste-me por que mantive em segredo meu recente encontro com Lydia. Foi porque no queria te afugentar de novo, como fiz neciamente h dois anos. Neciamente? repetiu ela com lentido. Cr que me incitar a romper nosso compromisso foi tolo? Damon respondeu com um rictus amargo. Tolo, imbecil, idiota, tolo... e sim, covarde. E o lamento mais do que nunca poderia chegar a expressar. Eleanor aspirou agitada. Temia muitssimo que tentasse voltar com Lydia, Damon. Sinto muito, querida. Ao ver as sombras na profundidade de seus olhos azuis, a vulnerabilidade, Damon se amaldioou por lhe haver causado tanta dor. Ele a queria, mas a tinha ferido deliberadamente to antes como agora. Jurou-se em silncio que a compensaria. Enquanto ela o olhava com fixidez, Damon lhe apertou a mo com fora, entrelaando os dedos com os seus. Tem-me em seu poder, Elle. Eu no queria voltar a me preocupar tanto por ningum, me arriscar a sofrer desse modo. Por isso quando compreendi o perto que estava de me afeioar de ti durante nosso compromisso, reagi por temor. Entretanto, durante estas duas ltimas semanas tive uma revelao. No te ter em minha vida muito mais doloroso que o risco de te perder. Nesta ocasio, foi Eleanor quem tragou saliva. Damon, no possvel ter um futuro sem dor, pesar nem infelicidade.
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Sei, mas contigo minhas possibilidades de felicidade so imensamente maiores. Voc minha felicidade. Amo-te, Eleanor. Ela mordeu o lbio inferior e esquadrinhou seu rosto como se no se atrevesse a lhe acreditar. Ama-me? Est seguro? Lhe acariciou a bochecha. Profunda e absolutamente seguro. Deus sabe que lutei contra isso. Durante todo o tempo que estive na Itlia tratei de te afastar de minha mente. Desejava esquecer tudo de ti, mas era intil. E quando retornei e te vi sendo cortejada por esse libertino... no podia permitir que te casasse com ele e sasse de minha vida para sempre. No podia voltar a te perder, quando foi a nica mulher a quem confiava amar. A ela se encheram os olhos de lgrimas. Acredito que devo estar sonhando. Ama-me de verdade? Ele sorriu. Nunca tive outra possibilidade, Elle. Voc me fazia sentir de novo, quisesse-o ou no... alegria, esperana, paixo, amor. Essa certeza ardia em seu interior com fora abrasadora. Depois de tantos anos de insensibilidade, havia tornado a abrir seu corao. Graas a Eleanor se sentia completo de novo. Voc enche o vazio de meu corao prosseguiu com lentido. Agora sei. Sem ti, Elle, eu simplesmente existia. E no desejo voltar a viver desse modo to somente sobrevivendo dia detrs dia. OH, Damon.... suspirou ela. Lhe ps a mo na bochecha. Lamento que me haja custado tanto reconhecer o que sinto por ti. Lamento te haver feito acreditar que te traa. Perdi algo precioso ao perder sua confiana, mas espero recuper-la algum dia. Lhe tremeu o lbio inferior. Temia que voltasse a desejar ter Lydia como amante repetiu. Eu no desejo a Lydia, Elle... absolutamente. Ela no faz pulsar meu corao como voc, no me faz esperar ansioso cada novo dia. Ela no me provoca, desafia e acende uma raiva ciumenta quando simplesmente olha a outro homem, no me intriga nem me faz tentar adivinhar constantemente que coisa no convencional dir ou far a seguir. Ela no possui meu corao como voc, minha encantada Eleanor. O puro alvio de seu formoso rosto lhe aniquilou. o sonho de todo homem murmurou. meu sonho. Foste-o do momento que me jogou nesta fonte. Como poderia no te desejar? Ela sorriu sinceramente, a classe de sorriso que lhe provocava um tombo no corao. E algo de seu animado esprito reapareceu em seu tom quando o interrompeu zombadora. Cr sinceramente te que teria permitido voltar com a Lydia sem lutar, Damon? Advirto-lhe isso, para ter uma amante ter que passar sobre meu cadver... e tambm sobre o teu.
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No tem que preocupar-se a esse respeito. Nunca voltarei a olhar outra mulher. Temo muito te perder. Eleanor lhe devolveu um olhar solene. Nunca me perder, Damon. Amo-te muito. Amei-te do momento em que te vi. Inclusive minha tia o advertiu. Sabe o que acaba de me dizer? Que quando estou contigo resplandeo. Damon pensou que era certo, que resplandecia, enquanto contemplava seu formoso rosto. O que viu nele lhe esticou o peito de emoo. Entretanto, quando se dispunha a falar, Eleanor pressionou uma mo sobre seus lbios. Mas se formos ter um verdadeiro matrimnio, no pode me ocultar segredos nem esconder seus sentimentos. Tem que confiar em mim e me contar o que lhe preocupa. Farei-o. Eu sempre estarei contigo quando tiver pesadelos. Me alegro. A expresso dela se tornou sombria. Ningum poder nunca substituir a seu irmo em seu corao, mas eu gostaria muito de ser sua mais querida amiga, alm de sua esposa. J o , Elle. Bem. Ento, perdoa-me? perguntou ele calmamente. Transcorreu outro momento antes de que ela inclinasse a boca brincalhona. Primeiro tenho que decidir se te arrastaste o bastante. Damon sorriu. No vais p-lo fcil, verdade? Certamente que no. Suportei dois anos de fria reprimida e frustrao. Tem muito que reparar, milord. Ser bastante surpreendente, mas o espero ansioso. Inclusive me jogarei na gua que h atrs de ns se isso me ajudar a recuperar seu favor. A risada que surgiu a fervuras de seus lbios lhe fez desejar beij-la. Desejava ouvir aquela faiscante risada todos os dias de sua vida. Se moa de vontade de ver sorrir a Eleanor, de toc-la, de estreit-la em seus braos. De despertar junto a ela. De am-la durante o resto de seus dias. Ela era alegria e calor, e era dele. Damon logo que podia acreditar em sua boa sorte. Com os traos suavizados de ternura, levantou-se e lhe estendeu a mo. Vem comigo, Elle. Ela no vacilou em segui-lo, embora sentia curiosidade a respeito do que se propunha. Aonde vamos? perguntou enquanto Damon a conduzia pelo atalho de cascalho para o extremo sul dos formosos jardins de Rosemont. Desejo te mostrar meu presente de bodas. O que ?
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Ter que esperar para v-lo, amor. Eleanor guardou silncio ao ver que Damon se negava a revelar algo mais. Ao cabo de um momento, compreendeu que estavam aproximando-se do roseiral que seu irmo tinha criado para ela quando tinha dez anos com o fim de aliviar sua solido. Logo, Marcus lhe tinha presenteado cada ano uma roseira por seu aniversrio, como aviso de seu carinho. Perguntava-se por que Damon teria decidido lev-la ali... at que chegaram ao jardim de rosas. Ali, pega a este, havia outra parcela de terreno recentemente ladrilhada, adornada com um atalho espiral similar ao do roseiral. E no centro da nova espiral tinha sido plantado uma nica e exuberante roseira de formosas rosas vermelhas. Eleanor se deteve um pouco aturdida. Oferece-me uma roseira como presente de bodas? perguntou ao Damon. Sim. Este o que marca o incio de nossos anos juntos. Quero que plantemos outra em cada aniversrio para assinalar o passar do tempo. A Eleanor lhe encheram os olhos de lgrimas. Damon tinha recordado quo precioso era seu jardim para ela e o tinha duplicado. Esse descobrimento lhe derreteu o corao. Voc me ama disse, voltando a vista para ele. Certamente. J lhe hei dito isso. Eleanor se inclinou para pegar uma rosa perfeita e a levou aos lbios, aspirando seu delicado aroma. Isto vale mais para mim que rubis e diamantes, Damon. Lhe enxugou uma lgrima brandamente com o dedo. Darei-te rubis e diamantes tambm, amor. As joias dos Wrexham esto guardadas no cofre de um banco de Londres. Mas enquanto isso desejava que soubesse que considero nossa unio muito mais que um simples matrimnio de convenincia. Obrigado, Damon sussurrou sorrindo alegremente. Ele pegou a rosa e a ps no cabelo de sua esposa. Farei-te outra promessa, Elle. Nunca haver um dia em que no saiba o quanto te amo. Penso te fazer cumprir essa promessa respondeu Eleanor com suavidade. Ela tinha ansiado amor, ter um marido querido com o que envelhecer e que lhe desse filhos. E sabia que Damon satisfaria seus desejos. Distinguiu mil promessas sensuais em seus negros olhos quando lhe devolveu o olhar. Voltou a contemplar seu novo jardim de rosas e exalou um sonhador suspiro enquanto apoiava a cabea contra o ombro de seu marido. Tia Beatrix se sentir aliviada de que tenhamos feito as pazes murmurou. Ela acredita que voc a chave de minha felicidade. S lamento que suas prprias esperanas de felicidade tenham ficado destrudas. H-se sentido enormemente ferida ao inteirar-se de que o signore Vecchi era quem estava atrs dos percalos do prncipe Lazzara.
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Mas suponho que melhor que se inteire agora de sua verdadeira natureza, antes de que lhe tivesse entregue mais profundamente seu afeto. Sem dvida. Surpreendeu-me que Vecchi chegasse a tais extremos para evitar que te casasse com Lazzara, mas no lamento que o conseguisse. Foi muito inteligente ao adivinhar que o signore era o autor. Contei com a ajuda dos agentes e de Haviland. No conde h muito mais do que se v a simples vista. Eleanor riu. J sabia. Uma mulher pode intuir essas coisas, sabe? Ah, sim? Ps-lhe um dedo sob o queixo e a obrigou a olh-lo. Voc no gosta de Haviland, verdade? No, certamente que no. No nesse sentido. Bem. No quero voltar a ver-te flertando com ele, esposa. No o ver. S o fiz para te fazer cimes. E funcionou... embora estava muito mais ciumento de Lazzara. Devo reconhecer que me alegro de estar livre dele. Para falar a verdade, eu tambm. Faz um momento, me props ser sua amante. Isso tem feito? Ao Damon brilharam os olhos perigosamente, satisfazendo a Eleanor com seu sentido possessivo. Ento pode considerar-se afortunado de haver-se ido antes de que eu me inteirasse. Ele pensou que, posto que voc estava frequentando a sua amante, eu tinha liberdade de manter relaes fora do matrimnio. Isso nunca ser assim, amor. Sou seu marido agora e para sempre. Eleanor sorriu feliz. Fanny estar contente ao saber que seu conselho resultou positivo. Fanny? Ao compreender seu deslize, Eleanor vacilou, debatendo-se a respeito de quanto podia revelar sobre a cortes. Mas desejava que Damon se inteirasse de sua amizade, posto que estava totalmente decidida a continula. Alm disso, podia-se confiar nele para manter em segredo a identidade de Fanny. Fanny Irwin escreveu o livro a respeito de como conseguir um marido alm de me oferecer conselhos privados sobre como ganhar seu corao. Damon arqueou as sobrancelhas. Uma famosa cortes a dama annima autora? Sim. Evidentemente, no podia publicar com seu prprio nome, mas quem melhor para aconselhar s mulheres a respeito de como tratar aos homens que uma perita? Tambm tem escrito o manuscrito que estive lendo. Est tentando uma mudana em sua vida para melhorar e dedicar-se a uma profisso menos vergonhosa. Confia em casar-se com certo cavalheiro, por isso aspira ganhar a vida como novelista. Eleanor voltou a suspirar, esta vez com carinho. Estou-lhe extraordinariamente agradecida. Ela me
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ajudou a conseguir o marido de meus sonhos. Eu no lhe estou to agradecido observou Damon. Por culpa de seu livro quase pesca Lazzara. Eleanor negou com a cabea. No acredito que houvesse nenhum perigo real nisso. Nunca podia ter amado ao prncipe porque j tinha entregue meu corao a ti. Agarroulhe a mo e a levou a bochecha. Amo-te, Damon, amo-te tanto que me assusta. Ento estamos bem aparelhados. Ao lhe devolver o olhar, Eleanor viu seu prprio amor refletido nele... e o distinguiu no tom de Damon quando acrescentou em voz baixa: Sei que Joshua se sentiria feliz por ns. Eleanor sorriu entre lgrimas. Confio com todo meu corao em que assim . Fez uma pausa. Marcus sem dvida estar muito contente. Assim o espero respondeu Damon. Talvez assim no me amasse o fgado como ameaou fazer. Marcus te ameaou? Sim, mas seu sentido protetor com respeito a ti uma de suas mais belas qualidades. De repente, Damon a estreitou entre seus braos. Basta de bate-papo, mulher. Em lugar disso devemos nos beijar. Espero que me demonstre seu amor com feitos, no com palavras. D-te conta de que podem nos ver os jardineiros? perguntou divertida. Seu olhar lhe transpassou o corao. Desejas parar? Certamente que no. Fixou seus olhos risonhos nos dela. Logo, sua boca encontrou a sua com comovedora paixo. Seu beijo foi tenro, ardente e, no obstante, em certo modo, diferente. Era mais rico, mais profundo e mais doce porque se amavam. Eleanor pensou que era um bom princpio, enquanto rodeava Damon com os braos e se entregava por completo a ele. Juntos venceriam os temores, as dvidas e a dor, e formariam um vnculo apoiado na confiana, no amor e na devoo, que perduraria durante o resto de suas vidas. EPLOGO Se encontrar o verdadeiro amor com seu cavalheiro pode considerar-se benta. Compartilhar o amor o mais excepcional dos tesouros.
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UMA DAMA ANNIMA Conselhos s jovens damas para conquistar marido Oak Hill, Suffolk. Outubro de 1817. Damon despertou lentamente, com os restos de seu sonho brincando com sua conscincia. Cada manh, a luz do sol irrompia no dormitrio que compartilhava com Elle lhe esquentando, tal como essa noite tinha feito seu sonho. Este se centrava em uma ntima lembrana de infncia, quando seu irmo gmeo ainda vivia. Joshua e ele estavam vendo nascer um potro, experimentando a impresso de presenciar como entrava no mundo uma nova vida e rindo juntos enquanto o animal de patas desengonadas se esforava por manter-se em p e pinava para alimentar-se com o leite materno. Damon refletiu sonolento que Eleanor tinha razo. Ir a Oak Hill por fim lhe tinha permitido enterrar seu pesar. Depois de passar ali quinze dias, a dor se mitigou at converter-se em uma tnue e agridoce pena, e tambm sua dor, enquanto que seus pesadelos tinham desaparecido por completo. E, entretanto, sua esposa era a principal razo de que ele experimentasse aquela sensao de paz. Ela o tinha envolto em seu ntimo abrao lhe proporcionando consolo com seu amor. Tinha liberado seu corao para poder reclamar-lhe. Damon jazia com o suave corpo de Eleanor encolhido junto a ele, e saboreava sua satisfao enquanto pensamentos fragmentados se mesclavam com as imagens persistentes de seu sonho. Sua prima Tess tambm tinha razo. Precisava viver a vida, aproveitar seu tempo na terra. O destino tinha seus caprichos, e ele no podia controlar seu futuro totalmente. Podia perder Eleanor tal como tinha perdido a seu irmo e a seus pais. Entretanto, por isso no teria renunciado oportunidade de estar com ela por todo o ouro do mundo. E, para falar a verdade, por seu conhecimento da dor era inclusive mais capaz de apreciar a alegria que Eleanor lhe reportava. Ficando de lado, deslizou o brao em torno dela, aproximando seu corpo dormido. Minha esposa, pensou, enquanto a felicidade o alagava profundamente. O amor de Elle era comovedor, intenso e curativo. E tambm eram seus encontros amorosos. Eleanor acolhia sua paixo com feliz deleite que intensificava o seu. Ao cabo de uns momentos, roou com um tenro beijo seu ombro nu e logo a cobriu com os lenis para que no se esfriasse. Deslizou-se fora do leito, colocou uma bata e abriu em silncio a porta de vidro que conduzia a
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um terrao. Saiu e respirou o ar fresco, enquanto contemplava a manh coalhada de orvalho e a sada do sol. Tinha-o feito frequentemente durante o tempo que tinham passado ali. Eleanor e ele ficaram em Rosemont at a ltima semana da festa, posto que ela no queria abandonar sua tia sentindo-se esta ainda to ferida. Mas uma vez que chegaram a Suffolk, Eleanor tinha se dedicado resolutamente a desterrar seus demnios. Ela compreendia quo importante tinha sido seu irmo em sua vida, por isso passaram longas horas percorrendo os bosques e cavalgando por todas as terras de Wrexham, explorando os esconderijos esquecidos onde Joshua e ele tinham brincado de moos, nadando, pescando e pulando. No era de se estranhar que Damon experimentasse a mesma camaradagem com Eleanor que tinha conhecido com seu irmo. O momento mais doloroso se produziu quando visitaram as tumbas da famlia, no cemitrio do povo. Mas Eleanor o tinha ajudado a despedir-se por fim. Tambm lhe tinha acompanhado quando visitou os arrendatrios de suas granjas e conheceu eles. Em sua maioria, perdoaram-lhe ser um latifundirio ausente, posto que suas casas de campo e suas parcelas tinham estado bem atendidas, e desejavam pouco mais. Mas Damon estava decidido a tomar maior interesse na direo de Oak Hill. Tambm tinha se esforado ao mximo por compensar a dor que tinha causado a Eleanor. Tinham passado longas noites com seus corpos entrelaados, compartilhando os sussurros e segredos dos amantes. Acoplavam-se perfeio, como duas metades de um conjunto. O maior prazer de Damon era agrad-la, e ela ficava facilmente agradada... Elle deslizou silenciosa atrs dele no terrao e lhe rodeou a cintura com os braos. Seu corpo reconheceu o dela imediatamente. Eleanor permaneceu com a bochecha apoiada em suas costas durante longo momento. Quando se afastou, Damon se voltou de cara a ela contemplando sua encantadora imagem: seus alvoroados cachos negros, seus vividos olhos azuis, suaves e confusos pelo sono, seu exuberante corpo, apenas oculto por sua camisola de cambraia. Lhe sorriu com tal encantado calor que o corao lhe deu um tombo. Logo, com a picardia lhe danando nos olhos, deslizou algo sobre sua cabea. Deveria levar sua medalha com orgulho, milord disse com voz risonha. Damon riu brandamente enquanto acariciava com os dedos o medalho de ouro que pendia de uma fita de cetim vermelho. O prncipe Lazzara o tinha premiado com ela por seu extraordinrio servio a sua real casa, lhe enviando deste modo uma caixa de laranjas e vrios barris de excelente vinho de Marsala em agradecimento por seus esforos por mantlo a salvo.
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Sua alteza tambm os tinha convidado a visitar seu principado quando realizassem sua viagem de npcias a Itlia, na semana seguinte, depois de que Damon levasse Eleanor para ver seu sanatrio. Mas os dois tinham decidido que, no momento, estavam at o cocuruto do prncipe. Quanto a seu prfido primo, o signore Vecchi, tinha sido banido com um cargo diplomtico na ndia, embora se dizia que Lazzara estava mostrando interesse pela Isabella, a formosa filha do signore, que tinha sido a motivao das maquinaes de Vecchi. Damon tirou a medalha do pescoo e a meteu no bolso. Confio em que compreenda, querida, que no desejo levar uma lembrana de meu rival quando estou fazendo o amor com minha formosa esposa. Eleanor inclinou a cabea e em tom zombador disse: Prope-te me fazer o amor? No tinha nenhuma dvida de qual seria sua resposta. Acostumou-se tanto a ele que podia captar seus sentimentos, pensamentos e desejos. Mesmo assim, Damon replicou: Certamente. O sorriso de Elle foi to doce, to puro, to sensual, to feminino, to formoso que o desejo lhe golpeou o peito. Sentiu como se o sol o esquentasse por dentro. E quando ela voltou o rosto para ele e tomou seus lbios, sentiu que seu desejo se incrementava ainda mais. Beij-la era como retornar a casa aps ter estado muito tempo longe... imensamente satisfatrio. Entretanto, ainda no era o bastante. Desejava mais. E, ao que parecia, tambm Eleanor, porque o interrompeu com um estremecimento. Eu gostaria que te apressasse e fizesse honra a suas intenes, Damon o apressou, embora seu tom ainda era divertido. E no, isto no um convite para que me tome de p em um terrao, vista das pessoas. Aqui faz frio e poderamos escandalizar mais a nossos serventes do que j o temos feito estas duas ltimas semanas. Sua queixa fica devidamente registrada, esposa afirmou Damon pegando-a nos braos. Logo a transportou ao interior e fechou a porta com o p, isolando-se das brumas da fria manh. Aferrando-se a seu pescoo, Eleanor lhe devolveu seu intenso olhar. Os olhos dele estavam suavizados pela risada e algo muito mais poderoso: o amor. Enquanto ele a estendia em seu leito e a despojava da camisola, Eleanor pensou que a profundidade do amor que via em seu olhar era uma constante promessa. Fixou um admirativo olhar em seu amplo peito nu, no musculoso torso moldado pela luz do sol. Ele era forte, vital e mais impressionante do que qualquer mulher poderia esperar de um amante. Sua pele estava agora
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matizada de uma intensa tonalidade dourada, depois das horas que tinham passado nadando, como tambm o dela. Seu exame esquentou Eleanor, enquanto o audaz e sedutor olhar de Damon a abrasava em qualquer lugar que a tocava. Ansiava que a abraasse, sentir o contato de pele contra pele clida. Suspirou de prazer quando ele se reuniu com ela em seu leito conjugal e procedeu a cumprir com sua promessa de lhe fazer o amor. Suas mos eram suaves em seu corpo, embora tambm prementes. Damon a beijava percorrendo sua mandbula e mais abaixo, e sua incipiente barba roava sua pele sensibilizada enquanto brincava com os dedos em suas curvas femininas. Deu-se um festim com sua garganta e seus seios, enchendo-a de tenras carcias e beijos excitantes enquanto percorria seu ncleo de prazer entre suas coxas. Quando Eleanor esteve tremendo de modo incontrolvel, Damon se situou entre suas pernas e deslizou as mos sob seus quadris, guiando-a com doura para cima, para unir-se a ele enquanto a penetrava lentamente com seu membro. Ela estava mida e ansiosa dele, por isso se deslizou em seu interior facilmente. Logo ficou imvel, com os olhos nublados com seu possessivo olhar fixo em sua esposa. Quando Eleanor contraiu seus msculos internos em torno dele, Damon se estremeceu e posou seus lbios sobre os dela com uma paixo mida e ardente. Seu beijo chegou mais profundo, assim como tambm sua carne. A respirao de Eleanor se tornou ofegante enquanto ele seguia beijando-a, acariciando-a e movendo-se, controlando seu ritmo com a boca, as mos e o corpo. Mas logo as choramingaes dela se voltaram suaves e impotentes. Estava a ponto de chegar ao instante culminante quando Damon deixou de beij-la e levantou de novo a cabea, para poder contemplar seu clmax. Elle disse com voz rouca. Seu tom era de intensa paixo, seus olhos acesos e cheios de amor. Eleanor se encontrou perdida no magntico ardor de seu olhar, aqueles formosos olhos que eram o bastante profundos para inundar-se neles. Logo, Damon arremeteu em seu interior uma vez mais, com dureza, desencadeando uma tormenta de fogo entre os dois. Elle repetiu com voz spera. A simples palavra era juramento, rogo, splica, enquanto ela gritava a sua vez seu nome. Elevaram-se juntos em um estalo de prazer. Aps, Damon no se afastou, mas sim jazeram abraados, inermes, saciados, satisfeitos. Eleanor fechou os olhos, desfrutando com o incrvel regozijo que sentia, a pura felicidade, e considerando-se ditosa por sua enorme boa sorte. Sabia perfeitamente que Damon e ela sempre tinham estado feitos um para o outro, mas tinham alcanado seu destino depois de uma longa separao, superando seus temores e feridas para encontrar o verdadeiro amor. Ela o
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tinha ajudado a desterrar o negro vazio que havia em seu interior enquanto que ele tinha esquentado partes dela que sempre tinha sabido frias e solitrias. No podia pedir mais. Depositou um beijo de agradecimento no ombro nu de Damon, que se afastou deitando-se de lado no leito, junto a ela, para logo voltar a aproximla dele. Eleanor sentiu que as plpebras lhe pesavam e dormitou em seus braos. Quando despertou, pensou que pelo menos tinham passado duas horas. Damon jazia a seu lado, com a cabea apoiada em uma mo, contemplando seu sono. Sufocando um bocejo, dirigiu-lhe um olhar envergonhado. Suponho que no deveramos seguir ociosos no leito desta vergonhosa maneira murmurou. Cornby deve estar ansioso por cumprir com seus deveres contigo. Cornby te perdoar por me voltar to indolente observou Damon. Adora-te quase tanto como eu. Mas fica de sua parte com muita freqncia acrescentou em tom ofendido. Eleanor sorriu. O servente tinha colaborado com ela em seus esforos de persuadir Damon para que renunciasse dor e ao pesar de seu passado. Ao Cornby preocupa seu bem-estar. Isso s certo em parte. Tem-te em muito alta estima, e sabe muito bem. Retorceu a boca: No posso dizer que sua tia tenha uma opinio to elevada de mim. Embora atualmente parece estar me aceitando a contra gosto. Tia Beatrix te apreciar muito com o tempo predisse Eleanor com convico. Talvez sua experincia com Vecchi a tenha suavizado. Isso e a perspectiva de ver-se obsequiada com uma sobrinha ou sobrinho neto o prximo ano. J leu sua ltima carta. Est exultante de que Marcus e Arabella vo ter seu primeiro filho. E Marcus est alegre com o de ser pai. Em troca, lady Beldon no parece feliz por sua amiga, a condessa de Haviland. No. Lady Haviland est furiosa pela eleio de noiva de seu neto. Arabella e suas irms estavam ajudando a lady Haviland em sua busca, mas ele as surpreendeu escolhendo a uma dama que sua av desaprova totalmente. Damon afastou um cacho da tmpora de Eleanor. Confio em que no pretenda te implicar tambm em alguma dessas intrigas casamenteiras, querida. No terei a oportunidade de faz-lo, posto que nem sequer estarei aqui, na Inglaterra. Eleanor fez uma pausa. Sinto que Roslyn e Lily tenham retornado de suas viagens de npcias ao continente precisamente
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quando ns estamos a ponto de embarcar para a nossa. Mas me alegro de que o doutor Geary nos acompanhe. muito conveniente. No me disse que ele s visitou seu sanatrio em uma ocasio, quando comeou a construo? Sim, mas todo o esforo foi dele. Alegra-me que a irm de Lydia Newling esteja fazendo progressos em sua doena. Eleanor suspirou satisfeita. Agora s falta que Fanny Irwin encontre a felicidade. Espero que seja capaz de ganhar bem a vida como escritora, para que assim possa casar-se com seu amor de infncia. Acredito que tem muitas possibilidades refletiu Damon. Sua novela me interessou o bastante para absorver toda minha ateno. Eleanor assentiu, agradada de que, depois de ler o manuscrito, Damon tivesse uma opinio similar sua: a novela de Fanny sem dvida seria um xito. E as vendas de seu manual a respeito de como conseguir marido ainda seguem prsperas, porque contm muito conselhos valiosos acrescentou Eleanor. Inclusive minha tia est utilizando meu exemplar, dado que eu j no o necessito. Ate-o curto, mas no muito curto citou do livro de Fanny. Damon a olhou com ternura. Pode me atar to curto como quer, amor. Eleanor lhe rodeou o pescoo com os braos. Parece-me que vamos decepcionar ao Cornby um pouco mais, milord. O que te parece? Como esperava, ele riu e se inclinou para tomar sua boca em um beijo apaixonado. Um beijo que, como Eleanor sabia, to somente era o preldio da paixo arrebatadora que seguiria.

FIM

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