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OPININ Y ANLISIS

LA GRIPE DE 1918, LA PANDEMIA DE GRIPE AVIAR Y EL MIEDO: CONSECUENCIAS DE UN MUNDO GLOBALIZADO


Jos M Martnez Jimnez LA GRIPE ESPAOLA Durante el otoo de 1918 se entabl en todo el mundo una encarnizada batalla contra uno de los enemigos ms mortferos que la humanidad ha conocido: la gripe. S, la gripe que todos los aos se presenta con ms o menos boato, apareci al final de la Primera Guerra Mundial con ms espectacularidad que nunca. Fue el 7 de septiembre de 1918 en un campamento militar de las afueras de Boston, donde un soldado cay enfermo con fiebre elevada y se pens que padeca meningitis. Dicho diagnstico cambi repentinamente cuando, al da siguiente, fueron ingresados una docena de soldados con los mismos sntomas. El 23 de septiembre ya haban pasado por el hospital 12.604 personas en un campamento de 45.000, debido a una enfermedad desconocida. La epidemia se extendi rpidamente por todo el mundo transportada por las tropas enviadas al frente, la mayora de los cuales pereci en aquellos das a causa de la enfermedad, ms que por los avatares propios de la guerra. En algunas localidades aisladas llegaron a morir ms del 85% de la poblacin adulta. De esta forma, cuando se extingui, un 33% de la poblacin mundial haba padecido una enfermedad que, lejos de lo que cabra esperar, atac en un 99% de los casos a los menores de 65 aos, causando una mortalidad de entre un 2,5 y un 5%. Muchas de estas muertes no se debieron directamente al virus, sino a la neumona causada por infecciones bacterianas oportunistas que aprovechaban la debilidad del paciente y el desconocimiento de los antibiticos por parte de la ciencia en aquella poca.

No fue hasta los aos 30 que se conoci el origen vrico de la pandemia, que seg la vida de 40 millones de personas en todo el mundo y que en Europa se conoci como la gripe espaola, dado que Espaa, a diferencia de los dems pases, no impuso el frreo control informativo sobre la enfermedad, debido a su neutralidad en la Gran Guerra. Este nombre ha pasado a formar parte de la historia, a pesar de que el posible origen del primer brote epidmico, la ola de primavera de la gripe, se produjo casi con total seguridad en el mes de marzo en los cuarteles de Estados Unidos.

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COMPRENDIENDO AL ENEMIGO El origen de las epidemias de gripe y las estrategias para combatirla son temas ampliamente estudiados por la comunidad cientfica desde entonces, pero hasta fechas recientes no se haba conseguido aislar fragmentos del genoma del virus de 1918. Y con una epidemia de grandes magnitudes en ciernes, estas investigaciones adquieren mayor relevancia. Se conoce que una de las causas por las que el virus de la gripe tiene tanta potencialidad patognica es su extraordinaria capacidad para mutar o modificar su apariencia ante los mecanismos de defensa de nuestro organismo. Haremos por tanto una descripcin breve del virus de la gripe para poder comprender mejor el fenmeno de la pandemia. Existen bsicamente tres tipos de virus de la gripe, clasificados con las letras A, B y C. Tanto la forma B como la C afectan en exclusiva a humanos y nunca han originado pandemias. Pero el virus de la gripe A puede afectar a humanos y a una amplia variedad de animales, domsticos y salvajes, con lo cual se hace ms difcil su control, y ha resultado el responsable de todas las pandemias de los ltimos cien aos. Las aves acuticas son resistentes a todos los subtipos del virus A, lo cual significa que llevan al virus en su tubo digestivo sin que ste les provoque sntomas. Este fenmeno tiene amplias repercusiones en zonas donde conviven cerca o en ntimo contacto con poblaciones humanas como animales domsticos. Los virus de estas aves pueden encontrarse con otros subtipos del virus, de forma que por combinacin de sus genotipos den lugar a nuevas cepas del mismo que posean mayor capacidad de infectar a otras especies o de ser ms agresivas. Por otro lado, el de la gripe, al ser un virus de ARN, cuenta con la ventaja aadida de no poseer ningn mecanismo que asegure la fiabilidad de las copias de su genoma, con lo cual las mutaciones son frecuentes, y por tanto la aparicin de nuevas cepas. Estas diferentes cepas del virus de la gripe se identifican segn las protenas que exponen en su superficie: La Hemaglutinina (HA) y la Neuraminidasa (NA). Nuestro sistema Hemaglutinina inmunolgico nos defiende del virus mediante el reconocimiento de estas protenas, pero hay al menos 15 variedades distintas de HA y 9 de NA, de modo que segn el virus en cuestin combine un ARN. tipo u otro, tendramos alrededor de 135 tipos 8 secuencias diferentes de virus al que enfrentarnos. En la prctica no se presentan todos los subtipos posibles, pero an as la variedad sigue siendo importante. La cepa de 1918 fue la primera en llamarse H1N1, y a partir de ah las siguientes pandemias fueron Neuraminidasa provocadas por los virus H2N2 y H3N2, responsables respectivamente de las pandemias de 1957 y 1968. La caracterstica ms importante que posee el virus de la gripe aviar que nos ocupa, el H5N1, es su capacidad para dar el salto desde animales a humanos gracias a la modificacin de la protena HA vrica. El paso siguiente hacia la previsible pandemia sera que dicha modificacin u otra ulterior desembocara en una capacidad, no ya para transmitirse de animales a personas, sino para poder contagiarse entre humanos. Hasta el momento esto ltimo no ha ocurrido an, pero teniendo en cuenta el tipo de virus al que nos enfrentamos, esta eventualidad es algo ms que probable. 54
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INSTITUCIONALIZACIN DEL FENMENO La reciente amenaza, que a modo de fanfarria de entrada de una pandemia an por venir, dej caer la OMS sobre el mundo a principios de octubre de 2005, y la reaccin subsiguiente, pone en evidencia lo frgiles y vulnerables que nos sentimos en Occidente, aun poseyendo nuestra tecnologa y avances sociales. Me refiero particularmente a Occidente porque en otras regiones del globo como frica o el Sudeste Asitico existen peores enemigos contra los que ya se entablan encarnizadas batallas y que, a pesar de las numerosas bajas que ao tras ao se cobran, siguen sin ganarse. Estamos hablando del SIDA, las hambrunas, la malaria, las guerras fraticidas, los dictadores implacables y un sinfn interminable de gigantes de siete cabezas, que atenazan si cabe an ms, las escasas capacidades de desarrollo, no ya de pases concretos, sino de continentes enteros. Como iba diciendo, es en el seno de los pases desarrollados donde ms ha cundido la alarma, a pesar de tratarse de los ms protegidos frente a la amenaza de una pandemia de gripe similar a la de 1918. Esta circunstancia, desconcertante cuanto menos, se entiende por varios motivos que ayudan a explicar la posicin de los pases ms desarrollados a comienzos de este recin estrenado siglo XXI. Pongamos como ejemplo a Europa. En una sociedad donde la economa rige el destino de los gobiernos y el curso de la historia, Europa tiene mucho que perder ante la eventualidad de una amenaza sanitaria como la anunciada. A su vez, aparece como una de las principales responsables de que el devenir de los acontecimientos desmerezca los augurios desatados. Todos estos aspectos son importantes a nivel poltico, pero es entre la poblacin donde se acusa ms el grado de preocupacin y miedo. Slo es necesario sealar, para ilustrar el fenmeno, que la psicosis inicial generada por una mala gestin de la informacin provoc que la industria farmacutica alcanzara en poco tiempo, tras el anuncio de la alerta, dos rcord histricos en apariencia opuestos: el rcord de ventas y el de impopularidad y rechazo. Hasta ahora los europeos no se haban visto en la tesitura de sentirse amenazados personalmente y de forma directa a causa de la proteccin de los derechos de propiedad intelectual de un producto. Sin embargo, en Brasil por ejemplo ya tienen la experiencia de tener que batallar con las compaas farmacuticas para poder suministrar antirretrovirales contra el VIH a su poblacin. La ley brasilea, amparada en algunas directrices de la Organizacin Mundial de Comercio que velan por el inters pblico, permite que cualquier frmaco aprobado antes de 1997 pueda ser fabricado como genrico, y as favorecer el acceso a los medicamentos de primera generacin a toda la poblacin. Leyes y acciones polticas como sta van en claro detrimento de los mrgenes de beneficios de las grandes empresas farmacuticas, pero gracias a ellas se espera ofrecer tratamiento en Brasil a 200.000 personas durante el 2006. La salud de las personas debera estar por encima de los intereses econmicos, pero no siempre es as. Pues bien, en relacin con la situacin actual y con el tema que nos ocupa, la gripe aviar ha despertado la conciencia dormida del europeo medio que, acostumbrado a sentirse seguro refugiado en su sistema sanitario de turno, ha visto desfilar ante s el fantasma del desabastecimiento, los impedimentos legales y los intereses comerciales ms cainistas. Sin detenernos mucho ms en la cochambre de lo ya conocido, me gustara destacar que lo realmente interesante de este discurso es que no es ni mucho menos nuevo. Esta situacin lleva vivindose en frica desde hace mucho tiempo, pero es ahora, al afectarnos directamente a nosotros, cuando nos hacemos eco de ello. Por qu?
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El miedo. El miedo es ahora, como lo ha sido en tantas otras ocasiones a lo largo de la historia, el motor de todo el proceso, y siempre ha tenido y tendr dos orgenes fundamentales: el desconocimiento e incertidumbre y la certeza del sufrimiento. En esta ocasin, las dos causas han tenido su protagonismo. Por un lado, el anuncio de la ms que posible pandemia y su comparacin inmediata con la catastrfica epidemia de 1918, junto con las informaciones mal gestionadas de su incidencia y gravedad por parte de los medios de masas, as como las muertes en el Sudeste Asitico, crearon un estado de opinin, que se reforz a medida que la enfermedad iba apareciendo entre las aves de Europa, segn el cual era casi inevitable lo peor. O sea, la prctica certeza del sufrimiento de miles o incluso millones de personas a manos de una gripe potencialmente mortal y claramente inminente. Si a esto le unimos la desinformacin y confusin general entre la poblacin, sobre los mecanismos de propagacin, prevencin, tratamiento y gravedad, provocamos que muchos ciudadanos acabaran con las existencias en las farmacias de Tamiflu y Relenza, los dos medicamentos capaces de hacer frente a la infeccin. Todo esto sin tener certeza de la efectividad real que ambos medicamentos sobre todo Tamiflu, el recomendado por la OMS pueden tener al tratar infecciones de virus transmisibles entre humanos, y a pesar del conocimiento de la resistencia presentada por una nia vietnamita infectada por la cepa H5N1 a este medicamento, hecho publicado por la revista Nature. No contentos con esto, las ventas de pollo descendieron de forma sensible injustificadamente, a pesar de los esfuerzos de los poderes pblicos por demostrar la inocuidad de su consumo, con el consecuente perjuicio econmico. Mientras tanto, los beneficios de Roche y GlaxoSmithKline, fabricantes de Tamiflu y Relenza respectivamente, crecieron espectacularmente, al tiempo que diversos grupos presionaban para que liberasen las patentes con antelacin necesaria para que todos los pases pudieran hacer acopio suficiente de reservas ante el mal que se avecinaba. Sin duda, todo un panorama grotesco de alarma descontrolada, mientras que en la zona ms sensible e indefensa ante el eventual avance de la enfermedad, frica, la vida continuaba entonces y lo hace ahora con su habitual dosis de tragedia cotidiana, sin que cunda el pnico y sin grandes dosis de preocupacin por parte de sus vecinos europeos. En conclusin, la posibilidad de que se desencadene una pandemia de gripe es clara, pero el miedo excesivo generado por ello es reflejo de una sociedad que tiene que entender que, con creciente asiduidad, fruto de un mundo cada vez ms globalizado, se ver abocada a combatir junto con los pases menos favorecidos no slo pandemias, sino catstrofes y toda una serie de desdichas habidas y por haber, incluido el terrorismo. Esta situacin exige de los pases ms industrializados una postura decididamente activa en la resolucin de los problemas reales, dirigiendo sus esfuerzos a la raz de los mismos en lugar de a las consecuencias coyunturales, como las inundaciones originadas por uno de los muchos huracanes que arrecian, o la amenaza de una pandemia global de gripe, que esperemos sea lo ms leve posible o al menos no tan apocalpticamente catastrfica como algunos pretenden hacernos pensar. Tranquilidad ante todo.

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