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Doce Seduo

Comfort and joy

Margaret Moore

Um terrvel acidente rouba toda a alegria de viver do conde Griffin Branwynne... Recluso em seu castelo, ele recebe a inusitada visita da bela e obstinada Gwendolyn Davies. Ela viera lhe pedir recursos para um orfanato... e acaba ficando presa em sua residncia por conta de uma tempestade de neve. Gwendolyn no acredita em amor primeira vista, mas Griffin se torna outro homem ao conhec-la. E no medir esforos para convenc-la do contrrio!
Doao/Reviso : Andra Digitalizao: Joyce

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore

Captulo Um
20 de dezembro, 1860 Llanwyllan, Pas de Gales A jovem criada segurou com fora o corpete preto de l com as mos calejadas, ao observar a patroa se preparando para partir. Ah, srta. Davies, acho que est se arriscando muito! Eu ficaria apavorada de ir at l sozinha! Besteira Gwen disse, de forma rspida, ao ajeitar o gorro marromescuro. No h nada a temer. Tenho certeza de que o conde de Cwm Rhyss no deve ser to ruim quanto dizem. Ah, mas ele ! Vil, malvado e terrvel! exclamou Molly. Ora, ele jamais recebe ningum, nem sai de seu castelo, desde o acidente. E dizem que horrivelmente desfigurado. Gwen virou-se para a ansiosa jovem e lhe ofereceu um sorriso tranquilizador. Ele sai do castelo. Pelo que eu soube, costuma sair para cavalgar. E ele tem uma governanta que, todo sbado, vem aldeia, alm de um outro empregado. No considero isso viver como eremita. Mas, com exceo deles, ningum jamais o v. No me parece to estranho assim que um homem horrivelmente desfigurado queira se esconder de olhares curiosos e perguntas indiscretas. No se lembra do que ele fez da ltima vez que algum foi at l pedir contribuies para a caridade? Ele ameaou atirar neles! Gwen vinha se esforando para no se lembrar das histrias que se espalharam pelo vale a respeito do incidente de trs anos atrs. Estou certa de que isso no passa de exagero. Molly sacudiu a cabea rapidamente. Na poca, eu estava trabalhando na estalagem. Dizem que o conde pegou a espingarda e ameaou us-la se eles no fossem embora. Se eu perceber que ele vai comear a atirar, saio correndo garantiu Gwen. Ela no estava brincando, pois as histrias que escutara a respeito do recluso conde de Cwm Rhyss no eram nada encorajadoras, especialmente, considerando o propsito de sua visita. Molly apontou para a janela. Parece que vai chover, srta. Davies. No quer ficar presa na tempestade, quer? Gwen seguiu o olhar da mulher mais jovem, at um ponto entre o orfanato de pedras cinzentas e o muro que o cercava, uma construo remanescente de quando o local era uma casa correcional. Atrs dele, estendiam-se as rochosas montanhas galesas. O cu-acinzentado que as cobria no parecia l muito promissor, mas ela no se permitiria ser demovida por um pouquinho de neve. Faltam apenas quatro dias para o Natal, e se eu no for a Rhyss Hall hoje, posso no ter outra oportunidade antes da chegada do feriado disse, deixando claro o motivo pelo qual no podia adiar sua visita. Ela sorriu para Molly. No creio que v comear a nevar logo, e, como no espero ser convidada para o ch, devo estar de volta antes que o primeiro floco de neve caia. 2

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Por que, pelo menos, no me deixa chamar William? Ele pode lev-la em sua carroa. Gwendolyn sacudiu a cabea ao vestir as luvas de l, remendadas nos polegares. No temos dinheiro para isso, e no fica to longe assim. Quando mais jovem, caminhei muitos quilmetros montanha acima. Se eu tiver algum problema, procuro refgio na fazenda dos Denhallows. Fica bem no caminho. Olhe, tem mais uma coisa afirmou Molly , no uma caminhada fcil. Desde que o rio encheu, na primavera, ele jamais providenciou para que a estrada fosse restaurada. Estou certa de que darei um jeito disse Gwen, com firmeza. Dizem que o conde sempre teve gnio forte, ainda mais depois que foi ferido... insistiu Molly. Eu estive na Crimia Gwen interrompeu, determinada a fazer as coisas do seu jeito, sem escutar mais lamentaes e alertas da parte de Molly. Se pude sobreviver ao horror de Balaclava, acho que posso lidar com um nobre eremita. E se ele for rude... Bem, no ser a primeira vez que um homem rude comigo. Nem, desconfio, ser a ltima. E se comear a nevar, ficarei s e salva na cozinha dos Denhallows. Dito isso, Gwen olhou-se pela ltima vez no pequeno espelho rachado para se certificar de que estava apresentvel, ignorou a expresso amarrada de Molly, e se ps a caminho. Escolhendo cuidadosamente o caminho a seguir pela trilha acidentada e enlameada, que poderia at ter ser uma estrada decente se no fosse pela negligncia do conde, Gwen ergueu o olhar na direo do enorme muro de pedra ao longe. Parecia sado de um conto de fadas, e era fcil acreditar que um mago maligno ou um ogro moravam l. Os portes de ferro trabalhado, adornados com o braso do conde um drago gals e um leo bravo rangiam com a fora crescente dos ventos. As poucas rvores pelo caminho curvavam-se e gemiam, e o cu estava ainda mais escuro do que antes. No era um bom dia para se fazer visitas, mesmo que necessrias. Ela olhou para trs, para o caminho por onde viera. A fazenda dos Denhallows ficava trs quilmetros vale abaixo. Se o tempo no piorasse, ela provavelmente conseguiria chegar l bem rpido. E quanto tempo se demoraria na casa do conde? No achava que ele de fato fosse apontar uma espingarda para ela, mas tambm tinha certeza de que sua visita seria breve. Assim, como os dedos de seu p estavam ficando progressivamente mais adormecidos, enrolou-se ainda mais na capa acinzentada e decidiu que seguiria at a manso, faria o seu pedido, e iria embora o mais rpido possvel. Quando chegasse fazenda ela decidiria o que fazer, dependendo das condies climticas. Tomada a deciso, ela caminhou o mais rpido que pde at o porto, tentando no tropear nos sulcos da trilha. Sua causa no seria beneficiada caso ela casse e chegasse manso coberta de lama e desgrenhada. A trilha logo se nivelou, pois a manso dos Cwm Rhyss havia sido construda sobre o plat que contemplava o vale abaixo. Ela soubera que, nos tempos dos normandos, havia um castelo ali, embora no existissem mais vestgios dele. Alm do plat estendia-se um pequeno vale, depois o terreno se erguia novamente, ainda mais acidentado. Alguns fazendeiros moravam no alto das montanhas, mas a maioria dos habitantes residia abaixo da propriedade isolada. 3

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Ao alcanar os portes de ferro, Gwen espiou entre as barras e viu a estrada de acesso que levava enorme casa que datava dos dias de Elizabeth e dos Tudors, que eram de ascendncia galesa. Sua fachada era de pedra acinzentada, com altas janelas escuras e aparncia de abandonada. Uma varanda macia abrigava a porta da frente. Era um visual nada acolhedor, mas ela no chegara at l para desistir. E estava desesperada. Tinha apenas duas libras para gastar com o Natal. Isso no compraria muitos presentes, e no daria nem para o comeo de uma ceia de comemorao. Suas crianas j tinham to pouco que, com toda certeza, mereciam alguns agrados de Natal. Ela jamais se perdoaria se permitisse que o aspecto inquietante da casa e os boatos sobre o conde a dissuadissem. Gwen procurou uma portaria ou algum outro modo de alertar os moradores de que tinham visitas. No avistando nada, experimentou o porto. Para a sua surpresa, ele abriu facilmente. Isso parecia mais promissor. Contudo, o vento que entrou por baixo da capa parecia ainda mais frio. Talvez por ela estar parada. Caminhando apressadamente at a entrada de acesso ela logo se sentiu aquecida, embora no estivesse muito confiante quanto a uma recepo agradvel. Uma luz acendeu-se em uma das janelas de baixo. Outro bom sinal. Ento que um homem apareceu, uma silhueta na janela um homem alto de ombros largos. Ela ergueu a mo, em sinal de cumprimento, mas o homem abruptamente fechou as cortinas. Pois, um Feliz Natal para voc tambm ela murmurou baixinho. Se aquele era o conde, esse no era um bom sinal. Gwen torceu para que ele no tivesse ido buscar a espingarda. Por outro lado, como contara a Molly, sobrevivera Crimia, e outras coisas, sem se entregar ao medo. Caso o tivesse feito, jamais teria se tornado enfermeira, e teria fugido desde a primeira vez que avistara o desembarcadouro sangrento de Balaclava. Os feridos precisavam dela, na ocasio, e seus rfos precisavam dela agora. Ela marchou at a enorme porta da frente de carvalho, que exibia uma pesada aldrava de ferro, no formato de uma cabea de cavalo. Gwen ergueu a pea de ferro e bateu. A porta se abriu, revelando no um nobre irritado com uma espingarda para o alvio dela mas uma mulher idosa com o rosto enrugado e olhos sombrios. Ela estava usando uma touca e um avental to limpos quanto a brancura da neve recm-cada. Lamento incomodar comeou a dizer Gwen, com um sorriso. Sou a srta. Gwendolyn Davies, do orfanato de Saint Bridges, em Llanwyllan, e, se fosse possvel, gostaria de ver o conde. A mulher sorriu, depois franziu a testa e, ansiosamente, olhou por sobre o ombro. O conde no est recebendo visitas hoje. Ah? respondeu Gwen, com um misto de simpatia e preocupao ao inclinar a cabea para dentro da casa. Espero que o conde no esteja doente. Talvez eu possa ajudar. Estudei para ser enfermeira. No, h, no isso disse a mulher, olhando novamente por sobre o ombro. Ele no gosta de visitas. No estou aqui para visit-lo retrucou Gwen, ainda espiando dentro do vestbulo, que possua um cho de mrmore e paredes com painis de carvalho 4

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore escurecido. Vrias lanas, espadas e escudos medievais estavam pendurados na parede, e havia uma armadura completa ao p da enorme escadaria que levava ao segundo andar. Dois corredores saam do vestbulo, um para a direita e outro para a esquerda. uma questo de caridade ela prosseguiu. E, como j estamos quase no Natal, estou certa de que ele no... Sra. Jones! gritou uma voz grave, vinda do corredor da direita, onde ela avistara a janela momentaneamente iluminada. Tire essa mulher de minha casa! Ela no vai tirar um pni sequer de mim! Qualquer dvida que Gwen tivesse sobre invadir a privacidade do conde foi instantaneamente dissipada. A mulher idosa corou. Parecia encabulada. Sinto muito, mas acho melhor a senhorita ir embora. Ele est de mau humor hoje. a poca do ano, a senhorita entende. Ele costumava adorar o Natal, mais a... Bem, agora s serve para lembr-lo de como as coisas eram antes. Ele sempre gostou de festas, jogos e cantorias. Alm do mais, ele est ocupado, terminando uma histria que est escrevendo. Gwen jamais soubera das pretenses literrias do conde, e lamentava o fato de ele ter se machucado, mas isso no lhe dava o direito de ser rude. Talvez, se a senhora lhe disser que vim de Saint Bridget. Uma porta se abriu no corredor sua direita, iluminando o corredor escuro. Uma figura alta e de ombros largos, com cabelos fartos, altura dos ombros, apareceu no vo da porta com as mos na cintura. Sra. Jones! Ser que pode, por favor, se livrar dessa mulher, ou ser que eu devo faz-lo? Gwen notou que ele no carregava qualquer tipo de arma, de modo que marchou na direo de seu objetivo, como um soldado preparando-se para tomar uma colina, ignorando a governanta, que correu atrs dela, berrando como uma ovelha agitada: Ah, meu Deus. No acho que... Senhorita... melhor no... ele... Meu senhor, se puder me conceder um instante do seu tempo Gwen disse, determinada a faz-lo ao menos escutar o seu pedido. No quero incomod-lo, mas j estamos quase no Natal, e eu vim at aqui... Sei muito bem para que diabos veio at aqui, e a resposta no rosnou o homem, antes de desaparecer para dentro do aposento sua direita e bater a porta atrs de si. Por um instante, Gwen hesitou mas apenas por um instante. Ele podia ser um conde, mas ela merecia, no mnimo, um pouco da mais bsica cortesia, e no conseguia parar de pensar no ar desapontado de vrios rostinhos na manh de Natal. Ela segurou a maaneta da porta e a abriu adentrando o quarto mais bagunado que j vira na vida. Livros e papis estavam espalhados por todos os lados, como se algum houvesse deixado a janela aberta em um dia de ventos fortes. Um nico abajur estava acesso sobre uma escrivaninha coberta de pginas escritas mo, que tinha frases riscadas e anotaes nas margens. Capacetes de diversos tipos descansavam sobre as prateleiras das estantes que cobriam as paredes do quarto, e uma enorme espada de lmina larga estava apoiada na escrivaninha, que tinha uma das bordas notavelmente lascada, como se algum a tivesse golpeado repetidas vezes com a arma. Mais desconcertante ainda, o conde de Cwm Rhyss estava postado diante da lareira acesa, com as pernas firmemente plantadas no cho-, os braos 5

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore cruzados e uma expresso feroz no rosto. A prpria imagem da autoridade furiosa, embora estivesse vestido com a mesma simplicidade dos fazendeiros locais cala de algodo estreita, camisa branca aberta no peito, colete de l penteada e um palet escuro. A corrente dourada do relgio brilhava sob a luz. Tambm estava visvel sob a luz uma terrvel cicatriz que lhe deixava o lado esquerdo do rosto permanentemente mosqueado e vermelho. Ela j vira coisa pior em um rosto humano. Muito pior. A cicatriz margeava o olho, e ela sups que o cabelo comprido fosse para ocultar a maior parte do tecido cicatrizado e, provavelmente, uma orelha danificada. Sinto muito, meu senhor! exclamou ofegante a sra. Jones, entrando no aposento atrs de Gwen. No consegui... Eu escutei rosnou o conde. Pode ir embora, sra. Jones. Eu mesmo lidarei com est pessoa. Em vez de se apressar em se retirar, como Gwen estava esperando que ela fizesse, a sra. Jones olhou para o conde como se este fosse uma criana teimosa. Depois, fez uma mesura. Vou buscar um pouco de ch. No precisamos de ch ele retrucou. Tocarei a campainha quando esta mulher insolente estiver pronta para ir embora. Muito em breve. A sra. Jones assentiu, lanou um outro olhar de repreenso para o conde e retirou-se. Meu senhor, lamento incomod-lo... No lamenta mesmo. Suplicante ou no, havia um limite do quanto Gwen estava disposta a aturar, e ela estava rapidamente perdendo o bom humor. Se acha que vai me dissuadir com esses modos, meu senhor, devo lhe informar que estou acostumada a coisas muito piores. Ela reprimiu um sorriso de satisfao ao notar que ele fora pego de surpresa pelo comentrio. Meu nome Gwendolyn Davies, e vim at aqui... Pedir dinheiro. Ele a olhou de cima a baixo. Achei que devia ser outra charlat tentando me roubar com alguma histria triste sobre fazer caridade, ou uma daquelas damas que viram Lady Generosidade no Natal, ajudando os menos afortunados. Mas posso dizer pelo mau gosto de seu guarda roupa que no nenhuma das duas coisas. Suponho ento que seja o tipo de mulher que, no conseguindo um bom marido, se dedica a trabalhos de caridade. Isso explicaria seu incrvel atrevimento. E provavelmente tambm quer me dar um sermo sobre a necessidade de salvar minha alma imortal nesta poca festiva de renascimento. No se d ao trabalho. Ele apontou para a porta. Acredito que pagos devam ser deixados em paz, e eu tambm. Ela continuou a fit-lo, calma e decididamente. Meu senhor, receio que no tenha entendido direito. Eu no dou a mnima para a sua alma imortal, e, no que me diz respeito, o senhor pode ir feliz da vida para o inferno; Os olhos castanhos do nobre se incendiaram, mas ela ignorou a reao, e, usando o mesmo tom descontrado, prosseguiu: Contudo, meu senhor, no poder levar seu dinheiro consigo quando se for. Antes de tal dia melanclico, e como j estamos quase no Natal, um dia em que a maioria das pessoas se sente grata por sua boa sorte, e inclinada a compartilhar com os menos afortunados, esperava que pudesse contribuir com 6

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore alguns presentes e um pouco de comida natalina para vrias crianas galesas que moram no orfanato que eu administro em Llanwyllan. Ele contornou a mesa, mancando. Ela no notara essa dificuldade de caminhar antes. Ele devia estar tentando disfarar, da mesma maneira que deixara o cabelo crescer para esconder a cicatriz e o que restava de sua orelha. Bom Deus, voc a mulher mais irritante e insolente que j conheci. Simplesmente me recuso a ser intimidada, ainda mais levando em conta o motivo pelo qual me intrometi em sua ela passou os olhos pelo gabinete bagunado existncia interessante. Prefiro que minha existncia interessante no inclua visitas inoportunas de pessoas querendo o meu dinheiro. E eu preferia no ter que incomod-lo, mas faltam apenas quatro dias para o Natal, e no temos quase nada para as crianas. Ele fungou, e sentou-se atrs da escrivaninha. O Natal cai no mesmo dia todos os anos. Deveria ter se planejado melhor, e no esperado at que tivesse de pedir a ajuda de estranhos no ltimo instante. Pois eu me planejei. O que eu esqueci de incluir em meus planos foi a necessidade de uma nova chamin, depois que a antiga caiu. Ou a chegada de quatro novas crianas. Ou a perda sbita de um de nossos principais benfeitores. O que eu tinha reservado para o Natal acabou sendo usado em outras coisas. De modo que reuniu coragem para vir mendigar ao conde de Cwm Rhyss? De modo que decidi pedir a um homem rico se ele poderia nos ajudar. No queremos muito, meu senhor. Apenas alguns doces para as crianas e um peru para a ceia de Natal. De quantas crianas estamos falando? Cinquenta. Ele ergueu as sobrancelhas. S cinquenta? indagou, com sarcasmo. Eles no esperam muito de Papai Noel, meu senhor. Talvez uma laranja, ou alguns doces. A quantia de que preciso no deve representar nada para o senhor, mas significaria tudo para eles. Detestaria que no encontrassem nada ao acordar na manh de Natal. Os lbios do conde se retorceram em um sorriso. muito boa mesmo, tentando comover o corao de um homem com imagens de criancinhas patticas, com os olhos cheios de lgrimas de decepo. Talvez deva considerar uma carreira no teatro, srta. Gwendolyn Davies. Se for bem-sucedida, talvez o faa. Fui? Se eu disser que no, o que far em seguida? Ficar de joelhos? Se for preciso. Ela fez meno de se ajoelhar, e ele protestou. Bom Deus, mulher, eu no estava falando srio. Ah? ela retrucou. Deve me desculpar por no ter percebido que o senhor tem senso de humor. Ou no ter compreendido que no iria exigir a minha humilhao antes de concordar em se separar de uma pequena quantia. Ele lanou-lhe um olhar amargo. Se lhe dar algum dinheiro far com que deixe o meu escritrio e me permitir prosseguir com o meu trabalho, contribuirei para os rfos, os enfermos, os idosos, e quem mais quiser. 7

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore No foi a mais graciosa das respostas, mas, mesmo assim, ela sorriu. Neste caso, meu senhor... Eu estava brincando. Mais uma vez, deve me perdoar por no entender o seu astuto senso de humor. Resmungando uma praga, o conde abriu uma gaveta e comeou a revirar o seu contedo. Se quer saber, srta. Davies, contribuo para vrias instituies de caridade atravs de meu advogado. Simplesmente no vejo por que alardear o fato, embora talvez deva pensar em colocar uma lista na porta, para impedir que megeras intratveis como a senhorita invadam a minha casa exigindo a minha ajuda. Se isso lhe d prazer, meu senhor, pode me insultar o quanto quiser. Considerarei isso o preo que devo pagar por incomod-lo. Mas, se lhe servir de consolo, as crianas ficaro muito agradecidas. Pode acreditar, esta uma das pocas do ano em que fcil para elas acreditarem que algum se importa com elas. uma poca em que muitas pessoas realmente o fazem. Suponho que h muito trabalha com orfanatos. Tanto antes da guerra, quanto depois. Ele no retrucou, e continuou a revirar a gaveta. Ela afastou a lembrana de Natais passados, e admirou novamente o aposento. Era bvio que o homem gostava de colecionar artefatos medievais. Ou talvez eles o ajudassem a escrever. Os livros amontoados nas prateleiras, na mesa e at empilhados no cho eram muitos e variados. Os ttulos que conseguia ler eram sobre histrias e bibliografias. Os ttulos que no conseguia eram em latim. Fico feliz que ainda esteja aqui, senhorita! A sra. Jones retornara trazendo uma bandeja enorme com um bule de caf, creme, acar, duas xcaras de porcelana, cones folheados doces e gelia de morango. Deixe-me apenas colocar isso aqui... Ela emitiu um rudo exasperado ao empurrar a pilha de livros para fora da mesa em forma de pedestal. Pelo amor de Deus, Griffn, voc precisa empilhar esses seus livros velhos e empoeirados em tudo quanto lugar? Se os olhos do conde pudessem atirar flechas, a velhinha j estaria morta. J lhe disse que no precisamos de ch, sra. Jones. A Srta. Davis vai embora assim que eu achar meu maldito talo de cheques. A sra. Jones sorriu, evidentemente no se deixando aborrecer pela propenso do conde a praguejar. Depois, franziu a testa. Sequer a convidou para se sentar, ainda mais depois de ela ter andado o caminho todo at aqui! ela o censurou caminhando apressadamente na direo de Gwen. Ela vai achar que no passa de um grosseiro sem modos. D-me seu gorro e sua capa, e sente-se perto da lareira, srta. Davies. Eu levarei o ch para a senhorita. Aceita acar? No, obrigada. Prefiro o meu puro. Isso no uma droga de reunio social murmurou o conde. No h necessidade de ser rude, Griffin disse a sra. Jones. J esbravejou demais com a pobrezinha. Deveria respeit-la, considerando o que ela j fez na vida. Gwen no conseguiu entender o que ele resmungou, mas deu para ver que 8

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore estava dizendo que ela no era nenhuma pobrezinha e que mal era merecedora de uma xcara de ch e uma cadeira para se sentar. Ela foi enfermeira na Crimia. O conde lanou um olhar indagador na direo de Gwen. Esteve naquela confuso? Estive ela retrucou, dando-se conta de que jamais vira olhos com o mesmo tom castanho que os dele. Eram salpicados de verde e dourado, no entanto no o suficiente para serem cor de avel. Ele tivera sorte de no ter ficado cego do olho esquerdo no incndio. O conde prosseguiu com sua busca. Espero que consiga achar um cheque, meu senhor disse Gwen, ao fitar o topo da cabea dele, e a sua cabeleira espessa e ligeiramente encaracolada. Muitas mulheres matariam para ter um cabelo daqueles. E clios to grossos, que deveriam parecer ridculos em um homem, mas eram perfeitos nele. Eles esto aqui em algum lugar. Talvez eu possa ajudar. No! ele retrucou, bruscamente, lanando-lhe um olhar aborrecido. Sente-se, beba o seu ch, e no toque em nada! Ele diz ter um sistema, para que suas anotaes no saiam de ordem. Para o livro dele, entenda bem explicou a sra. Jones, com um sussurro alto e em tom conspirador, ao entregar a Gwen uma xcara de ch com um aroma agradvel. J eu acho que ele preguioso demais para arrumar suas coisas. As revelaes confidenciais da sra. Jones provocaram mais uma careta e alguns resmungos do conde, e um sorriso discreto de Gwen, ao beber o seu ch. Ah! gritou triunfalmente o conde, aps vasculhar o fundo da ltima gaveta. Ele se endireitou, balanando no ar o talo de cheques. Encontrei. Nem adianta se acomodar, srta. Gwendolyn Davies. Logo, logo, estar fora daqui. No estar, no declarou a sra. Jones. Ela no pode. A velhinha franziu a testa diante dos rostos confusos que a fitavam. Ela no pode ir a lugar nenhum no meio de uma tempestade de neve.

Captulo Dois
Desolada, Gwen olhou para fora da janela, e outra rajada de vento sacudiu as vidraas. Ela mal podia enxergar o exterior, devido intensa nevasca. Deveria ter voltado quando chegou aos portes. Estava certa de que ainda daria tempo ela murmurou, mais para si mesma do que para qualquer outra pessoa no recinto. O conde contornou a escrivaninha e veio se postar ao seu lado. Infelizmente, parece que a Me Natureza no parece levar em grande conta as suas necessidades. Ou quem sabe se vir at aqui no meio deste tempo inclemente no tenha passado de um plano arrojado. Talvez tivesse pensado que com mais tempo conseguiria amaciar o meu corao duro, se ficasse presa aqui comigo. Posso viver relativamente isolado agora, srta. Davies, mas j passei muito tempo convivendo com a alta sociedade. Conheo as manhas das mulheres. Isso jamais me passou pela cabea! Gwen protestou, indignada. Pensei que, se fosse nevar, s aconteceria depois que eu estivesse s e salva em 9

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore casa. E se tivesse optado por esperar, teria corrido o risco de acabar sem nada para as crianas. Se no acredita em mim... O conde ergueu a mo marcada para silenci-la. Acontece que acredito na senhorita. Apenas uma tola tentaria uma ttica dessas comigo, e no creio que seja uma tola. Teimosa, determinada, insistente e capaz de praguejar como um operrio de construo, mas no tola. Ele afastou-se da janela. Pode ir para casa na minha carruagem. Jones pode passar a noite na estalagem e retornar amanh, ou depois que parar de nevar. A sra. Jones o fitou como se a sugesto fosse ridcula. Daniel no pode sair com a carruagem no meio de uma nevasca! Podem acabar atolados. E, alm do mais, j tem quatro anos, ou mais, desde a ltima vez que o coche foi utilizado. Uma das rodas pode at cair! No bem uma nevasca Gwen protestou, com mais esperana do que convico. O conde riu. E como chamaria isso? Um pouco de mau tempo? Chame como quiser, ela no pode ir para casa hoje, ou, pelo menos, enquanto estiver nevando desse jeito insistiu a sra. Jones. Vou preparar o quarto de hspedes azul ela completou, e saiu antes que Gwen ou o conde pudessem protestar. Gwen fitou o anfitrio, que estava visivelmente contrariado; no poderia estar mais descontente com a situao do que ela mesma. Preciso voltar ao orfanato. Mancando, o nobre, irritado, voltou para contornar a escrivaninha. Ser que as crianas se revoltaro se no estiver l para cuidar delas? Gwen empertigou-se. Estou certa de que meus assistentes podero manter a ordem. Neste caso, tem receio de que sua famlia sinta a sua falta? No tenho famlia, e avisei que, caso o tempo mudasse, buscaria refgio na fazenda dos Denhallows. Ah! gritou triunfalmente o conde, espalmando as mos sobre a mesa e inclinando-se na direo dela. Quer dizer que sabia que o tempo provavelmente iria piorar e veio assim mesmo! Eu sinceramente achei que daria tempo, pelo menos para chegar fazenda dos Denhallows ela respondeu, com toda a dignidade que conseguiu reunir. No planejava abusar de sua hospitalidade, e lamento ter que faz-lo. um pouco tarde para arrependimentos rosnou o conde, sentando-se em sua poltrona. Ela j aguentara tudo que podia de sua grosseria. Posso no ser nada alm de uma diretora de orfanato sem recursos, meu senhor, mas mereo ser tratada com cortesia e respeito, independente do motivo de eu estar aqui, e do que o tempo possa ter provocado. Prefiro me arriscar tentando chegar fazenda dos Denhallows do que aguentar a sua incivilidade. Tenha um bom dia, meu senhor. Ela virou-se, determinada a partir. Mostrando-se mais gil do que Gwen poderia suspeitar, o conde alcanou a porta antes dela. No seja idiota, srta. Davies. No vai a lugar nenhum. No sou idiota, e esse tipo de comentrio exatamente o motivo de eu 10

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore querer ir embora ela disse, tentando passar por ele. Ele se posicionou de modo a bloquear a porta. No permitirei que banque a mrtir em uma nevasca. No permanecerei onde sou tratada com tanto desrespeito. Os olhos dele se estreitaram e a testa se franziu. Muito bem, visto que no quero ser responsvel por sua morte, eu me esforarei para me conter. O que significa que melhor eu manter a mxima distncia possvel da senhorita. Ela enfrentou o seu olhar. Acredito ser melhor assim, e lhe garanto, meu senhor, que assim que for possvel, eu deixarei de abusar de sua generosidade. A expresso no rosto do nobre mudou para a curiosidade. apenas a minha insolncia que a incomoda, srta. Davies? Ou existe outro motivo para no querer permanecer aqui? Est preocupada com a sua reputao? Com o que os vizinhos podero dizer? Os aldees? O clero? Uma jovem solteira na casa do recluso conde de Cwm Rhyss? Ele estava tentando usar sua poderosa presena fsica para intimid-la, mas Gwen o fitou com desprezo. Diro que no tive escolha. Os lbios dele se contorceram, transformando-se no sorriso mais malicioso e diablico que Gwen j vira. No receia que eu possa me esgueirar para dentro de seus aposentos no meio da noite, e tentar me aproveitar da senhorita? Meu senhor poderia at tentar, mas venho cuidando de mim mesma h muito tempo, e devo avis-lo de que o senhor se arrependeria. Isso est me parecendo um desafio, srta. Davies. S se meu senhor for um tolo. Ele mancou at a mesa em forma de pedestal e pegou uma das xcaras, que parecia ridiculamente pequena e delicada em suas mos largas e poderosas, como se, s de segur-la, ele pudesse estilha-la. J houve tempo, srta. Davies, em que eu poderia t-la feito temer por sua virtude. Ele olhou rapidamente para ela. Ou at, de bom grado, abrir mo dela. De repente, a garganta de Gwen ficou muito seca. Mas aquela no era a primeira proposta indecorosa que escutava. Cansara de ouvi-las de soldados e at de oficiais, de modo que sua resposta no tardou. Vangloriar-se de sedues passadas e de sua capacidade de fazer uma mulher separar-se de sua virtude no comportamento digno de um cavalheiro. Ele veio na direo dela, com movimentos lentos, mas aparentemente inexorveis. O cavalheiresco filho mais velho do conde de Cwm Rhyss morreu quando aquela viga caiu sobre mim, eliminando-me. Ela no arredou o p de onde estava. Pretende continuar com este mtodo de seduo to incomum, meu senhor? Por que sinto-me obrigada a alert-lo de que no vai funcionar. Passei muitos anos cercada por homens, muitos dos quais achavam que, se uma mulher no era bonita e nem rica deveria estar disposta a deitar-se em suas camas e ainda sentir-se grata pela oportunidade. Eles fracassaram, e o senhor tambm fracassar, porque minha virtude a nica coisa que posso chamar de minha. Ainda assim, devo admitir que a abordagem de se mostrar um patife e 11

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore um depravado, em uma tentativa de se fazer mais atraente, nova. Ele pousou a xcara de porcelana na mesa com tanta fora que Gwen ficou surpresa de ela no ter se quebrado. E nenhum homem que se parea comigo jamais ter sucesso com qualquer mulher. Agora, devo sentir pena de meu senhor, porque suas cicatrizes arruinaram sua capacidade de seduo? Elas arruinaram muito mais do que isso ele murmurou, dirigindo-se para a porta. Olhou novamente para ela. Mas a senhorita jamais seria capaz de entender. Onde diabos est a sra. Jones? Como se convocada pela pergunta, a mulher idosa apareceu no vo da porta, segurando uma vela que tremeluzia com a corrente de ar. Estou bem aqui, meu senhor disse ela, lanando-lhe um olhar severo. Venha, minha querida. Acendi a lareira e esquentei um pouco de gua para que possa se lavar. Quando Gwen se preparou para acompanh-la, o conde girou nos calcanhares e mancou de volta para a sua escrivaninha. Jantarei no meu gabinete, esta noite. Sozinho. A sra. Jones no parecia muito satisfeita, mas disse: Como quiser. Erguendo a vela para iluminar o caminho, ela conduziu Gwen na direo das escadas. Por favor, no ligue para ele, senhorita. Ele tende a ser meio rude quando o seu trabalho interrompido, e o frio faz a perna dele doer. Meio rude? Gwen jamais conhecera algum to rude. Vulgar, talvez, e descorts, mas no to absurda e deliberadamente insolente. E desalentador. E perturbador. Quanto ideia de tentar seduzi-la... Que ridculo. Entenda bem, o conde precisa terminar o seu livro, e ele sempre fica um pouco irritadio quando est ficando sem tempo. Neste caso, ele deveria ter entendido melhor do que ningum sua necessidade de recursos antes do Natal. uma histria do Pas de Gales prosseguiu a mulher, com evidente orgulho. Desde antes dos romanos at a rainha Elizabeth. No alto da escadaria chegaram a uma longa galeria, com paredes de painis de mogno, cobertas de retratos, Eram da famlia do conde, presumiu Gwen, ao passar pelas pinturas leo de homens e mulheres usando roupas de eras passadas, que ostentavam o seu poder e a sua riqueza. Ela podia senti-los empinando os narizes ao fitar a rf, filha da pobreza. Gwen no deixaria que os retratos a intimidassem, da mesma maneira que no permitiu que o descendente deles o fizesse. De modo que os fitou ao passar por eles, detendo-se momentaneamente ao chegar ao ltimo. Era o conde, em roupa de gala, provavelmente pintado quando ele no tinha mais de vinte e poucos anos. Apesar da roupa, ele estava postado casualmente diante da lareira, com o brao apoiado na cornija, com uma postura tranquila que combinava com a expresso dos olhos, que parecia sugerir que o mundo lhe pertencia. E por que no? A julgar pelo retrato, o jovem no era apenas rico e nobre, era tambm incrivelmente belo. A passagem do tempo e as cicatrizes com certeza haviam alterado as feies do conde, mas ainda havia muito daquele jovem bonito naquele homem 12

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore no escritrio l embaixo. O cabelo escuro e ondulado, o queixo forte, o nariz elegante, os olhos maliciosos e zombeteiros. O corpo tambm ainda era o mesmo ombros largos, cintura e quadris finos e coxas musculosas. Na verdade, apesar das cicatrizes, o duque ainda era um homem muito atraente. O que tornava o seu isolamento voluntrio muito mais cmodo, e ela se recusava a desperdiar piedade com ele. Isso foi durante o ltimo ano dele em Oxford informou a sra. Jones, retornando para se juntar a ela. Quando se formou com louvor em Histria. Ento, ele era inteligente mais um motivo para no sentir pena dele. Isso foi h cinco anos antes... A voz da sra. Jones falhou, mas no havia necessidade de ela terminar. Gwen podia adivinhar o que ela estava falando. As jovens costumavam rode-lo como pssaros em busca de um lugar para pousar confidenciou, com um suspiro, a sra. Jones. Depois, virou-se e seguiu adiante novamente. E todos os jovens da nobreza queriam ser seus amigos. Ah, ele era um sujeito muito alegre naquele tempo, antes do incndio, e daquela mulher que partiu o seu corao. Rompeu o noivado logo aps acidente. Mas ele estava melhor sem ela, e eu lhe disse isso na poca. Gwen suspeitava que ele no devia ter ficado muito contente de escutar os comentrios da sra. Jones, pois ela j testemunhara situaes semelhantes no hospital um corpo permanentemente ferido ou marcado, seguido de um compromisso rompido. Um homem era capaz de suportar somente uma perda, mas duas? Ela lembrava-se de dois homens que preferiram tirar a prpria vida a retornar Inglaterra. Quanto aos supostos amigos, um ou dois, talvez tenham tentado permanecer ao seu lado; mas s porque era rico. Meu pobre menino logo se deu conta disso. Aparentemente, havia mais por trs do isolamento do conde do que a vaidade. Ele deve ter sentido como se todo o seu mundo houvesse desmoronado com aquela viga. E no Natal... Acho que nunca vi um homem dedicar tanto de sua alma comemorao como o conde costumava fazer. A casa toda vibrava com o canto dele. Ele herdou esse dom dos pais, que Deus os tenha! Eles eram iguaizinhos. Havia presentes para todo mundo e mais algum. E comida tambm! Ah, durante as Festas, costumvamos contratar um verdadeiro exrcito de cozinheiros. Bebidas especiais, pudins, tortas e todo tipo de frutas. At mesmo a rea de servio ficava cheia de ramos de pinho, visco e azevinho. Ela enxugou os olhos com a ponta do avental. Acho que o que eu mais sinto falta da cantoria. Ele tem a voz de um anjo. A fumaa do incndio afetou os pulmes dele? No. Ele simplesmente diz no ter mais vontade de cantar. A sra. Jones deteve-se diante de uma porta. Aqui estamos. O quarto azul. Um belssimo aposento. Eles entraram no maior e mais lindo quarto que Gwen j vira, embora houvesse cantos ocultos pelas sombras, at que a sra. Jones acendeu mais velas. As paredes eram revestidas com um delicado papel de parede com a estampa de delicadas flores azuis. A moblia era de pau-rosa, de estilo bem simples, e estava empoeirada. A cama era grande, com dossel e cortinas de veludo azul. Uma grossa colcha de cetim estava dobrada sobre a cama, que dava sinais de ter sido apressadamente arrumada. 13

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Era bvio que o quarto no era usado h muitos anos. Por que no fica vontade enquanto vou buscar o que mais for necessrio para fazer com que se sinta em casa? Como se fosse possvel para ela se sentir "em casa" em um lugar desses! Se no se importa, prefiro acompanh-la. Estou acostumada a trabalhar e prefiro ter companhia. Mas a senhorita convidada do conde. No seria certo. No sou exatamente convidada dele, no sentido estrito da palavra retrucou Gwen. Sou apenas uma refugiada do tempo inclemente. A sra. Jones inclinou a cabea e estudou a jovem. Bem, ainda est mesmo muito frio aqui dentro. Na cozinha, est mais agradvel. Muito bem, venha comigo. Griffin no poder reclamar do que ele no sabe. Quando est desse jeito, ele costuma ficar enfurnado no gabinete at s Deus sabe quando. Mais tarde naquela noite, aps convencer a sra. Jones a deix-la jantar na cozinha e ajud-la a lavar a loua, Gwen se viu sentada na enorme cama do quarto azul, abraando os joelhos. Estava usando a volumosa camisola que a sra. Jones havia lhe emprestado. Aquela mulher gentil tambm lhe fornecera bastante carvo para o fogo, um aquecedor de cama, trs velas, mais dois cobertores e um xale. L fora, a neve continuava a cair ininterruptamente, aoitada pelo vento uivante. Ela quase podia sentir a neve se empilhando de encontro casa, bloqueando as estradas. E se ela no conseguisse ir embora amanh? Ou no dia seguinte? Ainda havia tanto a se fazer antes do Natal. Normalmente, suas crianas j tinham to pouco, alm de roupa limpa e barriga cheia. Ela queria lhes providenciar um Natal feliz, para lhes mostrar que elas eram to merecedoras de um doce ou um brinquedo quanto qualquer outra criana. Para tornar aquele dia especial. Deveria ter pensado nisso, e no ter permitido que o conde a aborrecesse. O que era um pouco de humilhao pessoal, quando a felicidade das crianas estava em jogo? E se ele mudasse de ideia e decidisse no dar nada as crianas? Por que ela no podia ter ficado de boca calada? Ela afastou as cobertas e desceu da cama. Inspirou fundo quando as solas dos ps tocaram no cho frio de madeira. Pegando o xale, se enrolou nele, caminhou at a janela, e espiou o exterior. No conseguia enxergar nada alm da nevasca. Olhando ao redor, no interior do quarto, estremeceu e no apenas devido ao frio. No queria ficar ali naquele aposento. Ela se vestiria e desceria at a cozinha, onde esperaria pela manh e pela sra. Jones. Era melhor do que ficar ali sozinha. Depois de se vestir, pegou uma das velas e deixou o quarto, descendo o corredor na ponta dos ps. Ela se deteve novamente na galeria para olhar o retrato do conde na flor da juventude. Se ela fosse uma beldade, e depois, terrivelmente marcada com cicatrizes, rejeitada pelo homem com quem ia se casar, e a seguir abandonada pelos amigos, quem sabe se tambm no teria se isolado, escondendo-se de tudo e todos? Ser que no ficaria amarga e zangada com o mundo? Ela ergueu um pouquinho a vela, e estudou o retrato cuidadosamente. 14

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Como seria possuir boa aparncia, propriedades e ttulo de nobreza? No era de se surpreender que gostasse tanto do Natal. Para ele, deveria ser uma ocasio para comemorar a fartura de sua vida, regozijar-se por tudo que possua. Para ela, o Natal sempre representara mais tempos de esperana do que de comemorao. Esperana de que as pessoas pensassem um pouco mais nas crianas necessitadas. Esperana de que fossem mais generosas. Esperana de ganhar um presente qualquer presente. Uma bola, um par de meias quentinhas. As acomodaes no so de seu agrado, srta. Davies? Ela virou-se e ficou de frente para o conde, que logo atrs dela emergia das sombras como um fantasma. Um fantasma bem slido e musculoso. Ele agarroulhe o pulso. Se no se importa disse, tomando-lhe a vela das mos. J escapei por muito pouco da morte em um incndio. No gostaria de provocar o destino novamente. Nervosa e desconcertada, ela no respondeu, quando ele libertou seu pulso. Com o rosto iluminado pela vela, ele ergueu curioso uma das sobrancelhas. O quarto azul no estava quente o bastante? Estava muito confortvel. Isso no era mentira. Para a maioria das pessoas, ele seria muito confortvel. Ento por que est rondando a minha casa no meio da noite? Ele estava falando como se ela fosse uma ladra. No vou roubar nada! Fico aliviado em saber. Estava planejando ficar olhando para os retratos de minha famlia a noite toda? Estava indo para a cozinha. O jantar no a satisfez? Ela tentou no deixar transparecer sua frustrao diante da insistncia do conde em sugerir que ela havia achado algo que a desagradasse. Estava delicioso, e os Jones so muito hospitaleiros. Diferente do seu anfitrio. Ignorando o comentrio, ela disse: Pensei em ir at a cozinha ajudar com o caf-da-manh. Ele arqueou as sobrancelhas. No meio da noite? J deve estar quase amanhecendo ela retrucou, torcendo para que estivesse certa. O conde tirou o relgio de ouro de dentro do bolso do colete e o abriu. Trs da madrugada. Ele fechou o relgio. Ter uma longa e fria espera. A sra. Jones apaga o fogo antes de ir para a cama. Sugiro que v para a cama, srta. Davies. A sra. Jones a chamar quando o caf-da-manh estiver pronto. Ele virou-se para ir embora, levando a vela consigo. Meu senhor! O nobre virou-se, percebeu o que havia feito, e ofereceu a vela para a moa. Ela hesitou, depois instintivamente juntou as mos, como sempre fizera quando menina, pedindo perdo por algo de errado que houvesse feito. Meu senhor, lamento o que disse aps ter se oferecido de modo to generoso para doar algo para o Natal das crianas, e espero que no mude de 15

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore ideia quanto a faz-lo. Os lbios do conde se curvaram para cima. Sob a luz da vela, isso o fazia parecer demonaco. Acalme-se, srta. Davies. Eu lhe disse que faria a doao, e vou faz-la. Pelas crianas. Ela suspirou aliviada. Obrigado, meu senhor. Na verdade, no sou um ogro, embora minha aparncia possa sugerir tal impresso. No acho que se parea com um ogro, meu senhor. J vi cicatrizes piores. claro. A senhorita foi enfermeira. Mas a senhorita a exceo, no a regra. Ela no conseguiu pensar em nada para dizer em resposta a isso, pois, de fato, havia visto mais cicatrizes do que a maioria das pessoas. Bem, srta. Davies, visto que meu rosto no a assusta, e que tambm no consigo dormir, o que acha de me acompanhar em um copo de conhaque no meu gabinete? Quando ela no respondeu de imediato, ele franziu a testa. Prometo que estar segura comigo. De qualquer modo, no o tipo de mulher pelo qual costumo me sentir atrado. Como se ela j no soubesse. No tenho dvidas quanto a isso, meu senhor! Ou ser que, apesar de tudo que disse, tem medo de mim? No, meu senhor. Ento, venha, srta. Davies, e beba um copo de conhaque. Determinada a lhe mostrar que no tinha medo dele, Gwen seguiu o conde at o gabinete. Ele abriu a porta e fez um gesto para que ela entrasse. Sente-se. Ela sentou perto da lareira, onde uma chama viva oferecia calor. O brilho avermelhado de um lampio a leo iluminava os papis bagunados sobre a mesa. As janelas do aposento estavam cobertas de gelo. A baguna, os livros espalhados, o fogo e o brilho do lampio, tudo junto fazia a sala parecer muito aconchegante, bem diferente do que se esperaria do gabinete de um nobre. O conde pegou dois copos e uma garrafa de cristal atrs de alguns livros empilhados na estante mais perto da porta. Os copos esto limpos. A sra. Jones os trouxe hoje de manh ele disse, ao servir a bebida. Talvez ela devesse recusar a bebida. Obrigada, meu senhor, mas... Mas? ele indagou, ao caminhar na direo dela, trazendo os copos. Assim como nada tem a temer de mim, nada tem a temer de um copo de conhaque. Seus olhos brilharam, e ele exibiu aquele sorriso diabolicamente zombeteiro. Pense nisso como um remdio, srta. Davies. Ela aceitou. De repente, estar sozinha com ele comeou a lhe parecer muito perigoso. Mas Gwen se recusava a fugir correndo como uma covarde ou a correr o risco de ofend-lo, quando tudo que ele fizera fora lhe passar o copo de conhaque. O conde sentou-se na poltrona diante dela e a fitou por sobre a borda do copo. De quanto precisar para fazer deste um Natal feliz para as suas 16

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore crianas? Dez libras. Ele tomou um gole da bebida. Isso no parece muito para tantas crianas. Elas no precisam de muito para se alegrarem. E, alm disso, tenho receio de que, se eu pedir muito, o senhor talvez jamais contribua novamente. Ele riu. Uma gargalhada baixa e sincera que foi surpreendentemente agradvel. Uma boa resposta. E como a senhorita parece ser uma mulher sagaz e inteligente, acho que posso contribuir com um pouco mais do que isso. Ela sorriu. Obrigada, meu senhor. Ento seus esforos valeram a pena, srta. Davis. Ele se levantou e pousou o copo sobre a cornija. Se no havia nada privando-a do sono nesta noite, suponho que no ter mais problemas. Ainda temos algumas horas antes do nascer do sol. Ele casualmente se apoiou na cornija, em uma pose semelhante do retrato, lembrando-a que ainda era muito bonito, ainda que o conde discordasse. Ou ser que havia mais do que preocupaes natalinas perturbando o seu sono? No ela mentiu. Neste caso, me pergunto o que a fez deixar o seu quarto, ou ser que no estava confortvel, e por algum motivo no quis me dizer, por receio que eu mudasse de ideia quanto contribuio? Ela de fato estivera extremamente desconfortvel, mas no pelo motivo que ele sugerira. O quarto muito confortvel, meu senhor. Ento, por que o deixou? O senhor no entenderia. Talvez entenda. Ela sacudiu a cabea. Eu acho que no. Experimente. Que mal faria lhe contar? Sua fraqueza nada tinha a ver com ele. O senhor talvez prefira a solido, meu senhor ela disse, lentamente , mas eu no. Eu a acho... enervante. Uma vez que comeara, ela decidiu continuar. Meus pais morreram de febre na mesma noite, com diferena de horas, quando eu tinha apenas quatro anos de idade. S nos descobriram quase na metade do dia seguinte. Ela fitou as chamas, recordando-se de seu pnico e desespero ao tentar acordar os pais. Depois, ao ser levada embora pelo sacristo, praticamente arrastada, gritando e chorando. Sem nada dizer, o conde se levantou e lhe serviu outro copo de conhaque. Ela o aceitou, segurando o copo entre as mos e fitando, sem de fato enxergar, o lquido em seu interior. Fui levada para um orfanato. Ela tomou um gole, quando o conde retornou sua poltrona. Conheo muitas pessoas, especialmente aquelas que j leram as obras de Charles Dickens, que acham que todas essas instituies so lugares horrorosos ela prosseguiu, mais relaxada, agora que o pior de sua histria 17

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore havia passado. Muitas delas so mesmo. Eu tive a sorte de ser mandada para uma das boas. A comida era pouca, mas suficiente, e as roupas que me deram eram limpas, e melhor do que as vestimentas imundas e rasgadas que eu tinha antes. Mas eu tinha pavor de ficar sozinha noite. Ela tentou falar casualmente, como se no houvesse nada demais em revelar este aspecto de seu passado, e o efeito que causava nela. Ainda detesto ficar sozinha, especialmente no escuro. claro que tenho meu prprio quarto no orfanato, mas sei que estou a um ligeiro grito de distncia de outras pessoas. No teve uma vida fcil, srta. Davies disse o conde, aps alguns instantes. No ela concordou, pensando que as palavras do conde no chegavam nem perto da verdade. Mas eu sobrevivi. Diria que fez muito mais do que apenas sobreviver. Como acabou se tornando enfermeira? Tive sorte. O vigrio me achava inteligente, e quando soube que eu queria ser enfermeira, se ofereceu para pagar os meus estudos. Ela no viu necessidade de lhe contar como tivera de se esforar para alcanar seu objetivo, mesmo com a ajuda do reverendo Johnston. Quando soube da situao na Crimia, pedi para ser mandada para l. Para retribuir a ajuda do reverendo, ou para ir atrs de algum amor? Ela franziu a testa. Nem um, nem outro. O reverendo Johnston jamais pediu nada em troca pela ajuda em meus estudos. E se eu segui algum, foi Mary Seacole. E no Florence Nightingale e sua famosa lmpada? O conde sardnico estava de volta, e no era uma transformao que Gwen considerava bem-vinda, especialmente levando-se em conta o assunto. Ela, e seus mtodos, salvaram muitas vidas. Mas passei mais tempo com Mary Seacole em Balaclava, do que no hospital em Sebastopol. Talvez tenha ouvido falar dela, embora no seja to famosa quanto a srta. Nightingale. Gwen sorriu ao se recordar daquela mulher determinada, natural de uma colnia inglesa. Ela uma mulher maravilhosa, e to inspiradora! Recusada pela secretria da Guerra, ela foi por conta prpria, e gastou todo o seu dinheiro montando o seu prprio hospital, prximo ao front. Ela jamais deixou algum impedi-la. Deveria escut-la falando dos oficiais que conheceu quando estavam nas Antilhas. "Meus meninos" era como costumava sempre cham-los. Ela simplesmente tinha de ajud-los, e fez com que eu tambm quisesse ajud-los. A voz de Gwen ficou mais baixa, quando ela se lembrou de todos os jovens que haviam morrido. Tantos quanto eu pude, claro. Ela obviamente a impressionou, srta. Davies disse o conde, recostando-se na cadeira, com o rosto oculto pelas sombras. Balaclava foi to ruim quanto os jornais disseram? Pior. Nenhum relato escrito poderia descrever aquela realidade. Ela jamais poderia esquecer as imagens, os sons, e os odores dos feridos sendo amontoados em navios para serem levados para o hospital da srta. Nightingale. Ou a sensao de total impotncia diante de tanta dor e sofrimento. por isso que no trabalha mais como enfermeira? Ela terminou o conhaque e assentiu. J vi morte, sangue e mutilao suficientes para jamais querer v-los 18

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore novamente. Gosto de crianas, e, tendo sido abenoada por ter uma mulher assim no lugar para onde fui mandada, sei a diferena que uma boa diretora pode fazer em um orfanato. Quando soube da vaga de diretora em Saint Bridget, me candidatei, e aqui estou. Os cantos da boca dele se levantaram. verdade, aqui voc est... presa com o conde de Cwm Rhyss.

Captulo Trs
Subitamente, deu-se conta de que estava sozinha em um aposento, na companhia de um homem atraente e viril, enquanto uma nevasca caa do lado de fora da casa. Os dois nicos serviais estavam em algum outro lugar da manso, e no havia vizinhos em um raio de quilmetros. Gwen engoliu em seco. No entanto, o que sentiu no era medo. Era completa-mente diferente e completamente errado. O conde levantou-se e jogou mais carvo no fogo. Parece at a herona de uma histria gtica, ou de um conto de fadas. A virtuosa srta. Gwendolyn Davies encontra um castelo encantado, governado por um belo prncipe desfigurado pelo feitio de uma bruxa malvada. Ele se empertigou, e a fitou. Talvez possa quebrar o feitio se me beijar. Minhas cicatrizes desaparecero e serei novamente como era: jovem, bonito e feliz. O corao de Gwen disparou. Seus dedos tremeram ao pousar o copo sobre a mesa. Determinada a no deixar transparecer como as palavras do conde e aquele olhar especialmente aquele olhar a afetavam, ela respondeu abruptamente: O passado como , meu senhor. H coisas que eu mudaria sobre o meu, mas no posso. Devemos aceitar isso. Ele pegou o tioeiro e cutucou as brasas, provocando fagulhas que subiram para a chamin. No preciso que me diga que o passado no pode ser mudado. Percebo isso cada vez que olho no espelho. Ela levantou-se e tirou o tioeiro das mos dele antes que ele fizesse um buraco no tijolo. O senhor tem algumas cicatrizes horrveis e manca, mas, tirando isso, saudvel. rico e tem o seu ttulo. Tem muito a ser grato. E isso torna o que aconteceu comigo insignificante? ele gritou, fitandoa intensamente, e cruzando os braos diante do peito largo. fcil para a senhorita falar, srta. Davies. Tente ficar to desfigurada a ponto das pessoas virarem o rosto de repulsa ao v-la, e ento venha me dar um sermo sobre como tenho sorte. Ela devolveu o tioeiro ao seu lugar e enfrentou aquele olhar. Meu senhor sabe quantos homens, de bom grado, trocariam de lugar com o senhor? Sabe com quantos eu trocaria de lugar? As pessoas logo deixam de enxergar as cicatrizes. Como a senhorita deixou, eu suponho? 19

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore . Se as pessoas o rejeitam devido suas cicatrizes, isso s serve para mostrar a fraqueza de carter delas. Entendo que seu corao foi partido... O que sabe a respeito do estado do meu corao? Ela corou ao prosseguir. Soube que a mulher com quem pretendia se casar rompeu com o senhor. Ele soltou uma gargalhada glida e amarga ao se apoiar na escrivaninha. No que seja de sua conta, mas se houve algo de bom a respeito de meu acidente foi me ver livre da adorvel Letitia. Se eu tivesse me casado com ela, Letitia teria me transformado em um corno em menos de um ms. No estou chorando pelo amor perdido. Gwen ficou aliviada por ele. Fico feliz de saber. Mas ainda est chorando pela vida que perdeu, e nada de bom pode vir disso, apenas a amargura e o descontentamento. A senhorita faz tudo parecer to simples. Com a mo, ele desenhou um arco abrangente no ar. Apenas saia para o mundo e reivindique seu lugar nele. Ele agarrou com fora a borda de sua mesa, at as juntas de seus dedos ficarem esbranquiadas. A senhorita jamais teve de testemunhar o horror das pessoas ao fitarem-na. Ou se dar conta de que todo o seu futuro foi arrancado de suas mos devido a uma briga que no comeou, por causa de uma mulher que se mostrou pouco melhor do que uma prostituta comum. No estou dizendo que vai ser fcil. Acha que foi fcil para mim, uma rf pauprrima, sobreviver neste mundo que oferece poucas oportunidades para mulheres, especialmente as pobres, sem famlia? Eu lhe garanto que no foi, meu senhor. Talvez seu futuro no seja o que havia planejado quando criana, mas isso no significa que no exista nada pelo qual valha a pena lutar. Na verdade, deve saber disso, ou no estaria escrevendo um livro. O que isso seno uma empreitada cheia de esperana? um passatempo interessante. Impede que eu enlouquea. Neste caso, no vai se importar se eu jogar algumas pginas no fogo. Ela estendeu a mo na direo dos papis atrs dele. Com um grito, o conde agarrou-lhe o pulso antes que ela pudesse sequer pegar uma folha. Depois, puxou-a para perto de si. No toque no meu trabalho! O seu trabalho, no ? Gwen disse, dando-se conta de que estava a poucos centmetros do corpo dele, e que seu corao estava batendo com uma emoo diferente de tudo que j sentira na vida. No era o seu passatempo? O olhar dele parecia querer perfur-la. Sou capaz de entender perfeitamente minhas motivaes sem que tenha de explic-las para mim. Afasto as pessoas antes que elas se afastem de mim, enquanto a senhorita faz o que faz porque anseia pelo contrrio. Quer que as pessoas gostem da senhorita, e acha que se conseguir se fazer til e necessria, elas o faro. A senhorita ser valorizada. isso que a trouxe aqui hoje, a vontade de ser amada, uma necessidade to egosta quanto o meu desejo de ser deixado em paz. Ela fitou, estupefata, a boca do conde retorcida em outro sorriso. No to agradvel quando a pimenta nos seus olhos, no , srta. Davies? O que acha de ter suas barricadas derrubadas? Ela se soltou da mo dele. Como ousa transformar meu trabalho em algo egocntrico e egosta? Pelo menos, estou tentando ajudar as pessoas. O que tem feito alm de 20

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore amaldioar e lamentar a prpria sorte? Posso estar presa aqui por causa do mau tempo, mas o senhor escolheu se esconder aqui por vaidade. Vaidade? Como posso ser vaidoso com um rosto como este? Ele enfiou as mos nos cabelos, puxando-o para trs, para que ela pudesse ver a cicatriz vermelha que lhe marcava o rosto, o pescoo e o que restava de sua orelha. Ser que vaidade querer poupar o mundo de uma viso destas? vaidade e orgulho. J vi isso antes, especialmente entre oficiais que eram bonitos antes de serem feridos ou aleijados. Alguns at preferiram se matar a voltar para casa mutilados ou com cicatrizes. O senhor no fez isso literalmente, mas se enterrou aqui dentro. "Quanto a querer ser amado, meu senhor, todo inundo quer isso, inclusive o senhor. o medo de ter se tornado incapaz de ser amado que o mantm aqui. melhor se esconder do que arriscar a rejeio". No sou o nico que est se escondendo, srta. Gwendolyn Davies, com seu vestido preto enorme, sua pouco atraente capa cinza, seu horroroso gorro marrom e o cabelo preso de tal modo que acho surpreendente que sua cabea no doa. Ela dirigiu-se para a porta. Eu me visto de acordo com minhas posses, meu senhor, e meu cabelo preso deste jeito porque no tenho tempo, e nem uma criada, para ajeit-lo de modo diferente. Ele se colocou no caminho dela com tal velocidade que ela quase esbarrou nele. Veste-se como uma freira, e cerca-se de pessoas que dependem da senhorita, para que no corra o risco de ser rejeitada. No vou escutar mais nem uma palavra ela gritou, tentando forar a passagem. Como ousa vir at minha casa e me repreender? muito atrevimento achar que tem o direito de fazer pronunciamentos presunosos a respeito de meu carter e minha situao. E to diferente assim do direito que o senhor tem de me insultar, de zombar de mim, e tirar concluses presunosas a meu respeito? O conde a segurou pelos ombros. Com o peito ofegante, ele a fitou intensamente. Arquejando de raiva e indignao, com os olhos cheios de lgrimas zangadas e o corao magoado pelos insultos do conde, Gwen enfrentou o seu olhar. E, subitamente, tudo pareceu se mover, como se o aposento houvesse se inclinado. Uma expresso de surpresa apareceu nos olhos dele, enquanto algo no ntimo da moa se sobressaltou e se incendiou, uma emoo, uma empolgao, diferente de qualquer coisa que j experimentara antes. Uma batida ensurdecedora ecoou pelo corredor. O conde a soltou e pegou o lampio a leo que estava sobre a mesa. Ele deixou o gabinete mancando e desapareceu corredor abaixo. Ao correr atrs do conde, Gwen esforou-se para recuperar o autocontrole. Apenas uma emergncia poderia ter feito algum sair de casa no meio de uma noite daquelas. Envolvido pelo brilho do lampio, o conde abriu a porta da frente. Um homem baixo e encorpado, com o chapu, a barba preta e o casaco de l cobertos de neve, adentrou cambaleante no vestbulo. Ele trazia nas mos uma 21

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore lanterna com o cotoco de uma vela, cuja chama tremulava fracamente. Bom Deus! Mervyn! gritou o conde, segurando-o antes que este fosse ao cho, endireitando-o. Que diabos est fazendo fora de casa em meio a uma nevasca dessas? Vossa Excelncia? Graas a Deus sussurrou o homem, com a respirao ofegante ao se apoiar no conde, como se estivesse semimorto. Gwen apressou-se em ajudar. Bill Mervyn tinha uma pequena fazenda montanha acima. s vezes, acompanhado pelos dois jovens filhos, ele ajudava no orfanato, sempre que precisavam que algo fosse consertado. Gwen amparou o fazendeiro pelo ombro e agarrou a lanterna antes que ela casse de sua mo. Onde esto os meninos? Ainda esto na fazenda ele respondeu. Tive de deix-los. Precisava ir buscar o mdico. Para Teddy. Ele caiu. A perna quebrou feio. Vim ver se poderia pegar um cavalo emprestado para chegar ao doutor. um milagre que no tenha se perdido, ou cado e quebrado a prpria perna disse o conde, ao levarem Bill para o gabinete. Depois de o sentarem em uma poltrona perto do fogo, Bill fitou o nobre com um olhar suplicante. Ser que pode me emprestar um cavalo, meu senhor? Preciso ir buscar o mdico em Llanwyllan. Tive de esperar que a tempestade melhorasse, e enfim ela o fez, um pouquinho, graas a Deus, mas tenho de ir busc-lo, e rpido. Tive de deixar meus meninos sozinhos, e Teddy no est nada bem. O conde examinou Bill, e na expresso do nobre, Gwen pde ver o reflexo de seus prprios pensamentos: mesmo que o tempo estivesse timo, Bill estava molhado, exausto e aflito demais para ir a qualquer lugar naquela noite. Enquanto Gwen alimentava o fogo, o conde serviu um enorme copo de conhaque para o homem e o colocou em suas mos enluvadas. Beba um pouco disso. Bill fez meno de se levantar. Preciso ir buscar o mdico. Sente-se ordenou o conde, com um tom de voz mais srio e imponente do que qualquer outro que ela j escutara dos oficiais do exrcito britnico. Voc est quase congelado. No pode voltar l fora assim. Mas... Eu vou buscar o mdico. O conde caminhou at a porta. Jones! berrou. Surpresa e aliviada com a oferta do conde, Gwen se ajoelhou aos ps de Bill, e comeou a retirar as botas molhadas. Vamos tirar isso. No precisa fazer isso Bill disse, pousando o conhaque sobre a mesa e curvando-se para ajudar. No me incomodo, Bill. Se puder, tire as luvas Gwen ordenou, com um tom de voz que j se mostrara eficiente com generais, praas e todas as patentes entre os dois. Precisa se secar e se aquecer, ou vai ficar doente. A sra. Jones, usando um robe de flanela, passou pelo conde e entrou no gabinete. Deus misericordioso! exclamou. Bill Mervyn? O grisalho sr. Jones apareceu, com metade da camisa para fora das calas, um dos braos para dentro de uma das mangas do casaco, e as botas na outra 22

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore mo. Ele silenciosamente fitou a cena diante de si. O filho dele sofreu um acidente explicou o conde. Jones, sele o meu cavalo. Vou buscar o mdico. Os Jones trocaram olhares incertos e ansiosos. Mervyn disse que est parando de nevar, e que seu filho no pode esperar insistiu o conde. V logo, homem. No temos tempo a perder. Srta. Jones, acho que Bill precisa de um bom ch forte e algo para comer. Ainda terminando de se vestir, o sr. Jones saiu correndo do recinto, seguido de perto pela mulher. Bill, o osso quebrado perfurou a pele de Teddy? Gwen perguntou, gentilmente. Com a agonia no olhar, o homem aflito assentiu. Perfurou. Est com uma aparncia terrvel. Eu lhe rasguei as calas e coloquei algumas ataduras. No sabia o que mais fazer. Fez a coisa certa, Bill Gwen afirmou, embora estivesse desesperadamente rezando para que ele no tivesse feito um estrago ainda maior e para que as ataduras estivessem bem limpas. Ela ficou de p e dirigiu-se ao conde. Meu senhor, ser que posso lhe falar? Em particular? Bill voltou a se sobressaltar. O que foi? Qual o problema? Gwen tratou de pensar rpido. S queria perguntar ao conde quanto tempo ele acha que vai levar para trazer o mdico. uma trilha fcil retrucou o nobre. No devo me demorar, desde que a neve no piore ou que no tenha se acumulado na estrada. Bill gemeu e colocou a cabea nas mos. J cavalguei em nevascas antes, Mervyn disse o conde, como se os receios do homem o insultassem. Agora, se nos der licena, preciso falar com a srta. Davies. Ele hesitou por alguns instantes. A respeito do meu joelho. Gwen o seguiu corredor abaixo. O seu joelho...? O conde segurou-lhe o brao para pux-la ainda mais para longe da porta, e depois, aliviou um pouco a presso, mas sem soltar seu antebrao. Est timo. Foi apenas uma desculpa. O menino est em mau estado, no est? ele indagou aos sussurros, apertando-lhe novamente o brao. por isso que queria falar comigo a ss. Est. Tem um outro cavalo, meu senhor? Estamos mais perto do que o mdico, e a perna de Teddy precisa de cuidados imediatos. Posso reduzir a fratura e limp-la o suficiente para impedir danos maiores, pelo menos, at o mdico chegar para v-lo. Caso contrrio... Bem, ele corre o risco de perder a perna. Ou coisa pior, caso a ferida j esteja infeccionada. claro que pode levar o outro cavalo. Quase perdi minha perna, e no quero que o mesmo acontea com o menino. Conheo um atalho at a fazenda de Mervyn. Jones pode ir buscar o mdico, e eu lhe mostrarei o caminho. Qualquer coisa que os levasse rapidamente at Teddy. No um caminho fcil. A senhorita monta bem? Posso ficar em cima do cavalo tempo o suficiente para chegarmos fazenda de Bill, e vai ser mais rpido do que tentarmos atravessar a neve andando. O conde praguejou novamente. 23

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Neste caso, no temos escolha. Vou buscar minha capa. Deixe que eu pego. Fique com Bill. Ele est precisando de consolo. O conde virou-se e hesitou. Tenho um pouco de ludano, se acha que pode ser til. Pode, e todas as ataduras que conseguir. Assentindo, o conde afastouse mancando, e Gwen voltou para o gabinete e ajudou Bill a retirar seu casaco, cachecol e gorro de l. Ela esfregou-lhe as mos e os ps, tentando ativar a circulao. Ficou aliviada ao ver que no havia sinais de enregelamento das extremidades; seu maior problema era pura exausto. Como foi que Teddy quebrou a perna? ela perguntou, enquanto empenhava-se em aquec-lo. Ele escorregou em uma poa de gelo no ptio contou Bill. Torceu a perna. Escutei o osso se partir. Carreguei o pobre do menino at o quarto dele e fiz o melhor que pude, mas sabia que ele precisava do mdico. Passei a noite inteira pensando que a qualquer minuto iria parar de nevar. A qualquer momento, eu dizia para mim mesmo, at que no pude mais esperar. Eu entendo Gwen disse, baixinho. E fez bem em vir at aqui. Bill agarrou a mo de Gwen. Vendo que est aqui, eu diria que foi a interveno divina. Farei o que puder para ajudar Teddy, Bill. Ela se forou a sorrir, e cobriu a mo dele com a dela. Posso reduzir a fratura. Vista isso. Ambos se sobressaltaram quando uma capa feminina de veludo vermelho, revestida com pele de arminho e com capuz aterrissou sobre a mesa. Corando, Gwen soltou as mos de Bill, apesar de no haver motivo para isso, j que o estava consolando. Ela se virou e avistou o conde no batente da porta, usando um sobretudo comprido e escuro e um chapu alto de pele de castor. As botas de montar de cano alto brilhavam luz da lareira. Ele trazia uma bolsa que tinia cada vez que se mexia, e ela reconheceu o som de garrafas de vidro envolvidas em tecido. Sem dvida nenhuma, o ludano. um pouco cara para usar para cavalgar, mas vai aquec-la melhor do que aquela coisa cinza que estava usando murmurou o conde, antes de girar nos calcanhares. Eu a aguardarei no estbulo, srta. Davies. Seu tom de voz mais uma vez era rspido e rude. Gwen no podia se preocupar em descobrir o motivo da mudana, pois tinha de se concentrar em ajudar Teddy Mervyn. O conde mal havia sado, quando a sra. Jones voltou trazendo uma bandeja com ch, torradas, presunto e ovos. Ao pousar a bandeja sobre a mesa, ela lanou um olhar solidrio para Bill, e disse: Vou deixar isso aqui para voc, Bill. Tenho de ir buscar luvas para a srta. Davies, um bom par de botas resistentes que eu tenho, e um cachecol grosso. No me demoro nada, e ela j vai poder se pr a caminho. Ela avistou a capa e inspirou profundamente. Pensei que ele j houvesse queimado essa coisa murmurou, antes de retirar-se s pressas. Por pertencer adorvel ex-noiva? Gwen perguntou-se. Uma mulher que rejeitava um homem como o conde apenas por causa de algumas cicatrizes 24

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore tambm no merecia algo to lindo, embora seria um desperdcio se destrusse a capa. Bill mal comeara a comer quando a sra. Jones voltou com as luvas, as botas e o cachecol. Gwen rapidamente trocou os sapatos pelas botas pesadas. Eram, pelo menos, dois nmeros acima, mais isso no importava. Ela passou o cachecol ao redor do pescoo e vestiu a capa de veludo. Acho que eu devia ir com... comeou a falar Bill, fazendo meno de se levantar. No, fique aqui e procure se secar ordenou Gwen. No queremos que voc tambm fique doente. Relutantemente, Bill sentou-se de novo. Sra. Jones, ser que posso contar com a senhora para coloc-lo na cama? A velhinha gentil sorriu e assentiu. Pode deixar comigo, minha querida. Eu tambm entendo um pouco de como cuidar do outros. Foi o que eu pensei retrucou Gwen, suspeitando que a sra. Jones devia cuidar do conde desde que este era criana, o que explicava a informalidade de seu relacionamento com o nobre. No se preocupe, Bill disse, gentilmente. Eu cuidarei bem de Teddy. Ela deixou o gabinete correndo e seguiu para o ptio. A neve no cho estava com pelo menos trinta centmetros de altura onde ela havia se acumulado. Ainda nevava, mas o vento parara, e o sol, evidentemente, j havia nascido, pois o cu estava mais claro na direo do leste. Algum j abrira o porto. Pelas pegadas na neve, percebeu que havia sido o conde. Ela abriu a porta do estbulo, cujo interior estava agradavelmente quente. Trs cavalos estavam prontos. O conde estava postado ao lado de um enorme animal negro, que fungava e batia os cascos no cho impacientemente, lembrando seu dono. Os outros cavalos eram castanhos e menores. Mesmo assim, apenas uma emergncia poderia t-la feito montar qualquer um dos dois. O sr. Jones comeou a puxar um dos cavalos castanhos para fora. Fique na estrada gritou o conde. No se arrisque. Se comear a nevar mais forte, busque abrigo em uma das fazendas. O menino estar em boas mos at a chegada do mdico. Gwen torcia para que o voto de confiana fosse merecido, e para que o ferimento de Teddy fosse menos srio do que ela receava. O sr. Jones assentiu, e, depois de levar a mo ao chapu para se despedir dela, seguiu o seu caminho, enquanto o conde puxava at a entrada do estbulo o capo negro e o outro cavalo, que tinha focinho, crina e rabo escuros. Segure a sela e pise em minhas mos ordenou o conde, entrelaando os dedos enluvados. Ela fez o que ele mandou e foi erguida o suficiente para subir na sela. Gwen precisou de alguns instantes para se ajeitar, e precisou se esforar para no ficar com medo, pois seu apoio parecia precrio e ela estava no alto. No se sentia daquele jeito desde a primeira vez em que colocara os ps no navio que a levaria ao Mediterrneo. Voc j se sentou em um cavalo antes, no ? indagou o conde. J ela respondeu. Uma vez ou outra. Bem, uma vez. Em uma feira. Mas o importante chegar ao Teddy. E chegarmos inteiros murmurou o conde, ao pux-la para fora, onde 25

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore montou o cavalo negro com um nico e gil movimento. Com a neve caindo levemente ao redor deles, Gwen e o conde atravessaram os portes de ferro e seguiram para as montanhas.

Captulo Quatro
A neve continuava a cair pesadamente do cu acinzentado, mas, graas a Deus, o vento parara de soprar. Ocasionalmente, havia uma fresta no cho, onde crregos de gua corriam sobre as pedras, movendo-se rpido demais para serem congelados. Com exceo disso, tudo ao redor era puro silncio, apesar do som dos cascos dos cavalos na neve, e a prpria respirao de Gwen. Nenhum outro animal ou pssaro dava sinal de vida. Ela no fazia ideia de onde estava, pois no haviam tomado a estrada. Estavam em uma pequena trilha que corria paralela estrada, e depois, se desviava para a direita. Ainda bem que ela estava usando a capa de veludo. Sem ela, Gwen estaria muito mais molhada, com mais frio e mais infeliz. Falta muito? a moa gritou para o guia quando continuaram subindo a trilha estreita e acidentada que cortava a mata. No, respondeu o conde. Seus ombros largos e o chapu de castor estavam cobertos de neve. Os quadris iam de um lado para o outro, acompanhando o balano do cavalo, que, s vezes, empertigava-se todo, como se estivesse impaciente com o ritmo lento no qual estavam seguindo. O animal no podia estar mais impaciente do que ela. Gwen torcia para chegar a tempo de impedir que Teddy tivesse complicaes mais srias. Ela esforou-se para se lembrar de tudo que sabia sobre fraturas expostas e como trat-las. Deveria ter perguntado a Bill quais remdios ele tinha em casa, embora, levando em conta a pobreza dele, era pouco provvel que tivesse algum. Ainda bem que o conde tinha um pouco de ludano. O menino deveria estar sentindo muita dor. Ali est a casa anunciou o conde, aps vrios outros minutos. Ele apontou para a esquerda. Ela mal conseguiu ver a cabana de paredes de pedra e teto de ardsia e as pequenas construes ao seu redor, atravs dos galhos das rvores cobertos de neve, antes que o conde virasse o seu cavalo e puxasse o dela na direo do porto de madeira. Ele desmontou, abriu a tranca, e seguiu na direo do pequeno ptio. O conde aproximou-se do cavalo dela, e, sem dizer uma palavra, estendeu os braos para ajud-la a descer. Gwen apoiou as mos nos ombros dele e escorregou de cima do animal, enquanto ele a segurava pela cintura. Sentindo a presso das duas mos fortes, e da proximidade do corpo dele, ela deslizou para o cho coberto de gelo. Ela mal havia posto os ps no cho, quando ele se virou para pegar algo no seu alforje. Aqui est o ludano disse, entregando-lhe a garrafa, envolta em um pano grosso. Ele lhe passou outra garrafa. Tambm trouxe um pouco de usque. 26

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Usque? Para limpar a ferida. Ele retirou do alforje outro rolo de tecido. O que isso? Ataduras respondeu o conde, e comeou a puxar os cavalos na direo de um pequeno celeiro de pedra direita da cabana. No demore. O conde deteve-se, e girou nos calcanhares para fit-la. No vou entrar na casa. Ela franziu a testa. No pode ficar aqui fora neste frio. Ningum vai atravessar esta nevasca s para lhe roubar os cavalos. No estou preocupado com ladres, e vou ficar bem aquecido no celeiro. Apesar de as enormes botas e a profundidade da neve tornarem a caminhada algo muito difcil, ela seguiu cambaleante at ele. Posso adivinhar seus motivos para querer ficar no celeiro, os mesmos para se enclausurar na sua manso. Mas esta no a hora de satisfazer a sua vaidade, meu senhor. Mesmo que fosse medonho como uma grgula, o que o senhor no , preciso de sua ajuda com Teddy. Algum vai ter que segur-lo, enquanto cuido da perna. O filho mais novo de Bill Mervyn tem apenas oito anos de idade. Ele no conseguir faz-lo sozinho. A expresso no rosto do conde no mudou e, por um instante, ela teve medo de que ele fosse recusar, at que o homem assentiu ligeiramente. Deixe-me apenas guardar os cavalos. timo. Virando-se, ela se esforou para cruzar a neve na direo da porta da casa. Esta se abriu antes que Gwen a alcanasse, e o gorducho William Mervyn apareceu. Como o pai, ele possua cabelos negros encaracolados e um rosto redondo. Obviamente no dormira a noite toda, pois a face estava plida e tinha profundas olheiras sob os olhos azul-claros. Voc se lembra de mim, no lembra, William? ela disse, ao chegar at ele. Sou a srta. Davies, do Saint Bridget. Voc e o seu pai s vezes me ajudam. Onde est o pai? indagou ansiosamente o menino, olhando para alm dela. Ele caiu e tambm se machucou? Com um sorriso tranquilizador, Gwen levou o menino para dentro e fechou a porta. No, ele est timo. Mas estava muito cansado e molhado, e eu mandei que ele ficasse na manso do conde. No queremos que ele fique doente logo antes do Natal, queremos? O menino sacudiu a cabea, e Gwen tirou a capa molhada e a pendurou em um gancho perto da porta, do qual pendiam chapus, um cachecol e partes de arreios. Felizmente, eu estava na casa do conde, e pude vir at aqui. J cuidei de muitos ossos quebrados. Quem o outro homem? O conde de Cwm Rhyss ela respondeu, rapidamente passando os olhos pelo interior da pequena casa. Todo o primeiro andar da cabana no era maior do que a cozinha do conde. Havia um sto acima, onde ela sups que os meninos dormiam. A cornija e o macio aparador de carvalho estavam 27

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore decorados com pinho e galhos de azevinho. Sobre a mesa havia pratos sujos. O garoto ferido, Teddy, estava deitado sobre um pequeno catre perto da lareira, muito plido, com os olhos fechados, entre travesseiros e cobertores de l gastos. Com os cabelos negros desgrenhados e os longos clios abanando a face vermelha, ele parecia ter menos do que seus doze anos de idade. Gwen rapidamente depositou sobre uma mesa o ludano e os outros itens e correu at Teddy, colocando a mo em sua testa. Como temia, ele estava febril. Gwen gentilmente levantou o cobertor e comeou a remover as bandagens improvisadas, porm limpas, que Bill havia colocado logo abaixo do joelho do menino. Teddy gritou e arregalou os olhos, fitando-a horrorizado, o rosto contorcendo-se de dor. Lamento se estou lhe causando dor, Teddy ela disse, de modo tranquilizador. Voc se lembra de mim, no lembra? Sou a srta. Davies, do Saint Bridget. Cerrando os dentes, o menino assentiu. Tenho de examinar a fratura, e, depois, tentarei consert-la. A fratura realmente fora feia; tanto que precisaria de toda a sua experincia e habilidade para trat-la. Ela voltou a colocar a mo na fronte do menino. Desta vez, no para lhe medir a febre, mas para afastar seu cabelo do rosto e lhe oferecer um pouco de consolo. Feche os olhos e descanse por um instante, enquanto eu lhe dou algo que vai fazer a maior parte da dor desaparecer. Ele assentiu. Menino corajoso ela disse, ao se levantar. William a observou com os olhos arregalados, quando ela desenrolou as garrafas de ludano e usque. Tem um pouco de gua para eu me lavar? Gwen perguntou. William apontou para um balde perto do fogo. O pai tirou um pouco do poo ontem. A porta da cozinha se abriu, permitindo a entrada de uma rajada de ar gelado e do conde. William se sobressaltou e ficou encarando o conde, quando o nobre entrou, roando a cabea na verga da porta. Ele no avanou. Ficou postado no batente da porta, com o rosto ligeiramente virado, em uma tentativa de esconder o lado marcado. O nobre parecia to vulnervel, como se o olhar de uma criana pudesse machuc-lo fisicamente. Gwen achava que ele ficara amargo por causa da rejeio de seus colegas de nobreza e das pessoas que o conheceram na juventude, quando ainda era bonito. Agora, percebia que o conde temia a rejeio de qualquer um que o visse. Por um instante, ela se arrependeu do modo brusco com que se dirigira a ele antes. Mas pena no era a melhor resposta para a dor dele. Esconder-se de tudo e de todos apenas prolongaria e aumentaria seus temores. Ela precisava trat-lo como o homem repleto de vitalidade e valoroso que de fato ainda era. Entre e feche a porta disse. Est deixando o ar frio entrar. William, ser que pode colocar mais um pouco de lenha no fogo, por favor? Ambos obedeceram, embora William no tirasse os olhos do conde, quando este retirou seu casaco. 28

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Vejo que notou as cicatrizes do conde Gwen comentou. Ele se machucou seriamente, alguns anos atrs. O senhor mesmo um conde perguntou William, quando a curiosidade mostrou ser maior do que o medo. Sou respondeu o nobre, em tom solene. O senhor se machucou em uma batalha? No foi a resposta rspida. Quando ele prosseguiu, seu tom foi menos abrupto. Eu me feri em um incndio. Ah. William parecia desapontado. Gwen pegou a garrafa de ludano. Voc tem uma colher, William? Ele assentiu e foi buscar uma colher de madeira em seguida. Vou dar a Teddy um pouco de remdio, para ajud-lo a dormir ela explicou para o menino. Depois, vou precisar da sua ajuda e do conde tambm. Ela se sentou no catre de Teddy, e o ajudou a se levantar um pouco. Beba isso, Teddy, beba tudo. Ela inclinou a colher. Ao provar o lquido, o menino quase engasgou, mas conseguiu engolir a maior parte. Depois de lhe limpar o queixo com a ponta da coberta, ela gentilmente o ajudou a se deitar. Teremos de afastar a cama da parede ela disse para o conde. Depois, quero que segure os ombros de Teddy. William pode segurar a outra perna dele. Ela olhou para o menino machucado. Eles vo ajud-lo, Teddy, porque voc deve permanecer imvel. Embora seus olhos j estivessem exibindo o olhar perdido que o ludano costumava produzir, Teddy assentiu em sinal de compreenso. Gwen dirigiu-se para uma extremidade do catre e o conde para outra. Com cuidado, agora ela disse, assentindo, e juntos afastaram a cama da parede, o suficiente para que William conseguisse se enfiar entre ela e a parede, no lado da perna boa de Teddy. Muito bem, tomem suas posies Gwen ordenou, enrolando as mangas e se preparando para fazer o seu trabalho. O conde tirou algo que parecia ser uma ripa de madeira macia do bolso do palet e a entregou a Teddy. Coloque isso entre os dentes e morda com fora. O olhar do nobre se cruzou com o dela, e ele notou sua indagao. Ganhei isso do mdico que cuidou de mim assim que me feri disse, ao se preparar para ajudar. Trmulo e plido, Teddy colocou a ripa na boca. Branco como a neve que caa l fora, William se posicionou. O conde colocou as enormes mos nos ombros de Teddy, e assentiu, indicando que estava pronto. E Gwen fez o que tinha de fazer, gentil, porm, inexoravelmente forou o osso de volta para debaixo da pele e ao seu lugar de origem. Grite se quiser, rapaz disse, baixinho, o conde. Ningum alm de ns pode escut-lo, e jamais diremos nada. Deus sabe o quanto eu gritei quando os mdicos estavam cuidando de mim, e eu era muito mais velho do que voc. O conselho veio tarde, pois Teddy j havia desmaiado. A ripa caiu de seus lbios frouxos. Melhor assim - murmurou o conde. Teddy dormiu. Isso bom, no ? William perguntou, com bvia 29

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore ansiedade. Ele precisa descansar Gwen o acalmou, enquanto apalpava a perna do menino, para se certificar de que o osso voltara ao lugar. Pode solt-lo. Voc deve ser forte como um touro, para ter conseguido segur-lo to firme o conde disse para William, quando ele soltou Teddy. Eu mesmo tive muita dificuldade. O menino sorriu timidamente ao se afastar da cama, acompanhado pelo conde. Agora ser que tem um pouco de ch? perguntou o nobre. E po? Tenho certeza de que a srta. Davies vai querer comer algo. Papai deixou um pouco de sopa disse o menino, apontando para a panela no fundo da lareira. Ele cozinha muito bem acrescentou, com orgulho. No tenho muita experincia em preparar ch. Voc sabe como fazer? J vi o meu pai fazendo. E eu j vi minha governanta. Bem, vamos torcer para que, somando o que ns dois sabemos, no nos desgracemos. Com certeza, se mulheres so capazes de preparar ch, dois sujeitos inteligentes como ns daremos um jeito. O menininho riu. Meu pai faz um ch muito gostoso. Certa de ter feito o melhor que podia, com o vestido grudando nas costas, devido ao suor, Gwen inspirou profundamente e se endireitou bem devagar. Ela quase esbarrou no conde, que estava postado atrs dela, estendendo-lhe um pano mido. Tome. Agradecida, ela aceitou o pano e o usou para limpar o suor do rosto. Obrigada. Aceita um pouco de ch? Ainda no. Primeiro tenho de limpar a ferida e depois fazer o curativo. Quando quiser, ele estar pronto. Gwen pegou o usque e um pano limpo que William encontrou na gaveta do aparador e ps mos obra. Ao trabalhar, escutou o som de gua sendo fervida na chaleira. Depois, a voz grave do conde. Vejo que algum est se preparando para o Natal. Eu e Teddy fizemos isso. Ns sempre colhemos os ramos de azevinho e de visco. O pai prepara a comida. Ele ia... A voz do menino falhou, mas ele prosseguiu. Ele ia comear a fazer o pudim de Natal hoje, mas Teddy se machucou. Eu providenciarei para que tenham seu pudim de Natal. O que mais costumam ter para o Natal? Ano passado, ganhei uma laranja! mesmo? Uma laranja inteira s para voc? Foi, e ela estava deliciosa! O senhor j ganhou uma laranja? Uma ou outra. O que ganhou de presente no ltimo Natal? Acho melhor ficarmos em silncio, William, para que a srta. Davies possa se concentrar no seu trabalho, e seu irmo possa descansar. Gwen terminou de enrolar a perna de Teddy em ataduras limpas. Ela fizera tudo que estava ao seu alcance. Apenas o tempo, e o mdico, diriam se havia 30

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore sido bem-sucedida. Levando a mo parte inferior das costas, ela se levantou e se espreguiou. Suas costas e o pescoo doam. As pernas tambm estavam doloridas, provavelmente por cavalgar, pensou. Ao virar-se, deparou-se com uma chaleira marrom e algumas canecas brancas sobre a mesa, ao redor do qual estavam sentados William e o conde, que fatiava um po. Quanto tempo acha que o mdico vai levar para chegar aqui? ela perguntou. O conde olhou l fora, atravs da pequena janela perto da porta. Depois, pousou a faca sobre a mesa e caminhou at a porta, abriu-a e espiou l fora. No acho que o mdico v chegar aqui hoje. Nem ns vamos a lugar nenhum. Est nevando ainda mais do que antes. Desanimada, Gwen correu at onde estava o conde, e descobriu que ele tinha razo. Ela mal podia enxergar um metro alm da porta. Estava ventando novamente. Abraando a prpria cintura, e estremecendo, ela mordeu o lbio inferior quando ele fechou a porta. Os dois se entreolharam, e ela percebeu que ele estava to preocupado quanto ela. Como est o menino? o conde indagou, aos sussurros. J vi fraturas piores ela respondeu. E j endireitei vrios ossos quebrados quando os mdicos estavam ocupados demais com ferimentos mais graves, mas realmente no sei. Pois minha impresso foi de que sabia exatamente o que estava fazendo, e o estava fazendo melhor do que muitos mdicos que conheo. No sou mdica. Pois deveria ter sido ele disse, e mancou de volta para a mesa, onde cortou outra fatia de po para William. Quantas vezes pensara que ela e as colegas enfermeiras poderiam cuidar dos ferimentos melhor do que muitos dos mdicos enviados ao front? Mais vezes do que podia contar, mas na nica vez em que mencionara isso para um mdico, ele a fitara como se ela houvesse dito uma heresia e a condenou a lavar vasos em que pacientes urinam e defecam por uma semana. Ela sentou-se mesa e sorriu para William e para o conde. Vamos ver se vocs dois so capazes de preparar um ch decente. Aparentemente eram, e, se Gwen no estivesse to ansiosa por causa de Teddy, poderia at ter se divertido. William estava visivelmente empolgado por ter visitas, especialmente uma to ilustre como o conde. Ele fez todo tipo de perguntas, o que indicava que o menino achava que a nobreza inglesa passava todos os dias em cotas de malha e armaduras, salvando donzelas em perigo, ou caando com falces. O conde teve algum trabalho para convenc-lo de que no era bem assim. Infelizmente, a admisso de que era dono de armaduras e de vrias espadas, escudos e maas no ajudou a sua causa. Mesmo assim, ele foi surpreendentemente paciente com as perguntas do menino, e, ao final da conversa, parecia bem vontade, especialmente quando o assunto passou a ser vitrias famosas de galeses na Idade Mdia, no qual o conde era, sem dvida nenhuma, perito. O senhor fala como se houvesse estado l Gwen comentou, sem disfarar sua admirao, pois ele no descrevia aqueles dias com o mesmo tom 31

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore seco e impessoal que os acadmicos costumavam usar. No concorda, William? Eu que queria ter estado l disse o menino, descendo da cadeira e fingindo cortar o ar com sua espada. Batalhas reais esto longe de serem agradveis disse o conde, com seriedade. Pergunte srta. Davies. O menino franziu a testa. Mulheres no lutam em batalhas. No, mulheres tm de cuidar dos feridos aps a batalha, o que muito mais difcil retrucou o conde, levantando-se da mesa. Agora, que tal me ajudar a cuidar dos cavalos e providenciar para que tenham gua para beber e algo para comer? Vo sair? perguntou Gwen, olhando na direo da janela, que estava to coberta de gelo que ela no conseguia enxergar l fora. preciso. Ns teremos cuidado, no , William? O menino prontamente assentiu. timo. Pegue o seu casaco, um gorro e luvas, enquanto visto o meu casaco. William correu para obedecer ao conde, e Gwen se colocou de p. Precisa de ajuda com isso? perguntou o conde, indicando os pratos. No, eu posso cuidar de tudo sozinha Gwen disse, e foi verificar como estava Teddy. A fronte do menino ainda estava quente, e a face corada. O conde aproximou-se por trs dela. Alguma melhora? Ainda cedo ela disse, tentando tranquilizar a si mesma mais do que a ele. Estou pronto avisou William. timo disse o conde, vestindo o sobretudo. Mas devemos falar baixinho dentro de casa, caso contrrio acordaremos Teddy, e a srta. Davies vai brigar conosco. Depois que os dois saram, Gwen tratou de arrumar a mesa rapidamente, deixando um pouco de sopa esquentando na panela, para quando Teddy acordasse. Depois, amarrou quatro pedaos de lenha pequenos, fazendo dois suportes para manter as cobertas longe da perna de Teddy, pensando que, talvez, isso aliviasse um pouco a dor, para quando o menino acordasse. Estava terminando quando o conde e William retornaram. Ela logo viu que o mancar do conde estava mais acentuado, e que William, agora com a barriga cheia de sopa e po, e aps tomar um pouco de ar puro, parecia completamente exausto, assim como o conde. Por que no se deitam e descansam um pouco? ela sugeriu, vendo o conde tirar a neve do casaco do menino, e de seu prprio. No quero me deitar retrucou William, com petulncia. O conde prometeu jogar damas comigo. E vou, depois que voc tiver tirado um cochilo. Passou uma longa noite, aqui com Teddy, e trabalhou duro, ajudando a mim e a srta. Davies. O senhor tambm precisa descansar, meu senhor disse Gwen. Ele a fitou intensamente. A senhorita tambm. Estou acostumada com longas noites cuidando de pacientes. O senhor 32

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore no. Estou acostumado com longas cavalgadas, a senhorita no. Eu a chamarei no instante em que o rapaz acordar. Eu dormirei mais tarde ela disse, com as mos nos quadris. Por ora, vocs dois deviam dormir um pouco. O conde lhe lanou um olhar contrariado, e, depois, dirigiu-se a William. Acho que ela est falando srio. O menino bocejou e esfregou os olhos. No estou cansado. Quero jogar damas. Mais tarde disse o conde. Onde fica a sua cama? No sto ele disse, apontando para o andar de cima. O conde franziu a testa, e ela desconfiou que ele no estava nada ansioso para tentar subir as escadas, pelo menos, ainda no. Gwen passou por ele e caminhou at um compartimento oculto por uma cortina. Como suspeitara, era onde Bill dormia, pois havia ali uma cama de ferro e um pequeno lavatrio. Como apenas um cochilo, por que no se deitam aqui? Deste modo, se eu precisar de ajuda, vocs podem vir rapidamente. William e o conde se entreolharam. Acho que a srta. Davies no vai aceitar no como resposta, no concorda? indagou o nobre. William bocejou novamente, e sacudiu a cabea. O conde aproximou-se de Gwen, e sussurrou baixinho: Apenas por alguns minutos, depois a senhorita vai dormir. Ela no queria discutir, de modo que assentiu, em sinal de concordncia. O pai sempre canta para mim quando vou dormir. Ser que o senhor se incomoda? perguntou o menino, quando o nobre o acompanhou at a cortina. Gosto de "Deck the Halls", porque galesa, como eu. J faz muito tempo que no canto nada. Talvez a srta. Davies possa... Mas o pai quem canta para mim. Por favor. S uma. O conde suspirou profundamente. Muito bem. Mas s uma. Ela escutou a armao da cama ranger quando William subiu nela e se deitou. Sente-se aqui ao meu lado pediu. Aps alguns instantes, ela escutou um ranger ainda mais forte, causado por algum mais pesado se sentando na cama. Se no se importa, vou esticar um pouco as pernas. No, no me importo. Primeiro "Deck the Halls" e depois "All Through the Night". So as minhas favoritas. Voc disse apenas uma. Mas "All Through the Night" tambm galesa. O senhor tambm gals, no ? Sou. Neste caso, acho que devia cantar as duas. Enquanto Gwen verificava mais uma vez como estava Teddy e se preparava para lavar a loua, ela se perguntou se o conde iria aceitar ou se recusar, embora torcesse para que ele cantasse "All Through the Night". Adorava essa msica. Na Crimia, vrios soldados haviam cantado essa msica para ela em uma noite de Natal, lembrando-a de sua casa. At mesmo um pobre rfo 33

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore poderia ter boas lembranas natalinas quando a alegria tomava a forma de uma ma inesperada, ou algo quente para vestir. Foi ento que o conde de Cwm Rhyss comeou a cantar a alegre "Deck the Halls". Que bela voz de bartono ele possua capaz de se destacar at em Gales. Ele foi, na mesma hora, acompanhado pelo soprano oscilante de William. Ao terminar, ele comeou "All Through the Night", cantando-a com a mesma gentileza e suavidade de uma cano de ninar. A princpio, William cantou com ele, mas a voz do menino logo se calou, e o conde ficou cantando sozinho. Ele foi abaixando cada vez mais o tom de voz, at chegar a sussurrar a cano, em vez de cant-la. Na ponta dos ps, Gwen contornou a cortina para ver se suas suspeitas estavam corretas. Estavam. O conde estava sentado sobre as cobertas, apoiado na cabeceira da cama, com os olhos fechados e o peito subindo e descendo lentamente, enquanto dormia. William estava sob as cobertas, ao lado do conde, aconchegado nele. Quando estava relaxado, as feies srias do conde se suavizavam, e ele ficou parecendo com o belo jovem do retrato. Com aquele rosto e o corpo magnfico que tinha, o conde deveria ter sido irresistvel para as mulheres. Ele continuava irresistvel agora, e no devido aparncia ou forma fsica. Ele tambm possua um corao gentil e generoso, e, se as pessoas pudessem v-lo como William, saberiam como ela que muito de seu exterior severo era exatamente isso: um exterior, destinado a afastar as pessoas, antes que estas pudessem mago-lo com sua repugnncia. Se as outras mulheres pudessem v-lo agora, iriam querer se aproximar silenciosamente dele e afastar aquele cacho de cabelo que lhe caa sobre a testa, e talvez at pressionar os lbios em sua fronte. Como ela acabara de fazer. Ela se censurou por fazer papel de tola, ao se afastar e fechar a cortina. Mesmo com aquelas cicatrizes, ele era um nobre rico, e ela era filha de pobres que administrava um orfanato. Imaginar qualquer outra coisa era idiotice, tolice e... Irresistvel. Gwen sobressaltou-se ao escutar o som de ps se arrastando. Virando-se, ela viu o conde de Cwm Rhyss cambaleando para fora do compartimento. Ele dormira quase quatro horas, durante as quais Teddy se mexera e gemera uma ou duas vezes, mantendo-a alerta. O conde olhou para a janela. Ainda est nevando? Pior do que nunca. Ela suspirou e massageou a nuca. Estava longe de ser a pior viglia pela qual tivera de passar, mas, considerando que no dormira na noite anterior... Ela gelou ao sentir as mos fortes do conde sobre seus ombros. Antes que pudesse falar qualquer coisa, ele comeou a lhe massagear as costas doloridas e o pescoo, aliviando a tenso que sentia. Gwen deveria protestar ou fazer com que ele parasse, mas estava to gostoso... Como est o menino? o conde perguntou com sua voz grave, porm suave. Ainda febril ela admitiu. Ele vai precisar de mais ludano. possvel. 34

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Use o quanto quiser. No me serve de nada. No alivia a sua dor? Gwen perguntou, receando que os ferimentos dele fossem mais srios do que presumira. Deveria ajudar a... Deveria me ajudar a dormir, mas no funciona. Baseada na experincia, ela fez uma suposio. O senhor tem pesadelos? Tenho. No de surpreender, considerando o que lhe aconteceu. Desde o meu acidente, no tive uma nica noite de sono decente. As mos dele se detiveram por um instante, e depois continuaram. Embora, ainda agora, tenha dormido como uma pedra. Gwen tentou ignorar o calor e a ligeira presso das mos dele sobre ela. Detestaria pensar que ajudar a mim e aos meninos possa t-lo prejudicado. Claro que no. Na verdade, srta. Davies, diria que a seu modo nico e incomparvel, a senhorita me fez muito bem. Ele parou de massage-la, e Gwen teve um instante de autntica tristeza, at senti-lo retirando um dos grampos de seu cabelo. O que est fazendo? indagou, exaltada, levando a mo cabea para manter o cabelo no lugar. Este coque parece estar to apertado, que no pode ser confortvel ele disse, retirando mais dois grampos do outro lado. Ela levou a outra mo cabea. Pare! Vai desmoronar tudo. Essa a ideia. Tem um lindo cabelo, srta. Davies. Tenho um cabelo comum ela retrucou, levantando-se e virando-se para encar-lo, com a raiva disfarando sua angstia. Ela costumava sonhar em ter cabelos dourados como o trigo maduro, ou negros como as asas de um corvo, como os do conde, mas os dela eram castanhos como o plo de um rato, e nenhuma bajulao iria transform-los em algo mais que cabelos comuns. Nenhuma bajulao, nenhuma palavra gentil e dita com suavidade iria torn-la algo que no fosse comum. Ele sacudiu a cabea. Seu cabelo notvel. Quando est solto sobre o rosto, como agora, ele faz toda a diferena do mundo. E quando seus olhos brilham com esse seu esprito indomvel, a senhorita poderia se comparar s maiores beldades de Londres. Agora o senhor est mentindo, embora no entenda por que acha que tem de me bajular ela disse, tentando no deixar transparecer o quanto ele mexera com ela. Apenas estou lhe dando minha opinio sincera. No tenho intenes ocultas. Suponho que no receba muitos elogios quanto sua aparncia ou o seu cabelo, srta. Davies. No, no recebo. Pois, deveria. Ela corou intensamente, e tentou se convencer de que no deveria lhe dar ateno. Ser que pode me devolver os meus grampos? Ele estendeu os grampos sobre a palma da mo aberta, e com um sorriso nos lbios, disse: 35

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Venha peg-los. Ora, mas de todas as tolices... Ela tentou peg-los, e ele fechou a mo ao redor da dela, depois a levou aos lbios, para beij-la. Eu a acho muito atraente, srta. Davies. Ela deveria afastar a mo da dele. Esta intimidade deveria ser indesejada. Quem sabe o que ele poderia fazer a seguir, ou o que ela poderia fazer? As ideias mais absurdas passaram por sua cabea. No entanto, Gwen no conseguiu se mexer, at que uma voz dbil veio do catre perto da lareira. J Natal? Eu perdi tudo? Mais nervosa do que jamais se lembrara de ter estado mesmo durante a pior fase da Crimia e esforando-se para no deixar isso transparecer, Gwen rapidamente enrolou o cabelo em um n na altura da nuca e prendeu-os com os grampos, enquanto corria at Teddy. Pela voz e pelos olhos do menino, dava para notar que o ludano ainda estava fazendo efeito, embora no muito, a julgar pela dor estampada em suas feies. Ainda no Natal ela afirmou. Voc no perdeu nada. Teddy esforou-se para sentar na cama. Onde est o pai? No se mexa ordenou Gwen, gentilmente empurrando-o de volta para a cama. Seu pai no tem como chegar aqui. Ainda est nevando muito. Prometo acord-lo quando ele chegar, mas, at ento, deveria tentar dormir mais. O olhar de Teddy percorreu o aposento, antes de se fixar no conde. Ele ainda est aqui ele murmurou, enquanto Gwen preparava outra dose. Imaginei que ele estava aqui. Ele tem sido de grande ajuda a moa informou. Lembro-me da ripa que ele me deu para morder. Voc no precisou dela. Foi muito corajoso disse o conde, aproximando-se e sentando-se ao lado do catre. Estou certo de que a bela srta. Davies ficou muito impressionada com a sua bravura. Ela corou e procurou se convencer de que ele estava apenas tentando fazer Teddy se sentir melhor. As palavras do nobre provocaram um leve sorriso aos lbios plidos de Teddy, antes que as plpebras se fechassem lentamente. Quanto ao que ele dissera antes, o conde no podia, de fato, ach-la atraente. Talvez estivesse apenas tentando se distrair, visto que estavam quase sozinhos. Gwen procurou no pensar nisso, e ficou feliz quando o conde se dirigiu at a lareira e adicionou mais duas toras de madeira ao fogo. Ela tambm se esforou para no notar o modo como ele se movia, ou como o palet se esticava ao redor dos ombros largos, antes do homem se endireitar. Vou dar uma olhada nos cavalos antes que William acorde. Ele tem boa vontade, mas estou acostumado a cuidar de Warlord sozinho. E Warlord tambm no est acostumado com um sujeitinho curioso por perto. Ela assentiu, aliviada por ele estar de sada. Depois de dar um pouco mais de ludano a Teddy, ela sentou-se ao lado dele, at ter certeza de que ele estava dormindo. Depois, voltou para a lareira e 36

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore adicionou mais gua sopa. Concentrando-se em algo que no fosse o conde, ela pensou na situao deles no tocante comida. Aparentemente, a sopa no seria suficiente para os quatro mais tarde. O conde retornou, batendo as botas no cho cuidadosamente para retirar a neve, ao tirar o casaco e o chapu e pendur-los nos ganchos da parede. Agora que j descansei um pouco, e seu paciente est dormindo novamente, deveria se deitar ele disse para ela. Ficarei de olho em Teddy e a acordarei se houver alguma mudana. Embora Gwen estivesse beira da exausto, Teddy era sua responsabilidade. No posso. Ele pode precisar de minha ajuda. E eu no posso dormir antes que a febre ceda. Se ele piorar, e estiver exausta, voc no vai ser de muita ajuda. William acordar em breve ela retrucou. Vai estar com fome, e Teddy tambm precisa comer. Tenho de preparar algo alm da sopa. Ela passou a mo na testa, tentando pensar em algo para preparar. Talvez um cozido. Ou talvez eu possa fazer algo com aquele presunto que est pendendo do teto. Acho que voc precisa dormir um pouco, antes que desmaie de pura exausto. V se deitar que eu preparo alguma coisa. O senhor no sabe cozinhar. Ele ergueu uma das sobrancelhas. Como sabe o que sei ou no fazer, srta. Davies? Ela comeou a suspirar de impacincia, e acabou bocejando prodigiosamente. O senhor um conde. Sou um conde que no passa todo o seu tempo trancado em seu gabinete, escrevendo um livro. s vezes, gosto de ir at a cozinha, e observar a sra. Jones trabalhar. Acredito que, no mnimo, seja capaz de me encarregar do mais rudimentar. O conde segurou as mos da moa e comeou a pux-la na direo da cortina. J lhe disse que no quero a morte de uma mrtir em minhas mos. Ela plantou os ps no cho e tentou soltar a mo da dele. Sabe, o senhor no est no comando aqui. Esta no a sua manso. Mas a propriedade minha. Bill Mervyn um de meus arrendatrios. Agora, pare de discutir, ou ser que vou ter que carreg-la para a cama? Que turbilho de imagens essas palavras lhe trouxeram mente. Faa o favor de tirar as mos de mim. Ele a puxou mais para perto de si, e quando a fitou nos olhos, Gwen notou uma expresso que a deixou com a respirao alterada e fez com que seu corao disparasse. Talvez eu no queira fazer esse favor ele sussurrou, trazendo-lhe as mos aos lbios. J houve um tempo em que teria sido invejada em qualquer salo de festas repleto de mulheres tolas e risonhas, srta. Davies, simplesmente por estar nos braos do conde de Cwm Rhyss. Ele inclinou-se ainda mais perto. E se o conde de Cwm Rhyss a beijasse... Vocs esto danando? perguntou uma vozinha de criana. Meu pai j voltou? William estava postado ao lado da cortina. Com um sorriso nervoso, Gwen rapidamente afastou-se do conde. No, querido, seu pai ainda no voltou para casa porque no parou de 37

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore nevar. O conde estava apenas... H... Tentando convencer a srta. Davies a tirar um cochilo. Agora, v se deitar, srta. Davies, e me deixe preparar um pouco de ch com torradas para o jovem William, s para comear. Ela ainda no estava disposta a abrir mo de sua responsabilidade. Mas Teddy... Se Teddy acordar, ou eu notar a menor alterao em seu estado, vou cham-la na mesma hora. Precisa dormir, srta. Davies, ou o seu discernimento ficar comprometido. Se estava considerando a possibilidade de que um nobre pudesse realmente estar atrado por ela, ou se estava pensando em uma vida ao seu lado, talvez seu discernimento j estivesse, de fato, comprometido. Promete me acordar ao primeiro sinal de qualquer mudana? Ele colocou a mo sobre o corao e se curvou elegantemente, como se estivessem no palcio de Buckingham. Minha querida srta. Davies, tem a palavra do conde de Cwm Rhyss.

Captulo Cinco
Gwen acordou com o som de vozes murmurando algo em tom baixo, uma grave e agradvel, a outra aguda e excitada o conde e William. Deu-se conta de que estava na cabana de Bill Mervyn, cuidando de Teddy, que havia se ferido. Tentando imaginar quanto tempo dormira, ela olhou na direo da pequena janela prxima cama. Estava escuro demais para poder saber que horas eram, ou se ainda estava nevando. Fosse a hora que fosse, havia dormido demais. Ela rapidamente ficou de p e contornou a cortina, avistando o conde de Cwm Rhyss usando um avental remendado, com farinha na face, mexendo algo no interior de uma vasilha grande. William estava ao seu lado, na mesa, sentado sobre o tampo, com as pernas pendendo da lateral. Algo cozinhando na panela de ferro sobre o fogo estava espalhando um aroma delicioso pela cabana. Boa noite, srta. Davies disse baixinho o conde. Espero que tenha dormido bem. Ela havia dormido sim, especialmente considerando as circunstncias, mas sua primeira preocupao foi com seu paciente. Como est Teddy? ela perguntou, ao cruzar o aposento, na direo do catre perto da lareira. Como pode notar, ainda dormindo pesadamente. O conde franziu a testa. Eu a teria acordado, em caso de alguma mudana. No fora sua inteno criticar, mas Gwen nada disse. Manter distncia, o mximo possvel, considerando-se as circunstncias, era a sua melhor defesa contra tolos voos de imaginao com relao a nobres belos e viris. Notando que a respirao de Teddy parecia estar mais tranquila e sua face menos vermelha, ela levou a mo testa do menino. Ela no estava fervendo. Prendendo a respirao, Gwen inclinou-se e beijou-lhe a fronte para confirmar seu diagnstico. Ah, graas a Deus murmurou. 38

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Ela ficou de p e fitou os companheiros com um misto de alegria e alvio. A febre cedeu. O conde sorriu. Ela sorriu. William tambm, e depois gritou: Teddy est bom! E na mesma hora o menino arregalou os olhos e tapou a boca com a prpria mo. Eu deveria apenas sussurrar disse, com as palavras abafadas atrs de sua mo. Ele no est completamente bom. Ainda no! Gwen disse, aproximando-se da mesa. Mas vai estar em breve. Antes do Natal? Receio que ossos levem um pouco mais de tempo do que isso para sarar ela retrucou. Contudo, ele vai estar se sentindo bem antes da Pscoa. Ela olhou na direo da vasilha. O que isso? Po? Um sorriso largo apareceu nos lbios de William. Estamos fazendo pudim de Natal! O conde olhou para ela com uma expresso que era uma deliciosa mistura de acanhamento e orgulho. Eu sempre ajudei a sra. Jones a preparar o pudim de Natal. De repente, o brilho de prazer desapareceu de seus olhos. Pelo menos, at recentemente. Estou com fome Teddy murmurou de sua cama. Teddy! William gritou, pulando de cima da mesa. Estamos fazendo pudim de Natal, o conde e eu. Sentindo-se grata por outros sinais de que Teddy estava melhorando, e vendo que talvez tivesse de proteg-lo do entusiasmo excessivo do irmo caula, Gwen correu na direo do catre. Eu pego um pouco de cozido para ele o conde se ofereceu. Isso explicava o aroma delicioso, e se o cozido estava to gostoso quanto o seu aroma, o conde de fato aprendera algo ao observar a sra. Jones. Ele pe muito mais nozes no pudim do que o papai disse William, detendo-se ao lado do catre de Teddy. E ele ps algo mais que trouxe consigo da manso. Uma bebida que esqueci o nome. Vai ser o melhor pudim de Natal que j comemos! Gwen ergueu as sobrancelhas. Usque? ela perguntou, olhando para o conde, que servia um pouco do espesso cozido em uma vasilha de madeira. Ele deu de ombros. No achei nenhum conhaque, de modo que tive de improvisar. Teddy soltou um gritinho de dor, e, ao se virar, Gwen viu William sentado na beirada do catre. Por favor, no sente a, William ela alertou. A perna de Teddy precisa ficar o mais imvel possvel. Com uma cara de assustado, William desceu lentamente da cama. Est tudo bem. Ser que pode ir buscar os travesseiros da cama de seu pai? Teddy vai ter que se sentar para poder comer. William obedeceu prontamente. O conde depositou a vasilha sobre a mesa e, quando William voltou, ajudou Teddy a se levantar na cama, at estar confortavelmente sentado. Ele foi buscar o cozido e uma toalha, e depois de entregar a vasilha do cozido e a colher para Gwen, cobriu o peito de Teddy com a toalha. 39

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Eu posso comer sozinho Teddy suspirou, encabulado. O remdio que ela lhe deu vai deix-lo um pouco trmulo, e a vasilha est quente disse o conde. Homem algum gosta de ser tratado como beb, eu sei, mas, por outro lado, nenhum homem tambm gosta de lambuzar o queixo todo. Alm do mais, este homem no quer ver desperdiados seus esforos culinrios. Teddy enrubesceu. No que me diz respeito, eu aproveitaria a rara oportunidade de ter uma linda jovem cuidando de mim. Gwen corou, ao ajudar Teddy. Recebera mais elogios nos ltimos dois dias do que em muitos anos. Gwen pensou que no era toa que as mulheres realmente bonitas fossem vaidosas. Elas deviam escutar tais comentrios com frequncia. No era toa que ele era vaidoso. E a perda de tais atenes deveria ser arrasadora. Ela provavelmente sentiria algo parecido se fosse informada de que no poderia mais cuidar de suas crianas. Que esforos culinrios? quis saber William. O cozido explicou o conde. Agora, pequeno Willie Mervyn, que o pudim j est quase pronto, eu no me esqueci de que me desafiou para uma partida de damas. V montando o tabuleiro, que estarei pronto em um instante. Sou um bom jogador de damas, no sou, Teddy? William perguntou ao irmo. O menino mais velho assentiu. Pois eu no temo oponente algum! gritou o conde, agitando a colher no ar, como se fosse uma espada. Apresse-se, jovem Mervyn, para que eu possa me vangloriar de sua derrota para quem quiser me escutar! Os lbios de Teddy curvaram-se para cima, William deu uma risadinha, e Gwen no pde deixar de sorrir. Olhando para o conde de Cwm Rhyss agora, era fcil de esquecer que ele morava em uma manso, e era um membro da nobreza local. Ela quase podia acreditar que esta era a cabana deles, e que moravam todos ali, juntos, compartilhando seus dias. E suas noites. Ela quase podia acreditar nisso. Quase. S mais uma vez, e depois chega. L em cima no sto, o conde parecia inflexvel, e Gwen j o escutara dizer isso, antes de ter dado incio verso anterior de "Deck the Halls". Pelo menos desta vez o pedido fora feito com uma voz cansada, como se William estivesse prestes a dormir. Teddy voltara a dormir tranquilamente, aps comer o cozido. At agora ele estava reagindo muito bem, mas isso no impedia Gwen de rezar para que o mdico pudesse subir a montanha na manh seguinte. A voz grave e melodiosa do conde chegava at ela, vinda do sto. O perfume dos ramos de abeto vermelho na cornija da lareira preenchia o ar no interior da cabana. As janelas estavam cobertas de gelo, mas ali dentro estava quente e confortvel. A chaleira estava na lateral da lareira, pronta para outro ch. Teddy no corria nenhum risco imediato. H anos que Gwen no tinha to poucas responsabilidades. A vida para muitas mulheres felizes, casadas e com filhos devia ser assim. Era pouco provvel que, algum dia, experimentaria continuamente este tipo de domesticidade. No entanto, tinha muito com o que se ocupar, e que lhe dava prazer. Seu trabalho era importante, pois muitas crianas precisavam de seu amor. Ela poderia aceitar que jamais tivesse um marido, afinal, tinha muitas 40

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore outras compensaes. E no entanto... O conde ficou em silncio, e no instante seguinte Gwen o escutou descendo as escadas que levavam ao sto. Limpando as mos no avental, o mesmo avental que ele usara antes, ela observou o seu progresso lento escada abaixo. O joelho est doendo? perguntou quando ele chegou ao cho. Um pouco ele respondeu, sem olhar para ela. Cheguei a pensar que o menino jamais fosse dormir. O senhor canta lindamente. Estou um bocado enferrujado. J faz muito tempo. Ainda sem olhar para ela, o nobre caminhou at a janela. Com a mo no vidro, esfregou um pequeno pedao para ver o exterior. Bom Deus, no acredito. Parou de nevar. Ela caminhou at ele, postando-se ao seu lado, ficando na ponta dos ps para espiar. O cu noturno parecia um manto de veludo azul, salpicado com as pequenas luzes brilhantes das estrelas. Para o leste, era possvel avistar a lua, cheia e plida, reluzindo na neve. No restou uma nuvem sequer Gwen murmurou, surpresa. Se continuar assim, o mdico e Bill podero estar aqui logo de manh. Gwen ficou feliz por Teddy. verdade, e o senhor deve estar ansioso para voltar para a sua manso. Ele olhou para Gwen de esguelha. Tanto quanto a senhorita deve estar para voltar ao seu orfanato. Tenho muito a fazer antes do Natal, meu senhor, mais ainda agora, que tenho menos tempo para faz-lo. Ele virou-se para ela, e Gwen ficou surpresa com a intensidade de seu olhar, quando ele disse: Parece to ridculo que ainda me chame pelo meu ttulo. Meu nome Griffin. O pedido tambm a pegou desprevenida. Seria muita ousadia minha querer cham-lo pelo primeiro nome, meu senhor. Tambm era um lembrete necessrio de que pertenciam a dois mundos diferentes, e que para dois mundos diferentes retornariam. Foi muita ousadia sua invadir meu gabinete, mas isso no a deteve ele lembrou, com um sorriso nos lbios. Ser que no pode me chamar de Griffin enquanto estamos aqui? To poucas pessoas me chamam deste jeito, hoje em dia. Considere um presente de Natal. Ela no resistiu splica. Ento, deve me chamar de Gwen. Muito bem, Gwen. Seu prprio nome jamais lhe soara to bem. O sorriso desapareceu dos lbios do conde quando ele virou-se para a janela e para o cu que se estendia alm dela. Sempre achei que o primeiro Natal, quando o anjo veio aos pastores, deve ter sido assim. Uma noite fria e lmpida, com as estrelas brilhando no cu como pequenos diamantes. E a estrela, incrivelmente brilhante, capaz de mostrar o caminho a Belm e tambm guiar os sbios. Deve ter sido uma viso maravilhosa, aquela estrela. Como algo que Deus guardou dos primeiros dias da criao. Ele se virou novamente para ela, e foi como se toda a intimidade de poucos instantes atrs houvesse desaparecido por completo. 41

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Bill Mervyn e o doutor devem chegar aqui logo de manh cedo. Gwen no pde deixar de se perguntar se no estaria imaginando a decepo na voz dele. Ela voltou para a lareira, colocando um pouco de distncia entre si e o nobre, cuja voz e a presena pareciam ser capazes de jogar sobre ela um feitio de necessidade e desejo, e uma esperana incontrolvel, tola e impossvel. O tempo tem estado maldi... deveras curioso ele disse, ao mancar na direo da cadeira do lado oposto da lareira, e se largar nela, mantendo a perna esticada. Uma tempestade a impediu de deixar minha casa, depois parou apenas tempo o suficiente para virmos at aqui ajudar Teddy. A seguir, o tempo piorou, de modo que no pudemos sair daqui, e agora, eis a noite mais agradvel dos ltimos meses. D at para pensar que a Me Natureza est brincando conosco, ou tentando nos manter juntos. Gwen parecia constrangida. Era uma verso fantasiosa e to ridcula quanto seus sentimentos pelo homem sentado diante de si. Tais emoes de nada lhe adiantariam, e seria melhor que ela tratasse de reprimi-las. Acha que Teddy ter problemas permanentes com a perna? Griffin perguntou. No tenho certeza, mas espero que no. Ele teve sorte de ter sido capaz de ajud-lo. Ele teve sorte do pai ter decidido enfrentar a tempestade. Se ele tivesse esperado mais... Voc e Bill Mervyn parecem ser bons amigos Griffin comentou, brincando com um fio solto no pulso da camisa. Ele um bom homem. Talvez deva considerar v-lo com outros olhos. Isso no era algo que ela queria escutar, especialmente vindo dele. No estou procura de um marido. Pelo menos, no procura de um com dois filhos. procura de nenhum. No quer se casar? Rejeitou todos os homens que a pediram em casamento? Ela entrelaou os dedos no colo. Nunca fui pedida em casamento. Nunca? Ele parecia genuinamente chocado. No ela confessou. Nunca. Decerto algum veterano da Crimia deve ter se apaixonado por sua enfermeira. s vezes isso acontecia, mas nunca comigo. O conde recostou-se na cadeira e a fitou intensamente. Deve ter sido o seu ar de auto-sufcincia. A maioria dos homens gosta de sentir que a mulher precisa dele quando se apaixona. Que precisa da ajuda e da proteo dele. Lembrando-se do que ele lhe dissera no gabinete, ela ergueu a sobrancelha. Ento, no tem problema um homem querer se sentir necessrio, mas quando eu quero, estou desesperada para ser amada? Ele se levantou e apoiou-se na cornija, atiando o fogo. Fui um idiota em dizer aquilo. Estava zangado e queria aborrec-la. Ele olhou para ela, e Gwen pde ver remorso genuno nos seus olhos. Eu sinto 42

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore muito. Ela tambm se levantou, fitando-o. Voc de fato me aborreceu, porque eu realmente quero me sentir necessria. Eu quero ser amada. Mas todo mundo no quer se sentir necessrio? Todo mundo no deseja ser amado? Voc no quer? Ele chutou uma tora de madeira, e fascas subiram pela chamin. Por que outro motivo teria pedido Letitia em casamento? Ela se esquecera da ex-noiva. At mesmo eu, o belo e popular conde de Cwm Rhyss, queria ser amado, e pensava que Letitia me amava. O que ela amava era o meu ttulo e meu dinheiro. Suponho que o fato de haver tantas mulheres atrs de mim, e, mesmo assim, ter sido ela quem eu pedi em casamento, tambm deve ter lhe exaltado a vaidade. Ele soltou um suspiro cansado. Certa noite, meus amigos e eu estvamos em uma taverna e alguns deles tentaram me abrir os olhos sobre os motivos mercenrios daquela dama. Outros se juntaram a mim em negar as acusaes e defender Letitia. Um lampio foi derrubado. Se no fosse pela bravura do estalajadeiro, eu teria morrido por uma mulher que me abandonou, aparentemente, sem pestanejar. Escutando sua amargura, Gwen teve vontade de envolv-lo com os braos e consol-lo, mas no ousava faz-lo, da mesma forma que se recusava a admitir que, se descobrisse que estava permanentemente exilada ali, com ele, no consideraria isso um castigo. Em vez disso, disse simplesmente: Fico feliz que no tenha morrido. Se eu tivesse, no teria conseguido chegar at Teddy, e seus rfos no teriam um benfeitor para o Natal. No era s por isso que estava contente. No entanto, tambm no deu voz a este pensamento. Sou muito grata pela sua generosidade, meu senhor. A senhorita disse com toda a sinceridade. A emoo sincera, e vem do fundo do meu corao. E as crianas... Possuem a mais passional das campes. Quem me dera ter uma assim, para censurar os supostos amigos que me abandonaram. Se eles desertaram, no eram seus amigos. Sei disso melhor do que ningum, srta. Davies ele disse, voltando-se novamente para a lareira. Aprendi do modo mais difcil que aqueles que achei serem meus amigos no passavam de conhecidos, ou queriam apenas se beneficiar de minha natureza generosa. Eles vinham s minhas festas, minhas reunies e meus eventos sociais, e ficavam muito gratos por meus presentes, mas quando mais precisei deles, fugiram de mim. Nenhum deles permaneceu ao seu lado? Apenas um. O duque de Barroughby. Mas foi ele quem, acidentalmente, comeou o incndio, de modo que, na minha amargura, eu me recusei a v-lo. Quando pude pensar com mais clareza, tive certeza de que ele no iria querer me ver. Sendo assim, com a exceo de meus serviais, estou sozinho. No precisa estar. Ele ergueu uma das sobrancelhas e, temendo revelar-se por demais, ela apressou-se em completar: Teddy e William o aceitam como . Bill tambm. Se tentasse, estou certa de que outros fariam o mesmo. 43

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Ele inclinou a cabea para estud-la. Acha que o mundo poder eventualmente me ver como um homem e no como uma monstruosidade desfigurada? Acho. Ele inclinou-se para ela. A senhorita me v como um homem? Vejo um homem saudvel e cheio de vitalidade, com muitos anos de vida pela frente. Ele sorriu ao estender a mo e lhe acariciar o rosto. Tenha cuidado, srta. Davies. No acho que saiba bem o que est fazendo. Talvez no soubesse mesmo, mas percebeu que ele estava tocando sua face, e que isso fazia com que emoes contraditrias despertassem em seu ntimo esperana, alegria, medo, desejo. Foi maravilhosa com os meninos ele disse, baixinho. Estou certo de que seus tutelados no orfanato recebem o mesmo cuidado excelente. Estou certo de que a amam por isso. Tento ser mais do que apenas uma diretora para as crianas que dependem de mim ela disse, mal resistindo tentao de virar a cabea e pressionar os lbios de encontro palma da mo quente. Posso acreditar que muito mais do que apenas isso ele retrucou, abaixando a mo. A senhorita me lembra meu professor favorito em Harrow. Ele era severo, mas justo. Severa? Ele a considerava severa? No entanto, aquelas palavras eram para ser um elogio, e ela decidiu aceit-las como tal. Crianas precisam de regras e de orientao. E de uma mulher maternal para lhes dar ambos, de modo que as regras no sejam vistas como uma priso, e a orientao seja apenas mostrar um caminho, e no forar conformidade. Mais uma vez, deveria se sentir lisonjeada, e no... desanimada... por ele a achar maternal. A senhorita dar uma excelente me. Uma excelente esposa. Ele no fazia ideia de como essas palavras a magoavam. Eram golpes em seu corao, pois ele jamais iria quer-la por esposa. pouco provvel que um dia me case, e j fao o papel de me de inmeras crianas. Mas quer se casar, no quer? E se um jovem pastor se apaixonasse pela senhorita? Ou um charmoso professor de escola lhe pedisse a mo em casamento? Acho ambos os casos muito pouco provveis. E existe uma falha em seus planos fantasiosos. Que falha? No sou to jovem e nem bonita o bastante para atrair nenhum dos dois. E tambm sou cabea-dura, persistente e pouco feminina, meu senhor. Tais caractersticas me permitiram completar meus estudos e so de grande valia em Saint Bridget, mas no so qualidades que um homem busca em uma mulher. No, meu senhor, eu me contentarei com minhas crianas rfs e no vou me iludir com fantasias ridculas. Um homem pode aprender a admirar e respeitar a persistncia e a teimosia, quando o objetivo que persegue valoroso. Quanto s qualidades que homens supostamente buscam em uma mulher, elas podem ser aceitveis 44

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore apenas se o sujeito quer apenas uma criatura tediosa e conformada, to obediente e excitante quanto uma boneca em tamanho natural. Ele brincou com um dos galhos sobre a cornija. Ou est tentando me dizer que torcer para encontrar o amor quando as cartas esto contra voc seria um desperdcio de tempo? Sou uma mulher prtica, que no perde tempo com sonhos e desejos infantis e tolos. Nem mesmo no Natal? Ela hesitou por um breve instante, antes de responder: No. E, no entanto, eu devo ter esperanas de que as pessoas vo me aceitar, a despeito de meu rosto. Isso diferente. Ainda tem muito a oferecer ao mundo. E eu acho que tem muito a oferecer ao homem que conseguir conquistar o seu corao. Ele segurou um dos galhos sobre a cabea de Gwen, e ela viu que era um ramo de azevinho. Se a sua teoria correta, e no sou to repugnante quanto pensei, ento me deixar beij-la. Ela corou e olhou para o azevinho. Meu Deus! O que estava acontecendo? Por que isso? Por que naquele lugar, com aquele nobre? Por que ela no pde ter esses sentimentos anos atrs, por um carpinteiro, ou um pedreiro, ou um soldado raso? Seus sentimentos pelo conde estavam destinados a lhe trazer apenas tristeza. Jamais poderiam criar algo duradouro entre os dois. Independente do que ele dissesse, ou do desejo e das emoes que despertava nela, Gwen sabia que devia esquec-los. Devia proteger seu corao o melhor que podia. Isso no justo, meu senhor. Eu poderia ter vrios motivos para no querer beij-lo. Pois me diga um que no seja a minha cara feia. Eu mal o conheo. Ele sacudiu o ramo de azevinho sobre a cabea de Gwen. Diria que me conhece melhor do que muita gente. Ela decidiu ser direta, porque parecia no haver outro jeito. O senhor um conde, e eu sou pobre. Sou um homem, e voc a mulher mais interessante que j conheci. Voc me intrigou desde o instante em que invadiu o meu gabinete como um general conquistador. J me fartei de mulheres tmidas, afetadas e bobas. Voc direta, franca, inteligente e determinada. Qualquer homem deveria se considerar afortunado de cair em suas boas graas. Ela se virou. Pare de dizer essas coisas, meu senhor. Estou dizendo a verdade. Ele aproximou-se e passou a mo ao redor da cintura dela, deixando o ramo de azevinho cair. E agora, vou beij-la.

Captulo Seis
E ele o fez, capturando-lhe os lbios e movimentando os dele com firmeza deliciosa, e deliberada lentido. Ela jamais fora beijada, muito menos por um homem que considerava 45

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore atraente e interessante. As emoes que j sentira antes felicidade, contentamento e a sensao de ter encontrado o seu lugar no eram to intensas quando comparadas s emoes maravilhosas que o beijo dele despertava. Os braos dela o envolveram, puxando-o para perto. Os seios se comprimiram contra a muralha slida do peito do conde, enquanto as mos dele deslizavam pelas suas costas. Ainda beijando-a, ele soltou-lhe o cabelo e deixou que eles lhe cassem sobre os ombros. A lngua dele pressionava-lhe os lbios. Instintivamente, ela os entreabriu e, quando ele aprofundou o beijo, Gwen sentiu seu corpo se derreter como gelo ao sol. Durante as longas noites em que passara cuidando de um paciente, ou de uma criana insone, ela sonhara em estar nos braos de um homem que a amasse. Em ser beijada com paixo e desejo. Em no se sentir mais sozinha, indesejada ou sem o direito de ser amada. Que ainda havia esperana de que um homem gostasse dela como poderia apenas imaginar. Este homem era a personificao do amado de seus sonhos. Um heri do passado, que voltara vida apenas por ela. Uma fantasia. A realidade se intrometeu como uma rajada de vento invernal. Isto no era diferente das fantasias que costumava nutrir nos Natais de sua infncia, quando, apesar de sua situao e de todos os Natais anteriores, ela sonhava em acordar diante de presentes e de um banquete de Natal com ganso assado e molho, doces e pudim. A decepo inevitavelmente vinha em seguida, at que ela aprendeu a no esperar nada. Tambm no devia esperar nada dele, com a exceo de mais decepo e sofrimento. Era ridculo esperar que o conde de Cwm Rhyss pudesse realmente amar a diretora de um orfanato em Llanwyllan. Ela interrompeu o beijo e libertou-se do abrao quente e apaixonado do nobre. O que foi? Isto errado ela disse, dando um passo atrs, reunindo toda a sua determinao para fazer o que era necessrio, e no o que, de fato, queria. No devamos estar nos beijando. A expresso do rosto do conde tornou-se desconfiada, e o seu olhar... Ela no conseguia encar-lo. Ento me enganei ao pensar que gostava de mim? ele perguntou. Eu gosto de voc. Voc tudo... ela se interrompeu, antes que revelasse por demais. Seus sentimentos jamais mudariam o fato de serem de dois mundos diferentes, e de que sempre o seriam. um homem gentil e generoso. E eu acho que uma mulher fantstica e muito desejvel ele disse, avanando na direo dela. Gwen afastou-se novamente dele e da tentao que ele representava. Aqui, neste lugar, sob estas circunstncias extraordinrias. Mas ns mal nos conhecemos. Acabamos de nos conhecer. Ela empertigou os ombros e reuniu toda a sua determinao. Voc um homem solitrio que pensou que nenhuma mulher jamais iria quer-lo novamente. Eu lhe mostrei que isso no verdade. O que est sentindo pode simplesmente ser resultado disso, e nada mais. 46

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Acha que o que sinto por voc gratido por no me achar pavoroso? Eu no sei o que voc est sentindo. S sabe o que no estou. Ento, o que voc sente por mim? Ele proferiu a prxima palavra como se ela lhe queimasse a lngua. Pena? No, com certeza no pena. Ele a puxou para junto de si. Eu lhe garanto, Gwen, que o que sinto por voc bem mais do que gratido, ou luxria, ou simples afeio. mais do que j senti por Letitia ou por qualquer outra mulher. Eu a quero em minha vida. Ah, que Deus me ajude, Gwen queria acreditar nele! Ela queria acreditar que ele a amava, e que o que sentia por ele era o tipo de amor que poderia triunfar sobre qualquer dificuldade e tornar insignificantes as diferenas de posio social dos dois. Mas ainda no era capaz de tamanha f. Solido e circunstncias especiais podem fazer as pessoas acreditarem que seus sentimentos so mais profundos do que realmente so. Quando voltarmos para casa as coisas sero diferentes, e logo voc tambm vai se sentir diferente. Realmente acredita nisso? J vi oficiais feridos que se imaginavam apaixonados por suas enfermeiras. J os vi se casarem e soube o que sucedeu aps voltarem para casa. Longe dos campos de batalha e dos hospitais, nada tinham em comum. Mais de um deles se arrependeu amargamente do que havia feito. Neste caso, no podiam estar realmente apaixonados. E voc tambm no est. um homem inteligente, que j rodou o mundo. Sabe que tenho razo ao duvidar se o que est acontecendo entre ns durar. No acredita em amor primeira vista? No, no acredito. Luxria primeira vista, atrao e tentao primeira vista, mas no no tipo de amor que durar para sempre. O olhar intenso do conde enfim titubeou. Ela sentiu-se aliviada e arrependida ao perceber que suas palavras enfim surtiram algum efeito. Suas palavras so sinceras ele disse baixinho. E, se voc tem dvidas, que escolha tenho, seno duvidar tambm. Ele a fitou interrogativamente. No entanto, voc realmente gosta de mim? Ela assentiu. E sei que sente desejo por mim, como eu sinto por voc. Ela no pde negar, pois, se o fizesse, estaria mentindo. Sinto, de modo que devo rogar para que se abstenha de tentar me beijar novamente. Que olhar que ele lanou na direo dela! Posso no ser o mesmo cavalheiro de outrora, srta. Davies, mas ainda no me tornei um grosseiro luxurioso. claro que respeitarei seus desejos, e tambm manterei distncia. Mas melhor a senhorita ir para a cama. Est visivelmente exausta. Eu ficarei de olho nos meninos, e a acordarei se houver algo de errado. Era melhor ele ficar zangado do que fit-la com olhares vorazes e desejosos. Caso contrrio, Gwen poderia acabar sucumbindo ao desejo que mal conseguia conter. Concordarei apenas se me acordar em algumas horas. O senhor tambm est exausto. No acho que v dormir esta noite. Tentar controlar meus desejos 47

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore animalescos primordiais dever me manter acordado. Ele parecia estar mais zangado, mais magoado, do que quando falara de Letitia, e isso s serviu para deix-la ainda mais angustiada. Meu senhor... Griffin... V para a cama, Srta. Davies. E me deixe em paz. Gwen estava diante da janela quando o sol nasceu, em toda a sua glria rosada e alaranjada, pintando uma linha fina de nuvens no cu. A luz do sol se refletia na neve l fora, e parecia celestial em seu brilho. A calma pairava no ar, como a esperana ocultando a realidade. Pois a neve acabaria derretendo, como todos os sonhos felizes que tivera naquela cabana acabariam desaparecendo, quando a vida voltasse ao normal. A mudana j comeara. Quando Griffin a acordara no meio da noite, ele no dissera uma s palavra, e ela tambm no. A culpa era dela, claro, mas no podia haver outro jeito. Acreditar em qualquer outra coisa era negar a realidade do mundo, e pensar que a vida poderia ser como um conto de fadas. Sabia muito bem que no era. O mdico logo chegaria, na companhia de Bill Mervyn, e ento ela e Griffin seguiriam seus prprios caminhos. Pelo menos, Gwen tinha a satisfao de ter ajudado Teddy, e t-lo poupado das consequncias fatais de uma fratura to sria. Ela escutou Griffin acordando atrs das cortinas, e caminhou at a lareira, para verificar como estava Teddy, que ainda dormia. Como est o menino, esta manh? Griffin perguntou ao aparecer. Gwen notou as feies cansadas de Griffin. Ela se empertigou, toda a determinao de manter distncia desaparecendo diante da preocupao. Est se sentindo mal? ela perguntou, estendendo a mo para lhe sentir a temperatura da fronte. No ele disse, segurando-lhe a mo, e franzindo a testa. Afaste-se, srta. Davies. A frustrao substituiu a preocupao. Qualquer homem de bom senso entenderia como tinha razo no que disse ontem noite. Qualquer homem que realmente gostasse de mim no insistiria em uma resposta diferente. Eu lhe disse que minha virtude a nica coisa que posso chamar de minha, e no abrirei mo dela por uma paixo que pode ser to passageira quanto a neve sobre uma pedra quente. Srta. Davies? Teddy chamou baixinho. Gwen forou-se a pr de lado a frustrao e caminhou at Teddy. Logo percebeu que ele ainda estava sentindo dor. Ignorando Griffin, que estava colocando a chaleira no fogo, ela serviu outra dose de ludano. Como ela queria que o mdico chegasse logo! Que qualquer um chegasse logo e desse um fim espera pelo inevitvel. O pai! William gritou do sto. o pai! Ele est chegando a cavalo! Por um instante, foi como se o tempo houvesse parado. Abraando Teddy, com a colher quase chegando aos lbios do menino, Gwen hesitou. Com o pote de ch nas mos, Griffin estava imvel, ao lado da mesa. O feitio fora rompido quando William desceu as escadas correndo e disparou na direo da porta. Gwen deu o medicamento a Teddy, e Griffin voltou a preparar o ch e a fatiar o que restava do po. Bill Mervyn apareceu no vo da porta. Como est Teddy? ele indagou ansiosamente, ao pegar o filho caula 48

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore nos braos, sua ateno focalizada no outro menino sobre o catre. Passando muito bem Gwen respondeu. Melhor do que poderamos esperar. Graas a Deus! gritou Bill, correndo at a cama de Teddy, sem se dar ao trabalho de tirar as botas, o casaco ou o chapu. Ele colocou William no cho e se ajoelhou ao lado do catre. Pelo canto do olho, Gwen viu Griffn vestindo o sobretudo e o chapu de pele de castor. Vou cuidar do cavalo murmurou, saindo da casa. No tenho como agradec-la o suficiente, srta. Davies! disse Bill, com a gratido iluminando-lhe o rosto. No poderia ter vindo se o conde no tivesse me trazido Gwen disse, mas Bill no escutou. Estava ocupado demais afastando os cachos escuros da testa do menino ferido. Apesar do ludano, Teddy abriu os olhos e sorriu debilmente. Pai? Sim, sou eu, meu menino, meu filho disse Bill, disfaradamente enxugando os olhos, com uma das mos sobre o brao de Teddy e a outra ao redor da cintura de William, que estava ao seu lado. Aqui estou, e aqui vou ficar. J Natal? Ainda no, filho. Teddy apertou a mo enluvada do pai. No quero perder o Natal. Ao observ-los, Gwen foi tomada de uma dor insuportvel, ansiando por algo do qual jamais sentira falta antes algo que, antes, jamais conhecera para poder sentir falta. Ela se virou e quase colidiu com Griffin, que havia retornado, e estava imvel atrs dela. Ainda usando o sobretudo e o chapu, ele a segurou pelos ombros, para equilibr-la, depois a fitou nos olhos. Nos dele, Gwen viu uma nsia que espelhava a sua prpria, um desejo que fez seu corao se contorcer, e a esperana que batalhara tanto para conquistar, desde que ele a beijara, lutar para se libertar. Do ptio, veio o som de sinos de tren. Acho que o mdico Gwen sussurrou. sim Griffin respondeu, sem desviar os olhos do rosto da moa. Eu o vi subindo a estrada. Muito em breve, ela estaria de volta ao orfanato, de volta ao nico tipo de lar que pudera conhecer. Griffin a soltou, e virou-se para a porta. Eu cuidarei tambm dos cavalos dele, enquanto conversam sobre o paciente. Ele saiu, e, instantes depois, o jovial mdico de meia-idade, dr. Morgan, com sua valise preta nas mos, seu bigode, cabelo, e costeletas to brancas quanto o linho alvo, adentrou a cabana. E onde est o jovem que escolheu uma poca to inconveniente para quebrar a perna? ele perguntou, retirando o casaco e entregando-o a Gwen. Jones quase teve um derrame quando comeou a nevar de novo. Devo dizer, que tempinho esquisito! Bill saiu do caminho, para que o doutor pudesse examinar seu filho. 49

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Tentando no pensar em Griffin, e nem na volta para o orfanato, Gwen aguardou ansiosamente, torcendo para que houvesse feito tudo certo. Uma reduo de fratura muito bem-sucedida, srta. Davies declarou o mdico. Eu mesmo no poderia ter feito melhor. Tudo que Teddy .precisa descanso, ataduras novas e algo para a dor. Ento, posso voltar para minhas crianas? Pode, sim respondeu o dr. Morgan, ao medir uma colher do lquido de uma garrafa que pegara da valise. A porta se abriu, e Griffm se deteve para tirar a neve das botas. Posso lev-la de volta para Llanwyllan no meu tren ofereceu o mdico. Obrigada disse Gwen. Muita gentileza de sua parte. Visto que isso j est acertado, eu j vou indo anunciou o conde. Depois, mandarei Jones lhe entregar o cheque para o Natal das crianas, srta. Davies, como prometi. Ela no podia acreditar que havia esquecido disso. Ele virou-se para ir embora. Feliz Natal. Feliz Natal disseram Bill, Teddy e o doutor, simultaneamente. E muito obrigado acrescentou Bill, com grande fervor. Adeus, e Feliz Natal! William gritou, correndo at a porta e acenando alegremente. Gwen nada disse. O salo de jantar do orfanato era a imagem de um pandemnio ligeiramente supervisionado. A onda inicial de empolgao j havia passado, e naquele momento, enquanto as crianas e os funcionrios do orfanato terminavam a ceia de Natal, e exausto comeava a se instalar. Gwen tambm estava exausta por causa dos preparativos de ltima hora e da reunio de todos os funcionrios e crianas para o Plygin, uma procisso antes do alvorecer at a igreja para cantar, seguida da missa de Natal. Ela tentara no ter esperanas de que o conde pudesse estar l, pois, independente do modo como haviam se despedido, ele no mais seria um recluso. Ele no viera. A decepo de Gwen fora extrema. Ela receava jamais parar de lamentar ter estado com o conde na cabana de Bill Mervyn, pelas esperanas tolas que isso despertara. A ausncia do conde foi a confirmao de que seus sentimentos por ele eram tolos e inteis, e ela tivera razo ao lhe dizer que, assim que retornassem a seus respectivos lares, ele pensaria de modo diferente. A campainha do porto externo tocou, alta e insistente, acima das vozes das crianas. Quem pode ser perguntou Molly. Ser que no podemos ter nossa ceia de Natal em paz? Gwen teve de sorrir diante da ltima palavra. Aquela barulheira alegre no era exatamente o que poderia se chamar de pacfica. Eu atendo ela disse, deixando a mesa. Pode ser algum precisando de nossa ajuda. No seria a primeira vez que uma criana era deixada na porta deles. Da mesma forma que deixava os coraes de alegria, o Natal podia preencher de desespero muitos coraes. 50

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Assim que deixou a casa principal, ela se enrolou no xale e atravessou correndo o ptio pavimentado com pedras redondas, tomando cuidado para no escorregar. A maior parte da neve que a isolara na companhia do conde j havia derretido, mas estava frio o bastante para congelar trechos do cho. Ela abriu a portinhola do porto, e a primeira coisa que viu foi o conhecido focinho negro de um cavalo. Ele viera. Descera de sua montanha. Griffin... o conde de Cwm Rhyss... deixara sua manso e viera at aqui. Seu corao foi s alturas, at que ela rapidamente o puxou de volta para a terra. Ele no poderia simplesmente ter vindo v-la, ou no teria esperado at hoje. Ele sequer lhe enviara um bilhete com o cheque de cem libras entregue pelo sr. Jones, como se o sr. Jones estivesse dando uma de Papai Noel, e no o homem que a beijara e dissera gostar dela. Ela enviara ao conde uma breve nota de agradecimento, junto com a capa de veludo, suas palavras soando formais e distantes at para os prprios ouvidos. Talvez ele quisesse testemunhar com os prprios olhos a felicidade que trouxera s crianas. E, quem sabe ela, de fato, o convencera a se aventurar mais no mundo, a comear pelo orfanato, na companhia de crianas gratas e felizes. A despeito de seu voto silencioso de agir como se ele no passasse de um benfeitor como outro qualquer em visita, as mos de Gwen tremeram ao abrir o porto. Montado em Warlord, ele estava usando seu sobretudo e o chapu de pele de castor, com o cabelo preso para trs, em um rabo de cavalo. A orelha mutilada ainda estava encoberta, mas a cicatriz do rosto estava muito mais visvel. Feliz Natal, meu senhor ela disse, sorrindo, e esforando-se para no deixar transparecer como a chegada inesperada dele a afetava. Griffin desmontou e se postou diante dela, a expresso de seu rosto difcil de ser decifrada devido fraca luz de fim de tarde. Pode at ser para a senhorita, mas para mim, este o Natal mais infeliz desde o meu acidente. Ela no sabia como responder. Posso entrar, ou devo ficar parado aqui? Ah! ela exclamou, desconcertada. Por favor, entre. O senhor precisa conhecer as crianas. O senhor as deixou to felizes com sua generosa contribuio. Ela acrescentou delicadamente. E a mim tambm. Ele parecia no t-la escutado. Ou, talvez, no se importasse com a gratido dela. Onde posso guardar meu cavalo? Ela o guiou at o estbulo, onde mantinha trs vacas para fornecer leite fresco para as crianas. O senhor tem passado bem? J estive melhor. Ah? Espero que no tenha se excedido ao me escoltar at a casa de Bill Mervyn ela disse, esforando-se para parecer apenas a enfermeira profissional. Fisicamente, estou bem ele retrucou, conduzindo o cavalo at a baia vazia. O conde a olhou de cima a baixo. Suponho que tambm no tenha tido sequelas de nossa aventura? 51

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Estou tima. Ele abriu o alforje e, de l de dentro, retirou um embrulho marrom. Ela se perguntou se no seria um presente de Natal, e ficou aborrecida por no ter nada para dar a ele, depois, censurou a prpria tolice. Ele jamais lhe daria um presente. No deveria ter devolvido a capa o conde disse, rispidamente, entregando-lhe o embrulho. Ela rapidamente entrelaou as mos nas costas. No podia ficar com ela, e no posso aceit-la agora. Por que no? Ele abaixou os olhos escuros. Precisa de uma capa quente para continuar fazendo o seu trabalho. Ele a estudou novamente, o que a fez corar desde as razes dos cabelos at a ponta dos ps. Tambm deveria ter mandado que usasse parte do meu dinheiro para lhe comprar um vestido decente. Minhas roupas so prticas e durveis. A capa luxuosa demais para mim. A recusa dela no o agradou. Se no ficar com ela, vou mandar queim-la. Soube que j ameaou fazer isso antes, meu senhor. O conde ergueu e, depois, abaixou as sobrancelhas. Suponho que a sra. Jones tenha andado falando mais do que devia. Aps fechar a baia, ele se aproximou. Ento, se no quer usar a capa, vendaa. Gwen no era teimosa a ponto de no aceitar a capa sob tais circunstncias, de modo que assentiu e aceitou o embrulho das mos dele, tomando cuidado para evitar qualquer contato que fosse com as mos enluvadas do conde. Muito bem. Virando-se, ela seguiu para a casa principal. Lamento no ter nada para lhe dar de presente de Natal. o que veremos ele disse, em um tom que a fez se esquecer de prestar ateno por onde ia e escorregar em uma poa de gelo. Duas mos fortes a seguraram. Cuidado, srta. Davies. No quero que quebre a perna. Corando, tentando imaginar se algum dentro da casa no teria visto a cena, ela se soltou das mos dele. Terei mais cuidado disse, seguindo o seu caminho e tentando manter a objetividade no tom de voz. As crianas vo gostar muito de v-lo. Elas tm feito todo tipo de perguntas a seu respeito. Tm mesmo? A sra. Jones tem feito todo tipo de perguntas a seu respeito. E o que ele respondera? A mente dela fervilhou com todas as possibilidades as boas, as ms, as lisonjeiras e as insultuosas. Eles entraram na casa principal, e ao atravessar o corredor caiado, com manchas de umidade nos lugares onde as chuvas e a neve derretida haviam se infiltrado, Gwen pensou que o fato de ainda no ter tido tempo para consertar o reboco acabou sendo um algo bom. Afinal, deste modo, ele podia ver por si mesmo como as circunstncias dos dois eram diferentes. O som das crianas foi ficando mais alto medida que se aproximavam do salo de jantar. Para um homem como Griffin, que no estava acostumado com 52

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore crianas, deveria parecer que estavam descontroladas. Esse barulho de felicidade ela disse, a ttulo de explicao. J estavam quase l, quando Griffin se deteve. No adianta ele disse, com sbita rebeldia. No posso fingir que quero ver outras pessoas a no ser voc, pelo menos, no antes de dizer por que vim aqui. Ser que h algum lugar onde possamos conversar a ss? A voz insistente da sua conscincia prtica a alertava de que no deveriam ficar sozinhos. Sua determinao estava titubeando. No acho que isso seria sensato, meu senhor. Ele lhe segurou a mo, e a fitou nos olhos. Por favor? Se ignorasse a expresso suplicante nos olhos de Griffin, aquilo a assombraria pelo resto da vida. Venha comigo. Ela o conduziu at um pequeno recinto no final do corredor, alm do salo de jantar, que lhe servia de escritrio. Diferente do gabinete do conde, ele era arrumado e sbrio. Ela sentou-se atrs da escrivaninha, colocando um obstculo entre eles. Griffin postou-se diante dela, com os punhos cerrados ao lado do corpo, como um homem preparando-se para enfrentar a prpria destruio. Tinha razo em duvidar da fora e da longevidade dos sentimentos que brotaram entre ns quando estvamos na cabana de Mervyn. Por que, Meu Deus, por que havia permitido o desabrochar do menor vestgio de esperana que fosse? Ele inclinou-se para a frente, e espalmou as mos sobre a escrivaninha. Mas no tinha razo ao dizer que no poderiam durar. Acho que podem, e acho que o que sinto por voc o princpio do amor, seno o prprio amor. Embora eu de fato ache que a ame, e acredito que, pelo menos por algum tempo, voc tambm me amou. Talvez se sinta diferente, agora que est de volta ao orfanato e seus tutelados. Mas no consigo me livrar da esperana de que, se me deixar fazer parte de sua vida, poderemos ser felizes juntos. Ser que me conceder, que nos conceder, tal chance? Era Natal, e ela era novamente uma menininha, fitando todos aqueles brinquedos e guloseimas atravs das vitrines das lojas, ansiando desesperadamente por eles, mas sabendo que, na manh de Natal, no teria nada devido ao que ela era. O que ela ainda era. Sei que tudo lhe parece ser possvel, meu senhor. O senhor possui riqueza e ttulos, poder e influncia. No sou parte desse mundo, jamais poderei ser. Meu trabalho, minha vida, aqui, com as crianas rfs que precisam de mim. Fitando intensamente o rosto do conde, ela lhe estendeu suas mos calejadas. Independente do quanto eu deseje que seja diferente, estas no so as mos de uma dama sofisticada, digna do conde de Cwm Rhyss. Ele contornou a escrivaninha. Antes que Gwen pudesse reagir, Griffin segurou-lhe as mos e as levou aos lbios, dando um beijo carinhoso em cada uma das palmas antes de responder. Estas so as mos de uma mulher que conhece o trabalho duro e o sofrimento, e que, com seus esforos, tornou o mundo um lugar melhor. Seu corao palpitou como as asas de um pssaro engaiolado, mas a gaiola simplesmente no sumiria sem mais nem menos. A gaiola era feita das mais fortes convenes, e Gwen j havia visto o que acontecia com aqueles que 53

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore tentavam vergar suas barras. A sociedade condenar a ns dois. Voc, por se rebaixar, eu pela minha audcia. Diro que voc estava desesperado, e que eu s queria a sua riqueza. Quem me disse para ignorar o que as pessoas pensam? Por que deveramos dar ateno aos intolerantes e ignorantes? Ele pousou as mos nos ombros dela. Ah, Gwen, por favor, no nos negue a chance de descobrir se o que sentimos verdadeiro e duradouro, s porque voc teme o mundo, como eu temia. Voc me deu esperana, no de voltar a ser o que eu era, mas de que eu posso ser mais feliz do que jamais sonhei, mesmo antes do acidente, se ao menos voc me amar. Por favor, no me prive desta esperana. Ainda no. Era Natal, e ela recebera o presente mais maravilhoso de todos. Quero ter esperana sussurrou. Quero acreditar que possamos ficar juntos. E para o inferno com o resto do mundo? Ela sorriu atravs das lgrimas de alegria, fitando o rosto sorridente do conde. E para o inferno com o resto do mundo. Os braos de Griffin se apertaram ao redor da cintura dela, e eles se beijaram, um beijo pleno de alegria e ternura, e depois, com crescente desejo, at que ela gentilmente o afastou. Acho melhor pararmos por aqui e nos juntarmos aos outros. Devem estar se perguntando o que aconteceu comigo. Suponho que tenha razo ele disse, com um sorriso malicioso. Do contrrio, haveria causa para um escndalo em Saint Bridget. O sorriso glorioso com que ele a agraciou parecia ser capaz de iluminar o recinto escuro. De repente, srta. Davies, meu Natal ficou muito feliz. De repente, o meu tambm. Tenho esperanas de que o prximo ser ainda melhor. Ela se aconchegou nos braos dele, encostando a cabea no trax forte. No vejo como poderia ser mais feliz. Eu sei quando poderei dizer que sou mais feliz ele sussurrou, puxandoa para mais perto de si. No dia em que aceitar se tornar minha esposa. Gwen mais uma vez sentiu a pontada da dvida. Ela ergueu a cabea para fit-lo. cedo demais para falarmos disso. Ele exibiu aquele seu sorriso diabolicamente sedutor. Mas no descarta por completo esta possibilidade? No ela disse, aconchegando-se novamente nos braos dele e se permitindo visualizar a maravilhosa possibilidade. E, tenho certeza, meu senhor... Griffin. Meu senhor Griffin, se eu a descartasse por completo, no faria... ela beijou-lhe a face. E nem isso... em seguida, levou os lbios ao queixo do homem. E, muito menos isso ela sussurrou, antes de beij-lo com paixo, desejo e promessa. Por todos os santos no cu.... Srta. Davies! gritou Molly. Sobressaltados, eles se apartaram, e avistaram a jovem parada sobre a soleira da porta, com os olhos quase to grandes e arredondados quanto a travessa de pudim que trazia nas mos. 54

HRH 54.2 Doce Seduo Margaret Moore Eu estava... o pudim... e aqui est a senhorita... com... quem ele? Gwen perdoou a incoerncia de Molly, e sequer corou, embora estivesse feliz por Molly ter presenciado o beijo relativamente inocente. Este o conde de Cwm Rhyss. Meu senhor, esta Molly. Ele curvou-se elegantemente. um prazer. A boca de Molly se mexeu, mas nenhum som saiu dela. So as cicatrizes, no ? perguntou Griffin. So feias, eu sei. Mas, se fizer a gentileza de deixar o pudim, talvez, algum dia, eu a deixe ver as das pernas. Molly soltou um gritinho, deixou a travessa de pudim cair no cho e desapareceu. O que o levou a dizer uma coisa dessas? perguntou Gwen ao se curvar para pegar os pedaos da travessa quebrada. Ele a puxou para si, antes que ela pudesse se abaixar. Sem arrependimento nenhum, confesso que queria faz-la ir embora. Estou comeando a pensar que as pessoas tinham razo a seu respeito. Voc um homem perverso. Neste caso, voc precisa retomar seus esforos para emendar meu carter recluso. Suponho que ser uma batalha difcil. Na verdade, acho que vai ter que se casar comigo para poder fazer um trabalho decente. Se eu me casar com voc, no ser para emend-lo. Ser porque o amo. Ela se esticou para beij-lo na face marcada. Feliz Natal, Griffin. Ele passou os braos ao redor dela. E um Natal muito feliz para voc, minha querida, meu amor! E rogo a Deus para que compartilhemos muitos outros iguais. E compartilharam.

Fim

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