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Introduo

Os processadores (ou CPUs, de Central Processing Unit) so chips responsveis pela execuo de clculos, decises lgicas e instrues que resultam em todas as tarefas que um computador pode fazer e, por esse motivo, so tambm referenciados como "crebros" dessas mquinas. Embora haja poucos fabricantes (essencialmente, Intel, AMD e VIA), o mercado conta com uma grande variedade de processadores. Apesar disso e das diferenas existentes entre cada modelo, todos compartilham de alguns conceitos e caractersticas. Com base nisso, o InfoWester apresenta este artigo de introduo aos processadores, onde voc conhecer a funo e o significado de clock, bits internos, memria cache e chips com dois ou mais ncleos.

O trabalho de um processador
O processador um chip de silcio responsvel pela execuo das tarefas cabveis a um computador. Para entender como um processador trabalha, conveniente dividirmos um computador em trs partes: processador, memria e um conjunto de dispositivos de entrada e sada (ou I/O, de Input/Output). Neste ltimo, encontra-se qualquer item responsvel pela entrada ou sada de dados no computador, como monitores de vdeo, teclados, mouses, impressoras, scanners, discos rgidos, etc. Nesse esquema, obviamente, o processador exerce a funo principal, j que a ele cabe o acesso e a utilizao da memria e dos dispositivos de entrada e sada para a execuo de suas atividades. Para entender melhor, suponha que voc queira que o seu computador execute um programa qualquer. Um programa consiste em uma srie de instrues que o processador dever executar para que a tarefa solicitada seja realizada. Para isso, o processador transfere todos os dados necessrios execuo, de um dispositivo de entrada e/ou sada - como um disco rgido para a memria. A partir da, todo o trabalho realizado e o que vai ser feito do resultado depende do programa. O processador pode ser orientado a enviar as informaes processadas para o HD novamente ou para uma impressora, por exemplo, tudo depende das instrues com as quais lidar.

Barramentos
A imagem a seguir ilustra a comunicao entre o processador, a memria e o conjunto de dispositivos de entrada e sada. Note que a conexo entre esses itens indicada por setas. Isso feito para que voc possa entender a funo dos barramentos. De maneira geral, estes so os responsveis pela interligao e comunicao dos dispositivos em um computador. Note que, para o processador se comunicar com a memria e com o conjunto de dispositivos de entrada e sada, h 3 setas, isto , barramentos: um se chama barramento de endereos (address bus); outro, barramento de dados (data bus); o terceiro, barramento de controle (control bus).

O barramento de endereos, basicamente, indica de onde os dados a serem processados devem ser retirados ou para onde devem ser enviados. A comunicao por esse barramento unidirecional, razo pela qual s h seta em uma das extremidades da linha no grfico que representa a sua comunicao. Como o nome deixa claro, pelo barramento de dados que os dados transitam. Por sua vez, o barramento de controle faz a sincronizao das referidas atividades, habilitando ou desabilitando o fluxo de dados, por exemplo. Para voc compreender melhor, imagine que o processador necessita de um dado presente na memria. Pelo barramento de endereos, ele obtm a localizao desse dado dentro da memria. Como precisa apenas acessar o dado, o processador indica pelo barramento de controle que esta uma operao de leitura na memria. O dado ento localizado e inserido no barramento de dados, por onde o processador, finalmente, o l.

Clock interno e clock externo

Em um computador, todas as atividades necessitam de sincronizao. O clock serve justamente para isso, ou seja, basicamente, atua como de sinal de sincronizao. Quando os dispositivos do computador recebem o sinal de executar suas atividades, d-se a esse acontecimento o nome de "pulso de clock". Em cada pulso, os dispositivos executam suas tarefas, param e vo para o prximo ciclo de clock. A medio do clock feita em hertz (Hz), a unidade padro de medidas de frequncia, que indica o nmero de oscilaes ou ciclos que ocorre dentro de uma determinada medida de tempo, no caso, segundos. Assim, se um processador trabalha 800 Hz, por exemplo, significa que capaz de lidar com 800 operaes de ciclos de clock por segundo. Repare que, para fins prticos, a palavra kilohertz (KHz) utilizada para indicar 1000 Hz, assim como o termo megahertz (MHz) usado para indicar 1000 KHz (ou 1 milho de hertz). De igual forma, gigahertz (GHz) a denominao usada quando se tem 1000 MHz, e assim por diante. Com isso, se um processador tem, por exemplo, uma frequncia de 800 MHz, significa que pode trabalhar com 800 milhes de ciclos por segundo. As frequncias com as quais os processadores trabalham so chamadas tambm de clock interno. Neste ponto, voc certamente j deve ter entendido que da que vem expresses como Pentium 4 de 3,2 GHz, por exemplo. Mas, os processadores tambm contam com o que chamamos de clock externo ou Front Side Bus (FSB) ou, ainda,barramento frontal. O FSB existe porque, devido a limitaes fsicas, os processadores no podem se comunicar com a memria (mais precisamente, como a ponte norte - ou northbridge - do chipset, que contm o controlador da memria) usando a mesma velocidade do clock interno. Assim, quando essa comunicao feita, o clock externo, de frequncia mais baixa, que usado. Note que, para obter o clock interno, o processador usa uma multiplicao do clock externo. Para entender melhor, suponha que um determinado processador tenha clock externo de 100 MHz. Como o seu fabricante indica que esse chip trabalha 1,6 GHz (ou seja, tem clock interno de 1,6 GHz), seu clock externo multiplicado por 16: 100 x 16 = 1600 MHz ou 1,6 GHz. importante deixar claro, no entanto, que se dois processadores diferentes - um da Intel e outro da AMD, por exemplo tiverem clock interno de mesmo valor - 2,8 GHz, para exemplificar -, no significa que ambos trabalham mesma velocidade. Cada processador tem um projeto distinto e conta com caractersticas que determinam o quo rpido . Assim, um determinado processador pode levar, por exemplo, 2 ciclos de clock para executar uma instruo. Em outro processador, essa mesma instruo pode requerer 3 ciclos. Alm disso, muitos processadores - especialmente os mais recentes - transferem 2 ou mais dados por ciclo de clock, dando a entender que um processador que faz, por exemplo, transferncia de 2 dados por ciclo e que trabalha com clock externo de 133 MHz, o faz 266 MHz. Por esses e outros motivos, um erro considerar apenas o clock interno como parmetro de comparao entre processadores diferentes.

Bits dos processadores


O nmero de bits outra importante caracterstica dos processadores e, naturalmente, tem grande influncia no desempenho desse dispositivo. Processadores mais antigos, como o 286, trabalhavam com 16 bits. Durante muito, no entanto, processadores que trabalham com 32 bits foram muitos comuns, como as linhas Pentium, Pentium II, Pentium III e Pentium 4 da Intel, ou Athlon XP e Duron da AMD. Alguns modelos de 32 bits ainda so encontrados no mercado, todavia, o padro atual so os processadores de 64 bits, como os da linha Core 2 Duo, da Intel, ou Athlon 64, da AMD. Em resumo, quanto mais bits internos o processador trabalhar, mais rapidamente ele poder fazer clculos e processar dados em geral, depedendo da execuo a ser feita. Isso acontece porque os bits dos processadores representam a quantidade de dados que os circuitos desses dispositivos conseguem trabalhar por vez. Um processador com 16 bits, por exemplo, pode manipular um nmero de valor at 65.535. Se esse processador tiver que realizar uma operao com um nmero de 100.000, ter que fazer a operao em duas partes. No entanto, se um chip trabalha a 32 bits, ele pode manipular nmeros de valor at 4.294.967.295 em uma nica operao. Como esse valor superior a 100.000, a operao ser possvel em uma nica vez. Em relao aos processadores de 64 bits, saiba mais sobre eles neste artigo.

Memria cache
Os processadores passam por aperfeioamentos constantes, o que os tornam cada vez mais rpidos e eficientes. No entanto, o mesmo no se pode dizer das tecnologias de memria RAM. Embora estas tambm passem por constantes melhorias, no conseguem acompanhar os processadores em termos de velocidade. Assim sendo, de nada adianta ter um processador rpido se este tem o seu desempenho comprometido por causa da "lentido" da memria. Uma soluo para esse problema seria equipar os computadores com um tipo de memria muito mais rpida, a SRAM (Static RAM). Estas se diferenciam das memrias convencionais DRAM (Dynamic RAM) por serem muito rpidas, por outro lado, so muito mais caras e no contam com o mesmo nvel de miniaturizao, sendo, portanto, inviveis. Apesar disso, a idia no foi totalmente descartada, pois foi adaptada para o que conhecemos como memria cache. A memria cache consiste em uma pequena quantidade de memria SRAM embutida no processador. Quando este precisa ler dados na memria RAM, um circuito especial chamado "controlador de cache" transfere blocos de dados muito utilizados da RAM para a memria cache. Assim, no prximo acesso do processador, este consultar a memria cache, que bem mais

rpida, permitindo o processamento de dados de maneira mais eficiente. Se o dado estiver no cache, o processador a utiliza, do contrrio, ir busc-lo na memria RAM, etapa essa que mais lenta. Dessa forma, a memria cache atua como um intermedirio, isto , faz com que o processador nem sempre necessite chegar memria RAM para acessar os dados dos quais necessita. O trabalho da memria cache to importante que, sem ela, o desempenho de um processador pode ser seriamente comprometido. Os processadores trabalham, basicamente, com dois tipos de cache: cache L1 (Level 1 - Nvel 1) e cache L2 (Level 2 - Nvel 2). Este ltimo ligeiramente maior em termos de capacidade e passou a ser utilizado quando o cache L1 se mostrou insuficiente. Antigamente, um tipo distinguia do outro pelo fato da memria cache L1 estar localizada junto ao ncleo do processador, enquanto que a cache L2 ficava localizada na placa-me. Atualmente, ambos os tipos ficam localizados dentro do chip do processador, sendo que, em muitos casos, a cache L1 dividida em duas partes: "L1 para dados" e "L1 para instrues". Vale ressaltar que, dependendo da arquitetura do processador, possvel o surgimento de modelos que tenham um terceiro nvel de cache (L3). Mas, isso no novidade: a AMD chegou a ter um processador em 1999 chamado K6-III que contava com cache L1 e L2 internamente, algo incomum poca, j que naquele tempo o cache L2 se localizava na placa-me. Com isso, esta ltima acabou assumindo o papel de cache L3. A foto abaixo mostra um processador AMD Athlon, com 64 KB de cache L1 para instrues, 64 KB de cache L1 para dados e 512 KB de cache L2. Note que a capacidade de cada tipo de cache varia conforme o modelo do processador.

Processadores com dois ou mais ncleos


H tempos que possvel encontrar no mercado placas-me que contam com dois ou mais slots para processadores. A maioria esmagadora dessas placas so usadas em computadores especiais, como servidores e workstations, que so utilizados em aplicaes que exigem grandes recursos de processamento. Para aplicaes domsticas e de escritrio, no entanto, computadores com dois ou mais processadores so inviveis devido aos elevados custos que esses equipamentos representam, razo pela qual conveniente a esses nichos de mercado contar com processadores cada vez mais rpidos. At um passado no muito distante, o usurio tinha noo do quo rpido eram os processadores de acordo com a taxa de seu clock interno. O problema que, quando um determinado valor de clock alcanado, torna-se mais difcil desenvolver outro chip com clock maior. Limitaes fsicas e tecnolgicas so os motivos para isso. Uma delas a questo da temperatura: quanto mais megahertz um processador tiver, mais calor ele gerar. Uma das formas encontradas pelos fabricantes para lidar com essa limitao fabricar e disponibilizar processadores com dois ncleos (dual-core) ou mais (multi-core). Mas, o que isso significa? Processadores desse tipo contam com dois ou mais ncleos distintos no mesmo circuito integrado, como se houvesse dois processadores dentro de um. Dessa forma, o processador pode lidar com dois processos por vez, um para cada ncleo, melhorando o desempenho do computador como um todo. Note que, em um chip de nico ncleo, o usurio pode ter a impresso de que vrios processos so executados simultaneamente, j que a mquina est quase sempre executando mais de uma aplicao ao mesmo tempo. Na verdade, o que acontece que o processador dedica determinados intervalos de tempo a cada processo e isso ocorre de maneira to rpida, que se tem a impresso de processamento simultneo. Pelo menos teoricamente, possvel fabricar processadores com dezenas de ncleos. No momento em que este artigo era escrito no InfoWester, era possvel encontrar processadores com 2, 3 e 4 ncleos (dual-core, triple-clore e quad-core, respectivamente). importante ressaltar que ter processadores com dois ou mais ncleos no implica, necessariamente, em computadores que so proporcionalmente mais rpidos. Uma srie de fatores influenciam nesse quesito, como as velocidades limitadas das memrias e dos dispositivos de entrada e sada, e as formas como os programas so desenvolvidos.

Na imagem abaixo, uma montagem que ilustra o interior de um processador Intel Core 2 Extreme Quad-Core (com 4 ncleos):

Finalizando
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O processador um componente de extrema complexidade, o que deixa claro que o assunto pode ser estudado com muito mais profundidade. No entanto, este artigo apresentou caractersticas bsicas que permitem ao leitor ter uma noo inicial de como esses chips trabalham e o que significam parte dos tantos nomes que os envolvem. Se voc deseja entender o assunto de modo mais amplo, recomendvel iniciar estudos na rea de arquitetura de computadores, que fornece conceitos que ajudam a entender o funcionamento no s do processador, mas do computador como um todo. Na parte 2 deste artigo, voc conhecer alguns detalhes da fabricao dos processadores, alm de entender os conceitos de encapsulamento e miniaturalizao desses chips. Para acessar a segunda parte, clique aqui.