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A Maldio da Lua

Ronda Thompson
The Dark One

Londres, 1821. A fasca de uma paixo. Uma maldio. Um amor para todo o sempre.. Rosalind Rutherford est ciente do escndalo que ir provocar ao tentar seduzir um homem como Armond Wulf. Acontece que, para ela, essa a nica maneira de escapar do controle de seu cruel meio-irmo. Para seu desamparo, Armond no cede primeira tentativa, porm a deixa com um gostinho tentador do que poderia ser uma noite de amor entre ambos. E quando surge uma oportunidade de mudar no s seu prprio destino como tambm o de Armond, Rosalind no a deixa escapar. Ela sabe que a atrao que sente por Armond correspondida; o que ela no sabe que ele vtima de uma maldio que o submete, a cada noite de lua cheia, a se transformar numa criatura cujo desejo pode ser to ardente quanto perigoso... Digitalizao: Crysty Reviso: Symone Nit

Ronda Thompson - Irmos Wulf 2 - A Maldio da Lua (Bianca 868)

Ronda Thompson - Irmos Wulf 2 - A Maldio da Lua (Bianca 868)

Querida leitora,
Rosalind s deseja uma coisa de Armond Wulf: que ele a seduza, e assim acabar com sua boa reputao, arruinando os planos que o irmo tem para ela. Excludo pela sociedade, comentado por trs de lindos leques, Armond a escolha perfeita para esse fim. Porm, ela desconhece a nvoa de mistrio que envolve a ele e sua famlia, Wulfglen... As leitoras que gostam de heris incomuns que se transformam em lobos, vo amar ler sobre a alma torturada de Armond. Ele pode ser tomado como um monstro louco, entretanto um dos heris mais sexy que j vi. Garotas, cuidem do corao, pois, mesmo terminando o livro, ficaro eternamente apaixonadas por Armond! Leonice Pomponio Editora Copyright 2005 by Ronda Thompson Originalmente publicado em 2005 pela St. Martin's Press. PUBLICADO SOB ACORDO COM ST. MARTIN'S PRESS NY, NY - USA Todos os direitos reservados. Todos os personagens desta obra so fictcios. Qualquer semelhana com pessoas vivas ou mortas ter sido mera coincidncia. Proibida a reproduo, total ou parcial, desta publicao, seja qual for o meio, eletrnico ou mecnico, sem a permisso expressa da Editora Nova Cultural Ltda. TTULO ORIGINAL: The Dark One EDITORA Leonice Pomponio ASSISTENTES EDITORIAIS Patricia Chaves Paula Rotta Silvia Moreira EDIO/TEXTO Traduo: Silvia Moreira Reviso: Giacomo Leone ARTE Mnica Maldonado ILUSTRAO Thomas Schlck MARKETING/COMERCIAL Andra Riccelli PRODUO GRFICA Snia Sassi PAGINAO Dany Editora Ltda. 2008 Editora Nova Cultural Ltda. Rua Paes Leme, 524 10 andar - CEP 05424-010 - So Paulo - SP www.novacultural.com.br Premedia, impresso e acabamento: RR Donnelley

Ronda Thompson - Irmos Wulf 2 - A Maldio da Lua (Bianca 868)

Prlogo

Maldita seja a bruxa que me amaldioou. Pensei que seu corao fosse puro. Ah, meu Deus, mulher nenhuma compreende o dever para com famlia, nome ou guerra. No encontrei nada que me libertasse, nem poo, cntico ou proeza. Desde o dia em que ela lanou o feitio, ele se transmitir de semente a semente. Trada por amor, minha prpria lngua falsa, ela ordenou lua que me transformasse. O nome de famlia, antes meu orgulho, tornou-se a besta que me assombra. E na hora de sua morte a bruxa chamou-me a seu lado. Sem perdo, piedade nenhuma, ela disse antes de morrer: "Busque e encontre seu pior inimigo; enfrente-o com bravura e no fuja. O amor a maldio que o aprisiona, mas tambm a chave que o liberta." A maldio e enigma foram minha runa, desta bruxa que amei mas no pude desposar. Batalhas lutei e venci, porm derrota que deixo em meu rastro. So os Wulf que sofrem por meus pecados, os filhos que no so bestas nem homens, decifrem o enigma que no resolvi, e sejam desta maldio libertados. Ivan Wulf, No ano mil setecentos e quinze de Nosso Senhor.

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Captulo I

Londres 1821 O corao de Armond se encontrava no mais profundo hiato do inferno. Ali era um lugar frio e amargo, onde sonhos e esperanas havia muito estavam sepultados. Sem sonhos ou esperanas por que ento se preocupar? Armond Wulf, o marqus de Wulfglen, conde de Beaumont, movimentava-se livremente pelos crculos sociais, mas como um fantasma, uma presena obscura que assombrava a prpria existncia, esperando que a maldio viesse tom-lo de surpresa. Apesar de vir de uma famlia abastada e com ttulo de nobreza, os Wulf estavam amaldioados e sem esperanas. Os homens nasceram para aceitar riscos, testar os limites de suas foras e fraquezas. No entanto, Armond no poderia se aventurar a nada daquilo, pois uma existncia normal estava fora de questo. A vida resumia-se em um caminhar penoso, sem se importar com direo ou um destino particular. Mesmo assim, restava um fio de esperana ao qual ele se apegava para tornar sua existncia mais suportvel. Talvez fosse aquela a razo por no querer ficar sozinho no primeiro baile da estao de Greenley. Apesar de no conviver bem com o enfado das reunies sociais, vez por outra sucumbia simples necessidade de sentir a vida fervilhando a sua volta. Porm, ningum ousava se aproximar de um homem envolvido por uma aura de mistrio, assassinato e loucura. Contudo, ele era simplesmente um homem... pelo menos por enquanto. O som dos risinhos femininos chegou aos ouvidos ultra-sensveis de Armond, que sabia ser o centro das atenes de muitas mulheres. Impossvel ignorar o perfume daquela atrao que tinha cheiro de terra, do almscar feminino, docemente disfarado pela gua de rosas. Se ele fechasse os olhos e se concentrasse, seria possvel ouvir o descompasso dos coraes. Contudo no se deixava torturar por aqueles estranhos. J havia aceitado o que a vida lhe reservara, sua posio na sociedade, ou mesmo a ausncia dela. Embora fosse intenso o apelo ao mistrio que emanava de sua aparncia, nenhuma mulher era corajosa o suficiente para se aproximar. Outra maldio que ele teria que sofrer... ou talvez uma conseqncia do que j regia sua vida: a maldio da famlia Wulf. Lorde Wulf, que prazer em v-lo. Por que est aqui sozinho e amuado no canto? Deveria estar caando jovens donzelas ou ao menos jogando cartas nos quartos do fundo com os outros cavalheiros.

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Um raro sorriso brotou nos lbios de Armond, enquanto observava o olhar esmorecido da condessa de Brayberry. A condessa era uma velha amiga da famlia e a nica mulher de sangue azul de Londres que no hesitava em se aproximar dos irmos Wulf. A bem da verdade, ela se divertia em confrontar a sociedade, recusando-se a evit-los como todos faziam. E Armond era grato por isso. O problema de caar jovens donzelas hoje em dia que elas simplesmente se recusam a correr ele brincou. Fora isso, os senhores que esto l nos quartos dos fundos tampouco tm esprito esportivo. Eles so capazes de se darem por vencidos, entregando-me o dinheiro sem a menor emoo do confronto. A risada alta da condessa ecoou no canto escuro da sala. Em seguida ela fingiu bater no ombro de Armond com o leque. Voc terrvel, meu querido. Se fosse um anjo no atrairia tanto as mulheres. Acho que o contraste de sua aparncia que exerce um fascnio intrigante sobre elas ela acrescentou, observando-o com ateno. Armond bem sabia que o encanto era por conta de sua indiferena. Era s fingir um mnimo interesse por alguma donzela que ela no hesitaria em correr ao seu encontro. Os rumores, o mistrio e a aura intrigante que pairava sobre os Wulf era o que atraa as mulheres da mesma forma como uma mariposa corria para a luz. Voc j conheceu sua nova vizinha? a condessa interrompeulhe os pensamentos. Interessante, ele nem sabia que tinha uma nova vizinha. Alis, mal conhecera o ltimo... Se no lhe falhava a memria, o homem que se mudara com a me para a propriedade ao lado havia uns dez anos, chamava-se Chapman, mas nunca trocaram uma s palavra. Chapman vendeu a casa? perguntou interessado. A condessa meneou a cabea negativamente. A me dele herdou-a do ltimo marido, o duque de Montrose. Enquanto voc esteve fora, a meia-irm dele veio morar com eles. A moa vivia escondida no campo at ento. Quando o pai faleceu, ela quis conquistar seu espao na sociedade. Mas voc ainda pode ter uma chance de encontr-la. Ora, chance para qu? ele perguntou em tom seco. A senhora sabe que se no houver nada de indecente com essa moa, no estarei interessado. No isso que diz minha reputao obscura? Ela contraiu os olhos, fingindo-se chocada pela resposta. Ah, que homem malvado! Estou falando da possibilidade de voc finalmente encontrar uma esposa. Se no me engano, voc ainda possui ttulos, propriedades e bens. Alm disso, basta se aproximar com essa sua aparncia arrasadora para roubar o corao daquela moa. E se for
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rpido, ela nem chegar a saber dos rumores que correm a respeito de sua famlia. Talvez haja uma chance de ficarem juntos. E o que a faz pensar que so apenas rumores? Armond manteve o tom srio. Talvez os Wulf sejam de fato uns loucos repulsivos. Desta vez a condessa bateu com um pouco, mais de fora nos ombros largos, descartando outra brincadeira. Besteira. No acredito que voc e seus irmos sejam insanos. Alis, boa estratgia essa de permanecer solteiro e ao mesmo tempo ter vrias mulheres volta. Contudo no havia ningum aos ps de Armond... a no ser que estivessem mortas. Alm do mais, os irmos Wulf no haviam criado aquele padro de comportamento, era um acordo que mantinham entre si para ficar em segurana. Todos, menos Sterling, o mais jovem que fugira de Londres pouco depois que a maldio se abateu sobre a famlia. Os irmos, Armond, Gabriel e Jackson fizeram um pacto de jamais entregar o corao a uma mulher. O amor era supostamente a maldio e a chave, qualquer que fosse o significado das duas palavras em conjunto. A nica referncia da maldio era um poema, encontrado no meio de um livro que pertencera ao pai. Estava ali a elucidao do mistrio, contudo nenhum deles fora capaz de decifrar. E quanto ao outro assunto? ele perguntou. Lembra-se do assassinato que ocorreu h apenas oito meses? O brilho nos olhos da condessa esvaiu-se, ela aproximou-se como se quisesse falar em segredo com medo que algum ouvisse: Voc faria um bem enorme a si mesmo se no tocasse mais nesse pote negro. Foi um infortnio ter achado o corpo daquela pobre mulher em seu estbulo. Alm do mais, ningum conseguiu provar nada. Seus irmos e voc tinham um libi. Tudo o que voc precisa se casar com uma bela dama da sociedade e assim acabar com essas maledicncias. E depois de uma breve pausa, completou: Seus pais, que Deus os tenha, podem at ter sido insanos, mas no vejo outra coisa em seus olhos se no inteligncia. Por que assumir os fardos de seus ancestrais? Deixe o passado para trs e siga sua prpria vida. Prove a esses esnobes todos como esto errados. No entanto, a sociedade no estava errada sobre Armond. Sim, era verdade que no havia cometido assassinato algum. Mas o fato de uma mulher aparecer morta em seu estbulo manchara o nome da famlia com sangue. Armond sequer havia contestado o libi dos irmos. No entanto, considerava a possibilidade de aquela mulher ter sido plantada ali propositadamente para tornar ainda mais difcil a sina de sua famlia.

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Ele passara os ltimos meses tentando provar sua inocncia, mas a pista que o levaria a encontrar o verdadeiro criminoso havia esfriado. Lorde Wulf? De repente, uma voz suave chamando-o, interrompeu a conversa. Ouvir seu nome pronunciado to docemente caiu como uma carcia. Virando-se vagarosamente ele ficou frente a frente com uma bela mulher vestida de branco; a personificao desafiadora do pecado, disfarada em inocncia. Se no mundo houvesse algum que o fizesse esquecer seus princpios e promessas mais secretas, estava bem ali, diante de seus olhos. Apenas vislumbr-la fez com que seu sangue corresse apressado pelas veias, convergindo para o centro de sua masculinidade. Naquele instante seu corpo vibrou em descompasso com a couraa que lhe protegia. No entanto, se manteve impassvel, observando-a do alto de sua arrogncia, mas ciente de j ter sido cativado. Detesto ser intrometida. A moa quebrou o breve silncio. No encontrei ningum que nos quisesse apresentar formalmente. Lamento se o incomodo, mas tive que tomar a iniciativa sozinha. Armond imaginou-a tomando atitudes bem mais ousadas e que aqueles lbios carnudos fossem a representao de sua feminilidade escondida. Naquele instante totalmente confuso pelas prprias reaes, ele no conseguiu dizer uma s palavra. A mulher sua frente tinha os cabelos escuros como a noite. Seus lbios cheios e vermelhos eram capazes de tentar at um santo. A pele clara, suave e delicada do colo se insinuava pelo decote do vestido. Pois ento sinta-se apresentada, querida a condessa de Brayberry antecipou-se a fazer as honras. Mas devo dizer que a escola que freqentou no a educou apropriadamente. Passei boa parte da minha vida morando no campo a moa respondeu sem desviar a ateno de Armond. Peo desculpas por minha grosseria, mas, agora, o tempo mais importante do que meus modos. Eu gostaria de requisitar a ajuda do lorde Wulf em carter de urgncia. Ainda sob o efeito das emoes ambguas que o assolavam, ele continuou a encar-la apenas. Como uma mulher daquelas, que poderia ter qualquer homem a seus ps diante de um simples estalar de dedos, estaria pedindo ajuda justamente a ele? O que estaria a seu alcance que ela prpria no pudesse conseguir com sua beleza estonteante? Em que posso lhe ser til, srta...?perguntou, lutando contra o descompasso do corao. Rutherford ela respondeu quase que em um sussurro. Lady Rosalind Rutherford. Ora se no a sua vizinha? a condessa de Brayberry
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interrompeu. Esta a jovem herdeira de quem falvamos h pouco, Armond. A ltima semente... Rosalind corrigiu, corando ao perceber que havia deixado transparecer um ressentimento. J que somos vizinhos de fato, lorde Wulf, no acho que seria inapropriado se danssemos juntos. Armond estava to hipnotizado que no havia notado que a msica j ecoava pelo salo. A imaginao o transportara para bem longe dali, seguindo os desejos mais profanos, que certamente no incluam simplesmente danar. Sinto muito, lady Rosalind, alm de no danar tambm no sou um vizinho muito socivel. Em uma primeira reao, ele tentou ser rude e virar as costas, mas ela tocou seu brao paralisando-o. O simples contato fez com que seu corpo sucumbisse ao calor daquelas mos pequenas. O desejo pulsava em sintonia entre os dois. Armond era capaz de sentir a pulsao do pescoo de pele alva. Rosalind, porm, muito determinada, continuou prendendo-o com um olhar desafiador. Uma mistura de petulncia com sensualidade que o intrigou ainda mais. Sem oferecer resistncia, ele permitiu ser puxado para longe da condessa, que espreitava a conversa dos dois. Ser que preciso implorar? ela perguntou, fazendo uma pausa para umedecer os lbios com a ponta da lngua num gesto sensual. No importa o que dizem a seu respeito. E o que falam a meu respeito? ele desafiou. Se Rosalind realmente soubesse dos rumores que circulavam pela cidade, saberia que ele no teria escrpulo algum em fazer mulheres implorarem por um minuto de sua ateno. Alm disso, era considerado um assassino, um homem amaldioado pela loucura e como tal no poderia ser tratado com compaixo. Sei que voc Armond Wulf, o marqus de Wulfglen, o mais velho dos irmos Wulf de Londres. Um homem temido e proibido para qualquer mulher. Certamente nenhuma debutante decente se relacionaria com voc. E mesmo assim quer danar? Armond perguntou, encarando-a. Rosalind deu de ombros, empertigando-se num gesto que ele julgou ser uma demonstrao de coragem. O decote pronunciado do vestido insinuava os seios fartos, que em um ritmo acelerado, movimentavam-se sensualmente a ponto de ele querer toc-los. Meu desejo no se limita a uma dana apenas, lorde Wulf. Eu agradeceria muito se voc tomasse minha honra. Armond esforou-se ao mximo para manter o ar de enfado, porm
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uma revelao inesperada como aquela o atingiu como o coice de um cavalo selvagem. Mas aqui? ele perguntou, forando um sorriso irnico. Rosalind levantou o queixo delicado e insistiu: Agora, ainda esta noite e neste salo em frente a todas essas pessoas. Armond teve vontade de beliscar o prprio brao, para ter certeza de que no estava em meio a um sonho bizarro. As mulheres no costumavam fazer propostas daquele gnero, muito menos aquele tipo de mulher. Lady Rosalind Rutherford, e toda a tentao que representava, seria to louca quanto a famlia Wulf, ou guardava algum mistrio maior? Desviando o olhar daquela boca sedutora, ele tentou recuperar o controle. E se havia uma coisa que sabia fazer com maestria era no demonstrar o que se passava em sua mente, muito menos no corao. No seria daquela vez que se deixaria perder por um anjo de cabelos negros. Era sabido que ao perder a razo, o corao no tardaria a seguir o mesmo caminho. E ele sabia que no devia permitir que aquilo acontecesse... jamais. Voc me ouviu, lorde Wulf? Rosalind falou mais alto dessa vez. Aquela altura, todos os presentes prestavam ateno aos movimentos dos dois. Ele ento tomou-lhe o brao, conduzindo-a para a pista. Ao enlaar a cintura fina notou uma delicadeza singular sob suas mos, mas imbudo que estava em disfarar seu desejo, conduziu-a ao compasso da melodia, ignorando o ritmo agitado do prprio corpo. A platia observava atenta o casal que tomara conta do salo. Porm Armond estava to concentrado em dar os passos que no ligou a mnima para os comentrios e olhares maledicentes. Eu esperava mais de voc Rosalind comentou fazendo bico. Ora, no estamos danando?Armond perguntou atnito, como se no fosse capaz de dizer uma s frase inteligente na presena dela. Est muito comportado. Pela sua fama, ningum ficaria chocado perante uma agressividade maior. Posso assegurar que s o fato de estarmos danando j causa espanto. Quando percebeu que seu comentrio no a satisfez, acrescentou: Voc quer ser raptada? Rosalind arqueou as sobrancelhas, considerando a proposta. Achei que no precisaramos chegar a medidas to drsticas, mas agora vejo que elas se fazem necessrias. Voc se importaria? Se me importo? Quase errou o passo. Ela era decididamente maluca. Qual o nome do jogo, lady Rosalind?
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Em vez de responder, ela desviou a ateno para as outras pessoas que os observavam atentamente. Em silncio, ele fez o mesmo e notou um grupo de debutantes que, com risinhos, sussurravam algo a respeito dos dois. Entendeu ento que fora alvo de uma aposta entre amigas. E Rosalind, alm de levar o prmio, teria feito sua estria na sociedade em grande estilo. Bela estratgia. Meu desejo sincero, lorde Wulf ela disse, voltando a fit-lo. Estou muito desapontada com o seu bom comportamento at agora. Sua reputao me fez criar expectativas que nem de longe esto sendo correspondidas. Creio que para conseguir a ajuda de que preciso, talvez seja melhor procurar outro. Agora ela tinha ido longe demais, tirando-o do estado letrgico que se encontrava ao t-la nos braos. Durante os ltimos dez anos, ele fora motivo de chacota na sociedade. No entanto, no podia permitir que o fizessem de tolo. Quando Rosalind fez meno em deix-lo no meio do salo, ele a puxou de encontro a seu corpo, fazendo-a sentir sua respirao quente. Se a senhorita quer ficar falada, ento procurou o homem certo garantiu. Aposto que no a desapontarei, pois comigo no h meiotermo, lady Rosalind. Sem esperar por uma reao, conduziu-a para longe da pista procura de um lugar mais reservado. Rosalind havia brincado com o orgulho de um Wulf. O desafio estava lanado e se ela queria motivos para rir com as amigas tolas, certamente teria vrios. Armond abriu as portas da varanda, permitindo que o ar frio da noite invadisse o ambiente. Perplexa, Rosalind o seguiu pelo jardim at a rua, onde as carruagens alinhadas esperavam os ocupantes retornarem do baile. Seu corao pulsava to ruidosamente que imaginou senti-lo saltar do peito. Apesar da atitude ousada, suas pernas estavam trmulas. O que antes era considerado como bravura, agora poderia ser chamado de desespero por aventurar-se a ficar sozinha com um Wulf. Logo que viu Armond Wulf entre os convidados do baile de Greenley, Rosalind ficou surpresa pela aura sinistra que o envolvia e no disfarou a forte atrao que sentiu ao aproximar-se daquele homem misterioso. Nunca antes vira algum to charmoso. Alto e musculoso, ele era dono de um corpo que se assemelhava ao de uma pantera negra com olhos de um azul-acinzentado, to intenso quanto o prenuncio de uma tempestade. O rosto de Armond, marcado pelo maxilar protuberante, era emoldurado por fartos cabelos castanho-claros que caam sobre os ombros da roupa bem cortada. O amarelo vvido dos cabelos remetia aos campos de trigo, que cobriam a paisagem dos campos. A boca de lbios carnudos
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parecia sensualmente desenhada. O contraste das sobrancelhas escuras e o cabelo claro, em perfeita harmonia com o tom bronzeado da pele, deixavam claro que ele passava boa parte do seu tempo ao ar livre. Assim que Armond chegou a Greenley todas as mulheres presentes no baile viraram-se para admir-lo. No demorou muito para comearem os sussurros curiosos. Ao saber seu nome, Rosalind entendeu que se tratava do vizinho que Franklin, seu meio-irmo, a advertira para manter distncia. Armond estava sumido desde que ela chegara a Londres, mas seu retorno naquela noite no poderia ser mais providencial. Ela tinha um plano para arruinar o esquema que o irmo havia montado para ela, e com isso, esperava que a mandasse de volta propriedade de seu pai no interior, para onde ansiava voltar. Thomas, pode ir dar uma volta Armond dispensou o cocheiro ao chegar carruagem. Rosalind sentiu o rosto corar. O que o cocheiro iria pensar a seu respeito? Se bem que j no havia mais tempo para se preocupar com falsos conceitos. Por perguntou. quanto tempo devo me afastar, milorde? Thomas

Wulf estudou Rosalind dos ps cabea antes de responder: O tempo que quiser. Desesperada, ela olhou para a casa onde estavam e para os dois homens sua frente. Eram grandes as chances de Franklin aparecer a qualquer momento e estragar tudo. Ser que no poderamos dar uma volta enquanto ns... Bem, voc sabe... Estava constrangida demais para completar a frase. Interessante ele comentou. Mudana de planos, Thomas. Leve-nos para dar um passeio. Thomas assentiu com um sinal de cabea. Armond abriu a porta e em vez de estender a mo para ajud-la a subir, tomou-a nos braos, colocando-a dentro da carruagem. Em seguida subiu e sentou-se sua frente. A situao era muito estranha e agora que Rosalind conseguira seu objetivo, no tinha a menor idia do que fazer. Observou que Armond parecia bravo. Mas por qu? Afinal ela tinha se oferecido, e no era isso que todo homem desejava? Poder tocar uma mulher por baixo de suas saias na primeira oportunidade no era um pensamento comum a todos eles? A noite estava linda e a carruagem movia-se lentamente. Rosalind reconsiderou se fizera a escolha certa. Ainda estava em tempo de desistir, olhando pela janela, pensou que se pulasse naquele instante no se machucaria muito, j que o coche movimentava-se devagar.

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Est arrependida? ele perguntou, adivinhando os pensamentos dela. Apesar de a noite estar clara, Rosalind no conseguiu ver a expresso daquele rosto sombrio, mas estava ciente do efeito do olhar que lhe queimava a pele. A minha oferta foi sincera. No estamos mais sendo observados por ningum. Armond suspirou. Portanto no precisa mais fingir. Rosalind esperava que ele a seduzisse e achou que ele houvesse entendido a proposta. Contudo, talvez tivesse sido presunosa demais. A simples presena de um homem to imponente tirava sua razo a ponto de faz-la esquecer o propsito que a trouxera ali. Qualquer fantasia que tivesse sonhado no chegava perto do que vivenciava naquele momento. As emoes embriagavam seus sentidos, embora estivesse consciente de que eram perniciosas. Voc deveria saber que homem nenhum gosta de servir de joguete. E eu no sou diferente ele a alertou com uma voz rouca. Pelo aviso, ficou claro que Armond no havia acreditado na seriedade de sua proposta. Foi ento que Rosalind se deu conta de que era mesmo difcil de acreditar que uma dama, bem-nascida, se aproximava de um homem para pedir que roubasse sua honra. Talvez eu tenha sido impulsiva admitiu e mesmo no escuro procurou encar-lo. Se voltarmos logo, quem sabe nossa ausncia no tenha sido notada. Ele soltou uma gargalhada sonora. No h a menor chance de voltarmos agora. Voc no queria criar um escndalo, lady Rosalind? Pois ento conseguiu. Armond assumiu um tom ameaador. Alm do mais, fui usado para atingir um objetivo que sequer compreendi direito. Alis, voc poderia me esclarecer melhor, no acha? No. Ela no podia explicar. Como dizer a ele que tudo o que desejava era obter sua liberdade de volta? A idia era simples, se algum a desonrasse, seria possvel fugir dos planos mirabolantes de Franklin. Porm, escolhera a pessoa errada. Armond estava longe de prestar qualquer favor, sem entender as verdadeiras razes. Estou surpresa por me pedir explicaes, lorde Wulf. Duvido que qualquer outro homem o faria. Ergueu o queixo, desafiando-o. Pensei que pudesse contar com voc. Eu... De repente em meio penumbra viu-se tomada por uma boca vida, cobrindo seus lbios com um beijo lascivo. Rosalind tentou impedir, contraindo-se, mas, com as mos fortes e determinadas, Armond prendeu seu o queixo, impedindo-a de virar o rosto. Apesar do medo e da surpresa, ela entregou-se ao gosto embriagante de champanhe e morangos frescos. Era um beijo de punio,
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como se ele quisesse ensin-la a lio de no brincar com um homem poderoso. Rosalind reagiu, afastando-se com um suspiro de medo. Est me machucando sussurrou. Armond soltou-lhe o queixo, acariciando a pele aveludada com as costas das mos, tocando o que parecia ser uma delicada asa de uma borboleta. Em seguida, inclinou o rosto novamente e apenas roou os lbios nos dela. A diferena entre a delicadeza daquele beijo e a impulsividade do primeiro deixou-a intrigada quanto facilidade com que ele transitava pacificamente entre a agressividade e a seduo. Ele continuou proporcionando momentos de puro prazer ao delinear seus lbios com a ponta da lngua quente, ansiando por descobrir mais e mais. Uma fora desconhecida fez com que ela relaxasse para receber a carcia. Oh, Deus, como voc doce. A voz rouca atuou como um carinho obsceno nos lugares mais ntimos do corpo de Rosalind. Ento derrubando barreiras, ela rendeu-se aos beijos ardentes e permitiu que ele a guiasse em uma viagem de desejo e entrega. Rosalind havia sido beijada apenas uma vez, aos doze anos, pelo filho do jardineiro. Fora um beijo inexpressivo se comparado volpia que a consumia naquele momento. Era como se estivesse sonhando, embora jamais imaginasse que pudesse ficar naquele estado de total torpor. A paixo passou a dominar a razo e as carcias ficaram ainda mais ousadas. E respondendo a um anseio de amoldar-se ao corpo de Armond, ela enlaou-o pelo pescoo. As respiraes ofegantes entraram em sintonia e ressoavam no interior da carruagem, um sussurro do prazer que os dominava. Rosalind j no se preocupava se estava correndo perigo, pois nada mais tinha importncia no mundo de sonhos que estava vivendo. Inesperadamente, a carruagem passou por uma pedra. Perdendo o equilbrio, ela caiu de costas no assento; no demorou muito para que Armond se inclinasse sobre ela. Sentir o peso daquele corpo msculo a deixava totalmente vulnervel, despertando sensaes que durante anos ela tentara abafar. No entanto, a fora do desejo era tamanha que sequer podia imaginar o caminho de volta. Armond deslizava os lbios levemente por seu rosto, provocando suaves arrepios em sua pele. A lngua vida traava uma linha de fogo a cada centmetro que passava, porm sem qualquer aviso prvio ele parou de repente para observ-la longamente. Rosalind assustou-se com a interrupo brusca. No entanto, no teve tempo de imaginar as razes, pois sua boca foi coberta por outro beijo sedento, transportando-a novamente pelos caminhos sinuosos do prazer.

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Quando mos fortes cobriram seus seios, ela recobrou um pouco do bom senso e esgueirou-se. Foi um movimento tolo, admitiu no minuto seguinte. Claro, se no permitisse que Armond a tocasse mais intimamente, como esperava que ele pudesse manchar sua honra? Tentando retomar o clima de seduo, ela ento arqueou as costas, oferecendo os seios fartos. Antes de tom-los com as mos, ele mais uma vez cobriu seus lbios com um beijo provocante. A lngua a tocava ansiosa por descobrir seus segredos mais ntimos. Rosalind se deixou levar por cada uma das sensaes alucinantes, fingindo no perceber por onde aquelas mos fortes passeavam. Com extrema habilidade, Armond desamarrou as fitas do corpete e acariciou-lhe os mamilos at enrijec-los. Foi quando ela deixou escapar um gemido alto, traduzindo o desejo que a consumia. Agora se oferecia por inteira, sem barreiras, deixando claro que sua vontade maior era ser tocada nos recnditos de seu corpo virgem por aquelas mos experientes. Dominada que estava pela paixo, ela s se deu conta de que os seios estavam expostos quando sentiu o ar frio da noite em sua pele. Envergonhada, tentou cobrir-se cruzando os braos sobre o peito. Porm, antecipando o movimento, Armond segurou-a pelos pulsos, voltando a desnud-la. Est com medo? Simela respondeu, embora soubesse estar mentindo. Estou com medo de mim. Quer que eu pare? A resposta no veio, pois no havia espao para palavras. Com a breve interrupo, Rosalind experimentou uma sensao diferente, como se fosse possvel, perante a avalanche que a havia assolado na ltima hora. De repente, compreendeu que a saudade podia se instalar em um curto espao de tempo. No pretendia perder-se em palavras que descrevessem um receio, pois sabia que existia muito mais a ser trocado. Em seu ntimo sabia estar agindo errado, contrariando todos os preceitos morais que aprendera. Mas daquele minuto em diante, estava decidida a seguir suas prprias regras. E para comear, era preciso ser desonrada e frustrar um casamento que seu irmo tinha em mente. O que ela no previra era que fosse se afogar em um mar de sensaes desconhecidas. Sua mente agora fervilhava com dvidas. No. Por favor, no pare finalmente respondeu, deixando para resolver depois como lidaria com o futuro, Armond, porm, no obedeceu imediatamente ao pedido de seguir adiante. A longa pausa aumentou ainda mais sua insegurana. Que atitude tomaria se ele resolvesse parar com a explorao minuciosa de seu corpo? Comeou a considerar a humilhao de ser rejeitada por um homem a quem se oferecera de corpo e alma. Conforme os minutos se arrastavam, ocorreu-lhe que o problema poderia ser dele tambm. Por que
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no? Voc tem problemas para...? perguntou sem saber ao certo como abordar o assunto. Problemas de conscincia? Armond indagou em tom irnico. Ela limitou-se a sorrir, fazendo-o entender que estava preocupada com outro aspecto da masculinidade dele. Que insolncia a sua! Armond exclamou, ao pressionar seu corpo contra o dela, fazendo-a sentir a intensidade do seu desejo. Ento, continue insistiu ela persuasiva. Vagarosamente Armond baixou a cabea e aprisionou um dos mamios em sua boca, sugando-os. A lngua indecente movia-se agilmente de um seio a outro. Eosalind sentiu cada msculo de seu corpo contrair em resposta queles carinhos to insinuantes. Foi com certa surpresa que percebeu uma umidade diferente por entre suas coxas. Armond levantou-se o suficiente para voltar a beij-la. Conforme explorava a boca bem desenhada, conduzindo-a naquele frenesi de lnguas ansiosas, ele pressionava os quadris contra o corpo frgil e iniciava outra dana de ritmo to conhecido. Ela o seguiu na cadncia sensual at ficar quase sem flego, trmula, desejando que o ritual se completasse em um xtase profundo. Rosalind estava totalmente perdida em um abismo de sensaes onde s cabiam os dois e as mais devastadoras respostas de seus corpos. De repente, os toques ficaram ainda mais atrevidos e as mos fortes comearam a explorar por baixo do vestido. Com uma pacincia ensaiada, ele comeou a tirar-lhe as meias, deslizando-as suavemente pelas coxas. Em seguida, desabotoou a camisa fina de linho, deixando visveis o torso de msculos definidos. Rosalind no podia decifrar a expresso daquele rosto msculo na escurido da carruagem, mas percebeu que ele fitava com intensidade. Os olhos de Armond brilhavam estranhamente no escuro como se fossem de um animal prestes a atacar uma presa inofensiva. Ao sentir um calafrio, ela levou as mos ao pescoo para se proteger. A luz baa da rua invadiu a carruagem, e Rosalind vislumbrou o peito forte insinuando-se pela abertura da camisa, revelando a pele bronzeada. No entanto, o brilho intenso daqueles olhos azuis continuava misterioso, fazendo-a encolher-se ainda mais. Inesperadamente, ele alcanou a bengala e bateu com fora no teto da carruagem. Cubra-se ordenou, mudando por completo o comportamento de at ento. Rosalind levantou-se envergonhada, puxando o vestido para cobrir os seios, embora ainda entorpecida pelo emaranhado de emoes que

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acabara de viver... e pelo que ficou por acontecer. Quando voltarmos siga direto para sua carruagem e pea ao cocheiro que a leve para casa Armond instruiu-a. No fale com ningum. Vou mandar uma mensagem para seu irmo, dizendo que voc no estava bem, entendeu? Rosalind estranhou por ter ganhado um libi que no havia pedido. Est sugerindo que eu minta sobre onde estive? melhor que algumas pessoas no saibam da verdade ele respondeu, abotoando a camisa. Mas pode confidenciar tudo s suas amiguinhas. Espero que tenha atingido seu objetivo. Ela mal acreditou no que ouvira! Armond no cumprira o prometido, e ela ainda estava to pura quanto quando sara do baile de Greenley. Alm do mais, no tinha amigas para trocar segredos. Por que aquela sugesto to absurda? E pior, por que ele no tinha terminado o que comeara? No me deseja... sentenciou ela. Talvez fora desprezada por seu atrevimento. O jogo acabou Armond concluiu friamente, contrariando a atrao que ainda pairava entre ambos. J passamos do limite, mas agora j tem motivo suficiente para fofocar com suas amiguinhas tolas. Fui responsvel por tornar o seu dbut memorvel na sociedade. Fique feliz por no ter conseguido o que pediu. Naquele instante, a carruagem parou. Sem demora, ele desceu e estendeu a mo para ajud-la a fazer o mesmo. Rosalind seguiu-o em silncio, embora seu corpo ainda estivesse trmulo. Contudo no saberia explicar se estava insegura por ter sido rejeitada ou se temia as conseqncias que teria de enfrentar. Qual a sua carruagem? Sem nada dizer, ela apontou para o coche estacionado no muito longe dali. Boa noite, lady Rosalind. O prazer foi... bem, foi basicamente meu Armond disse aps acomod-la. Ento fechou a porta, e ela ouviu as ordens sendo dadas ao cocheiro. Por um impulso juvenil, ela debruou-se sobre a janela assim que a carruagem comeou a andar. Armond continuava parado no mesmo lugar, observando o coche se afastar. Os olhares se cruzaram e ela percebeu que o desejo ainda os unia. Sentiu que toda a sua inocncia esvaia-se rapidamente. Por meio de um pedido inconseqente, alcanara muito mais do que havia solicitado. Agora tinha certeza de que eles haviam compartilhado um desejo comum. Entretanto ainda restava um mistrio por descobrir: por que ele se recusara a consumar a relao? Talvez fossem infundados os rumores de que um Wulf no tivesse o mnimo senso de decncia.

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Por outro lado, se Armond houvesse respeitado um cdigo de tica, estipulado por uma sociedade que o havia abominado, ela ento errara na escolha. Pois em vez de cumprir o que havia prometido, ele brincara com uma proposta to sria. Foi ento que o calor, que ainda a consumia pela experincia avassaladora, foi substitudo por uma raiva incontida. Armond zombara de suas intenes to verdadeiras. Pior, havia arruinado seus planos e agora haveria de enfrentar srias conseqncias, a comear pela ira de Franklin. De todos os rumores que ouvi a seu respeito, lorde Wulf murmurou baixinho. Nenhum chega aos ps da impresso que tive. Voc um covarde. * * *

A fora do tapa quase a fez cair. Rosalind levou a mo ao rosto, j coberto por lgrimas de dor e humilhao. Como ousou se comportar assim?Franklin Chapman vociferou. Voc deveria estar se guardando para um marido rico e com ttulo de nobreza e no criando escndalos com um tipo como Armond Wulf. Mas foi apenas uma dana ela respondeu em um fio de voz. Imaginou o que Franklin faria se soubesse o que de fato havia acontecido. Se tudo tivesse sado conforme planejara, contaria ao irmo como se deixara seduzir por Armond e ele a mandaria de volta para o interior. Mas, infelizmente, no havia acontecido nada, portanto aquela reao violenta e exagerada era infundada. Rosalind era ainda uma criana quando Franklin foi expulso da prpria casa pelo pai. O irmo fora uma criana odiosa e o tempo s o fez piorar. As intenes dele eram claras, o fardo de restaurar a fortuna da famlia estava sobre as costas dela. Ele no soubera administrar o dinheiro e havia esbanjado negligentemente toda a herana. Cas-la com um homem rico, disposto a pagar um dote alto era a soluo mais fcil... pelo menos na tica de Franklin Chapman. Ela no rejeitava a idia de se casar, mas era totalmente contra ser forada para tal. Afinal no era sua culpa se o irmo estava enfiado em dvidas de jogo. Uma dana s? ele repetiu, vermelho de raiva. Voc deixou o salo com ele! Todo mundo viu! Eu tinha avisado para ficar longe daquela famlia. Qualquer proximidade com aquele homem amaldioado pode colocar sua reputao em risco. Sem contar que ele seria capaz de devorar sua alma. Armond Wulf perigoso! Rosalind, entretanto, tinha fortes razes para acreditar que no havia homem mais perigoso do que Franklin Chapman. As memrias que

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trazia da infncia no eram as melhores. Antes de voltar para Londres, tivera a impresso de que o irmo havia mudado, mas estava enganada. A desculpa para traz-la de volta fora a doena da duquesa de Montrose, que estaria beira da morte e gostaria de v-la pela ltima vez. O pai havia se casado com a duquesa de Montrose aps a morte de sua me. Enquanto viveram todos sob o mesmo teto, a duquesa tinha sido sua segunda me. Em considerao a ela, Rosalind saiu do interior de onde vivia e veio para Londres com Franklin. A duquesa, segundo a verso dele, estava em um quarto na parte superior da casa, morrendo aos poucos, muito fraca, mas v-la talvez trouxesse algum alento. No entanto, no demorou muito para que ela descobrisse as verdadeiras intenes do irmo. Seu comportamento tolo virou fofoca. Agora no me resta outra alternativa seno encerrar sua temporada social mais cedo. Vou aceitar a oferta que recebi do visconde Penmore. Rosalind o encarou espantada. Voc se lembra dele? Ns o encontramos na cidade na semana passada quando visitamos a modista de chapus. Era fcil lembrar-se do visconde, pois no obteve permisso de conhecer muitas pessoas antes de ser devidamente apresentada a todos no baile de Greenley. Lorde Penmore era um homem de baixa estatura, gordo e careca. To cedo no se esqueceria da maneira asquerosa como ele havia beijado sua mo. Ele tem idade para ser meu pai ela contra-argumentou. J que sou forada a me casar, imaginei que ao menos teria o direito de escolher o noivo. Franklin tomou-lhe o queixo com sua mo fria, apertando-o com fora. E uma caipira do interior como voc saberia escolher um marido? Eu sei o que melhor para voc. Serei seu tutor at que passe a tarefa para um homem que julgo capaz. Os dedos frios apertaram ainda mais a pele delicada. A no ser que voc j tenha arruinado suas chances por conta do deslize desta noite. J disse que no houve nada de mais mentiu. Eu me senti mal na pista de dana e lorde Wulf me escoltou at a carruagem antes que eu casse ali mesmo. O irmo era muito mais violento do que ela julgara. J era a segunda vez, em poucas horas, que era humilhada por um tapa no rosto. O primeiro havia sido naquela tarde quando se recusara a usar o vestido decotado que ele escolhera. Se de fato a relao entre ela e Armond Wulf houvesse se consumado, era certo que Franklin a mataria. Depois de um breve silncio, ele afastou-se, mas o clima tenso
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continuou pairando sobre os dois. bom que no esteja mentindo ele vociferou. Sua virgindade um bem importante para garantir um bom marido. Fique longe de Armond Wulf. Ele poderia t-la violentado. Poucas mulheres conseguem sair ilesas depois de encontrar-se com ele... isto , quando sobrevivem para contar. O que quer dizer com isso? Eu deveria t-la prevenindo sobre Wulf. Franklin respondeu com um tom sibilar. Ele matou uma mulher h alguns meses no prprio estbulo, mas no foi chamado para prestar contas do crime. Um assassino... ela sussurrou, sentindo um calafrio na espinha. Mas comigo ele foi um perfeito cavalheiro ao evitar que eu desmaiasse em pleno salo. Talvez tivesse exagerado ao cham-lo de "perfeito cavalheiro", mas enquanto estiveram sozinhos no sentiu que sua vida estivesse em perigo... Sua virtude sim, mas no a vida. Vocs foram vistos ao sarem juntos Franklin lembrou. Ele no seria tolo o suficiente para imaginar que poderia livrar-se de um crime pela segunda vez com tantas testemunhas. Rosalind continuou ouvindo incrdula. Ah, temos um encontro com Penmore avisou o irmo, mudando de assunto. Ele estar no ch de lady Pratt depois de amanh. Seja simptica. Serei civilizada se ele se comportar melhor do que da ltima vez em que nos vimos. Mais uma vez, Franklin a segurou com fora, dessa vez pelos ombros. Voc usar todo o seu charme, independentemente da maneira como ele a tratar. Penmore e eu temos acordos de negcios. Eu devo a ele uma razovel quantia. Isso entre outras coisas... acrescentou como se estivesse falando sozinho. A atrao que ele sente por voc caiu como uma luva. Sorte a minha ele gostar de coisas bonitas. Franklin jamais a vira como uma pessoa com sonhos, esperanas ou sentimentos. Desde criana ela se sentia amedrontada perto dele. Na verdade, suspeitava que Franklin houvesse sido a razo da discrdia entre seu pai e a madrasta. Vou ver se sua me est bem disse ela, dirigindo-se at a escada. Suponho que Mary queira descansar de sua viglia constante. Minha me sequer sabe quem voc Franklin atacou. Em vez disso acho melhor escolhermos a roupa que voc vai usar no ch da lady Pratt. Quero que esteja deslumbrante. Ningum melhor do que Rosalind para entender por que Franklin
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valorizava mais a beleza exterior do que os sentimentos de uma mulher. Seu irmo se passava por um homem muito charmoso na presena de estranhos. No entanto, apenas ela e o pai o conheciam verdadeiramente. No fora toa que o pai o expulsara de casa. Na poca a madrasta optara por acobertar o filho, deixando a casa tambm. Por aquelas e outras razes que Rosalind no o queria em seu quarto, pois ali era o nico lugar onde se sentia protegida dos abusos que ele cometia. Acho que posso perfeitamente escolher uma roupa sozinha ela argumentou. No precisa se incomodar com um assunto to superficial. No incomodo algum Franklin respondeu de forma calculada. Os credores logo batero porta para receber a soma considervel que paguei por renovar seu guarda-roupa. Voc precisa expor seus dotes na vitrine. E quem melhor para lhe dizer que vestidos caem melhor para esse propsito do que um homem? Quando ele tomou a frente na escada, esperando que ela o seguisse como um cachorrinho ensinado, Rosalind bateu o p. Eu no o quero em meu quarto, Franklin. Foi meu pai quem pagou por esta casa, mesmo que por direito pertena sua me. Ele jamais deixaria meu futuro em suas mos se soubesse que ela adoeceria logo em seguida da sua morte. Franklin sequer virou-se para responder. Verdade, uma pena para a duquesa. Mas os advogados concordam em dizer que ela no tem condies de cuidar do seu futuro, muito menos da herana. Quando virou-se para encar-la, seu rosto estava vermelho de raiva. Eu tenho controle absoluto sobre voc, Rosalind. Seu papaizinho no est mais vivo para me expulsar de casa. E voc vai fazer exatamente o que eu disser, pois duvido que goste do que poder acontecer, caso no obedea... quer dizer, talvez at goste. Est interessada em descobrir? Por mais corajosa que Rosalind fosse, precauo era a melhor atitude naquele momento. Franklin estava de fato com sua tutela, no havia como contestar. Agora, tinha controle sobre seu dinheiro, por isso a fortuna havia se perdido to descuidadamente. Franklin voltou a subir as escadas. Voc no vem comigo, irmzinha? Rosalind olhou para a porta e ficou tentada a sair correndo e voltar para o interior, mas no poderia arcar com as despesas da viagem. Ao menos por enquanto estava merc de Franklin. Rosalind! ele gritou ainda mais agressivo. Obedea e venha logo. Sentindo um peso nos ombros e ainda sentindo a pele do rosto queimar pelo tapa, no lhe restou outra alternativa seno segui-lo.

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Ele tudo o que voc disse mesmo. O animal magnfico lorde Pratt elogiou. Armond tirou o p dos ombros com certa soberba. No conseguia acreditar que sua reputao como ntegro criador de cavalos no fizesse com que as pessoas mudassem de opinio a seu respeito. Recentemente havia retornado de sua propriedade no interior, Wulfglen, onde cuidadosamente escolhera os cavalos que traria de volta a Londres para vender. Vamos entrar o conde convidou. Podemos tomar um brandy, e eu fao o pagamento pelo animal. Est quase na hora do ch Armond lembrou. No ligo muito para bebidas. Vamos tratar apenas do pagamento e eu tomo meu rumo. O conde meneou a cabea, provavelmente por se ver livre das formalidades de um bom anfitrio. Armond acompanhou-o pelo caminho de pedra que conduzia porta da frente da casa. Assim que entraram no hall, ouviram-se vozes vindas da sala de estar. Minha esposa est recebendo alguns convidados para o ch Pratt anunciou. Ela est apresentando a filha caula do duque de Montrose para a sociedade. Oh, desculpe-me. Esqueci que vocs j se conheceram no baile de Greenley. A julgar pelo brilho malicioso dos olhos do duque, Armond percebeu que as maledicncias sobre o baile j haviam chegado aos seus ouvidos. Eu a conheo. Alis, uma mulher adorvel. Surpreendeu-se com o prprio comentrio. Foi uma pena que o prato servido durante o jantar no lhe fez muito bem e tive que acompanh-la at a carruagem, poupando-a do constrangimento no meio da pista de dana. Ah. Suspirou o conde. Bem, foi isso mesmo que eu soube. Mas acho que ela foi imprudente ao danar com um homem a quem no tinha sido apresentada de forma adequada. Imprudente por danar comigo, o senhor quer dizer, no ? Armond desafiou. A srta. Rosalind minha vizinha. Como veio do interior, provavelmente no sabia que eu no era um parceiro de dana apropriado. Ora, no bem assim. Pratt percebeu sua insinuao maldosa e corou. Mas, por favor, passemos ao meu escritrio. William. O duque parou abruptamente, forando Armond a fazer o mesmo. Voc me prometeu participar do ch e disse que poderia resolver o assunto dos cavalos depois. Lady Pratt veio encontr-los no hall mal iluminado e quando viu

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Armond levou uma das mos ao peito instintivamente. Oh, eu no sabia que voc ainda estava tratando de negcios com lorde Wulf. Por favor, perdoem-me pela interrupo. Armond sorriu para a to atormentada senhora, sabendo que assim a irritaria ainda mais. Sou eu quem deve desculpas por desviar seu marido das obrigaes sociais. Ela respondeu que aceitava as desculpas com um sinal de cabea, mantendo ainda a mo no peito, demonstrando que no havia se recuperado do susto de v-lo ali. Eu ofereci um brandy para lorde Wulf, mas ele recusou. Seria de bom-tom, querida, oferecer uma xcara de ch, enquanto eu me ocupo em pagar pela compra do cavalo. Ora, mas claro que lorde Wulf muito bem-vindo para tomar ch conosco resmungou lady Pratt, olhando assustada para Armond. Ser uma honra acompanh-la. Ele mesmo se espantou com a resposta, e lady Pratt revirou os olhos mostrando que tambm se surpreendera. No instante seguinte, ele teve vontade de mudar de idia, mas o orgulho o impediu. Se bem que a verdadeira razo que o fazia agir de modo contrrio ao comportamento normal era a vontade de rever Rosalind e nada o dissuadiria de seu propsito. Armond seguiu lady Pratt at a sala. A conversa estava animada, mas no momento em que ele entrou, transformou-se em sussurros ditos ao p do ouvido. Alm de tudo, no estava vestido de acordo para o evento, mas mesmo que estivesse, o choque dos presentes seria o mesmo. Lorde Wulf lady Pratt anunciou. Ele ir nos fazer companhia para o ch enquanto meu marido termina uma negociao com cavalos. Ele se acomodou em uma cadeira que estava um pouco afastada dos outros convidados e aceitou uma xcara de ch. Uma vez que os sussurros sobre sua presena diminuram, correu os olhos pelo salo e imediatamente reconheceu Rosalind, apesar de ela estar de costas. A postura ereta realava ainda mais o corpo curvilneo. Os cabelos encaracolados caam pelas costas como se fossem Uma cascata, cuja nascente era um delicado chapu azul com um pequeno vu. A pele de Rosalind parecia mais plida em contraste com o vu escuro. As mas salientes do rosto e os grandes olhos expressivos tambm estavam parcialmente escondidos pelo tecido fino. Mas a boca... Ah, aquela boca de lbios to vermelhos... Aquela sim era a responsvel por prender o olhar de Armond e faz-lo lembrar do prazer de provar daqueles doces lbios.

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Como se pudesse sentir o olhar perturbador, Rosalnd virou-se em sua direo. Os olhares se cruzaram e se fixaram por um breve momento, mas o vu camuflou qualquer emoo que aqueles olhos adorveis pudessem demonstrar. Ela voltou-se novamente, fingindo no ter notado a presena perturbadora. Mesmo com pouco tempo de cidade, j havia aprendido como jogar com um homem perigoso. Quando saiu da roda de amigas, afastando-se para admirar um quadro, Armond ficou com o olhar preso na figura to feminina. O vestido mostrava uma cintura fina e caa em camadas por um quadril proporcional ao corpo mido. No era uma mulher alta, porm tudo em seu corpo guardava uma perfeita simetria sensual. Apesar da roupa modesta, a curva dos seios, marcada sobre o corpete, era capaz de levar um homem loucura s ao imagin-la nua. Armond j conhecia a sensao devastadora de tocar aquela pele macia e isso s intensificava a idia de haver provado apenas uma pequena gota do orvalho existente em uma imensa vegetao viosa. Colocando a xcara sobre a mesa de centro, ele ignorou os olhares de reprovao e aproximou-se. Vejo que j se recuperou do baile disse quase sussurrando-lhe ao ouvido. E presumo que no aconteceu o pior por conta da sua ousada escapadela, caso contrrio no estaria aqui hoje. Por favor, no fale comigo. Rosalind virou-se rapidamente apenas para responder e voltou a ateno parado quadro. Contrariando seu comportamento-padro, que seria obedecer a uma ordem insolente como aquela, Armond estreitou ainda mais a distncia entre eles. E, parado a seu lado, fingiu estudar a pintura atentamente. H duas noites me pediu para desonr-la. Hoje me pede para agir como se no a conhecesse. Como entender as mulheres... Errei ao me aproximar de voc naquela noite ela murmurou. Se tivesse um mnimo de considerao, faria o que estou pedindo e me deixaria sozinha. Lamento, mas no tenho tal considerao ele respondeu, passando a mo pelo queixo. Pensei que j soubesse disso. Rosalind deu alguns passos para o lado, parando diante de outro quadro. Discordo. Voc muito bem-educado, apesar de permitir que a sociedade inteira pense o contrrio. Eu no ligo a mnima para o que a sociedade pensa sentenciou. Pensa que no sei qual era a sua inteno no baile? Voc se aproximou de mim num ato de coragem, fazendo-se de isca para ganhar favores de suas amigas. Sorte a sua que no levei a brincadeira at as ltimas conseqncias, como era seu desejo. Sorte? Percebendo que tinha falado alto demais, ela deu um
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passo atrs. Sorte no tem nada a ver com isso. Apesar de sua reputao sombria, eu sabia que no corria srios perigos. Nenhum homem tolo o suficiente para achar que pode seduzir uma dama inocente e no arcar com a repercusso de seus atos. Nem mesmo voc. Isso quer dizer que sou um covarde. Rosalind virou-se bruscamente para encar-lo. O que foi que disse? Armond estreitou a distncia entre eles. Voc acha que sou um covarde repetiu. Acredita que no me aproveitei da situao por temer alguma represlia? No est totalmente sem razo, mas o que pretendo em relao sociedade no tem nada a ver com que voc imagina. Gostaria de ter uma chance para provar o quanto est errada. No haver um segundo encontro. Ela sentiu-se corar desde a base do pescoo. Cometi um erro e no tenho intenes de repeti-lo. Quando Rosalind se afastou, ele no a seguiu. Ainda restava um pouco de bom senso, que se esvaa a cada vez que a encontrava. Porm, no deixou de observ-la com o canto dos olhos e viu quando ela perguntou algo para a esposa de Pratt e deixou a sala. Provavelmente fora ao toalete. Armond bem sabia que deveria sair tambm, tinha negcios a concluir e quanto mais cedo o fizesse, melhor. No entanto, tornaram a se cruzar no hall da casa mais uma vez. Cada um tentou dar um passo para o lado oposto a fim de evitar o encontro, mas terminaram por faz-lo na mesma direo. Quer danar novamente? ele brincou. Por favor, deixe-me passar Rosalind respondeu sem esboar um sorriso sequer. Diante da resposta fria o senso de humor de Armond desapareceu tambm. No est sendo to simptica quanto na primeira vez em que nos vimos. um hbito seu sair fazendo propostas a homens que mal conhece? Caso seja, vejo-me na obrigao de avis-la que talvez no seja uma atitude recomendvel. J disse que no haver uma prxima vez, lorde Wulf respondeu ela friamente. No foi uma atitude apropriada da minha parte provocar um encontro, talvez eu tenha agido sob o efeito do champanhe. J me avisaram para evitar bebidas alcolicas, bem como evitar sua companhia. Compreendi que nada disso faz bem sade de uma dama. A luz do hall estava fraca, mas Armond viu algo que maculava a imagem do rosto lindo sobre o vu. Quando tentou aproximar a mo, ela afastou-se, o que no o impediu de tentar novamente. E o que viu o fez estremecer.
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O que aconteceu com seu rosto? Mais uma vez, ela afastou a mo dele e abaixou o vu. Isso no lhe diz respeito, lorde Wulf. De novo peo que me deixe passar. Ao tentar passar, ele bloqueou o caminho. Fui eu quem fez isso com voc? No. Sou muito desastrada e tropecei ao chegar em casa depois do baile e bati com o rosto numa cadeira. Mas no foi nada. Armond levantou o vu novamente e tocou na pele ferida. Jamais vi uma mulher que se movimentasse to graciosamente como voc. V-la passar como observar uma princesa desfilando diante da corte. seu costume ofender mulheres que mal conhece, lorde Wulf, para depois vir com poesias no instante seguinte? No, nunca. E pode me chamar de Armond. Creio que podemos dispensar as formalidades depois do que compartilhamos. J pedi mais de uma vez para esquecer aquele incidente. Rosalind levantou os olhos para encar-lo. Ele reconheceu aquele olhar, porm no sabia ao certo se poderia traduzi-lo por raiva... ou desejo. Pode ter certeza que tentei admitiu. Tentei centenas de vezes. Pois ento deveria tentar mais algumas. Ser que difcil acreditar que eu no sabia do perigo de... Entendo Armond interrompeu-a. Mas voc no tinha dvidas sobre minha pessoa quando se aproximou durante o baile. Rosalind fitou-o friamente atravs do vu. Voc um assassino, lorde Wulf? Armond estava acostumado que falassem a seu respeito pelas costas. Ela era a primeira a ter coragem o suficiente para confront-lo frente a frente. O que voc acha? perguntou e aguardou a resposta ansioso. Se eu o achasse um assassino, provavelmente no estaramos conversando agora. S quis ter certeza... Ele sorriu perante a resposta e ela o surpreendeu acrescentando: Voc deveria sorrir com mais freqncia, assim no parece to assustador. Armond assumiu um ar sombrio. Rosalind poderia no acreditar que ele era um assassino. Porm, estava longe de saber de toda a verdade, sobre a maldio que pairava sobre sua cabea. Ambos eram proibidos um para o outro.

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Prometa-me que daqui para a frente, tomar mais cuidado antes de subir na carruagem de desconhecidos. Rosalind de repente sentiu o rosto em brasa sobre o vu quando percebeu que estava flertando, apesar de ter pouca prtica no assunto. bem verdade que lhe devo minha gratido. Tentou recobrar a compostura e terminar logo a conversa. Que bom que ao menos um de ns conservou o bom senso. Suponho ser afortunada por voc ser um... Um covarde? Um arrepio a fez tremer. Como ele poderia saber o que dissera naquela noite ao voltar para casa sozinha? Eu ia dizer um homem honrado. Demorei para dizer porque tambm no verdade. Foi voc quem pediu ele a lembrou. Eu apenas obedeci. Na verdade Armond no tinha cumprido com o que prometera, mas ali no era a hora nem o lugar mais adequado para continuar a conversa. Era melhor voltar para a sala e afastar-se daquela presena to perturbadora. Quando voc me olha dessa forma, chego a me arrepender do nosso primeiro encontro. Ela baixou o olhar rapidamente. Envergonho-me do meu comportamento tambm. Precisamos esquecer o que aconteceu. Eu me arrependi por no ter aproveitado mais da sua presena, por no ter me inebriado com o seu perfume doce e por ter interrompido a viagem por sua pele macia. Rosalind voltou a encar-lo. Armond estava com uma idia errada a seu respeito. Mas tambm, que outro homem no estaria? No poderia culp-lo, pois o ato leviano de aproximar-se de um estranho com uma proposta daquelas era mesmo inusitado, por mais que estivesse repleta de razes para abord-lo. Voc no um gentleman, lorde Wulf. Mas voc j sabia disso. Ele tomou-lhe a mo, virando-a e beijando a parte sensvel do pulso. Ao sentir os lbios quentes roarem sua pele, Rosalind puxou a mo rapidamente como se houvesse sido queimada. Algum problema, Rosalind? O som frio da voz a fez estremecer. O que mais temia acabara de acontecer. Franklin estava parado, encarando-a numa calma aparente, mas ela percebeu que a veia saltada na testa denunciava o real estado de esprito do irmo. Est tudo bem, Franklin. Eu j estava voltando para a sala.

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Armond virou-se e olhou para o irmo de Rosalind e o reconheceu das mesas de jogo, apesar de nunca terem conversado. Peo desculpas por afastar sua irm da festa. Ns nos encontramos por acaso aqui no hall. Como danamos juntos no baile de Greenley e ela no passou bem, quis saber se tinha melhorado. A sade dela est tima Franklin respondeu friamente. Pelo menos por enquanto. Sendo dotado de uma intuio aguada, Armond percebeu a estranha ligao entre Rosalind e o irmo. Volte para a sala, Rosalind Franklin ordenou. Vou encontr-la daqui a pouco. Ela olhou de um para outro e tentou evitar um confronto entre os dois: Pensei que voc fosse me acompanhar sugeriu ao irmo. Faa o que pedi Franklin respondeu com um tom rspido. Em silncio, Armond observou-a passar por eles e atravessar o hall, admirando o movimento sensual dos quadris femininos. Percebendo a inteno, Franklin comentou: Ela encantadora, no ? Muito. Pois mantenha distncia.Estreitou os olhos em sinal de ameaa. Apesar de no culp-lo por estar protegendo a irm, Armond percebeu algo em Franklin que o intrigava, fazendo com que acreditasse que havia outros interesses escusos na relao entre os dois. Lady Rosalind no precisa ter medo de mim... E espero que no tenha medo de voc tambm. No sei o que est querendo dizer. Franklin respondeu com o rosto em brasa. Mas minha irm assunto meu. Meia-irm, no ? Armond continuou a provocar. Franklin mudou de estratgia e sorriu, apesar de sua expresso continuar sombria. verdade. Apesar de no termos laos de sangue, posso garantir que tenho Rosalind na mais alta estima. Espero que ela arrume um noivo digno nesta temporadaanunciou do alto de uma falsa arrogncia. Com certeza tem toda a razo Armond respondeu com indiferena, porm mantendo tambm o sorriso cnico nos lbios. Eu no terei essa honra. Em seguida, virou-se para ir encontrar com o conde em seu estdio. Sentiu o olhar de Franklin queimando suas costas, mas isso no o intimidou a virar-se para tambm amea-lo. Ah, daqui para a frente mantenha suas mos longe de Rosalind, caso contrrio ter que acertar as contas comigo. Pode ter certeza de que

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isso no ser comparvel nem a uma vingana de seu pior inimigo. No houve resposta, mas Armond no esperava outra reao. Por mais que aceitasse sua condio de viver nas sombras e margem da sociedade, tampouco poderia aceitar um homem abusando de uma mulher. Talvez Rosalind tivesse se machucado sozinha, mas havia fortes indcios de que no era o caso. Por enquanto, se manteria apenas como espectador. Franklin, porm, se arrependeria amargamente se porventura encostasse a mo em Rosalind mais uma vez. Se algum lhe dissesse que um dia estaria preocupado em proteger uma mulher, ele prprio teria feito galhofa da situao. Mas agora, sentia que algo o impulsionava para perto daquela mulher deslumbrante e to frgil. A bem da verdade seria mais prudente preocupar-se com quem a protegeria contra ele mesmo, uma vez que perdera totalmente o controle durante o baile. Ele no se lembrava de ter ficado to fascinado por uma mulher quanto ficara por Rosalind. S em lembrar-se do encontro que tiveram na carruagem, sentia o corpo pulsar de desejo. E a certeza de que a encontraria novamente era to forte quanto a maldio que pairava sobre seu futuro. Que os Cus o ajudassem, porque seria difcil resistir. * * *

Quando Penmore aproximou-se, Rosalind imaginou por que Armond no poderia ser considerado um bom partido em vez daquele homem asqueroso que Franklin a estava forando a aceitar. Lady Rosalind Penmore cumprimentou-a, tomando-lhe a mo e repetindo o beijo melado. Ainda bem que consegui encontr-la por aqui ainda. uma lstima que me atrasei tanto. Rosalind pensou que lstima mesmo era sua presena odiosa, mas mesmo assim forou um sorriso. Que bom encontr-lo de novo respondeu e puxou a mo para em seguida limp-la disfaradamente no vestido. Boa tarde, visconde Franklin cumprimentou-o aproximando-se tambm. Infelizmente voc se atrasou e perdeu a chance de enxotar Wulf daqui. E que animal seria esse? Penmore levantou uma das sobrancelhas com um ar de desdm. Lorde Armond Wulf Franklin respondeu. Parece que ele est interessado na minha doce irmzinha. Rosalind ficou chocada ao ver-se motivo de chacota de dois homens

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to repugnantes. O amaldioado nunca mostrou interesse em algum que no fosse ele mesmo. Alm do mais, se no me engano, ele s gosta de prostitutas Penmore acrescentou e piscou para Rosalind, que no achou graa nenhuma no comentrio. Lorde Penmore est se referindo mulher encontrada morta na propriedade dos Wulf Franklin explicou. Ela era uma dessas moas de reputao duvidosa. Rosalind continuou sem achar a menor graa. No acho que falar sobre lorde Wulf ou esse tipo de mulher, seja um assunto adequado para se discutir entre damas e cavalheiros. Os dois homens olharam-na em sinal de reprovao, como se ela no tivesse o direito de expressar sua opinio. Por fim, Penmore deu de ombros. Desculpe-nos pela falta de educao. Claro que podemos encontrar algo mais agradvel para conversar do que os irmos Wulf. Voc sabe da maldio que os assombra? Maldio? Apesar de o assunto no ter mudado, Rosalind ficou curiosa. Insanidade Penmore continuou. O pai se matou. A me faleceu pouco depois, tambm totalmente louca. Os irmos, os quatro, apesar de eu no saber o que aconteceu com o mais novo, foram envenenados pelo mesmo sangue. Como a doena veio dos dois lados, eles no tm escapatria. Nenhuma mulher decente se comprometeria com algum assim. Acredito que por esta razo, eles tenham jurado nunca se casarem. O que certamente foi uma deciso sbia. Talvez devssemos mesmo mudar o rumo da conversa Franklin interrompeu. Voc ir ao clube depois que sairmos desse encontro enfadonho? uma excelente idia. Por que no vem comigo, Franklin? Quem sabe no tenha sorte o suficiente para ganhar e me pagar parte da fortuna que j me deve? Rosalind percebeu que o irmo estava acintosamente, mas no estava interessada na pensamentos estavam voltados para Armond Wulf. sendo cobrado conversa. Seus

Que sina terrvel ser amaldioado pela doena dos pais. Teria ele herdado a mesma loucura? At ento ele no mostrava nenhum sinal, no entanto se a famlia padecera daquele mal, no restava dvidas que em algum momento a doena se manifestaria. Mas acreditava que a deciso de no se casar teria sido imposta pela sociedade e no por vontade dos irmos. Voc ir nos acompanhar amanh? A pergunta de Penmore tirou-a dos devaneios, trazendo-a de volta

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conversa. Desculpe, no estava prestando ateno. Considerando os ltimos fatos, no acho que seja uma boa idia Franklin respondeu por ela. Ora vamos, meu amigo, ela estar conosco. Quero pegar Wulf de surpresa. Franklin sorriu ante a possibilidade de enfrentar Wulf novamente, mas Rosalind ainda no estava certa sobre o real motivo do confronto. Sinto muito, mas no entendi aonde quer que eu o acompanhe, visconde. Estou pensando em comprar um par de cavalos para minha carruagem. Wulf pode ser um assassino prestes a enlouquecer como os pais, mas um excelente criador de cavalos. Pensei que talvez voc pudesse nos acompanhar nessa aventura. Acredito que negociar cavalos seja um assunto entre homens comentou ela, embora no acreditasse nas prprias palavras. Desde criana gostava muito de cavalos e saberia distinguir perfeitamente as qualidades de um belo exemplar. Mas eu quero que voc v Penmore sentenciou e assumindo um ar mais srio, dirigiu-se para Franklin. Eu a quero conosco. Franklin encarou o outro homem por alguns instantes, depois encolheu os ombros. No vejo mal algum que ela nos acompanhe. Como voc disse, ns a protegeremos. Rosalind entendeu que no havia nada a dizer uma vez que os dois voltaram a discutir sobre o jogo que teriam assim que sassem dali. Ento ficou acertado que se veriam novamente no dia seguinte. S em imaginarse diante de Armond outra vez, ela sentiu o corpo inteiro reagir, lembrando-se do prazer que haviam compartilhado na meia-luz da carruagem. Vou pedir ao cocheiro que a leve em casa Franklin anunciou. Nos veremos mais tarde, a ento falaremos sobre seu pequeno incidente de hoje no hall de entrada. Rosalind fora uma tola ao pensar que o irmo teria dado aquele caso por encerrado. S em imaginar a possibilidade de enfrent-lo sentiu uma pontada de dor no peito. A tarde se arrastaria enquanto estivesse esperando pela volta de Franklin. Costumava andar para se acalmar. E foi isso que fez enquanto Lydia, sua criada de quarto, trocava os lenis de linho da cama. Sua opinio a respeito de Penmore no mudara, continuava achando-o desagradvel e repugnante. No entanto, j no pensava da mesma forma quanto a Armond Wulf. Mas no queria pensar nele. Muito embora desejasse afastlo de seus pensamentos, ao sair na varanda do quarto e olhar para a propriedade vizinha, foi ele que veio a sua mente.
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O que devo fazer? Deve fazer o que seu irmo diz e encontrar um marido Lydia respondeu, embora soubesse que Rosalind estava apenas divagando. J percebi o jeito que ele olha para seu corpo quando est distrada. No demora muito estar recebendo visitas noturnas em sua cama. Lydia!! No diga uma coisa dessas. Rosalind sabia que Franklin tinha costumes sexuais bizarros, mas recusava-se a acreditar que estivesse includa neles. No entanto, Lydia era a nica amiga que tinha e tornara-se sua confidente. Acha que no conheo o apetite secreto do patro? Lydia continuou apesar da reprimenda. Ele consegue tudo o que quer. Na ltima vez em que ordenou que eu deitasse em sua cama, pensei que fosse morrer com a maneira rude com que ele me dominou. Sangrei durante uma semana. Rosalind ficou boquiaberta. J ouvira muitos comentrios de criados, mas nada semelhante ao que acabara de ouvir. Voc est me dizendo que Franklin... que ele forou-a a fazer alguma coisa? Acho que nenhuma mulher diria no a um homem to bonito a criada comentou, enquanto afofava os travesseiros. Mas ns duas sabemos que ele no to bonito por dentro, no ? Por que no contou isso para algum? Por que continua aqui, j que obrigada a fazer coisas contra sua vontade? No tenho famlia Lydia argumentou dando de ombros. E preciso do emprego. O patro disse que se eu no obedecesse, no teria boas referncias para os prximos empregos. Esse comportamento inaceitvel. Franklin no tem poder algum sobre seus desejos. Creio que ele a v como um cordeirinho que Deus colocou em um pasto verde sob os comandos dele e assim pode dominar inclusive suas vontades. Agora j tarde. Lydia colocou a mo sobre o ombro de Rosalind. Fico com medo por vocs viverem sobre o mesmo teto. Faa o que ele pede para continuar em segurana. Nenhuma mulher merece sofrer tamanha humilhao. Sinto muito Rosalind disse docemente. Lamento por sua vergonha e sofrimento. Pode estar certa de que vou falar com Franklin a respeito. No, milady Lydia implorou. Se ele souber que ando contando histrias, vai me machucar ainda mais. No fale nada, por favor. Quando Rosalind ia responder, uma batida seca na porta interrompeu a conversa. Foi s mencionar o monstro, que ele apareceu em pessoa no quarto. Lydia abaixou a cabea e saiu rpido, deixando Rosalind frente a frente com o irmo.

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Precisamos conversar, irmzinha. Ainda cheia de dio pelas confisses que acabara de ouvir, sem saber se tomava as dores da criada ou no, Rosalind optou por ficar em silncio, na defensiva. Foi por acaso que encontrei com lorde Wulf no hall da casa de lady Pratt justificou, antes de ser inquirida. Eu no o procuraria depois de voc ter me alertado. Franklin limitou-se a levantar uma das sobrancelhas. No entanto, para ela, foi impossvel calar-se diante do abuso contra Lydia. E... voc no deve tocar em nenhuma criada novamente. A reprimenda transformou a expresso complacente do rosto de Franklin. O que aquela vadia andou contando? Ela deixou escapar, sem querer, que voc tem pedido certos favores. Soube tambm que a forou a fazer o que ela no queria. Franklin tomou-a pelos ombros com as mos pesadas, enterrando os dedos fortes na pele delicada. Ela tentou recuar, mas foi em vo. Os empregados desta casa no lhe dizem respeito disse ele por entre os dentes. Voc prefere acreditar na palavra de uma vagabunda, e no na minha? Pois eu digo que foi ela que veio para a minha cama, na esperana de ganhar algumas moedas. Eu no tomei nada que ela no quisesse me dar. Como ousa me enfrentar em um assunto como este? Quanto mais forte era a dor que sentia nos ombros, mais difcil se tornava enfrentar o inimigo. E no tinha dvida alguma de que o irmo era de fato seu inimigo. Eu entendo disse baixinho. Por favor, Franklin, voc est me machucando. Movido por uma fora maior que a prpria vontade, ele a soltou, virando-se de costas. Voc me provoca. Parece esquecer que est numa condio bem diferente de antes. Seu pai me expulsou de casa, lembra-se? Mas agora a casa minha. Isso j faz muito tempo. Rosalind relembrou, enquanto massageava os ombros. Eu era criana e no tive nada a ver com sua expulso. Chorei muito quando a duquesa me disse que estava indo embora tambm. E s voltei para c porque voc me disse que ela estava doente e precisava me ver. Claro que eu sabia do seu amor por ela e a recproca era verdadeira. Foi assim que tive a certeza de que a atrairia para c. Voc caiu na minha armadilha, irmzinha ele sentenciou em tom de chacota. Agora voltemos para os assuntos mais urgentes. Amanh de manh voc vai acompanhar a mim e Penmore casa do nosso vizinho para comprarmos alguns cavalos. Espero no ter mais nenhum problema entre

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vocs dois. Eu odiaria ter que espanc-lo. Como contei a Penmore, Wulf ficou amedrontado depois que eu o avisei para manter-se afastado. Rosalind segurou a lngua, mas duvidava sinceramente que seu irmo pudesse assustar Armond Wulf. Se voc deseja assim, ento irei ela assentiu. Posso visitar sua me hoje tarde? Tenho sido relapsa e quero reparar minha falta. Faa como quiser. Franklin deu de ombros. Acabei de pedir que uma bandeja com o ch fosse levada at o quarto. D a ela minhas lembranas. A maneira como ele se referiu me foi sarcstica, mas Rosalind fingiu no perceber, para que no houvesse mais comentrios. A duquesa estava cochilando em uma cadeira em frente janela. A bandeja com os restos do ch estava em uma mesinha. Mary, a governanta, estava ocupada arrumando o quarto melanclico. Ela teve alguma melhora hoje? H dois dias no consigo ver nenhum sinal. Mary negou com um sinal de cabea. Ela est muito cansada e mal consigo lev-la at a cadeira. Rosalind ajoelhou-se em frente madrasta e tomou as mos finas nas suas. Boa tarde, duquesa. Lamento no ter vindo v-la mais vezes. E virando-se para Mary, continuou: Vou ficar aqui um pouco mais. Pode seguir com seus afazeres. Ah, abenoada seja, milady! Mary admitiu. Desde que o sr. Chapman reduziu os empregados estou cheia de servio por fazer. Depois que Mary saiu, ela tentou pensar em alguma coisa alegre para conversar com a madrasta, embora no esperasse resposta alguma. A duquesa mantinha um olhar aptico, como se no pertencesse mais a este mundo e sim houvesse escapado para algum outro lugar distante. Naquele momento, Rosalind quis fugir da realidade tambm. Mas infelizmente seu destino j estava traado. A dor nos ombros era a lembrana vivida de que teria que continuar a viver em uma casa onde o abuso tornara-se um companheiro dirio. De repente, lgrimas comearam a cair e para seu espanto, a duquesa tocou em seus cabelos. O toque de uma pessoa que estava quase vegetando era um sinal de esperana. Rosalind deitou a cabea no colo da madrasta e chorou ainda mais. A duquesa ainda mantinha o olhar perdido no horizonte, mas continuava a afag-la. As duas confortaram-se mutuamente por mais alguns segundos, at que a mo da madrasta escorregou e Rosalind percebeu que ela havia adormecido. A noite comeava a cair quando a criada preparou um banho quente para Rosalind. Entrar na banheira com gua perfumada foi um blsamo

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para suas dores. Porm nada poderia abrandar o tumulto de emoes que a dominava, para isso somente uma pessoa poderia ajud-la. Pensando nisso, a viso do rosto bonito de Armond surgiu em sua mente. Talvez tivesse lembrado por ele se parecer com um anjo com aqueles cabelos dourados. Recobrando a razo, balanou a cabea para afast-lo dos pensamentos. Pelo pouco que o conhecera, sabia que ele no era um anjo. Por outro lado, no acreditava nos boatos que o tachavam de assassino e louco. Depois do banho, deitou-se ainda intrigada por tantas dvidas. Estava quase pegando no sono quando sentiu que havia algum bem perto de sua cama. Lembrou-se da conversa com Lydia e encolheu-se amedrontada. Franklin tinha a chave de todos os aposentos. Assustada, apertou os olhos, procurando enxergar na penumbra do quarto, quando viu um vulto perto da porta dupla da varanda. Franklin? perguntou em um sussurro com o corao aos pulos. Ele entrou no quarto e o luar desvendou uma figura bem diferente de seu irmo. E em vez de ficar mais apavorada, sentiu-se aliviada. O que est fazendo aqui? Como entrou? Vestido com uma camisa branca, desabotoada o suficiente para revelar parte do peito musculoso e calas pretas justas, Armond aproximou-se da cama. Voc no deveria dormir com as portas do terrao abertas anunciou ele com aquela voz gutural. E a trelia na parede s facilita a subida de um homem determinado. Rosalind puxou as cobertas at o queixo, procurando proteo. E determinado a fazer o qu? Eu precisava saber como conseguiu esse hematoma no rosto. Fiquei muito preocupado. Rosalind respirou mais fundo para se acalmar e sentiu um perfume ctrico tomar conta do ambiente. Armond no exalava a uma loo comum, mas sim uma fragrncia inebriante, carregada de perigo, masculinidade ou talvez algo ainda mais selvagem. Eu j disse que sou desastrada ela relembrou. No deveria estar aqui. Por um instante voc pensou que fosse seu irmo que estivesse aqui. Ela desejou constrangimento. que a penumbra do quarto disfarasse seu

E por que no? Ele o homem da casa. Para mim faz todo o sentido pensar que voc fosse Franklin, que talvez tenha vindo checar se

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estou bem. E ele costuma fazer isso? Rosalind suspirou quando ele sentou na beira de sua cama. No. E mesmo que fizesse isso no assunto seu. melhor sair agora. No apropriado ficarmos aqui sozinhos. Se no sair imediatamente, chamo meu irmo. Franklin me disse que o assustou na ltima vez em que nos encontramos. Armond soltou uma gargalhada alta e seus dentes brancos reluziram na escurido. E voc acreditou? A resposta sarcstica confirmou o que ela j suspeitara. O que quer, afinal? Ele no respondeu de imediato, limitando-se apenas a estud-la. Voc sabe o que eu quero. Armond tentara se convencer que s iria procur-la para perguntar sobre a marca roxa no rosto. No entanto, mentira para si mesmo. A verdadeira inteno era poder toc-la novamente, beij-la e atiar a chama do desejo que brotara na noite do baile de Greenley. Rosalind o fizera ter sentimentos como qualquer outro homem. Como se fosse um rapaz tolo e apaixonado, ele estava ali diante daquela figura frgil e amedrontada contendo o impulso de tom-la nos braos mais uma vez. Eu deixei uma impresso errada a meu respeito ela disse, acuando-se ainda mais. Apesar do meu comportamento no baile, no sou o tipo de mulher que permite que um homem entre no quarto sem ser convidado. Que esse assunto fique bem claro entre ns de uma vez por todas. Ele bem sabia que tipo de mulher tinha diante dos olhos. Os beijos trocados o afetaram mais do que qualquer outro que j havia recebido de outras mulheres. Os lbios se tocaram, mas com a pureza de uma amante inocente. Essa formalidade toda comigo no lhe cai bem, principalmente quando sei que por baixo desse olhar frio, existe o calor do desejo. No apague a fasca que brilha impune a cada vez que nos encontramos pediu ele. Com as mos trmulas, Rosalind fechou o boto do decote. Se pudesse voltar atrs e mudar o que aconteceu entre ns em Greenley, eu o faria. S agora entendo como fui tola ao deixar o baile em sua companhia. Acredito que no estava raciocinando direito, pois no considerei as conseqncias da minha ousadia. Eu o usei por razes minhas e j me desculpei por isso. O que mais quer de mim? Armond desejou responder que queria muito mais do que desculpas, mas apesar daqueles lbios to convidativos, Rosalind ainda possua uma

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aura de inocncia que o fez recobrar a razo. Porm, deparar-se com aquela figura to feminina, com os cabelos negros caindo em desalinho sobre os ombros e as curvas do corpo insinuando-se atravs da camisola, no haveria como conter o desejo. Como que uma mulher podia despertar a doce contradio entre a decncia e a paixo selvagem? O que mais ele poderia pedir? Nada mais do que seu instinto queria, mas certamente muito mais do que deveria. Dominado ainda pelo desejo, indiferente aos sentimentos opostos, aproximou-se: Quero ao menos um beijo. S isso? ela sussurrou quase sem ar e ergueu a mo para impedi-lo. Um beijo e nada mais? Depois voc vai embora? Se esse for o seu desejo... dizia a verdade. No entanto, sabia que seria difcil ater-se a um beijo apenas, mas ignorando a razo, deixouse dominar pela nsia de sentir aquela boca mida contra a sua, e ele tomou os lbios macios num beijo faminto. Rosalind tambm queria beij-lo de novo. Alm do mais, sentiu que poderia confiar que seria apenas um beijo, pois na noite em que estiveram juntos, ele poderia ter se aproveitado da ocasio e no o fez. Tudo indicava que estaria relativamente a salvo com ele... at acontecer outro beijo. O desejo que comeara com um arrepio, agora lanava labaredas por todo o seu corpo. Rosalind... ele sussurrou. Como posso prometer que no pedirei mais quando a vejo como a interpretao dos mais escondidos desejos? Preciso do seu calor, do seu corpo, sentir muito mais do que minha vida amaldioada pode me dar. E a simples meno da maldio, despertou-a, tirando-a parcialmente daquele delicioso estado letrgico. Ser que ele era louco de fato? Se fosse ento ela j estava totalmente contaminada. Rosalind achou-se igualmente insana ao permitir que a beijasse dentro de seu prprio quarto. Mesmo sabendo que deveria afast-lo, optou pela insanidade total, puxando-o pelo colarinho, aproximando-o novamente. Quanta insensatez... murmurou ela entre beijos. Isso no est certo, mal o conheo. De repente Armond se afastou, deixando visvel um estranho brilho no olhar. Algo como uma cor latente que por uma frao de segundos se misturou ao azul daqueles olhos indecifrveis, mas sumiu to rpido quanto apareceu. verdade, voc no me conhece... Armond tirou delicadamente os braos que o envolviam e sem nenhuma palavra mais, afastou-se e sumiu pela porta. Rosalind ficou com a impresso de que havia sonhado acordada. Mas no havia como duvidar, pois seus lbios ainda latejavam. O corpo permanecia dominado pela mistura pecaminosa de prazer e desejo.

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Por baixo da camisola fina, os seios estavam inchados e doloridos e uma estranha umidade brotava entre suas pernas. Contudo, o mais intrigante era o fogo implacvel que a consumia por dentro, deixando-a faminta, ansiosa por receber mais do que aquelas simples carcias. Como um homem teria o poder de transform-la daquela forma? E pela segunda vez, ele praticamente fugira. Foi possvel sentir que Armond tambm a desejava e estava totalmente entregue aos beijos, mas ento por que deix-la to inesperadamente? Bem, ele era um completo mistrio. * * *

Na manh seguinte, Rosalind estava exausta, tinha demorado a pegar no sono depois que Armond sara de seu quarto. Durante o caf da manh, implorou a Franklin para que a deixasse ficar em casa, mas ele se recusou a ouvi-la. Algumas horas mais tarde, ali estava ela na propriedade dos Wulf, na companhia forada de dois homens, a quem desprezava com igual fervor. A companhia forada de Penmore a deixava com os nervos flor da pele. Franklin agia de maneira estranha. Ele estava com o rosto todo arranhado e Rosalind lembrou-se de que no vira Lydia naquela manh. Havia alguma coisa errada... um mau pressgio. Ah, a est voc, lorde Wulf. Rosalind desviou a ateno de seus pensamentos e viu Armond parado, observando os dois homens de costas para ela. Ao observ-lo, sentiu um arrepio percorrer seu corpo para finalmente instalar-se em seu ventre. Que homem maldito! Como ele era capaz de afet-la daquele jeito? O que voc est fazendo aqui, Chapman? Estou aqui a convite de Penmore Franklin respondeu. Eu e minha irm... Uma vez que Franklin meneou a cabea em sua direo, Rosalind esperou que Armond a visse, porm no contava com o forte vnculo que se estabeleceu quando seus olhares se encontraram, e assim permaneceram por longos e desconfortveis segundos. Os cavalos cinzentos esto presos minha carruagem, Penmore Armond informou mudando o foco de ateno. Achei que voc quisesse test-los antes de tomar uma deciso final. Penmore consentiu com um sinal de cabea que fez com que suas bochechas gordas se movessem sobre o colarinho da camisa. Excelente idia, Wulf. Talvez lady Chapman queira me

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acompanhar em um passeio ele sugeriu, lanando um olhar lnguido para Rosalind. No permito que mulheres acompanhem o teste de meus cavalos Armond interveio. Acho muito perigoso e presumo que voc queira for-los ao mximo, no ? Penmore contraiu os lbios, mas concordou. Voc vem comigo, Chapman? Gostaria de sua opinio sobre os cavalos. No acho que seja apropriado deixar Rosalind sozinha Franklin disse. Fico aqui esperando voc voltar. Pode ir, Franklin, no me importo. Posso assegurar que lady Rosalind ficar bem garantiu Armond. Mas compreendo se decidirem voltar outro dia. Quem sabe os animais ainda estejam disponveis at l. O visconde mostrou-se contrariado, mas acabou cedendo. Vamos, ento. Acho que ela ficar bem enquanto ns damos uma volta com os animais. Se me fizer esse favor, posso reconsiderar suas dvidas da noite passada. Franklin no titubeou em aceitar a proposta tentadora. Quando os dois saram do estbulo, Rosalind teve vontade de gritar de alegria. Eram raras as oportunidades em que podia ficar sozinha. Suspirando, se ps a acariciar uma bela gua rabe. O animal tinha linhas perfeitas e os olhos castanhos lembravam o seu cavalo que gostaria de ter consigo em Londres. Andar pelas campinas do interior sempre foi seu maior prazer, pena que agora no podia mais desfrut-lo. Voc tem bom gosto para cavalos. A voz de Armond a assustou, fazendo-a virar rapidamente e perceber que estava sendo observada. Achei que iria conduzir a carruagem, quer dizer, presumi que voc tivesse ido junto com eles... Meu cocheiro bem habilitado para mostrar melhor as qualidades dos animais. Alm do mais, no vi razo alguma para acompanhar dois homens que me irritam profundamente. Ah... Rosalind sentiu-se uma tola por no ter conseguido pensar em nada melhor para responder. Mas o que poderia dizer depois da noite anterior? A mesma aura de seduo os envolvia naquele momento, apesar de estarem distantes. No quero interromper seus afazeres ela disse finalmente. No me importo em esperar sozinha. Voc est com medo? Medo de qu?

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Armond seguiu em sua direo, recostando-se a uma cocheira prxima. Medo de ficar sozinha comigo, onde uma mulher morreu ele especificou. O sopro frio do mistrio pela simples meno do crime fez com que ela tremesse da cabea aos ps. Onde voc a encontrou? L no fundo. Armond indicou um canto escuro do estbulo. O lugar est vazio agora, no posso mais colocar os animais ali, pois parece que eles sentem o cheiro de sangue. Voc a conhecia? Seu nome era Bess OConner, mas eu no a conhecia respondeu sem encar-la. Ela era uma prostituta sem muita importncia, caso contrrio o esforo para encontrar o assassino teria sido muito maior. Como ser que ela chegou aqui? Rosalind caminhou at o centro do estbulo e observou a longa fileira de cocheiras. No sei. Um dos cavalarios ia se casar naquela noite e eu tinha dispensado os empregados para a cerimnia. Quando voltei para casa, tarde da noite, e fui guardar meu cavalo, ouvi um gemido e ento a encontrei. Ela disse algo? Rosalind cruzou os braos sobre o peito numa tentativa inconsciente de se proteger. Armond continuou perdido em pensamentos, mas quando percebeu que ela aguardava uma resposta, afastou-se da cocheira e voltou a encar-la. Ela havia sido espancada e no estava em condies de dizer nada. Mais tarde, tentei descobrir mais a seu respeito, e fazer com que o responsvel pagasse por aquilo. Rosalind! O grito de Franklin, parado porta do estbulo junto com Penmore, fez com que seu corao disparasse. J voltaram? Armond propositadamente postou-se entre ela e os dois homens. Eu estava mostrando os cavalos a lady Rosalind. Ela gostou muito da gua rabe. Quer que eu a sele para test-la? Voc nos enganou de propsito Franklin acusou-o com a raiva estampada no rosto. Pensei que voc conduziria a carruagem. Se eu soubesse que no nos acompanharia, jamais teria permitido que minha irm ficasse aqui, e voc sabe disso! Armond manteve-se impassvel diante do tom ameaador de Franklin. Lady Rosalind no me pareceu temerosa na minha companhia.

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Veja voc mesmo. A questo no essa Franklin disse por entre os dentes. Ah, no? Ento qual seria? Armond limitou-se apenas a levantar uma das sobrancelhas em sinal de desdm. Franklin estreitou a distncia entre eles, ameaando-o. Algum poderia suspeitar que alguma coisa a mais estaria acontecendo se visse vocs dois sozinhos aqui. Penmore tem outros planos para ela. Garanto que ele no iria querer se casar com uma mulher com a honra manchada. Armond continuou com a mesma postura inabalvel, nem um pouco intimidado quando virou-se para o visconde: verdade, Penmore? Pretende fazer uma oferta por lady Rosalind? Seria uma proposta semelhante a que vai me fazer pelos cavalos? Penmore, que at ento parecia se divertir com o confronto, assumiu um ar srio diante da insinuao. Mea suas palavras, Wulf! O que pretendo oferecer a ela s diz respeito a mim e a Franklin Chapman. E assumindo tambm um tom de provocao, levantou uma sobrancelha. A no ser que voc tambm queira fazer uma oferta por ela. Ainda temerosa pelas conseqncias daquele encontro, Rosalind limitou-se a olhar de um homem para outro. Por um breve momento desejou que Armond dissesse que a tiraria do martrio em que se tornara sua vida. Porm quando ele desviou o olhar e o manteve fixo no horizonte, ela teve a certeza de que at aquela opo lhe tinha sido tirada. Armond ficou em silncio. Foi o que pensei Penmore resmungou. Voc bem sabe que no deve ficar de olho nas senhoritas bem-nascidas. Nenhuma mulher haveria de querer um louco como marido a ter a doena disseminada para os filhos. E depois de clarear a garganta, questionou: Ser que agora podemos resolver a questo da venda dos cavalos? Rosalind ficou desapontada ao perceber que por um instante Armond perdeu sua postura superior diante de Penmore, por no poder responder altura. Por que no vamos discutir os detalhes da venda em minha casa enquanto peo para servirem um ch para lady Rosalind e Franklin? perguntou Armond. No acho que sua casa seja um lugar apropriado para minha irm Franklin adiantou-se em responder. Vamos esperar por voc na carruagem, Penmore. Assim est bem para voc? Armond a inquiriu cordialmente. O dia est muito mido. Presumo que seria bem mais confortvel ficar em

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minha sala de visitas, bebendo um ch quente. Ficarei bem na carruagem, obrigada ela respondeu, evitando encar-lo. Assim que subiu na carruagem, Franklin comeou a interrog-la. O que houve entre voc e Wulf no estbulo? Nada. Ficamos vendo os cavalos. Quando cheguei ouvi que vocs estavam falando do assassinato que aconteceu ali. O que ele contou sobre o assunto? No falou muita coisa Rosalind respondeu, dando de ombros. Disse apenas que no conhecia a pobre mulher e no tem idia de como ela foi parar no estbulo. Ele tambm disse que est procura do assassino. Pelo que se sabe, foi ele mesmo que a matou. E se no foi ele, certamente foi um de seus irmos. Por isso, insisto para que voc se mantenha distante. Qualquer ligao com ele pode acabar com sua reputao. Penmore pode passar a impresso que no liga a mnima para os ditames da sociedade, mas pode acreditar que ele segue a cartilha social direitinho. Rosalind estava distrada observando a garoa fina cair sobre o campo e esperando que o visconde voltasse logo. Saiba que no me importo com Penmore. No gosto da maneira vulgar como ele olha para mim, sinto-me observada como um corpo sem alma. J disse que no quero sua opinio sobre isso. Franklin suspirou. O que importa que ele est interessado e voc deve fingir estar de acordo. O visconde pode parecer um sujeito alegre, mas est acostumado a conseguir que quer, sem se importar em destruir alguma coisa durante o processo. Minhas dvidas com ele so altas e por mais que eu odeie, tenho que danar conforme a msica que ele toca... Franklin calou-se ao ver que o visconde abria a porta da carruagem. Que homem degenerado e arrogante! resmungou Penmore sentando-se perto de Rosalind. Consegui fechar negcio, mas por um preo muito maior do que o esperado. Quando fiz minha oferta, Wulf riu e saiu da sala. Precisei ir atrs dele pelo corredor para fechar o negcio. O homem devia ser escorraado de Londres Franklin concordou. eu sei, mas ele conhece cavalos como ningum o visconde admitiu com rancor. No h melhor criador no pas, alm de no se deixar enganar nas negociaes. Dando o assunto por encerrado, virouse para Rosalind. Ns nos veremos no sarau de lady LeGrande daqui a duas noites, meu docinho? Rosalind demorou a perceber que Penmore se dirigia a ela. At ento evitara olhar para aquele rosto to suado, que deixava-o com uma

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aparncia ainda mais asquerosa. Claro que sim Franklin adiantou-se em responder. Na verdade voc ter a honra de escolt-la e eu irei de acompanhante, claro. Ela precisou morder a lngua para no deixar claro que ele estava de acordo com nada daquilo. Mesmo que a inteno fosse dizer alguma coisa, no houve tempo, pois Penmore fechou a cara como de costume. Eu gostaria de estar a ss com lady Rosalind. Precisamos nos conhecer melhor. Voc sabe to bem quanto eu que uma moa solteira no deve ser vista em pblico sem acompanhante Franklin contraps. Voc a ter no tempo devido, mas primeiro deve cortej-la. No se pode saborear um doce antes de pagar por ele. Por que vocs falam de mim como se eu no estivesse presente? Rosalind no conseguiu mais ficar em silncio. Eu... Antes que pudesse terminar de falar, Franklin aproximou-se e deulhe um tapa no rosto. O susto e a dor fizeram com que ela levasse as mos face, mas no sem antes lanar um olhar suplicante para que Penmore a salvasse de tamanha vergonha e humilhao. Ele, no entanto, limitou-se apenas a franzir as sobrancelhas. Se voc for disciplinar sua irm, Franklin, no bata no rosto. Ela muito bonita para aparecer com marcas visveis. Controle-se, embora sei que esse no o seu forte. Ambos trocaram um olhar cmplice. Rosalind estava indignada por Penmore aceitar o abuso do irmo sem defend-la. Era esse tipo de marido que a esperava? Um homem que afirmava que bater em mulher era permitido, desde que no se deixasse marcas visveis? Olhar para um e para outro era o mesmo que ferir os olhos e despedaar o corao. Se Armond estivesse ali certamente no teria reagido como Penmore. Talvez houvesse dito a verdade a Armond... Se bem que ele no poderia fazer nada, pois no era sequer um pretendente.

Captulo II

No dia seguinte Lydia no apareceu para ajudar Rosalind a se preparar para a festa dos LeGrande. Mary contou que Franklin a despedira. Sabia que ele tomara aquela atitude pelo fato de ela ter enfrentado o irmo, pedindo explicaes. Embora soubesse que a amiga ficaria bem melhor longe dali, gostaria de ter se despedido da criada. Seus
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pensamentos ainda estavam voltados ao que mais poderia ter feito pela moa, quando Penmore chegou para acompanh-la at a festa. Ao chegarem ela notou que todos pareciam animados com a ocasio, menos ela. Como se sentiu? Amlia Sinclair, a jovem socialite a quem tinha sido apresentada anteriormente, perguntou baixinho. Desculpe-me, no entendi. Rosalind achou que havia se distrado e perdido parte da conversa. Como danar e depois sair acompanhada pelo lorde Wulf? a moa reformulou a pergunta. Era certo que todos haviam testemunhado sua atitude no baile anterior. Foi um erro ela murmurou, tentando mostrar desinteresse pelo assunto. Voc foi a nica a realizar o sonho de todas ns a dama admitiu. E disposta a saber mais detalhes, Amlia puxou-a pelo brao, afastando-a do pequeno grupo. O que aconteceu quando vocs ficaram sozinhos? Rosalind no gostou muito de ser interrogada daquela forma, mas se no satisfizesse a curiosidade da moa com muita educao, seria alvo de mais fofocas. No houve nada, lorde Wulf foi um perfeito cavalheiro mentiu. Ah, que pena Amlia lamentou, franzindo a testa em sinal de desapontamento, mas seus olhos claros brilhavam maliciosamente. Acho uma injustia que o homem mais atraente de Londres seja proibido para ns. Chocada pela franqueza da moa, Rosalind apenas assentiu. Acho que os rumores de ele ser um homem perigoso so um tanto exagerados. No acredito que o fato de eu t-lo procurado para danar tenha chamado tanta ateno assim. Pois a que voc se engana, todos notaram. Eu mesma morri de inveja da sua audcia. Imagine ter a coragem de danar com o monstro em pessoa. Ningum jamais vai esquec-la, Rosalind, pode estar certa disso. Acho sua ousadia admirvel. Nenhuma teria coragem suficiente para desrespeitar as regras e ser alvo de fofocas. Voc tambm no nada comum, no ? Rosalind comentou sorrindo. Acho que no sou mesmo Amlia respondeu, dando de ombros. Minha me costuma dizer que com esse atrevimento vai acabar manchando minha reputao. C entre ns, espero que ela esteja certa. Amlia era de fato diferente das demais. Rosalind sorriu novamente e descobriu-se divertindo na companhia da nova amiga. Seu irmo parece mant-la sob rdea curta Amlia comentou. Alis, ele est vindo em nossa direo e no me parece satisfeito por estarmos conversando.

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Rosalind olhou na direo em que vira Franklin e Penmore pela ltima vez. Com licena, o acompanhante da minha irm precisou se ausentar, mas pediu que eu me certificasse de que ela aproveitaria o baile Franklin as interrompeu, tomando Rosalind pelo brao com uma fora desnecessria. Ele no precisou dizer mais nada para fazer com que Amlia voltasse s pressas para o lado da me. Eu estava apenas fazendo amizade com Amlia... Voc no precisa de amigas Franklin disse em tom rspido. Se precisar, Penmore as escolher para voc depois de casados. Eu ainda no concordei com esse casamento. E se eu escolher outra pessoa? Quem sabe um homem que aceite pagar suas dvidas e me aceite sem dote? No conte demais com sua aparncia, minha querida. Voc no tem muita escolha. Eu at tinha outros nomes, mas desde que Penmore se interessou por voc, seu futuro ficou decidido. Alis, ele deixou isso claro hoje tarde. Aquele homem me causa repulsa, se ao menos ele fosse um pouquinho mais gentil... Pare com essa lamentao tola Franklin a repreendeu. No estou nem um pouco interessado em suas opinies. Mas como no sou to ruim assim, posso confort-la contando um segredinho sobre o nosso visconde. Um segredo? perguntou ela curiosa. Nosso visconde tem problemas com suas partes masculinas. Duvido que consiga manter sua masculinidade ereta por tempo suficiente para consumar o matrimnio. Embora goste de um bom jogo, como se fazer passar por um homem capaz de tudo. Rosalind no era to ingnua para no entender o que Franklin acabara de dizer. Embora fizesse o casamento com um homem parecer um pouco menos intolervel, o visconde ainda a enojava com sua conversa libidinosa e mos grudentas. Ela se perguntou ento por que sua reputao seria to importante para um homem que no podia cumprir com suas obrigaes maritais. Sei o que est pensando Franklin comentou. Penmore est solteiro h muito tempo, por isso muito importante que se case com uma dama de boa reputao e boa linhagem, para afastar qualquer comentrio. Devo avisar que se tiverem filhos, no sero dele e sim de um pai que ele prprio escolher. Ela sentiu o estmago se contrair s em pensar naquela hiptese. Desviou o olhar para o salo e assustou-se ao vislumbrar Armond se movimentando fora da pista. Como de costume, ele estava de preto em um contraste perfeito com os cabelos claros e a pele bronzeada.
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De repente ela percebeu que aqueles olhos misteriosos estavam concentrados em seus movimentos pela pista. A distncia, como um felino espreita, ele continuava parado, analisando-a. No olhe para ele Franklin sibilou. Vocs dois esto dando um espetculo! Difcil imaginar que faziam parte de algum show quando estavam distantes por dez passos. Contudo, havia certa razo no comentrio do irmo. De uma hora para outra o ambiente ficou pesado, como se o ar estivesse carregado de especulaes. Entretanto no conseguia desviar do olhar que a hipnotizava. Sentia-se como um coelho indefeso, prestes a ser devorado por um predador. Sentiu o sangue corar suas faces, mas Franklin a trouxe de volta realidade, apertando sua mo com uma fora que quase a fez gritar de dor. Est na hora de nos despedirmos e partir falou ele entre os dentes. Aquele homem a faz perder a cabea. No deixarei que ele estrague tudo! Est me ouvindo, Rosalind? Franklin... chamou ela, apressando o passo para alcan-lo. Voc no tem jeito mesmo, Armond Wulf a condessa de Brayberry declarou. Aqui estava eu pensando no halo que rodeia sua cabea angelical, erroneamente julgado pelas fofocas infundadas, quando o pego em flagrante, provando que esto todos certos. Armond forou-se a desviar seus olhos de Rosalind e encontrar a testa franzida da condessa. Ele ergueu uma sobrancelha como que inquirindo sobre o que estava fazendo de errado. E a resposta silenciosa veio por meio do leque apontado para Rosalind, de quem ele no havia tirado os olhos desde que chegara festa de lady LeGrande. Agindo assim to descaradamente, lanando olhares significativos a lady Rosalind, vai acabar levantando as piores especulaes a seu respeito. No tinha notado que a estava encarando disse com ar maroto. Ora, ora a condessa comentou sorrindo. Armond Wulf finalmente se apaixonou! J era hora. Eu estava certa quando disse que vocs fazem um belo par. Posso garantir que no meu corao que olha para lady Rosalind. A condessa o golpeou fortemente com o leque. Mas que coisa! Voc deveria controlar sua libido em pblico! Do jeito como a encara parece que vai despi-la e possu-la aqui mesmo, em frente a todos ns. Voc sempre to intenso assim? Sem desviar os olhos de Rosalind, ele pensou um momento antes de responder. Sou sim.

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O irmo dela est ficando cada vez mais tenso comentou a condessa. Voc deveria disfarar um pouco, Armond. Sabia que ela chegou aqui pelos braos rechonchudos de Penmore? Espero que a pobrezinha consiga algum melhor do que ele. Seria uma pena v-la casada com aquele canalha. Ento, Rosalind festa? Uma resoluo mais linda que ele j homem! Qualquer um, havia permitido que o visconde a conduzisse difcil de entender, quando se tratava da mulher tinha visto. Se quisesse, ela poderia ter qualquer menos ele prprio...

No pense que vou fazer papel de idiota perante ela advertiu ele, forando-se a desviar o olhar de Rosalind. A senhora bem sabe que fiz um juramento de nunca me casar. No percebeu que j est fazendo papel de tolo? perguntou a condessa em tom suave. No foi para me ver que est aqui, tenho certeza. Sim, estava ali para encontrar Rosalind novamente, admitia-se totalmente incapaz de lutar contra a forte atrao que os unia. No entendo a dvida. Claro que vim v-la, milady. Armond direcionou todo o seu charme e ateno para a mulher que fora amiga de seus pais e que no abandonou as crianas quando a maldio se abateu sobre sua famlia. Eu a adoro, e se existe uma mulher em toda a Londres que me faa considerar quebrar o juramento de permanecer solteiro, a senhora. A condessa, apesar da idade, corou como uma garota. Porm, logo se recomps, acertando o leque no brao forte. Ora, pare com isso. Durante a viagem para casa, Franklin no tirava os olhos da irm. Para fugir do assdio, Rosalind fechou os olhos e se recostou contra o assento, revivendo os acontecimentos da noite. Os sentimentos conturbados que a invadiam toda vez em que se aproximava de Armond no lhe faziam bem. Seu futuro marido j estava escolhido, e mesmo se no estivesse, Franklin jamais permitiria que fosse cortejada por um Wulf. O barulho dos cascos dos cavalos contra as pedras da rua e o balanar da carruagem embalaram os sonhos de Rosalind. De sbito estava revivendo aquela noite inesquecvel em outra carruagem, com outro homem. E na escurido, Armond se fez presente, fazendo-a arrepiar-se diante das splicas daqueles lbios exigentes contra os seus. Sentiu os seios dodos com saudade das carcias, da boca sequiosa e da lngua atrevida. Em segundos seu corpo inteiro voltou a clamar por aqueles braos fortes que amoldaram seus corpos com a habilidade de um escultor, transformando-os em um s. O calor do desejo a envolveu, a voracidade da paixo... E foi o som do prprio gemido rouco que a trouxe de volta realidade, e abriu os olhos abruptamente.
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Franklin a encarava com a expresso de um gato faminto que estuda o rato adormecido, pensando em tortur-lo, antes de qualquer outra coisa. Com o que voc estava sonhando ainda agora? - inquiriu ele. Ou devo perguntar, com quem? Rosalind se endireitou. Devo ter cochilado. J chegamos em casa? Abriu a cortina da carruagem. Oh! Vejo que j chegamos. Estou exausta! No pense que vai se refugiar no quarto e escapar da punio pelo seu comportamento dessa noite Franklin sibilou. Tenho pensado no que seria apropriado. Sou uma mulher adulta. No posso admitir ser punida como uma criana nem por voc e nem por homem algum. A sobrancelha erguida e o ar de falso espanto foi uma resposta muito mais contundente do que se ele tivesse reagido com raiva. Isso o que veremos. Ele se inclinou e abriu a porta da carruagem, ento saiu. Quando estendeu a mo para ajud-la a descer, Rosalind se recusou, saindo sozinha do coche. Voc no vai me bater sentenciou ela severamente. No vou mais suportar esse abuso. A mscara de cinismo caiu do rosto de Franklin e os olhos brilharam com a fria conhecida. Como ousa me dizer o que posso ou no fazer sob meu teto? Franklin agarrou-a pelo brao, quase o deslocando. Ela engasgou com a dor. Em pnico, tentou escapar. O primeiro lugar que pensou em ir foi para a casa vizinha. Mas teria que correr muito antes que o irmo a alcanasse. Voc acha que ele pode ajud-la? Franklin falou em baforadas ao ouvido dela. Apertou o brao j dolorido com mais fora, fazendo-a choramingar. Ningum pode ajud-la, Rosalind! O desespero a fez pronunciar o nome de Penmore enquanto Franklin a arrastava em direo da casa. Ele apenas riu da insinuao. Ele no se importa, desde que os machucados no apaream. Passeou os olhos pelo corpo dela. Claro que primeiro precisamos nos livrar desse vestido. Custou uma fortuna e eu no quero v-lo rasgado ou manchado. Rosalind tentou afundar os saltos do sapato no cho, mas no funcionou. Franklin era muito forte. Mesmo se Mary abrisse a porta e testemunhasse a cena, no seria capaz de ajud-la. Realmente no havia qualquer sada a no ser submeter-se vontade do irmo. Franklin arrastou-a para dentro, levando-a na direo das escadas. De repente pararam diante da viso aterrorizante que surgiu frente dos dois. Ali, presa viga que corria pela extenso do teto havia uma corda,
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da qual pendia um corpo, que balanava para frente e para trs. Rosalind levou as mos boca. Era Lydia. Armond havia acabado de chegar em casa, depois de umas poucas rodadas de carteado e acabara de tirar o casaco quando o som chegou at ele. Aguou os ouvidos em direo janela aberta e ouviu o som distante de um choro. Por conta da maldio, alguns de seus sentidos eram mais aguados do que em outras pessoas. A audio e o olfato eram os mais afiados. Era como se fosse um animal... que aguardava para ser libertado a qualquer momento. E por isso no tinha dvidas de que quem chorava era Rosalind. Havia algo errado e a necessidade de v-la tornou-se iminente. Sem se importar em colocar o casaco, ele deixou o quarto apressado. A manso estava em silncio, nenhum servial acordado. Desceu as escadas e irrompeu pela porta da frente. A noite estava mida, a grama molhada e uma neblina espessa no permitia a viso ao longe. Ainda assim, seguiu sob uma chuva fria e fina. Quanto mais se aproximava da casa de Rosalind, mais ntido era o choro, mais palpvel tornava-se aquela angstia. Sem esforo algum, escalou as trelias at a varanda do quarto. Por um instante imaginou se as portas no estariam trancadas, mas por sorte estavam apenas encostadas. Com a agilidade de um ladro, esgueirou-se para dentro do quarto. Seus olhos se ajustaram facilmente escurido. Foi ento que ele a viu, encolhida sobre as cobertas. Rosalind? chamou-a em um sussurro. Com um pulo, ela jogou as cobertas de lado e se sentou. Oh! Armond!Ela saiu da cama e atravessou o quarto, surpreendendo-o ao enla-lo pelo pescoo procura de proteo. Foi horrvel! Por impulso, ele deixou as mos deslizarem por entre os longos cabelos soltos, que pareciam a mais fina seda debaixo de seus dedos. O que foi horrvel? Por que est chorando? Lydia ela comeou a contar entre soluos. Ela se enforcou! Armond conduziu-a at a cama, sentando-se a seu lado. Quem era Lydia? Minha criada ela respondeu. Franklin a demitiu no comeo da semana, mas hoje noite quando chegamos dos LeGrande, l estava ela, o corpo inerte pendendo de uma corda. Quando Rosalind cobriu o rosto com as mos soluando, Armond cedeu ao impulso de aconcheg-la, passando o brao sobre os ombros trmulos. Foi por minha culpa. Foi por minha causa que Franklin a expulsou

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daqui. Acredito que por no ter arranjado outro emprego, ou outra maneira de sobreviver, ela no viu outra sada seno dar fim prpria vida. O sofrimento profundo de Rosalind por causa da criada o surpreendeu. Se ela fosse como as outras moas da sociedade, teria esquecido o problema rapidamente. O que reafirmava o fato de ter a seu lado uma mulher diferente e sensvel. Ela deixou algum bilhete? Qualquer explicao sobre o motivo de ter tomado tal deciso? Armond quis saber. No. Nada que algum tivesse achado pelo menos. Ela... O que houve? Ela estava com o corpo tomado por hematomas. Hematomas? No mesmo instante Armond associou os fatos. No rosto Rosalind continuou. A impresso que havia sido espancada recentemente. Segundo Franklin, ela andava com um bando de arruaceiros. Eu o ouvi dizendo ao policial que provavelmente um desses homens a teria machucado. Seu irmo a acompanhou durante a noite inteira? Sim, por que pergunta? Armond tinha fortes suspeitas sobre Franklin, porm se Rosalind confirmava que ele estivera em sua companhia, talvez no tivesse participado diretamente. Por que ela foi demitida? De repente, Rosalind desviou o olhar para evitar a resposta. Armond tocou-a no brao e ela involuntariamente soltou um gemido de dor. O que foi isso? indagou ele, notando os hematomas no brao delicado. Eu devo ter esbarrado em alguma coisa Rosalind respondeu baixinho, ainda recusando-se a encar-lo. Como? No me lembro. Uma onda de dio o invadiu. Movido pela certeza que j tivera antes, Armond rasgou a manga da camisola e, perplexo, viu a ntida marca de dedos na pele alva de Rosalind. Quem fez isso a voc? Diante da dolorida evidncia, ela soluou, desta vez no disfarando o pranto que precipitava em seus olhos. Franklin respondeu depois de respirar fundo. No a primeira vez. Ele tem um temperamento horrvel! Armond praguejou, levantou-se e dirigiu-se para a porta do quarto.

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Vamos ver se ele valente o suficiente para agredir um homem! Rosalind saltou da cama, postando-se sua frente, impedindo a passagem. No, Armond, no piore a situao! Franklin nem mesmo est em casa. Depois do incidente ele saiu, provavelmente para ir jogar cartas. Determinado, Armond voltou para a sacada. A raiva crescendo a cada minuto, tomando-o por completo. Ento, vou procur-lo. Por favor, no me deixe sozinha! Ele cedeu ao apelo e, movido por um misto de sensaes entre desejo e afeto, aproximou-se e envolveu-a num abrao terno. Volte para a cama. Voc deve estar exausta. Como uma criana obediente, ela entrou debaixo das cobertas, sem deixar de observ-lo. Armond sentou-se na beira da cama. Sua camisa estava mida por conta da garoa ou talvez pelo calor da paixo que o fazia transpirar. Naquela noite do baile de Greenley voc no tropeou se machucando tambm, no foi? No ela murmurou. Franklin me bateu por eu... ter sado com voc. Isso deixa claro que voc no me procurou naquela noite para impressionar suas amigas, no ? No tenho amigas. Franklin no permite. Ele decidiu que devo me casar para ajud-lo em suas finanas. Se voc tivesse manchado minha honra naquela noite, no haveria casamento e eu poderia voltar para o interior. Armond suspirou, afastando uma mecha de cabelos midos da testa. Rosalind, deve haver algum que possa ajud-la. Famlia... Engano seu, no tenho ningum. Meu pai me deixou aos cuidados de minha madrasta. Infelizmente ela adoeceu e minha guarda passou para Franklin, que j acabou com minha herana. Armond percebeu que a realidade era ainda pior do que suas suspeitas. Se Franklin aparecesse naquele instante, ele o esganaria. Por que voc no me disse a verdade quando nos encontramos? Eu no o conhecia. No sabia como poderia pedir ajuda, alm da maneira como fiz ela respondeu com o olhar baixo. Rosalind tinha razo. O que poderia fazer por ela exceto matar o homem que ousava trat-la daquela forma? Porm, se o fizesse, a sociedade iria aplaudir por finalmente poder provar que ele era de fato um
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assassino. Como faria para proteg-la sem que seu nome fosse citado? O que poderia oferecer a ela? Provavelmente muito menos do que ela merecia, pois seu futuro estava preso a uma maldio que no lhe permitia laos afetivos. Voc est tremendo... Armond puxou as cobertas para cobri-la. No entanto, o tremor no seria apaziguado por l, tampouco pelo fogo. Ciente disso, ele tirou a camisa mida e, ao deitar-se, puxou-a para bem perto, emprestando o calor do seu corpo. No tenha medo de mim disse, fazendo-a apoiar a cabea em seu peito. No demorou muito para que Rosalind se aquietasse sob o blsamo daquele perfume ctrico e se deixasse envolver pela ternura do momento. Voc no me disse por que a criada foi demitida. Rosalind aninhou-se ainda mais queles msculos firmes, como se procurasse abrigo at por mencionar o nome do irmo. Poucas horas antes, Lydia me contou que Franklin a violentava. Fiquei furiosa quando soube e chamei a ateno dele. Ele ficou furioso e a demitiu. Um estuprador, alm de espancador de mulheres? Quanto mais a verdade sobre Franklin se desnudava, mais Armond pensava em Bess Conner. Na poca, ele no havia entendido como aquela mulher aparecera em seu estbulo. Mas agora, os fatos comeavam a fazer sentido. E se Bess estivesse fugindo da propriedade vizinha para se esconder ali? Por favor, fique mais um pouco Rosalind pediu. At eu adormecer. Est bem, eu fico ele respondeu, acariciando-lhe os cabelos. De repente uma dvida o assolou: Qual o papel de Penmore em tudo isso? Franklin deve muito dinheiro a ele por dvida de jogo. Ele me quer em troca. E seu irmo se props a negoci-la como se fosse um objeto? Rosalind permitiu que um silncio eloqente servisse de resposta. Sentia-se humilhada por revelar seus segredos e por no ter como reagir. Naquele instante, Armond lhe fez uma promessa velada: faria tudo o que estivesse ao seu alcance para tir-la daquela casa. E o mais rpido possvel. Finalmente a exausto a dominou. Havia praticamente esgotado seu pranto. Permitiu-se fechar os olhos enquanto ele gentilmente afagava suas costas. No precisaria existir o amanh, se o mundo terminasse naquele momento, ela estaria feliz. A madrugada j estava alta quando Armond levantou-se da cama de
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Rosalind. Enquanto vestia a camisa, seu olhar estava fixo na silhueta feminina desenhada sobre os lenis. O rosto perfeito era emoldurado por uma profuso de cachos escuros. A boca rosada era um convite a beijos trridos, ao incio de uma busca por uma plenitude maior. Difcil acreditar que passara a noite inteira ali, abraado dona de seus pensamentos, sem sequer tentar seduzi-la. Mas saber que conseguira com que ela relaxasse em seus braos j o compensava, ao menos por enquanto... A uma certa hora da noite ouviu Franklin chegar e teve vontade de enfrent-lo. Porm com receio de no ter explicaes convincentes para estar no quarto de<Rosalind quela hora, preferiu dominar a ira. Pretendia agir com cautela, agora que sabia das verdadeiras intenes de Rosalind ao abord-lo naquela noite. Decidiu que visitaria a condessa de Brayberry e solicitaria sua ajuda para tirar Rosalind daquela casa. J vestido, dirigiu-se porta da sacada. Depois de descer pela trelia e vencer a distncia que separava as duas propriedades, Armond alcanou seu estbulo, quando notou algo estranho. Os cavalarios j estavam acordados e conversando. Um deles, Henry, o viu antes de ele chegar ao estbulo. Os olhos do rapaz se arregalaram assustados, enquanto fazia sinais para que Armond se afastasse. Mesmo sem entender a razo ele se escondeu atrs de uma rvore. Em seguida dois homens saram do estbulo. Eram os inspetores que o interrogaram na noite em que Bess OConnerfora assassinada. L est ele! gritou um deles ao v-lo. No tente correr, lorde Wulf! Por que correria? De longe j sentira o cheiro de sangue, antecipando pelo pior. Mantendo-se calmo, caminhou em direo aos homens da lei. Lorde Wulf o inspetor o interpelou assim que se reuniu ao grupo. O senhor est preso por assassinato! Armond passou pelo grupo e entrou no estbulo. Ali no cho do mesmo jeito que encontrara Bess havia outra mulher espancada e morta. A pintura do rosto, nos lbios e a maneira de se vestir mostravam claramente que tambm era uma prostituta. Lorde Wulf, existe alguma testemunha que possa nos dizer onde passou a noite? Sim, ele tinha um libi, mas jamais o revelaria. No respondeu seco. Ento ter de nos acompanhar. * * *

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Rosalind surpreendeu-se ao ver Franklin ainda pela manh. Era de costume sab-lo dormindo durante a maior parte do dia, por conta das altas horas que costumava chegar em casa. Estranhou ao notar que o irmo, contrariando o costume, estava de bom humor e muito contente. Tenho novidades sobre nosso vizinho anunciou ele, passando manteiga em uma fatia de po. Parece que lorde Wulf foi preso hoje de manh por assassinato. Encontraram outra mulher morta em seu estbulo. Rosalind o encarou por sobre a mesa com o garfo a meio caminho da boca. Duvido que desta vez algum o ajude a livrar-se da culpa. No h testemunhas de que o tenham visto a noite passada, eu inclusive. Nos depoimentos, os empregados dele disseram que, por volta da meia-noite, estava tudo normal, quando terminaram uma rodada de carteado antes de se recolher. Alm disso, o responsvel pela segurana se embebedou at cair e no ouviu nada. Ele no culpado Rosalind murmurou. Como pode ter tanta certeza? Franklin perguntou, parando de mastigar. S porque ele atraente? Ou por que voc quer que seja verdade? indagou, rindo alto antes de morder o po. Todos os desejos do mundo no salvaro o pescoo dele dessa vez, irmzinha. Rosalind sentiu o estmago embrulhar. Outro assassinato. Outra mulher morta encontrada no estbulo de Armond. Tentou se lembrar do momento em que o sentiu levantar-se de sua cama. No podia precisar, apenas sabia que j amanhecera, prova incontestvel de que ele no era o assassino. Armond continuava sendo interrogado por vrias horas a fio. As perguntas repetiam-se, alterando-se apenas na forma e as respostas tambm eram iguais. Estivera sozinho durante toda a noite. No, nada tinha a ver com a morte de outra mulher, encontrada em seu estbulo, mas no tinha testemunhas para depor a seu favor. Uma leve batida na porta interrompeu o interrogatrio. Antes mesmo que o visitante fosse convidado a entrar, Armond sentiu o perfume de lavanda j to conhecido. Que diabos Rosalind estava fazendo ali? Depois de trocadas algumas palavras, ela entrou na sala minutos depois. Essa dama tem informaes sobre lorde Wulf um dos inspetores comunicou ao outro. Parece que ela sabe onde ele esteve na noite passada. No faa isso, Rosalind Armond ordenou calmamente. Ela endireitou os ombros, ignorando-o. Quem a senhorita? o inspetor, que estava sentado,
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perguntou. Lady Rosalind Rutherford, filha do falecido duque de Montrose e vizinha de lorde Wulf. A senhorita por acaso viu algum movimento estranho de sua janela ontem noite? o inspetor perguntou, arqueando as sobrancelhas. No Rosalind admitiu. No vi nada, mas sei onde lorde Wulf esteve. Rosalind Armond a advertiu novamente. Pense bem no que est fazendo. Cale-se enquanto lady Rosalind estiver falando um dos homens interveio. Caso contrrio, seremos forados a tir-lo da sala at que a dama tenha sado. Mas ela est mentindo! Armond estava quase gritando. Como pode saber se ainda no ouvimos o que ela tem a dizer? foi o que um dos inspetores perguntou atnito. Sei o que ela vai dizer Armond respondeu. Espero estar errado acrescentou, encarando Rosalind, que fingia no v-lo. Lady Rosalind, se no o viu pela janela, ou de sua propriedade, como sabe onde lorde Wulf estava? o inspetor reiniciou o interrogatrio. Ela observou a tenso de Armond com o canto dos olhos antes de prosseguir, mesmo assim no desistiu de ir em frente. Sei porque ele estava comigo ela respondeu sem titubear. Em meu quarto, na minha cama. Armond teria adorado apreciar a expresso de espanto de todos na sala se no fosse pela seriedade da situao. Depois da confisso receou as conseqncias que recairiam sobre Rosalind. A senhorita jura estar dizendo a verdade, lady Rosalind? Admitir uma coisa dessas vai gerar comentrios a seu respeito. Pessoas duvidaro do seu carter. Pergunto mais uma vez: Tem certeza do que est me dizendo? Sim, eu estou ciente das conseqncias, inspetor. Mas no posso permitir que um homem inocente seja condenado por um crime que no cometeu. Tenho obrigao de dizer a verdade. Posso ter uma palavrinha a ss com ela? Armond pediu. Era preciso fazer com que Rosalind retirasse a declarao. Ela precisava entender que se arruinasse sua reputao, nem mesmo a condessa de Brayberry poderia ajud-la. Se assim fosse, teria que voltar a ficar merc de Franklin e o sonho de liberdade jamais seria alcanado. Lorde Wulf, at agora no podemos inocent-lo. Seria loucura demais de nossa parte deixar um assassino a ss com uma dama um dos homens ressaltou.

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Mas eu sei que estarei perfeitamente segura Rosalind os interrompeu. Lorde Wulf no um assassino. Caso contrrio, no permitiria sua presena em meu quarto por mais de uma vez. Ento, so... amantes? Tudo indica que sim ela respondeu sentindo o rosto arder em brasa. Armond teve vontade de gritar para impedi-la de continuar falando. Aquela altura no sabia se era melhor morrer enforcado ou passar o resto da vida atrs das grades, que certamente eram opes melhores do que a atitude que se via obrigado a tomar. Mas Rosalind o forava a quebrar um juramento feito aos irmos. No restava outra sada. A senhorita faria um depoimento por escrito? pressionou-a o inspetor. Sim, claro que sim. O inspetor que estava sentado em silncio at ento, inflou as bochechas, soltando o ar ruidosamente. Em seguida, lanou um olhar glido para Armond ao acrescentar: Estranho, lorde Wulf, mulheres aparecem mortas em sua propriedade e o senhor tem sempre um libi que o permite se safar dos crimes. E se a culpa for de algum que obviamente est querendo me incriminar? Armond perguntou com uma calma apenas aparente. Quando sair daqui, meu maior objetivo ser descobrir quem essa pessoa. Se for verdade, garanto que compartilhamos do mesmo desejo o inspetor assegurou antes de dirigir-se a Rosalind: Mora sozinha, lady Rosalind? Preciso do seu depoimento por escrito, admitindo estar com lorde Wulf na hora do crime. Moro com minha madrasta e meu irmo ela respondeu. Franklin Chapman. Chapman? O inspetor estava providenciando papel e tinta. Se no me engano houve uma morte em sua casa tambm. Embora sabemos que no foi crime, a mulher se enforcou, no foi? Sim, uma criada, Lydia. Franklin a havia demitido e acredito ser essa a razo de seu suicdio. Alis, foi por isso que lorde Wulf me procurou... para me confortar. Os investigadores se entreolharam com risos maliciosos. Era evidente que todos imaginaram como ele a havia confortado. Seu irmo o deixou entrar pela porta da frente? o interrogatrio recomeou. Rosalind negou com um sinal de cabea. No. Lorde Wulf escalou uma trelia que termina na varanda do meu quarto. Meu irmo no tem sequer noo dessas visitas.
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Sei. O inspetor entregou papel, pena e tinteiro. A senhorita sabe que o Sr. Chapman logo saber do seu depoimento, no? Sim, Rosalind, voc tem conscincia disso? acrescentou. Ainda est em tempo de mudar de idia. Ela finalmente encarou Armond. Eu no poderia viver com a culpa de ver um inocente ir para a cadeia se soubesse como devolver sua liberdade. Entendo e agradeo que esteja sacrificando a vida para manter minha reputao, mas no vou voltar atrs na minha deciso. Bem, Rosalind, se assinar esse papel, estar concordando em ser minha esposa Armond sentenciou para surpresa de todos. Como? ela perguntou, sentindo o sangue sumir do rosto. Eu seria incapaz de exp-la a esse ponto para depois deix-la vivendo sob o mesmo teto de Franklin Armond justificou-se. Pense muito bem antes de assinar porque estar se comprometendo comigo. Mas ser um casamento sem amor. Embora o olhar significativo de Rosalind o tenha atingido profundamente, ele no vacilou em continuar: Eu no a amo e provavelmente nunca amarei. Rosalind sentiu o corpo inteiro falhar e ouviu quando o inspetor praguejou contra Armond. Contudo chegou a duvidar que aquele homem que a confortara na noite anterior fosse o mesmo que estava ali sentado sua frente, assumindo uma frieza incomum. Por mais que doesse o fato de ele no ter amor por ela, admitia que estava recebendo o amparo e a ajuda que solicitara quando o conhecera. No entanto, por mais que a razo favorecesse Armond, ouvi-lo admitir que jamais a amaria era de uma crueldade mpar. Ao mesmo tempo, sabia que estava fadada a um casamento por convenincia. Se no fosse esposa de Armond seria de Penmore. Ao menos tinha certeza de que lorde Wulf jamais levantaria a mo para agredi-la, mas talvez para acariciar-lhe os cabelos ou aninh-la em seus braos fortes. Mesmo com todas as consideraes favorveis, sabia que a sociedade a evitaria no momento em que entrasse para a famlia Wulf. Contudo era melhor ser rejeitada, mas casada, do que ser aceita por todos e viver sob o mesmo teto de Franklin ou Penmore. Rosalind tentou controlar o tremor enquanto escrevia a declarao inocentando-o do assassinato. Quando terminou, deixou a pena sobre a mesa e respirou fundo, aprumando-se. Voc est livre, lorde Wulf concluiu o inspetor. Mas saiba que o estaremos vigiando. Reze para no aparecer outra mulher assassinada em sua propriedade. Armond levantou e encaminhou-se para a porta. Rosalind o seguiu. Quando saram da delegacia, a carruagem de Armond os aguardava. Para onde vamos, agora? ela questionou assim que entraram no coche.
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Armond

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Vamos procurar o arcebispo de Canterbury. Conseguirei uma licena especial e nos casaremos hoje. Hoje? Voc acha que teremos tempo e permisso para publicar os proclamas e planejar uma festa? Claro que no. Imaginar a reao de Franklin quando soubesse que ela se casara sem seu consentimento a fez tremer de pavor. Voc no precisa tomar uma atitude to drstica, Armond ela ponderou to logo a carruagem se ps em movimento. No quero forlo a se casar. Vim ajud-lo da mesma forma como fez comigo ontem noite. Entenda Rosalind, no pretendo ser cruel. Mas fiz um juramento com meus irmos que nunca nos casaramos. Existe uma forte razo para isso. Por causa da maldio? Isso mesmo. Talvez voc e seus irmos sejam poupados da insanidade que acometeu seus pais. Armond a surpreendeu com uma sonora gargalhada. Era um riso cnico e sem humor, como se estivesse fazendo chacota da prpria sorte. Dizem que a maldio que recaiu sobre os irmos Wulf est ligada loucura, mas a verdade bem diferente. Ento qual ? Rosalind perguntou confusa. Reze para nunca descobrirsentenciou ele, virando-se para a janela. J era noite alta quando Rosalind acordou com a parada da carruagem em frente casa de Armond. O dia havia sido extenuante e to logo iniciaram a jornada de volta, ela adormeceu profundamente. O casamento fora realizado em uma pequena parquia a duas horas de viagem, tendo como testemunhas o ferreiro e seu filho. Agora, em vez de desfrutar de momentos mgicos ao lado do homem amado, Rosalind foi invadida por uma onda de medo e insegurana. Mal se lembrava de ter dito "sim" durante a cerimnia que a unia para sempre a Armond Wulf. Sim, havia se casado com um estranho, pois o conhecera havia apenas uma semana. Armond ajudou-a a descer da carruagem e seguiram para a porta da frente, que foi imediatamente aberta pelo prestativo Hawkins. Por favor, prepare o quarto ao lado do meu para lady... lady Wulf.

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Est certo, milorde o mordomo respondeu sem demonstrar qualquer espanto pela novidade. Coloquei mesa uma refeio fria, na esperana que voltasse para casa ainda esta noite. Obrigado, Hawkins Armond agradeceu e conduziu Rosalind para dentro da manso sombria. A sala de jantar estava iluminada por um enorme candelabro, colocado ao centro da mesa longa com apenas um lugar arrumado cabeceira. Armond dirigiu-a para uma poltrona ao lado da sua. Como sua presena no era esperada, vamos dividir o prato. Est com fome? Muita ela respondeu, ansiosa por livrar-se do vazio no estmago. A mesa era farta e Armond serviu-os com pedaos de presunto, galinha, grossos pedaos de queijo e po. Em seguida, pegou a taa de vinho, provou a bebida e passou-a para que Rosalind fizesse o mesmo. Por mais bizarro que pudesse parecer, compartilhavam de um jantar ntimo. Precisamos discutir alguns assuntos importantes ele anunciou. De fato havia muita coisa por definir, a primeira delas seria estabelecer quais os deveres de uma esposa em um casamento to inusitado quanto aquele. Depois, certamente teriam que resolver como procederiam em relao a Franklin e sua me. Em meio a tamanho tumulto, Rosalind esquecera-se completamente de suas obrigaes com a madrasta. No quero que volte quela casa sem a minha companhia. Est bem Rosalind concordou. No pretendo ficar sozinha com Franklin. Nunca mais. Da mesma forma como se voc quiser sair ou mesmo comparecer a algum evento social, eu a acompanharei. Se bem que, agora que estamos casados, tenho dvidas de que ser convidada para algum evento, infelizmente. Se quiser fazer compras, Hawkins ou eu mesmo a acompanharemos. No pretendo mant-la como prisioneira, mas quero proteg-la como prometi. Armond assumiu um tom extremamente formal, embora sem perder o charme. E quanto a ns dois? Qual o tipo de relacionamento que teremos daqui para frente? Rosalind perguntou, corajosa. A luz amarelada das velas refletiu-se nos olhos de Armond, quando ele a encarou. Est em dvida se partilharemos o mesmo leito? Exatamente ela respondeu, ignorando o sangue arder em suas faces. No...

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No? Rosaiind insistiu, corando ao perceber a doce provocao. Nunca? Prefiro deixar a seu critrio. Apesar de ter direitos como marido, no vou exigi-los a menos que seja de sua vontade. O que no me impede de tentar infringir a regra... E filhos? Mesmo antecipando a resposta, Rosalind resolveu arriscar. quela altura j sabia ao menos que Armond trapacearia naquele jogo de seduo se preciso fosse. Nem pensar. E assumindo um ar mais grave, continuou: A maldio se perpetuar por todas as geraes. No entendi o que disse. Prendendo-a com o olhar, ele tomou um gole de vinho providencial antes de mudar de assunto. Voc acha que Franklin seria capaz de matar? Rosalind foi tomada de surpresa com a pergunta e terminou por engasgar com um pedao de galinha. Voc quer saber se o considero um assassino? ela perguntou, aceitando o vinho que ele lhe oferecia. Acredito que ele tenha assassinado Bess Conner, ou a tenha ferido bastante. Acho que ele foi o responsvel por plantar o corpo, encontrado em minha propriedade esta manh, por vingana, ou para me afastar do seu caminho. Mas quais as razes que ele teria para praticar algo to horrvel assim? Armond deu de ombros. Voc a razo de tudo. Na certa, Franklin achou que voc me pediria ajuda. Ou talvez por eu ser um alvo fcil no jogo que ele prprio criou. Rosalind ficou em silncio, considerando que as suspeitas eram de fato verdadeiras. Franklin era um homem cruel, violento, mas seria tambm um criminoso? Sei que ele perde a cabea facilmente. Mesmo assim, no consigo crer que Franklin seja capaz de matar uma mulher. Caso eu consiga provar que seu irmo responsvel pelos dois crimes, como voc reagir? Era difcil prever uma reao diante de fatos to srdidos. Ela temia pela madrasta. Se bem que a duquesa de Montrose no estava consciente o suficiente para perceber o que se passava sua volta. Quem poderia se machucar seria ela prpria. Como pretende provar que Franklin culpado? Alis, quando vamos enfrent-lo para comunicar nosso casamento? A essa altura ele j
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deve ter notado minha ausncia. Vamos encontr-lo logo pela manh Armond respondeu servindo-se de mais um pedao de po. E quanto ao que farei para prov-lo culpado, vou segui-lo at peg-lo em flagrante. O medo que a atingira quando da chegada manso, voltou a lhe causar arrepios pelo corpo. Embora soubesse que em algum momento teria que enfrentar Franklin, estava temerosa das reaes de Armond e tambm ao perigo que se exporia se seguisse um criminoso. Acho que seguir Franklin muito perigoso ponderou. Se ele for to vil a ponto de matar uma mulher, no acredito que pensar duas vezes antes de enfrentar um homem. Estou ciente disso. Saiba que o que eu menos queria naquele momento era ser covarde ele sentenciou, delineando a borda da taa com a ponta do dedo para depois chup-lo. Vejo agora que estava sendo sensato, enquanto eu no... ela respondeu, atenta aos movimentos daquela mo forte. Rosalind entendeu que ele de fato no jogaria honestamente. O jogo da seduo estava apenas comeando. Na verdade, comeara desde a noite em que trocaram o primeiro olhar. Havia uma forte atrao fsica entre eles, intil negar a resposta dos corpos sedentos. Rosalind ansiava por mais, merecia muito mais. Mas como faz-lo entender seu desejo? Desculpe-me interromper, lorde Wulf, mas Gabriel acaba de chegar. Perplexa, ela desviou a ateno de Armond para Hawkins que acabara de entrar sem se fazer notar. Gabriel? Armond pareceu to surpreso quanto Rosalind. O que ele est fazendo aqui? Tomei a liberdade de chamar seus irmos quando soube que tinha sido preso. Est certo, mande-o entrar. Armond tomou mais um gole de vinho, enquanto ela mantinha os olhos fixos na porta da sala. No demorou muito e ouviu o rudo surdo de botas pesadas no assoalho de madeira e um homem imponente entrou na sala. Gabriel no era to alto quanto Armond, mas era mais musculoso, dono de um fsico de campons. Impossvel manter o olhar longe da figura to atraente de Gabriel. Este, por sua vez, mostrou-se menos refinado do que o irmo mais velho. No entanto, o que faltava em refinamento era perfeitamente compensado pela beleza selvagem. O rosto marcante era delineado por escuras suas. O maxilar era to protuberante que parecia ter sido esculpido em granito. Os cabelos eram mais escuros do que os de Armond, mas entremeado por mechas to claras que pareciam brancas luz das velas. Gabriel era capaz de tirar o flego de uma mulher com a simples fora de sua presena.
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O que diabos aconteceu esta manh e como... Gabriel parou de falar assim que notou a presena de uma mulher na sala. Essa lady Rosalind, minha esposa Armond fez as devidas apresentaes. E esse meu irmo Gabriel. Esposa? Voc est louco? Vamos conversar no escritrio Armond instruiu o irmo. Estarei l daqui a pouco. Mas antes responda por que se casou? Gabriel insistiu, ignorando a presena de Rosalind. Em nome de Deus, por que fez uma coisa dessas? Ns combinamos que... Gabriel Armond o advertiu, subindo o tom de voz. Cumprimente minha esposa e saia daqui. A voz imperativa do irmo foi acatada e Gabriel empertigou-se, dirigindo-se cabeceira da mesa. Sra. Wulf... Uma leve reverncia terminou o cumprimento. Pode me chamar de Rosalind ela respondeu, sorrindo para o cunhado. Se assim o desejar... Gabriel murmurou com expresso grave no rosto. Meu irmo no dos homens mais educados Armond apaziguou. Talvez seja porque passa a maior parte do tempo no interior. Acho melhor eu me retirar informou ela pressentindo que seu casamento no comeara bem. Como quiser. Hawkins lhe mostrar o quarto respondeu Armond, levantando-se para puxar a cadeira para que ela fizesse o mesmo. Quando a distncia entre eles se estreitou, ele a enlaou pela cintura, puxando-a contra si. Rosalind ento reparou que os olhos dele assumiam novamente aquele brilho enigmtico. Ou talvez fosse apenas o efeito da luz indireta. Boa noite, Rosalind. Aproximou-a ainda mais, e ela limitou-se a fechar os olhos e entreabrir a boca em um convite. Talvez tenha sido pelo vinho ou quem sabe estivesse embriagada pela proximidade dos corpos. Armond deixou que seus lbios brincassem com aquela boca ansiosa por alguns segundos, antes de tom-la em um beijo vido. Rosalind permitiu que a lngua explorasse sua boca enquanto as mos dele deslizavam por suas costas, pressionando seus quadris contra as coxas musculosas. O desejo se materializou atravs da protuberante masculinidade que pressionou seu ventre. Agora tinha certeza de sua habilidade em excit-lo, encharcando-o pelas mais primrias emoes. A fantasia, ensaiada no copo de vinho, foi aos poucos sendo realizada quando as mos do marido
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percorreram as curvas de seu corpo. No demorou muito para que ela subisse as mos pelo torso forte e terminasse por emaranhar os fios da vasta cabeleira loira. Ainda me lembro do que senti a primeira vez que a toquei Armond sussurrou-lhe ao ouvido. No me esqueci do seu perfume, do seu gosto... desde ento voc nica em meus sonhos, Rosalind. Um calor j conhecido umedeceu suas partes ntimas latentes e se fez presente na recordao da boca quente beijando seus seios, mordicando os mamilos. Ah, como era difcil controlar a vontade de implorar para que aquelas carcias extasiantes se repetissem. Doce tortura espera por sentir novamente os lbios dominando seus sentidos, deixando em chamas a alma desprotegida. De repente foram despertados da hipnose que os transportara para um lugar distante pela voz grave de Hawkins que anunciava: Lorde Gabriel est ficando impaciente, milorde. Pediu para que eu verificasse o porqu da sua demora. O quarto da senhora j est pronto. Rosalind agradeceu silenciosamente ao mordomo por t-la resgatado do estado de torpor em que se encontrava. Como pde deixar que a emoo suplantasse a razo? Momentos antes, conclura que desejava muito mais do que prazeres sexuais, mas quem sabe, havia esquecido de avisar ao prprio corpo daquelas decises. No entanto, resistir a Armond no era tarefa fcil. Ele exalava seduo, bastava estarem na mesma sala para que a qumica se estabelecesse e ela se esquecesse das juras que fizera anteriormente. Acho melhor subir com Hawkins ela anunciou j se dirigindo para a porta. Boa noite. Rumando em direo sada, mesmo no olhando para trs, sentiu um olhar penetrante devastando suas costas. Quanto mais se afastava de Armond, mais fcil ficava recobrar a conscincia. E foi subindo os degraus para o segundo piso, que sentiu dissipar o calor que a deixara lnguida momentos antes, permitindo que reassumisse a lucidez. Hawkins abriu a porta de folha dupla, revelando um quarto enorme muito bem mobiliado, embora um tanto antiquado. As chamas do fogareiro relutavam em acender pelas mos do mordomo, fazendo-a passar as mos pelos braos, na tentativa de se esquentar. O mordomo fez uma mesura e deixou o quarto. Somente quando a porta bateu que Rosalind entendeu o que tinha acontecido: estava casada. Casada com Armond Wulf, vivendo sob o mesmo teto. Vou perguntar mais uma vez, voc est louco? Armond serviu um clice de brandy e estendeu-o para o irmo. Gabriel estava sentado em uma poltrona de veludo em frente mesa de mogno de Armond, que preferiu sentar-se ao lado do irmo.
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Bem, o boato esse mesmo, no ? Armond respondeu seco e apoiando os cotovelos nas pernas dobradas, afundou o rosto nas mos. As coisas no so assim to simples. Rosalind nossa vizinha. Eu estive em seu quarto em duas ocasies, a noite passada foi uma delas. Passamos a noite juntos, porm eu apenas a confortei. Quando cheguei em casa hoje cedo, havia dois inspetores porta do estbulo me aguardando. Outra mulher foi assassinada e encontrada em nossa propriedade. Entendi, a vizinha seu libi? Exatamente, mas ela se apresentou sem que eu tivesse pedido. Arriscou-se arruinando a prpria reputao sem que tivssemos qualquer relao mais intensa... bem, ao menos no totalmente. No me restou outra alternativa seno pedi-la em casamento. Voc no perde a mania de bancar o cavalheiro, no Armond? Gabriel quis saber em tom de ironia. E por qu? No far diferena alguma perante a sociedade. Aqueles que um dia foram amigos dos nossos pais, hoje ficaro felizes em nos ver pelas costas. Apesar da triste situao, Armond riu do jeito como o irmo descreveu. Alm do mais, tenho fortes suspeitas de que o irmo de Rosalind o culpado pela morte de Bess OConner e pela outra, encontrada hoje cedo. Franklin Chapman tem sido violento com Rosalind, sem contar que queria for-la a se casar com um devasso. Ela precisa da minha proteo ele continuou o relato, endireitando o corpo na cadeira. Voc no pode assumir esse papel Gabriel concluiu, meneando a cabea. Alis, nenhum de ns pode. No temos sequer o direito de sermos os cavalheiros que aprendemos. Voc j est apaixonado por ela. No precisa esconder. Mas... quem ir proteg-la de voc? A pergunta feriu-o como uma adaga afiada. Por que imaginara que casando-se com ele, Rosalind estaria mais segura do que ao lado de outro homem? Ele no se imporia a ela, mas se por acaso viesse a se apaixonar, podia tambm mat-la. Isso no podia acontecer. Nunca. Bem, agora tarde finalizou ele. No posso desfazer o que est feito. Serei o protetor de minha esposa, nem que para isso precise usar a fria do lobo que existe em mim. Ao menos essa inverdade ao nosso respeito conseguirei provar. Gabriel levantou-se pensativo e dirigiu-se at o mvel das bebidas para servir-se de mais uma dose. Temos um outro problema. Jackson sumiu. Armond presumiu que o irmo mais novo estivesse mais interessado em visitar os bordis londrinos do que procurar saber o que acontecera no estbulo da famlia naquela manh. Desaparecido desde quando? Logo depois que voc saiu. Pensei que ele havia decidido
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acompanh-lo e estivesse por aqui. Hawkins me disse que no o v desde que voc voltou para casa. Eu tambm no o vi. Jackson era uma das preocupaes de Armond. O caula dos irmos Wulf era o responsvel pela m reputao da famlia. Era um mulherengo vaidoso e amigo de um bom copo, desde que voltara do exterior oito meses atrs. Jackson no tinha interesse algum nas propriedades da famlia. Alis, em nada alm de mulheres ou bebidas. No quero preocup-lo e no direi nada antes de ter provas. Mas acredito que alguma coisa aconteceu a ele enquanto esteve no exterior. Voc acha que ele caiu de amores por algum? Armond sentiu o sangue congelar. Gabriel estreitou a distncia que o separava do irmo. Ele tem passado muito tempo embrenhado pelos bosques atrs da nossa propriedade; principalmente nas noites de lua cheia. De repente um pensamento obscuro ocorreu a Armond. Jackson estivera na cidade quando haviam encontrado o corpo de Bess. E agora, que outro corpo fora encontrado, ele tambm estava por perto, apesar de andar sumido. A suspeita causou-lhe arrepios. Talvez fossem apenas estranhas coincidncias, daria ao irmo o benefcio da dvida. Precisamos encontr-lo. Vamos iniciar a busca logo cedo Armond concluiu. Gabriel assentiu com um sinal de cabea, para em seguida olhar em direo ao estbulo. E o que vai fazer com sua esposa? Ela no estar esperando pelo marido na cama? Que tipo de casamento esse, Armond? um casamento de convenincia e nada mais. Ah, sei. Gabriel soltou uma sonora gargalhada. Reparei que ela tambm convenientemente bonita, certo? Melhor afastar qualquer olhar em direo a ela Armond o repreendeu, com um tom srio de voz. Rosalind problema meu. Pode deixar que eu me encarregue desse assunto. No se esquea do que aconteceu com nosso pai, quando um casamento do mesmo tipo transformou-se em algo mais srio, mesmo depois de anos convivendo com mame. Voc foi testemunha de como todos ns... Quer ter o mesmo triste destino? Armond se lembrava muito bem do que havia acontecido e claro que no deixaria que o mesmo acontecesse novamente. Assim que encontrarmos Jackson, quero que vocs dois voltem para o interior. Deixe que eu mesmo enfrente meus conflitos. Talvez seja esse o conflito que poder nos salvar a todos. Armond no havia considerado que aquela poderia ser a chave
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deixada em poema pelo primeiro Wulf amaldioado. Ele no sara procura do inimigo, o caminho havia sido o inverso. O banho estava delicioso. Sabendo que Rosalind no levara nenhum de seus sabonetes perfumados, Hawkins lhe entregara uma barra com o perfume de Armond. Tinha um toque de sndalo que remetia masculinidade do marido. Teria de se conformar com o que recebera, enquanto no pudesse buscar suas coisas na casa do irmo. S em pensar na possibilidade de encontrar com Franklin, sentiu um arrepio de medo percorrer seu corpo inteiro. De qualquer forma, no sentiria saudade dos vestidos que ganhara do irmo. Eram roupas compradas apenas para exibir seu corpo escultural e assim atrair um possvel casamento lucrativo. E por ironia do destino, percebeu que tinha atrado um casamento de convenincia de uma forma ou de outra. Passara a primeira noite sozinha e havia acordado vrias vezes com a ntida sensao de estar sendo observada, desnudada por um olhar misterioso. Embora tivesse certeza de que estava cochilando, a sensao de ter como companhia a sombra de um corpo msculo, com olhos azuis brilhantes como brasa, fora muito real. Mais uma vez sentiu a pele levantar em um doce arrepio, talvez pelas lembranas reais e imaginrias, ou mesmo porque a gua do banho j estava fria. Pondo de lado os pensamentos, alcanou a toalha que Hawkins havia providencialmente deixado ali. Ao sair da banheira, enrolada no tecido aveludado, a porta de ligao se abriu com um estrondo. O olhar assustado deparou-se com o de Armond que sequer preocupou-se em desviar a ateno de seu corpo frgil e trmulo. Desculpe se a interrompi ele disse, estudando-lhe as pernas bem torneadas. melhor buscarmos suas coisas. Vamos sair agora? ela perguntou esquecendo-se de sua nudez parcial. Eu disse a noite passada que seria a primeira coisa que faramos hoje. Voc precisa dos seus pertences. Fico pensando se no seria melhor vestir o mesmo vestido pelo resto da vida. Poderia dormir com as suas camisas... Armond pegou a camisa que estava jogada sobre a cama, levou-a ao rosto e de olhos fechados sentiu o perfume que dali exalava. Em seguida, recolocou-a na cama. Sou um homem de bens, Rosalind. Posso inclusive comprar um guarda-roupa novo, se essa for a sua vontade. Mas pensei que voc quisesse pegar algumas coisas de uso particular. Quase nada restou que me seja realmente importante. Lembrou-se quando meses atrs fora procurar um par de brincos de

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prolas, que pertenceram sua me, e descobriu que a caixa de jias estava vazia. No havia nada de muito valor, mas mesmo assim Franklin penhorara tudo. Quando questionado, ele dera de ombros dizendo que precisava do dinheiro. Tenho uma escova de cabelos e um pente de prata que pertenceram minha me. Gostaria de mant-los comigo. Voc dormiu bem? Armond mudou de assunto to repentinamente que a pegou de surpresa. Sim... respondeu sem jeito. Agora gostaria de me trocar, se voc no se importar. Ora, fique vontade ele respondeu com um sorriso malicioso nos lbios. Bem, com voc aqui vai ser impossvel. Sei que sou sua esposa, mas espero que isso no signifique que perderei minha privacidade. Bem, no temos uma aia de quarto para voc. Ento, pensei que enquanto no arrumarmos algum, eu poderia... Imaginar Armond ajudando-a se vestir foi como imagin-lo tocando sua pele. Obrigada, posso resolver o assunto sozinha respondeu, virando-se para esconder o rosto corado. Mesmo de costas para ele, sentiu o calor da respirao ofegante de encontro pele nua do pescoo. Em um gesto sensual, Armond afastou uma mecha de cabelo que cobria um dos ombros desnudos e encaixou a boca na curva insinuante, cobrindo-a de beijos ardentes. Voc tem idia do quanto linda? Sua beleza beira a perfeio. Sabe o quanto a desejo, no? Rosalind lutou contra a vontade de se deixar apoiar naquele corpo viril. O timbre da voz de Armond era como uma carcia que a deixava enfeitiada. No entanto, a razo sobrepujou o desejo, fazendo-a lembrar que queria mais do que prazer fsico. O que desejava era uma comunho de almas. Voc disse que eu diria o momento exato para as carcias ela relembrou apesar de sentir as pernas trmulas. H muito tempo que no fao as minhas prprias escolhas. Alm disso, quero muito mais do que voc imagina me dar. Pela reao de Armond, ela sentiu que suas palavras no o afetaram apenas fisicamente e sorriu com a pequena vitria. O prazer que podemos compartilhar pode ser um frgil substituto para o amor que deseja, mas o mximo que poderemos ter. Eu avisei antes mesmo que fizssemos nossas promessas diante da igreja. A sinceridade poderia ser admirvel em certos momentos, mas em outros tinha o poder de arrasar um corao. Foi o que sentiu Rosalind ao
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ouvir aquelas palavras e prever um futuro sombrio para ambos. Presumo que ento fizemos promessas falsas concluiu, amarga. Nada em nossa unio verdadeiro. Eu teria o mesmo destino se houvesse casado com Penmore. Ele surpreendeu-a ao encar-la no fundo dos olhos com a mais sria das expresses: Voc realmente acredita no que est dizendo? Uma onda de culpa a invadiu, pois sabia que nada poderia ser melhor do que estar ao lado de Armond. No admitiu. Peo desculpas pelo que disse. Mas aconteceu tudo muito rpido. Preciso de tempo para me acostumar nova realidade e saborear a idia de tomar minhas prprias decises novamente. O que ela omitiu foi o fato de que havia muito tempo que no se sentia to segura de si, mas ansiava por mais, queria ser amada. Sabia que tinha foras para enfrentar qualquer desventura, contanto que contasse com uma ligao afetiva muito forte. Ento cabe a voc decidir Armond sentenciou, embora no estivesse satisfeito com a postura que ela acabara de tomar. E antes de sair do quarto, virou-se para acrescentar: Encontre-me na sala de refeies quando estiver pronta. Vou pedir a Hawkins que prepare um generoso caf da manh. Segurando a toalha com fora, como se estivesse se protegendo, Rosalind limitou-se apenas a assentir com a cabea. Assim que ele saiu, deixou escapar um longo suspiro. A situao toda era muito estranha. Era como se houvesse pulado as fases da conquista, do noivado, para depois tornar-se a esposa de Armond. Agora portavam-se como pessoas educadas, danando ao som de frases de cortesia e mesura. Concluiu que era melhor ocupar-se dos percalos mais prximos. Lembrou-se da conversa que tiveram na noite anterior e o medo voltou a assombr-la. E se Franklin fosse mesmo um assassino? Apesar de tudo, no acreditava que seu irmo fosse capaz de tamanha atrocidade, mas quela altura, j no tinha mais certeza de nada. Um homem que no tinha o menor respeito a ponto de bater em uma mulher, podia muito bem desprez-la o suficiente para tirar-lhe a vida. Pouco depois, j pronta, desceu as escadas e ouvindo o som de talheres batendo nos pratos, dirigiu-se para a sala de refeies. Armond e o irmo estavam mesa, em silncio. Embora caminhasse sem fazer barulho, Armond levantou os olhos antes de ela entrar na sala. Venha, Rosalind, sente-se ao meu lado convidou, levantandose, e, com um sinal de mo, instruiu o irmo para fazer o mesmo. No se preocupando em demonstrar o descontentamento, Gabriel levantou e fez uma leve mesura cumprimentando-a. Bom dia, lorde Gabriel ela cumprimentou, enquanto Armond
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puxava a cadeira. Dia... ele murmurou, voltando a se sentar e concentrar-se na comida. Um silncio constrangedor tomou conta do ambiente. Tudo fazia crer que conversar durante a refeio no era o forte dos irmos Wulf. Contudo, Rosalind achou importante tentar ser simptica com o cunhado, pelo bem de Armond. Mas, qual assunto que deveria abordar? Logo, lembrou-se de que ele gostava de ficar no campo, cuidando das propriedades da famlia. Fale um pouco sobre a propriedade Wulfglen, lorde Gabriel. Eu adorava morar nas terras do meu pai no campo. Fui muito feliz l at precisar vir a Londres interrompeu o que dizia ao lembrar que depois do casamento, Montrose passaria para as mos de Armond, porm o ttulo de nobreza no faria parte do dote, que seria de seus filhos... mas por que se preocupar? Sabia que no teriam filhos. O lugar lindo Gabriel admitiu, embora relutante. A terra muito boa, o pasto timo para os cavalos, sem contar o espao que eles tm para galopar. Eu amo cavalos ela disse com os olhos brilhando. J me encantei com a gua rabe que vi no estbulo de Armond. Sim, ela muito bonita. Gabriel largou o garfo. Ela ainda no procriou. Armond acha que ela no tem estrutura para tanto e que serviria melhor como montaria de uma mulher. Ela mesmo delicada e tem uma bela linhagem. Percebe-se que um exemplar rabe, com as narinas largas e um arco de pescoo perfeito. Talvez se a cruzasse com um garanho no muito maior do que ela, fosse possvel gerar potros com a mesma linha, mas com uma estatura mais robusta. exatamente isso que tenho sugerido ao meu irmo Gabriel vibrou e Rosalind notou que o havia conquistado enfim. Viu, at lady Wulf concorda comigo. Armond pareceu confuso com a sintonia repentina entre os dois. Rosalind gostou tanto da gua que eu j tinha decidido em presente-la com o animal Armond informou. Agora cabe a ela decidir se a gua deve procriar ou no. Um presente? Rosalind gostou da idia. Obrigada, Armond, mas no posso aceitar. um animal muito caro. Claro que pode, afinal estamos casados. No h nada de errado em um marido querer presentear a esposa. Novamente, o silncio se fez reinar e assim permaneceu at o final da refeio. Hawkins e mais dois empregados entraram para tirar a mesa. Armond levantou-se e puxou a cadeira para que Rosalind se levantasse.

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hora de irmos buscar suas coisas. Voc est armado? ela perguntou, sentindo o estmago revirar com a antecipao do encontro. No tenho idia do que Franklin capaz de fazer, temo que ele atire em voc. Se quiser posso acompanh-los Gabriel ofereceu. Os Wulf sabem se proteger. Seria bom se estivesse na minha retaguarda Armond concordou. Os trs seguiram para o hall de entrada. Quanto mais perto se aproximavam da sada, maior era a ansiedade de Rosalind. Ao contrrio de Armond, que no demonstrava nervosismo, mas sim determinao. Hawkins abriu a porta e o sol entrou glorioso, iluminando a todos. Menos a Rosalind que sentia-se nas trevas. Mal haviam sado, quando uma carruagem parou porta dela e saltaram Franklin e Penmore. Rosalind viu o dio estampado no rosto do irmo, quando este a viu ao lado de Armond e no hesitou em partir para cima dos dois. Solte minha irm agora mesmo! gritou. Voc no tem o direito de tir-la de mim. Armond sequer respondeu, apenas desferiu-lhe um soco do maxilar. Franklin cambaleou e no teve tempo de se equilibrar, quando outro soco o atingiu em cheio de novo. Eu deveria mat-lo Armond vociferou. E farei isso mesmo se ousar toc-la novamente. Wulf Penmore tentou intervir. O que disse, visconde? Gabriel perguntou em tom ameaador postando-se ao lado do irmo. O rosto gordo de Penmore ficou vermelho e ele retrocedeu alguns passos. Covarde! Franklin zombou. Ele to grande quanto uma rvore, Chapman, voc que o enfrente. Penmore apressou-se em voltar para dentro da carruagem, fechando a porta. Enraivecido pela covardia do companheiro, Franklin enfiou a mo dentro do casaco e sacou uma arma. Rosalind quase gritou de pavor. De repente, ela ouviu o som de uma outra arma sendo engatilhada. Virou-se e viu Hawkins apontando um revolver para seu irmo. Presumo que no seja bem-vindo aqui, senhor disse, fazendo uso de sua linguagem formal, agravada pela expresso sria. Franklin baixou a arma, mas seus olhos frios faiscavam de raiva ao encarar a irm:

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Voc estragou tudo. Uniu-se a um assassino. Ele vai matar de novo, tenho certeza. E a prxima vtima poder ser voc, irmzinha. No dirija a palavra minha esposa novamente Armond ameaou. No sou criminoso, mas a tentao de fazer minha primeira vtima enorme. No me provoque, Chapman. O desafio estava lanado. Franklin seguiu em direo carruagem de Penmore e entrou sem dizer mais nada. Depois do comando do visconde, partiram em disparada. Rosalind respirou aliviada. O primeiro confronto j havia passado. Notou que a carruagem no seguiu para a propriedade vizinha, o que significava que ela poderia ir at l e pegar suas coisas. Ele j foi ela disse, vendo que Armond ainda estava parado vendo a carruagem se afastar. Por enquanto ele concordou, sem desviar o olhar da estrada. Mas no acho que isso tenha terminado. Voc me odiar se eu der um fim vida dele. Espero que no chegue a tanto. Quem sabe voc no o tenha assustado para sempre? No acredito que ele se amedronte to facilmente. Nunca baixe a guarda quando ele estiver por perto... talvez seja melhor ficar com um p atrs em relao a mim tambm ele acrescentou, encarando-a. Rosalind estremeceu ao conhecer um outro lado de Armond. Um lado perigoso, de raiva contida, que no notara antes. Era quase palpvel o desejo de matar Franklin e terminar o assunto de uma vez por todas. aquela casa? Gabriel perguntou, apontando para a propriedade vizinha. Sim Rosalind respondeu. melhor irmos agora enquanto ele no est. Armond virou-se para Hawkins e ordenou: Mande um coche at l para buscar os pertences de lady Wulf. Virando-se para Rosalind, acrescentou: Venha. Ela concordou com um aceno de cabea. Vou tambm Gabriel avisou. Acho que vocs precisam de algum para vigiar a porta. E os trs partiram com Rosalind preocupada em acompanhar as largas passadas de Armond. O perigo estava evidente em cada trao do rosto marcante e, para sua surpresa, ela notou o quanto aquilo a estimulava. Foi com enorme satisfao que viu Franklin apanhar. Durante meses havia sofrido a violncia calada, sem poder revidar. Mas agora tinha algum para proteg-la. E, querendo estar ligada quele homem pelo mais simples dos gestos, ela tomou as mos grandes nas suas.

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Armond sorriu, deixando transparecer que sua raiva fora amenizada. Durante todo o trajeto no trocaram olhares, mas, ao se aproximarem do destino, ele apertou a mo delicada como se quisesse ter certeza da sua vontade de entrar naquela casa novamente. Com a ajuda de Mary, Rosalind embalou seus pertences, deixando de lado os vestidos que Franklin a presenteara. Depois pediu que o cocheiro subisse para carregar os bas. Graas ganncia de seu irmo, saa de casa com pouqussima coisa. Preciso falar com minha madrasta antes de partir ela comunicou a Armond e seguiu para os aposentos do terceiro andar da casa. Infelizmente a duquesa no apresentava nenhum sinal de melhora. Rosalind curvou-se e tomou as mos frias da madrasta e sussurrou-lhe ao ouvido: Eu me casei. No moro mais aqui, mas prometo vir visit-la sempre que puder. No houve resposta. Rosalind levantou suspirando e dirigiu-se a Mary: Preciso de um favor. A criada estava parada em um canto, enxugando as lgrimas com um lencinho de linho. Lamento tanto por tudo isso. A senhora forou esse casamento com esse homem misterioso. No ouso imaginar o que pode acontecer, milady. Estou bem Rosalind procurou tranqiliz-la. Mas preciso continuar visitando a duquesa. Milady pede que eu v at aquela casa sombria? Pensei em outra coisa para no sujeit-la a isso. Quando Franklin no estiver em casa, estenda um lenol na varanda do quarto que eu costumava ocupar. Se ele perguntar, diga simplesmente que est colocando as roupas de cama para arejar. Acho que vai funcionar Mary concordou. Acredito que a duquesa sabe que est aqui, mesmo que no expresse. Acho que sua presena a conforta. Rosalind colocou madrasta. a mo carinhosamente sobre o ombro da

Espero que ela saiba o quanto a amo disse com os olhos marejados. Franklin vem visit-la, Mary? muito raro. A nica coisa que faz preparar o ch que ela costuma tomar diariamente. S Deus sabe quanto sacrifcio ela fez por ele, a comear pelo casamento com meu pai. Espero que meu irmo reconhea essa devoo de sua me.
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Se permite dizer, o Sr. Chapman no se preocupa com mais ningum a no ser com ele mesmo. Presumo que saiba disso, no? Rosalind no precisou responder. Mary sabia o quanto Franklin a maltratava. Tudo o que se passava sob o teto da famlia os empregados ficavam sabendo. De repente se lembrou das suspeitas de Armond quanto ligao de Franklin no assassinato de Bess O'Conner. Mary, alguma vez Franklin trouxe mulheres para c? Ele costumava receber algumas confessou a criada. Mas isso foi antes de a senhora vir para c. Ele me pedia para passar a noite fora quando ia receber seus amigos. Quando exatamente a duquesa comeou a mostrar sintomas da doena? Ah, j faz tempo. Mary franziu o cenho, tentando lembrar. Ela comeou a ficar estranha de uma hora para outra. Ficava nervosa e chateada por qualquer coisa. Nessa poca, os dois brigavam muito. Acho que ela no gostava dos amigos e das festas. Rosalind, sua bagagem j est na carruagem gritou Armond do andar de baixo. J estou descendo anunciou e abaixando-se para beijar a testa da madrasta, murmurou: No a abandonarei jamais. Virei v-la sempre que puder. Se fosse possvel, eu a levaria para morar comigo sentenciou, olhando em volta do quarto sombrio e frio. E ao puxar a mo para sair, teve a ntida sensao de que a duquesa apertou seus dedos levemente. Mesmo que tivesse sido s impresso, ao menos era um alento de que um dia a veria com sade de novo. melhor a senhora ir antes que o Sr. Chapman chegue Mary advertiu. Rosalind abraou a governanta antes de sair. Armond a aguardava no p da escada. Ao v-lo a sua espera, soube que sua vida, a partir daquele momento, teria outro sentido e que valeria a pena. No entanto, no sabia se conseguiria conviver com o pouco sentimento que o marido estava disposto a oferecer. Gostaria muito de acreditar que o seu casamento fosse diferente dos tantos que aconteciam diariamente em Londres. Ao contrrio das outras esposas que dividiam o leito matrimonial apenas por obrigao, Armond havia deixado ela escolher se o queria em sua cama ou no. Mas demandaria muito manter a opo feita, sabendo que o homem que tanto desejava estava ali ao lado, separados por apenas uma porta destrancada. Ao deix-la de volta em casa, Armond sabia que Rosalind passaria o restante do dia desfazendo os bas. Ento, instruiu Hawkins para no perd-la de vista enquanto ele e Gabriel saam procura de Jackson. Por onde devemos comear? Gabriel perguntou ao montar em seu cavalo.

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Achei que soubesse Armond comentou secamente. Quero saber por qual bordel deveremos comear. Sabemos que a preferncia de Jackson era pelo Queenie's, fora dos limites da cidade. Vamos at l Armond respondeu, enquanto selava o alazo castanho. Os dois homens deixaram o estbulo, e Armond procurou no olhar para o lugar onde haviam recentemente achado uma mulher morta. Apesar de no a ter conhecido, olhar para aquele corpo lvido o deixara transtornado, com um desejo de vingana tanto por ela quanto por ele prprio. Talvez a primeira mulher que fora encontrada naquele mesmo lugar, tivesse ido para l por achar que encontraria em sua propriedade um refgio de um provvel criminoso. Contudo, daquela vez havia sido diferente. Era certo que algum plantara o corpo ali para incrimin-lo, aproveitando o precedente. Acreditava que Franklin tinha motivos de sobra para fazer tamanha maldade. Mas por que ele fora to descuidado em cometer um segundo crime, logo aps o corpo da criada ter aparecido em sua prpria casa? Sua mulher parece ser boa pessoa Gabriel comentou de repente. Em outras circunstncias eu a teria olhado com outros olhos. E eu a amaria se pudesse Armond retrucou na mesma hora. J o irmo no merece considerao nenhuma. Alis, ficaria melhor com uma bala bem no meio da testa. Gabriel estava com um semblante srio. Sempre fora briguento. Seguiram em silncio at o centro de Londres. Estamos causando espanto Gabriel observou ao notar que as pessoas procuravam se esconder ao v-los passando pela rua principal. Mas afinal o que esperam de ns? Que deixemos mostra as patas e os caninos afiados para persegui-los? Armond observou as pessoas desviarem do caminho, pararem de fazer suas atividades para espreit-los. Em meio a todos, viu uma jovem com quem Rosalind conversara durante o baile dos LeGrande, lady Amlia. Ela e a irm os encararam para em seguida levarem um cutuco severo da me preocupada. Claro, eles no mereciam sequer os olhares das mulheres de bem. Quem era? Como? Armond fingiu no entender. A linda loira de olhos azuis que acabamos de passar. Acredito que seja uma amiga de Rosalind. Eu as vi conversando quando cheguei a um dos ltimos bailes da temporada. Gabriel ficou surpreso. Meu Deus! No me diga que voc anda freqentando as rodas sociais. O que aconteceu? Voc sabe que quanto mais reservados formos, melhor ser para vivermos em paz.
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Eu andava muito sozinho. No me diga que no sente o mesmo, Gabriel. No respondeu seco. No me deixo abater pela solido. Alm do mais, no me envolvo com mulheres, mesmo porque no as deixo se aproximar. Voc deveria ter seguido meu exemplo. Armond sentiu-se aliviado por sarem dos limites da cidade. Logo chegariam ao Queenie's. Assim a discusso estaria encerrada. A ltima coisa de que precisava naquele momento era levar sermes de Gabriel. A prpria Queenie atendeu a porta quando Armond e Gabriel chegaram. A senhora j tinha certa idade, apesar da tentativa de disfarar com uma maquiagem pesada. Voltem noite. As meninas ainda esto dormindo. A mulher estava prestes a fechar a porta quando Armond a impediu, colocando a bota entre a porta. Estamos procurando nosso irmo. No os tenho visto aqui h muito tempo ela respondeu, ajeitando os cabelos vermelhos. Mas Jackson est l em cima. Gostaramos de v-lo, possvel? Entrem, mas no faam barulho. Esto todos dormindo. Armond e Gabriel seguiram a senhora por um hall todo decorado com peas douradas, em forte contraste com a moblia de veludo vermelho. Bem, vocs conhecem o caminho. Ela indicou a escadaria. Batam na primeira porta esquerda. Fiquem vontade para sair depois instruiu, amarrou o roupo em volta da cintura e seguiu para o quarto. Pode deixar que eu subo sozinho Armond disse a Gabriel. No vejo necessidade de os dois invadirem o quarto de supeto. Espere por mim aqui. No demore Gabriel assentiu. Armond subiu as escadas e bateu de leve na porta indicada. O rudo do ronco dava para ser ouvido do lado de fora. Ele entrou no quarto totalmente s escuras, e viu o irmo jogado na cama. Dada a situao, chegava a ser irnico encontr-lo to inocente e desprotegido. Havia uma mulher nua a seu lado. Ao aproximar-se um pouco mais, notou que havia outras duas mulheres enroscadas em Jackson, ressonando tambm. Jackson, acorde! De repente o irmo se mexeu languidamente e levantou para encarar Armond com os olhos nublados. O que est fazendo aqui? Eu poderia perguntar o mesmo, apesar de ser bvio, no? indagou, apontando as mulheres ainda adormecidas. J sei de onde vem a nossa fama...
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Jackson abriu um sorriso encantador que lhe conferia um ar de menino inocente. Ora, onde est o pecado em se gostar de mulheres? Talvez o pecado seja em estar com trs mulheres na cama ao mesmo tempo. Mas, ande, vista-se. Precisamos conversar. Como sabia que eu estava aqui? Jackson perguntou, levantando-se cuidadosamente para no acordar as mulheres. Gabriel est nos esperando l embaixo. Hawkins o chamou a Londres para discutirmos um assunto importante. Quando Gabriel chegou e no o encontrou, presumimos que estaria aqui, ou em algum outro lugar similar. Eu estava entediado Jackson disse ao espreguiar-se demoradamente. Queria me despedir de todas as mulheres e bebidas antes de partir. Bem, vista-se e nos encontre l embaixo Armond disse e deixou o quarto. Jackson demorou mais do que o esperado para descer. J no era sem tempo Gabriel resmungou. J estvamos cansados de ficar aqui esperando. O dever estava me chamando Jackson respondeu s para irritar o irmo. Vamos embora Armond ordenou, antes que a briga se prolongasse. Jackson passou o caminho de volta reclamando de dor de cabea. Hawkins apressou-se em abrir a porta antes mesmo que eles terminassem de subir as escadas da frente. Lady Rosalind est bem? Armond perguntou. Acredito que esteja cochilando. At agora est tudo em paz, lorde Wulf. Posso saber quem lady Rosalind? Jackson postou-se ao lado do mordomo. Vamos at o escritrio Armond ordenou. Vou arrumar um banho para o senhor imediatamente, lorde Jackson Hawkins sugeriu com cara de desgosto pelo cheiro do rapaz. Quando estavam os trs reunidos no escritrio, Armond trancou a porta e sentou-se na poltrona de costume. Jackson seguiu direto para o armrio de bebidas. Ser que agora posso saber quem lady Rosalind e o que ela est fazendo nesta casa? minha esposa Armond sentenciou. Como assim? perguntou o irmo mais novo, deixando o copo
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de bebida cair no cho. Jackson ficou petrificado, encarando o irmo com os olhos arregalados. E antes que ele explodisse em perguntas, Armond comeou a contar a mesma histria que havia dito a Gabriel na noite anterior. No omitiu dizer tambm a respeito de Franklin Chapman e sobre as suspeitas que mantinha. Jackson tomou outro copo e serviu-se de outra bebida. E pensar que sou eu que tem fama de se meter em encrencas. Santo Deus, Armond, at mesmo eu, que sou o mais avoado de todos, consigo manter o acordo que temos de no nos casarmos. Voc no ama essa mulher, no ? Por acaso j est sentindo os efeitos da maldio? No Armond garantiu. Mas ela no me deixou outra alternativa. Pretendo proteg-la, dar meu nome e nada alm disso. Por alguns instantes Jackson ficou perdido em pensamentos, enquanto observava a bebida. Depois virou tudo em um gole s. Espero sinceramente, para o seu bem, que voc resista a qualquer sentimento em relao a essa mulher. Acredito que seja responsvel o suficiente para no cair na maldio e ficar merc das fases da lua. Como Jackson levantou o assunto, Armond sentiu-se confiante para perguntar: E quanto a voc, meu irmo? Gabriel anda preocupado com seu comportamento desde que chegou de viagem. Aconteceu alguma coisa em Paris? Jackson estreitou os olhos em direo a Gabriel antes de responder. No aconteceu nada fora do normal; jogos, mulheres e caa, no necessariamente nessa ordem. Conheceu algum em especial? Quer saber se me apaixonei? Jackson perguntou, levantando uma das sobrancelhas. Eu me apaixono toda noite. No se preocupe comigo, Armond. Alis, no fui eu quem casou ele completou com um sorriso irnico. Quando terei a honra de conhecer a noiva? Eu gostaria de tirar uma soneca. Talvez seja melhor eu subir, deitar com ela e j me apresentar concluiu zombeteiro. Em vez de responder, Armond limitouse a lanar um olhar ameaador ao irmo, que faria tremer um desconhecido. Jackson, no entanto, apenas deu de ombros. J percebi que o casamento lhe tirou o bom humor. Espero que seja s isso que voc tenha perdido. O que vamos fazer em relao ao canalha do irmo da sua esposa? Gabriel, que estava em silncio at ento, pronunciou-se. Acho que deveramos acabar com essa ameaa ainda esta noite. Preciso ir tambm? Jackson perguntou com ar de desdm. Meu forte no brigar, s amar. Mas se vocs fizerem questo da minha

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presena, posso dar um jeito. O seu problema esse, voc perde muito tempo preocupando-se com coisas sem importncia Gabriel disse. Melhor deixar que eu e Armond cuidemos disso. Naquele momento, Armond tomou uma deciso, talvez no a mais sbia, mas a melhor como chefe da famlia. Este um assunto meu e pretendo cuidar sozinho. Quero que os dois voltem para o campo amanh e fiquem longe do perigo. Os dois irmos estavam prontos para protestar quando ele levantou a mo, pedindo silncio: Tenho um pressentimento de que os assassinatos no vo parar. E enquanto eu no capturar o criminoso, sou um suspeito. Se vocs estiverem em Londres estaro na mesma posio. No precisa se preocupar comigo Jackson defendeu-se. Ao contrrio do que pensam, sou muito responsvel quando a hora se faz necessria. Gabriel, se voc no se importa, gostaria de conversar a ss com Jackson. A princpio Gabriel no gostou da idia, mas acabou concordando e saiu da sala. Armond indicou uma cadeira para que Jackson se sentasse em frente a ele. Qual o sermo agora? Ando bebendo muito? Presumo que seja verdade, mas e da? No tenho muitos planos para o futuro. Ento, voc vai me dizer que s ando com vadias. Costumo me prevenir para no pegar nenhuma doena ou mesmo para que alguma delas seja fertilizada por uma semente amaldioada minha. Ento, est vendo? Posso ser perfeitamente responsvel pelas coisas. Por um breve momento, Armond teve vontade de acariciar a cabea do irmo. Jackson ainda era muito pequeno quando a maldio havia lhes tomado o pai. Pouco depois perderam a me como resultado da maldio. Preciso fazer uma pergunta sria Armond sentenciou. Mesmo no acreditando que o irmo tivesse alguma coisa a ver com os assassinatos, ele precisava ter certeza. Quero saber se voc tem alguma coisa a ver com esses crimes. Voc acha que eu matei essas mulheres? Bem, voc estava aqui quando aconteceu a primeira morte e agora tambm. Gabriel tambm est preocupado por causa de suas atitudes. Se acho que voc matou essas mulheres? No, no da forma como eu o conheo e amo. Armond no conseguiu verbalizar seu maior temor. Se por alguma razo de fora maior voc no estiver falando a verdade... Entendi onde voc quer chegar. Um bbado mulherengo tem o perfil de assassino, no ? Jackson vociferou e levantou-se. Naquele momento, o semblante juvenil de garoto rebelde foi substitudo pelo de
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um homem irado. Quer saber o que acho dessas acusaes? V para o inferno, Armond. E leve Gabriel com voc. Jackson! Armond gritou quando o irmo saiu da sala batendo a porta. Decididamente aquela no tinha sido a melhor maneira de abordar o irmo. Ele tinha todo o direito de estar furioso, pois merecia a confiana ao menos daqueles com quem convivera desde criana. Quando a porta do escritrio se abriu novamente foi para que Hawkins entrasse: Pelo que pude perceber, lorde Jackson no vai ficar para o banho que eu estava por preparar. Ele acaba de deixar a casa. Pode deixar que eu tomo no lugar dele Armond disse, pensando que mais tarde pediria a Gabriel que fosse atrs de Jackson. Com sorte, o caula teria voltado para o campo. Com os dois irmos fora do caminho, seria mais fcil concentrar-se nos problemas. Como Rosalind, por exemplo, e os problemas que o casamento trouxera para dentro de sua casa. Rosalind estava dormindo quando Armond foi v-la. Ela havia trocado de vestido, os cabelos negros caam como um rio escuro e caudaloso sobre os lenis. Os clios escuros contrastavam com a pele clara do rosto. Ali estava o retrato perfeito da incoerente mistura da inocncia com a tentao. Os lbios entreabertos sussurraram-lhe o nome em um convite silencioso. A vontade de beij-la tomou-o por completo. Sem mencionar que seus dedos tiveram vontade de desabotoar os minsculos botes que desciam do pescoo at abaixo dos seios. Ele estava quase sucumbindo ao desejo de deitar ao lado da mulher e passar o resto da tarde, e se possvel, o resto dos dias fazendo amor. E antes que a volpia ganhasse a batalha contra a razo, Armond virou-se e seguiu para seu quarto. Conforme prometido, Hawkins havia deixado o banho preparado sua espera. Sentir a gua quente envolvendo toda a tenso serviu apenas como afago diante da vontade que tinha de possuir Rosalind, e embriagarse na doce temperatura entre aquelas pernas bem torneadas. Desde a manh quando tinha vislumbrado as coxas por baixo da toalha, no conseguia pensar em outra viso mais enternecedora, tanto que a imagem tomou conta de seus pensamentos durante o dia todo. Qual seria a sensao de ter aquelas pernas envolvendo seu quadril? Impossvel no imaginar como seria domin-la e em seus braos esquecer-se de todos os tremores que o afligiam. De onde estava, foi possvel ouvir Gabriel sair atrs de Jackson, que esperava, tivesse rumado para o campo. Agora a casa seria s dele... bem quase. Terminado o banho, ele espiou pela porta e viu que Rosalind ainda dormia profundamente. Uma forte vontade de abra-la para proteg-la o

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invadiu. Naquele momento prometeu que nunca mais permitiria que qualquer homem a maltratasse. Contudo era irnico imaginar que ela corria muito mais perigo a seu lado do que ao lado do irmo cruel. No, aquilo no aconteceria de novo. Havia se tornado mestre no autocontrole. Ele podia impedir o amor de se apoderar do corao, garantindo que o que sentiam um pelo outro no passasse de uma forte atrao fsica. Mesmo sabendo que travaria um eterno conflito entre a razo e os sentimentos verdadeiros, deveria seguir daquela forma. Caso contrrio, no conseguiria proteg-la das conseqncias de atos impensados. Rosalind no estava dormindo. Com os olhos ligeiramente abertos, ela observava Armond por entre os clios. Viu quando ele tirou a camisa e a caminho do quarto ao lado, desabotoou as calas e livrou-se das botas. Jamais havia visto um homem to perfeito quanto aquele. Era bem verdade que sua experincia em ver homens seminus no era vasta, mas algo lhe dizia que o que tinha diante dos olhos era de fato um homem nico. Quando o vira pela primeira vez, lembrou-se de t-lo comparado a um gato selvagem: elegante e poderoso. Desde ento observava os msculos bem delineados sobre o tecido fino da camisa, sempre que se encontravam, fazendo um contraste maravilhoso com a pele bronzeada. Lembrou-se tambm dos inmeros suspiros de encantamento sempre que se imaginava ao lado dele. E agora, pensar que o sonho tornara-se realidade, transformando aquele deus grego em seu marido... Mas, ao ficar mais desperta, recordou-se que Armond no lhe pertencia e para que continuasse senhora de sua razo, era melhor convencer-se do doloroso fato. Ele fora muito claro ao estabelecer que manteriam apenas contato cordial, nada de dividir emoes. Entretanto, a emoo foi a responsvel por mant-la de olhos bem abertos quando ele finalmente livrou-se das calas, deixando mostra as pernas delineadas pelas sombras dos plos. Ao imagin-lo correndo, com o sol iluminando ainda mais o corpo exuberante, ela precisou respirar fundo para conter o desejo que tomava conta do seu corpo inteiro. Enquanto permitia-se explorar com o olhar atento cada centmetro do corpo de Armond, ele se virou exibindo as costas largas. Desejou tocar cada linha daquela musculatura, at tocar as ndegas igualmente firmes. Ainda estudava os detalhes, quando ele virou-se de frente novamente, revelando toda a sua protuberante masculinidade. Rosalind imaginou-se gemendo alto. Est gostando do que seus olhos vem? De sbito ela o encarou e percebeu que ele sabia estar sendo observado. Rosalind sentiu o sangue subir-lhe s faces. Naquele instante todo o seu corpo reagia por ter sido flagrada em pleno deslumbramento. Os bicos dos seios estavam visveis sob a fina camisola. No murmurou, envergonhada.
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No? Como dissera o oposto do que estava sentindo? Queria gritar que sim, que estava em pleno xtase, observando o corpo perfeito e que dificilmente conseguiria desviar o olhar. Se for a sua vontade, posso continuar aqui parado, enquanto voc me devora com os olhos. Mas ter que estar preparada para a transformao que esse seu olhar pode causar em mim. Sabia ao que ele se referia, mesmo assim, continuou encarando-o e estranhamente achando natural que assim o fizesse. Eu nunca vi um homem sem roupas antes. E nem ver outro que no seja eu Armond confessou sua possessividade, mas retraiu-se no momento seguinte. Bem, se voc j terminou sua expedio, vou entrar no banho antes que a gua fique gelada. A no ser que deseje mais alguma coisa. Tinha plena conscincia do que desejava, porm limitou-se a dizer: No, j terminei, obrigada. Rosalind virou-se e pregou os olhos no teto, pensativa. Mal podia acreditar que acabara de agradecer ao marido pela exibio. Sentiu-se a mais tola das mulheres. De onde estava podia ouvi-lo banhar-se. Oras, por que ele no fechara a porta? Imaginando que ele fizera com o propsito de chamar a ateno, resolveu levantar. Diante do espelho, arrumou o cabelo e percebeu que dali tambm podia v-lo na banheira. Foi ento que pensamentos libidinosos invadiram sua mente de novo. Gotas de gua desciam formando pequenos riachos nas linhas entre os msculos das costas. A pele brilhava com a umidade e o vapor subia pesado ao redor do corpo viril, fazendo-a tremer de desejo por compartilhar daquele banho. Armond estava com as pernas dobradas, deixando mostra parte das coxas. E pensar que estivera naquela mesma banheira... J que voc no consegue tirar os olhos de mim, que tal se ensaboasse minhas costas? Armond surpreendeu-a com a pergunta. Ora, como ele sabia que ainda o estava observando? Como? Eu no estava olhando, estou ajeitando minhas coisas na cmoda. Posso ver o que est fazendo. Curiosa, Rosalind entrou no quarto ao lado e notou que havia outro espelho, posicionado convenientemente para que ele pudesse v-la tambm. Desta vez optou por no se mostrar envergonhada e corajosamente aproximou-se da banheira. Onde est o sabo? Armond no se virou, apenas estendeu a barra, aquela mesma que
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rescendia o perfume to caracterstico dele. Rosalind comeou a deslizar as mos pelas costas largas, sentindo um extremo prazer em toc-lo. Qual a sua maior curiosidade em relao ao meu corpo, Rosalind? O tom grave de voz afagou o corao inseguro, derrubando algumas reservas, mas ela ainda estava presa para poder expressar-se livremente. No estou curiosa mentiu, enquanto ensaboava os ombros. Mentirosa ele acusou em um sussurro. natural que tenha vontade de explorar o desconhecido. Fique vontade... Rosalind sorriu. No, no cairia naquele truque. Se eu aceitar o convite estarei permitindo que faa o mesmo comigo, no ? No farei nada que no seja de sua vontade. J disse que a escolha sua, o que no interfere na sua explorao. Rosalind respirou fundo, queria muito acreditar no que acabara de ouvir, assim poderia continuar a conhecer cada centmetro daquele corpo adorado. No est certo. E por que no? Somos casados Armond respondeu dando de ombros.Nada do que fizermos entre essas quatro paredes est errado. Por um breve momento, ela esqueceu-se de que eram marido e mulher. quela altura os preceitos morais no se aplicavam mais a eles. No entanto, no eram as barreiras estabelecidas que a impediam e sim as que seu corao erguera. Acho que no seria justo ela arriscou. No estou pronta para consumar nosso casamento dessa forma. Toc-lo pelo simples prazer de brincar ou... Provocar ele completou. Voc no est pronta para os jogos do amor. Como assim? Armond riu maliciosamente, deixando-a mais intrigada ainda. Sente-se em frente a mim que vou lhe mostrar. Rosalind duvidou que sua ousadia chegaria a tanto. Jura que posso fazer o que quiser e que voc no exigir nada em troca? Impossvel. Quero fazer amor com voc agora. Mas, sim, juro que refrearei meu desejo at que esteja pronta. Tenho um impressionante autocontrole, caso contrrio, eu j a teria possudo naquela noite do baile de Greenley. A lembrana de como o desejara e no fora correspondida doeu
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como um tapa em seu rosto delicado. No entanto, naquela noite s tinha em mente fugir de Franklin e de certa forma ele havia lhe estendido a mo. Mas ajudou-a a fugir de um crcere para outro, o de um casamento sem amor. Alm do mais, irritava-a profundamente aquela presuno de autocontrole. Era como uma ofensa, j que ela prpria no continha o desejo e a paixo que a consumia. Ao menos agora podia fazer exatamente o que tinha vontade. Por isso, levantou-se e postou-se na frente dele. Os olhares se encontraram e no mesmo instante estabeleceu-se o vnculo intenso. Pelo brilho dos olhos claros, ela percebeu que a atitude de enfrent-lo o surpreendeu. Com vagar, ela sentou-se na beirada da banheira e deixou as mos curiosas ensaboarem o trax ofegante. Aos poucos, ela permitiu que a ponta de seus dedos massageassem os mamilos dele, e com um suspiro de prazer, percebeu-o reagir ao seu toque. Os msculos do peito contraram, evidenciando a trilha de plos escuros que cortava a pele bronzeada, insinuando-se para a virilha. Rosalind sucumbiu fora de seus devaneios e seguiu com mos provocantes a trilha at onde os plos se tornavam mais espessos. Nesse instante o brilho do olhar de Armond ficou mais intenso, evidenciando seu desejo mais ntimo. Ela mergulhou a mo na gua, ainda titubeante sem saber se teria coragem o suficiente para toc-lo mais intimamente. Mas a proximidade e a vontade de saber como seria a misteriosa textura que denotava o peso da masculinidade, fez com que ela se despisse de pudores e deslizasse a mo pelo membro rgido. Fechou os olhos, deliciando-se com a pele aveludada. Percorreu a extenso toda, detendo-se na ponta macia. Armond gemeu arqueando o corpo, sem perder o contato visual. Estou machucando? ela perguntou inocente, ao perceber a tenso no maxilar dele, os dentes cerrados j no expressavam mais o sorriso maroto que se divertia com sua curiosidade. Voc me leva loucura. Perco a razo com a sua presena... Aos poucos a distncia que os separava foi se estreitando at que as respiraes se mesclaram em um mesmo ritmo. Sem resistir boca feminina to prxima, Armond puxou-a pelo pescoo e tomou-lhe os lbios com paixo. O perfume do sabo cedeu lugar essncia dos corpos combinados, o desejo transcendia-se voluptuosamente. As lnguas se tocavam, enroscavam-se numa mistura de sabores. Rosalind estava to envolvida que no percebeu quando ele desabotoou os botes da camisola, puxando-a at a cintura. S percebeu-se invadida quando mos fortes tomaram-lhe os seios, acariciando primeiro a pele com insinuantes movimentos circulares at deter-se nos mamilos, beliscando-os delicadamente at deix-los rijos. A essa altura a boca quente j deixava um caminho de beijos
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rpidos em seu pescoo. Com a urgncia dos amantes, ela arqueou o corpo, oferecendo-se, ficando nua e pronta para sentir o prazer que ele estava disposto a proporcionar. Adorvel... Armond disse enquanto alternadamente em um seio e outro, sugando os mamilos. mergulhava

De repente ele alcanou a mo delicada, impedindo-a de continuar o movimento alucinante que vinha fazendo em seu membro. O que est fazendo comigo? perguntou, afastando-se para encar-la. No entendi... ela respondeu confusa. Voc j aprendeu o suficiente para abalar minhas estruturas. melhor parar agora. O que ele queria dizer com aquilo? E por que parar quando seus seios ainda doloridos aguardavam para serem ainda mais acariciados? Doce a iluso de achar que por estar no controle da situao, conseguiria frear as prprias emoes. Rosalind percebeu que cara na prpria armadilha da seduo. Mal sabia que ao toc-lo, sentiria tambm o prprio corpo ansiar por ser explorado. Assustada, tirou as abotoando-a rapidamente: mos da gua, suspendeu a camisola,

Desculpe-me ela sussurrou e saiu correndo para o outro quarto.

Captulo III

Armond resistiu ao desejo de irromper no quarto de Rosalind e terminar o que haviam comeado. Em vez disso, preferiu vestir-se e sair de casa. De longe, viu que Franklin deixava a cocheira e decidiu segui-lo. A noite j estava alta, mas no era de se estranhar que ele estivesse se dirigindo a Covent Garden, ponto de prostitutas da cidade. Armond descobrira, fazia oito meses, que Bess O'Conner freqentara aquela mesma regio. Ele tinha fortes suspeitas de que a ltima mulher que fora achada em seu estbulo tambm trabalhava nas ruas. Um pouco adiante, o coche de Franklin parou em uma esquina onde quatro mulheres estavam paradas. Uma delas usava um vestido bem curto, revelando as coxas esbranquiadas, uma indumentria tpica para mulheres daquela profisso. Armond fechou os olhos, concentrando-se em ouvir o que diziam:

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Est procurando companhia, querido? uma das mulheres perguntou a Franklin. Estou sim, mas no a sua. Quero aquela morena de vestido vermelho. Ela faz mais o meu gnero. Ela esqueltica a mulher contra-argumentou. Minhas formas so bem mais generosas. Acho que os homens preferem o meu corpo quele monte de ossos. Comigo voc tem mais o que segurar, amor. Tome aqui uma moeda para fazer o que peo. Chame a morena e seja rpida. Um pesado silncio se seguiu e Armond apertou os olhos para conseguir enxergar no escuro a mulher que se aproximou da carruagem de Franklin. Molly disse que voc est interessado em mim disse ela, olhando por cima dos ombros. Tenho uma cama... No ser necessrio Franklin a interrompeu. Vamos a um lugar especial. A moa colocou as mos nos quadris, contrariada. E como voc espera que eu volte? No quero andar at a cidade... No se preocupe, eu arrumo um jeito de traz-la de volta. Agora, ande, suba logo. Armond seguiu o coche a uma distncia segura para no ser visto. Onde quer que Franklin estivesse levando aquela mulher, era o lado oposto de sua casa. A vizinhana ficava pior na medida em que avanavam. Se no estivesse com a ateno voltada para o coche, Armond teria notado que ele prprio estava em perigo. Mas quando percebeu, era tarde demais. De repente, cinco homens surgiram das sombras e partiram para cima dele. O cavalo de Armond empinou e enquanto ele tentava controlar o animal, um dos homens puxou-o pela perna, fazendo-o cair no cho. Na queda, ele bateu a cabea em uma pedra. Pegue a bolsa de moedas. Ouviu um homem dizer. Vamos aproveitar para tirar mais alguma vantagem depois de tanto trabalho. Mos pesadas buscaram nos bolsos de Armond que no estava totalmente consciente para impedi-los. Os rostos daqueles que o atacaram ainda estavam fora de foco por conta da pancada na cabea, mesmo assim ele reuniu foras para agarrar um deles pelo pescoo. Depois, com o punho fechado conseguiu desferir um soco no nariz do agressor e imediatamente sentiu o sangue jorrar em suas roupas. O homem levantou-se cambaleando. Diabos, ele quebrou meu nariz! O cheiro e o gosto do sangue agiu estranhamente em Armond, dando-lhe foras para se reerguer e livrar-se dos outros quatro atacantes. No demoraram muito para formar um semicrculo volta dele, como se
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fossem lobos famintos. Segure-o pelas costas um deles gritou para o outro. Armond virou-se rapidamente, acertando o p na cabea do agressor. O bandido foi ao cho. Com agilidade impressionante, virou-se para os outros dois, levantou os punhos e aguardou o ataque. Voc viu a agilidade do homem? um dos ladres comentou. Nunca vi um homem se movimentar to rapidamente quanto este. Peguem-no algum gritou. Dois homens foram de encontro a Armond, enquanto um outro, aps se recuperar, prendeu-lhe os braos por trs. Armond levou um soco no maxilar, mas lanou a cabea para trs com fora suficiente para atingir o homem que o segurava, que gemendo de dor, soltou-lhe os braos. Com os pulsos livres, ele acertou o estmago de um, fazendo-o perder o ar. Quando o outro tentou atac-lo, com um golpe rpido de pernas, ele passou uma rasteira, derrubando-o. Armond sentiu o sangue pulsar em suas veias, fazendo-o lutar como nunca houvera feito antes. Todos os seus sentidos estavam aguados ao mximo, a ponto de proporcionar a ntida sensao de poder ler a mente dos agressores. Novamente em posio de ataque, esperou ser agredido outra vez. S no esperava que os homens fossem bater em retirada. Santo Deus. Olhe os olhos dele! Nunca vi nada parecido. Armond no teve tempo de imaginar como estava encarando aqueles homens, pois de repente, uma pedra atingiu sua cabea e tudo se transformou em total escurido. * * *

Rosalind ocupava-se em prender o cabelo quando notou as marcas. Aproximando-se do espelho, afastou a mecha de cabelo que cobria seu pescoo e notou aquelas manchas estranhas. Eram como se fossem duas pequenas pintas vermelhas que se destacavam na pele alva. Poderiam ser marcas de dentes, mas eram muito pequenas. Observou mais atentamente e concluiu que eram marcas de dentadas de um co talvez. Lembrou-se de como Armond beijara avidamente seu pescoo na noite anterior. A sensao que sentira voltou com a mesma intensidade, fazendo-a corar. Depois da intimidade compartilhada na noite anterior, esperava que Armond invadisse seu quarto, exigindo os direitos de marido, mas no foi o que aconteceu. Na verdade, no o via desde que adormecera, esperando por ele. A primeira coisa que fez ao acordar foi fixar os olhos na porta ainda trancada, depois de um breve silncio, colou o ouvido na madeira, mas no ouvindo nada.
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Ainda indecisa, colocou a mo na maaneta, girando-a bem devagar para no fazer barulho. Em seguida entrou no quarto e viu que o marido no estava ali. A banheira j havia sido removida, a cama arrumada e intacta. Procurando uma proximidade maior com Armond, ela sentou-se beirada da cama. Imaginou que no demoraria para dividir o leito com ele. Depois de senti-lo to vulnervel em sua mo e perceber atravs da intensidade daquele olhar, que provava que o desejo no se limitava somente a sexo, Rosalind entendeu que o casamento no demoraria a se consumar. Logo lembrou do corpo viril e sentiu o sangue aquecer seu corpo por inteiro. Naquele momento, seu maior desejo era sentir a masculinidade latejante pressionada contra suas coxas. Levantando-se da cama, esticou a colcha, tirando assim a marca de sua presena dali. Depois olhou em volta, tocou os objetos de barba e outros itens pessoais que tanto lembravam o perfume de Armond. De repente, uma batida na porta e Hawkins entrou no quarto. Bom dia, lady Wulf ele cumprimentou-a sem alterar a expresso do rosto por encontr-la ali. Vim para dizer a lorde Wulf que o caf da manh est servido. Ele no est l embaixo? No, milady Hawkins respondeu, franzindo a testa. Eu no o vejo desde ontem noite, quando saiu de casa. Armond tem o costume de fazer a prpria cama? Rosalind quis saber. Muito raramente, milady. Os dois se entreolharam sabendo que, em vista das evidncias, Armond no havia dormido em casa. Rosalind ainda no conhecia os costumes do marido para saber se era comum ele pernoitar fora ou se deveria ficar preocupada pelo comportamento inusitado. De qualquer maneira, como esposa deveria mostrar-se preocupada, pois, se no estava ali, estaria na cama de quem? O caf est pronto, no ? inquiriu, quebrando o silncio pesado que se abateu no quarto. Sim, milady. A senhora vai descer ou prefere que eu traga uma bandeja aqui no quarto? Vou descer. Rosalind seguiu Hawkins pelo corredor. Ao entrar na sala de jantar, a esperana de encontrar Armond ali como passe de mgica, esvaiu-se. O lugar cabeceira da mesa estava vazio. Procurando agir normalmente, sentou-se e comeou a se servir, embora no estivesse com fome alguma. Depois de alguns minutos, Hawkins atravessou a sala. Lorde Wulf j chegou?

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Ainda no, milady o mordomo respondeu, erguendo uma sobrancelha, mas no demonstrando qualquer sinal de preocupao. Rosalind levantou-se, desistindo de comer. Enquanto Armond no aparecesse no conseguiria digerir nada. De volta ao quarto, tomou a cesta de costura, com esperana de distrair-se com os bordados. * * *

Armond acordou vagarosamente confuso e com a cabea latejando. No conseguia se lembrar de onde estava e nem como fora parar na cama. Alis, no se recordava como chegara em casa na noite anterior. Ao se virar, deparou-se com Rosalind dormindo de costas para ele. O que ela estaria fazendo em sua cama? Tocando-a no ombro nu, tentou acord-la: Rosalind? Ela no respondeu e ele notou como sua pele estava fria. Sentou-se na cama e virou o corpo da mulher. Assustou-se ao deparar-se com um par de olhos vidrados. Um veio de sangue escorria pela boca, terminando no colo, passando pelo queixo tomado por um enorme hematoma. Meu Deus! Aquela no era Rosalind. Apavorado, olhou em volta e percebeu que estava em um quarto estranho. No havia nada alm da cama onde passara a noite ao lado de uma mulher .morta! Imediatamente pulou da cama, sentindo uma forte pontada na cabea. Olhando em volta mais uma vez, tentou reconhecer o lugar e lembrar como fora parar ao lado daquela desconhecida. Tornou a observar a mulher, nua com o corpo parcialmente coberto por um lenol. De repente os acontecimentos da noite anterior voltaram sua mente. Havia seguido Franklin at Covent Garden, e o vira conversar com uma prostituta... uma mulher, tal como a que jazia ali. Ao passar a mo na cabea percebeu o galo que se formara e recordou-se da luta com os ladres. Ao apalpar os bolsos, percebeu que haviam levado sua carteira. Um daqueles homens o atingira fortemente com uma pedra provavelmente. Um movimento do lado de fora da casa chamou sua ateno. Foi at a janela e viu que estava no segundo andar de uma casa abandonada. No jardim, havia um homem, que seguido por um casal dirigiam-se para a entrada. Armond tentou abrir a janela, mas estava emperrada. Fechou os olhos e concentrou-se em ouvir a conversa dos trs: A casa precisa de uma reforma. por isso que o aluguel est barato. Acho que exatamente o que vocs estavam procurando. Nada que uma boa faxina e um pouco de tinta no resolva.
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A vizinhana no me parece boa a mulher comentou. No quero viver com medo de ser assaltada. Ora, Emma, no to ruim assim replicou o homem mais moo. Aqui teremos muito mais espao do que todos os outros lugares que j vimos. Armond ouviu um barulho de chaves e a porta da frente sendo aberta. Vejam s, a porta da frente nem est trancada comentou o senhor com um riso nervoso. Devo ter esquecido de tranc-la depois da ltima visita. Armond sabia estar em apuros, pois no demoraria muito para aquelas pessoas subirem e encontr-lo ali com uma mulher morta. Em desespero, tentou abrir a janela novamente, sem sucesso. H dois quartos l em cima dizia o senhor. Acho que um deles ser perfeito para o beb. Ouviu-se o som do ranger da madeira da escada. * Onde est meu irmo? Mary ficou surpresa ao encontrar Rosalind parada porta. Ele est no escritrio, lady Wulf. Mas a senhora no deveria estar aqui sozinha. Preciso falar com ele Rosalind anunciou, abrindo caminho at a saleta onde Franklin deveria estar. A tarde j havia cado e Armond ainda no voltara para casa. Rosalind estava com o estranho pressentimento de que algo grave havia acontecido ao marido. E o maior suspeito pelo desaparecimento era certamente Franklin. Ao abrir a porta com um empurro, deparou-se com o irmo estudando alguns papis. O que voc fez com Armond? exigiu saber. Franklin limitou-se a levantar a cabea com a maior calma. Que bom rev-la, irmzinha. Onde meu marido est? ela continuou inquirindo sem se deixar levar pela falsa gentileza. Franklin saiu de trs da escrivaninha e aproximou-se. Eu no vejo seu marido desde que nos encontramos na manh em que voc se casou com o infeliz. Por acaso tem noo da situao complicada em que me deixou? Mas no se importa comigo, no ? No respondeu com rispidez. Da mesma forma como voc
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tambm no liga a mnima para os meus sentimentos. Armond no voltou para casa ontem noite. Alguma coisa me diz que voc responsvel por isso. Ora, ora... J est tendo problemas de relacionamento? Franklin arqueou uma das sobrancelhas. Fique sabendo que no tenho a menor idia de onde esteja seu marido. Quem sabe ele no tem o costume de passar a noite na farra? Pode ser que prefira passar a noite com mulheres mais experientes do que voc. Por um acaso considerou alguma dessas hipteses antes de vir aqui me acusar? Fez uma pausa para continuar: No que eu no goste da idia de v-lo sumido. Afinal ele roubou uma coisa que me pertence. - Eu nunca pertenci a ningum Rosalind argumentou de queixo erguido. Muito menos a voc. Logo percebeu que agira como tola, imaginando que o irmo pudesse ajud-la. Sem dizer mais nada, virou-se para sair, mas Franklin a interpelou. Voc realmente no faz idia de como estou furioso com voc, no ? Infelizmente sabia muito bem... Por favor, deixe-me passar. No preciso mais obedecer s suas ordens. Daqui em diante ter que sair de suas encrencas sozinho, nunca mais vai poder me usar para nada. Sua vadia! Franklin vociferou, levantando a mo para agredi-la. Ela encolheu-se para se defender de um golpe que no aconteceu, pois o irmo congelou com os olhos estticos. Se encostar um dedo nela, ser a ltima coisa que far na vida, Franklin. Armond! Rosalind exclamou, correndo para refugiar-se nos braos dele. Ele estava sujo e com aparncia horrvel, mas ainda era o homem mais bonito e forte que conhecera. Volte para casa, querida ele disse, sem desviar o olhar de Franklin. V, agora! Voc no bem-vindo nesta casa, Wulf. Saia imediatamente! Franklin gritou, baixando o brao. E voc tambm no tem permisso para ameaar a minha esposa Armond continuou a ameaa. Nunca mais faa isso, caso contrrio eu o matarei. Franklin gargalhou, deixando evidente sua culpa no que acontecera a Armond. Dormiu bem a noite passada, Wulf? Rosalind entendeu que estivera certa ao desconfiar do irmo. Voc matou aquela mulher! Armond agora estava ainda mais

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feroz. Verdade? Ento prove. Franklin sorriu como se j tivesse triunfado. isso que vou fazer. Voc no perde por esperar. Em seguida, virou-se para amparar Rosalind. Venha, querida, vamos embora. Tomou a mo da esposa, conduzindo-a para fora da sala. Saram em silncio, mas a mente dela fervilhava com perguntas. Contudo, s comeou a falar quando j estavam perto de casa. O que houve? Onde esteve a noite passada? Que mulher era essa que vocs falavam? Depois explico Armond respondeu, seco. Espere at chegarmos em casa. Engraado ele se referir sua casa como sendo dela tambm. Poderia vir a ser um dia, mas por enquanto no era assim que ela sentia. Depois de morar por um breve perodo com Franklin, percebeu como era solitria e carente de uma famlia de verdade. Hawkins abriu a porta assim que os ouviu chegar. Apesar de manter a expresso inalterada, Rosalind sabia do seu alvio ao ver o patro chegar em casa a salvo. Preciso de uma tina de gua para me lavar Armond pediu, assim que entrou em casa. Por favor, leve at o meu quarto. Imediatamente, senhor Hawkins respondeu. Rosalind seguiu Armond escada acima. Assim que ele bateu a porta do quarto, mirou-a enraivecido: J no pedi para no ir casa de seu irmo sem que eu estivesse junto? Ela ficou chocada com a ira do marido. verdade admitiu. Mas eu estava preocupada com voc. Imaginei que Franklin... No me importa a razo que a fez ir at l ele a interrompeu. Voc se arriscou muito. Foi um ato tolo e impensado. Rosalind sentiu as pernas fraquejarem depois de tantos acontecimentos seguidos. O sumio de Armond, depois o confronto com Franklin, e agora aquela agressividade toda do marido levaram-na s lgrimas. Desculpe-me por me preocupar com voc disse quase num sussurro e em seguida seguiu para seu quarto, batendo porta. No segundo seguinte, Armond irrompeu quarto adentro. Se eu no tivesse chegado a tempo, Franklin a teria agredido, Rosalind. Ou quem sabe no teria feito pior. Voc no percebe que estamos lidando com um bandido? Ou quem sabe at um assassino?

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Como tem tanta certeza do que diz? Rosalind sentiu um aperto no peito. O que aconteceu na noite passada? Milorde? Hawkins interrompeu a discusso. Aqui est a tina. Quer que eu o ajude? Sem dirigir mais nenhuma palavra a ela, Armond virou-se e voltou para o outro quarto. Rosalind o seguiu, parando porta ao observ-lo arrancar o capote e a camisa imunda. Gemeu quando viu vrios cortes nas costas e nas mos dele. Afinal, o que teria acontecido? Ele no tinha o direito de esconder os fatos. E antes que pensasse em ajud-lo, Hawkins umedeceu uma pequena toalha e comeou a limpar os ferimentos. Pode deixar que eu mesma cuido disso Rosalind disse, tomando a toalha. Em dvida, Hawkins buscou um olhar de aprovao do patro. Tudo bem Armond consentiu. Assim que o mordomo deixou o quarto, ela prosseguiu com a limpeza e com o interrogatrio: Como voc se cortou? E onde esteve a noite passada? seguiu, sem dar tempo para respostas. Como tem certeza de que Franklin responsvel pelos assassinatos? Em silncio, Armond ainda lutava para se acalmar. At Rosalind entrar em sua vida, nunca tivera problemas em se controlar diante de situaes adversas. Agora enfrentava desafios nunca antes imaginados. Fui forado a me jogar do segundo andar de uma casa hoje cedo. Ainda bem que no se machucou muito Rosalind comentou, piscando atnita diante do relato. De fato, a atitude tambm o surpreendera, mas no tivera outra alternativa a no ser se jogar contra a janela emperrada. Por sorte, conseguira cair sobre o telhado, que cobria o andar inferior, rolar at a beirada e pular para o gramado. Por certo Rosalind aguardava por maiores explicaes, porm ficou quieta enquanto, na ponta dos ps, tentava alcanar os ferimentos do pescoo. Notando sua dificuldade Armond sentou-se na beira da cama para facilitar o trabalho. Por que precisou pular da janela? perguntou ela, finalmente. Por favor, conte o que aconteceu. A toalha roava nos ferimentos, enquanto ele tentava reconstituir o que acontecera na noite anterior, at o momento em que havia acordado ao lado do corpo de uma mulher. Aos poucos lembrou-se de cada passo, contudo hesitou em contar a Rosalind os detalhes. Oh, Deus... ela murmurou. No consigo acreditar. Poderiam t-lo assassinado. Voc no estava inconsciente? De repente, Armond entendeu tudo. Foi uma armadilha! exclamou. Franklin sabia que eu ia segui-lo e contratou os bandidos. Lembro-me de ter ouvido um deles dizer
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que pegaria minha carteira, para ganhar um pouco mais na barganha. Passando a mo pela cabea, notou o galo que se formara ali. Isso virou um jogo para ele. Ele est brincando com assassinatos! Rosalind sentiu um arrepio percorrer sua espinha. O marido estava to bravo por ela ter desobedecido, que sequer pensou na coragem que tivera para enfrentar o homem que mais temia, e por amor a ele! Ao mesmo tempo, Armond a estudava, imaginando que poderia ter sido ela a estar sem vida naquela manh. Movido pelo carinho, tocou a face delicada com a ponta dos dedos, para em seguida pux-la de encontro a seu peito. Ao afastar os longos cabelos para trs dos ombros, viu a marca. O que isso em seu pescoo? No mesmo instante, Rosalind passou os dedos sobre o machucado. No sei. Talvez seja uma mordida. Mas, mordida de qu? ele quis saber, afastando a mo para analisar o ferimento mais de perto. Acho que foi voc Rosalind respondeu num sussurro. * * *

Comeava a escurecer quando Armond voltou a Covent Garden. Chapman o ameaara com a acusao de assassinato de outra mulher, ento ali era o melhor caminho para comear a descobrir a verdade. Como era mais cedo do que o dia anterior, havia mais mulheres circulando pelas ruas. Mas ele estava procurando uma em especial e se bem recordava, seu nome era Molly. No demorou muito at v-la subindo a rua em sua direo. Caminhava movendo os quadris de forma sensual, expondo a coxa nua pela fenda do vestido justo. Ele esporeou o cavalo, aproximando-se. Quando ela o divisou, lanou um olhar de soslaio, piscando insinuante. Ser que tirei a sorte grande por ser procurada por voc, amor? Armond apeou do cavalo, segurando as rdeas enquanto a mulher estreitava a distncia entre eles. Molly? esse seu nome, no? Como sabe? perguntou, surpresa. No me lembro de j termos sado juntos. Como eu poderia esquecer um homem to charmosos como voc? Quero apenas fazer algumas perguntas. Lamento, mas no tenho tempo a perder. Estou trabalhando. Ento eu pago a sua hora Armond ofereceu, tirando a carteira do bolso do casaco.
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Se assim... Suponho que conversar seja mais fcil do que suportar seu peso sobre mim, no que eu me importe. Ele continuou impassvel, no cedendo ao charme feminino. Voc estava com outra mulher ontem noite; uma morena, vestida de vermelho. No acredito que um homem se interesse por aquele monte de ossos Molly replicou, girando os olhos em desaprovao. Minhas curvas so muito mais interessantes. No entendo essa preferncia. Ela foi assassinada. Qualquer reao seria esperada, menos a risada de escrnio de Molly. Bem, ento acredito que uma morta-viva que vem descendo a rua agora mesmo. Armond virou-se na direo que Molly apontava e viu outra mulher se aproximando. A morena estava com o mesmo vestido vermelho da noite anterior. Ol, Lily, voc deveria estar morta. O que est fazendo aqui na minha esquina? Molly perguntou. E quem disse que no estou viva? Lily quis saber, apreciando Armond dos ps cabea. Eu a vi saindo com um homem ontem noite e... respondeu ele, visivelmente embaraado por ter sido pego de surpresa. Era um cretino praguejou Lily. Ele me levou para dar um passeio, trouxe-me de volta e me mandou descer. No pagou nem pela minha hora perdida. No seria aquele mais um truque? Franklin poderia ter presumido que seria seguido. Na certa conversara com Molly para que ela pudesse servir de libi, dizendo que ele fora o ltimo a ser visto com a vtima. E a armadilha funcionara perfeitamente. Franklin trouxera a suposta vtima de volta e escolhera outra para que fosse encontrada morta a seu lado. No havia dvida de que se tratava de um ardil. Bem, deve ter ocorrido algum engano desculpou-se e, tirando algumas moedas do bolso, distribuiu entre as duas. Desculpem-me por incomod-las. No caminho de volta, imaginou no trabalho que Franklin estava tendo para incrimin-lo. Mas alm do fato de ter se casado com Rosalind, por que mais ele o odiaria tanto? De repente teve uma idia. O prximo passo para desvendar o mistrio que o envolvera na noite anterior seria procurar as casas para alugar ou vender nos arredores de Londres. Rosalind estava na sala de visitas, tentando ler um livro, quando ouviu um barulho vindo da porta da frente. Boa tarde, meu senhor Hawkins cumprimentou. A sra. Wulf est na sala. Devo lhe trazer algo?
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Um brandy, por favor Armond pediu. Aceita um clice tambm, Rosalind? Afora ocasionais taas de champanhe, ela nunca provava outras bebidas alcolicas. Acho que vou experimentar disse ela ao mordomo, que assentiu com um sinal de cabea e deixou a sala. Armond deixou-se cair em uma poltrona, e esfregou o rosto com as mos. Franklin cobriu todas as pistas deixadas ontem noite. Rosalind fechou o livro, colocando-o na mesinha ao lado. O fogo da lareira aquecia o ambiente e ela havia tirado os chinelos, colocando os ps no sof. O que houve em Covent Garden? Voc se encontrou com a mulher que procurava? Encontrei as duas e tambm conversei com a que supostamente estava morta. Como assim? A uma certa altura da noite, Franklin a deixou em Covent Garden e tomou outro rumo. Acredito que em algum outro ponto da cidade, ele pegou uma mulher morena, matou-a e depois deixou-a ao meu lado. muito trabalho para um homem s, no? Rosalind quis saber, ajeitando-se no sof. Foi exatamente o que pensei comentou ele, passando os dedos pela cabeleira farta. Hawkins entrou na sala trazendo uma bandeja com dois clices cheios de um lquido cor de mbar, deixou as bebidas ao lado de Rosalind e saiu. Armond levantou-se, pegou os dois clices e estendeu um esposa. E agora? O que voc pretende fazer? indagou ela, levando o clice boca e tossindo ao tomar o primeiro gole. Armond sorriu. Nossa, isso queima. No, querida, aquece ele a corrigiu, sentando-se a seu lado. Preciso sair para tomar algumas providncias amanh, mas no gosto de deix-la sozinha. Especialmente com um vizinho como Franklin. Ah... Rosalind lembrou-se do convite que havia colocado dentro do livro. A condessa de Brayberry convidou-me para um ch amanh. Armond observou-a atentamente e estreitou a distncia que os separava. J lhe disse o quanto a desejo? Rosalind deu uma tossidela. Agora que o assunto assassinato tinha se esgotado, voltavam a falar de seduo... e como ele era bom naquele

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assunto. Devemos aceitar o convite para o ch amanh? quis saber, numa tentativa de mudar de assunto. Sim, acho que voc estar em segurana l Armond sussurroulhe ao ouvido, enquanto mordiscava o lbulo da orelha. Rosalind tremeu de prazer ao senti-lo alternar beijos rpidos pelo pescoo, rosto, colo... at concentrar-se em apalpar os seios fartos. Seus mamilos enrijeceram, enquanto ele se ocupava em desabotoar os minsculos botes do vestido. No demorou muito para que Armond conseguisse desabotoar o vestido inteiro, para depois encar-la. No houve tempo para perguntas, pois ele a beijou em total volpia. O restinho de brandy que sobrou nos lbios dos dois, misturou-se saliva de cada um, transformando-se em uma bebida nica, doce como o mel, que apenas comearia a saciar a sede pelo prazer. Armond puxou-a para si, amoldando os corpos e aprofundando ainda mais o beijo com uma lngua afoita. Foi como se o calor da lareira, que antes apenas amornava a sala, se transformasse em fogo ardente. Ele era mestre na arte de beijar, de fazer brotar em Rosalind seus desejos mais primitivos. Com vagar, prendeu-lhe o lbio inferior, sugandoo, para libert-lo em seguida, numa trgua calcinante. Rosalind estava to entregue s carcias que no percebeu quando mos hbeis e rpidas puxaram seu vestido. Armond sussurrou-lhe ao ouvido. A porta est aberta... Ele levantou-se para fechar as portas da sala, enquanto Rosalind ria baixinho. Onde estvamos mesmo? perguntou em tom insinuante e voltou a trilhar os ombros e o colo ofegante com a ponta da lngua, divertindo-se ao ver a resposta nos ligeiros espasmos. Degustar seu sabor como provar o nctar dos deuses. Quero sentir voc inteirinha... E assim Rosalind deixou-se beijar nos seios sobre a camisola, arqueando o corpo para facilitar o caminho de um seio a outro, oferecendo os mamilos para serem beijados. Quero v-la nua. Foi ento que ela se lembrou que j o vira nu e que ficara extasiada com o corpo perfeito. Ser que ele tambm a admiraria da mesma forma? Como se para sanar suas dvidas, Armond a beijou novamente. E ela esqueceu o que havia pensado. O fato que no conseguia concatenar as idias quando era tomada daquela forma. Bastava um simples toque para que a razo ficasse esquecida; para prevalecer a indiscrio do corao, que j no se importava mais em ocultar o seu pulsar. Enquanto estava sedada pelas carcias loucas, Armond tirou-lhe
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tambm a camisola, aprisionando os seios com as mos. A partir dali, seguiram-se carcias ainda mais voluptuosas. As mos que acariciavam e circulavam os mamilos operavam milagres na libido feminina. Quando Rosalind gemeu de prazer, ele entendeu que ambos mereciam mais e, de sbito, tomou-a nos braos, fazendo-a sentar em seu colo. Como que preparada pelo instinto para o que viria, ela virou-se de frente para ele, tratando de acomodar suas pernas lado a lado nas coxas musculosas. Por um laivo de lucidez ainda pensou em ressaltar a indecncia da posio, porm Armond no lhe deu tempo para expressar nada alm do prazer de elev-la altura da boca pecaminosa e continuar a explorar com a lngua a pele alva dos seios. Ela deixou os receios de lado e ofereceu-se inteira, tomando-o com fora, guiando a boca vida a alternar-se de um mamilo a outro, esfregando os seios na pele spera do rosto to amado. Afoito para prov-la inteira, Armond permitiu que ela sentisse a fora de seu desejo bem prxima ao ventre. Ao perceb-la em total arrebatamento, beijou-a com lascvia. Aquela altura, ela no mais era dona do prprio corpo, que agia sozinho, danando num insano ir e vir de quadris na tentativa de acomodar o membro rijo. Entendendo a splica do corpo feminino, Armond insinuou os dedos por entre a calola, atingindo-a em seu ponto mais sensvel. A frustrao deu lugar ao xtase de ser tocada to profundamente. A reao instintiva de fmea foi de mexer os quadris, ajudando o movimento dos dedos hbeis. Vamos, querida, liberte-se sussurrou ele, aumentando a presso dos dedos. A voz gutural serviu como a derradeira carcia para lev-la s alturas. Com as unhas cravadas nas costas de Armond, ela experimentou sensaes nicas, intensas, jamais sonhadas. Murmurando ofegante, aninhou-se a ele como se o corpo musculoso fosse seu nico contato com a realidade e deixou-se descansar da viagem enlevada da qual acabara de chegar. O que foi isso? perguntou sem entender o que havia acontecido. Voc conheceu o prazer na acepo mais pura da palavra. Qual seria a estranha magia que ainda fazia seu ventre latejar? Apesar de terem partilhado um momento to magnfico, Rosalind sabia que faltava algo mais. Amor, pensou ela, na busca por uma explicao. isso que falta entre ns. Armond levantou-se e segurou-a no colo. O que est fazendo?

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Vou lev-la para a cama. Rosalind sentiu o corao pulsando em descompasso, enquanto Armond a carregava para o quarto. Imaginou que havia chegado o momento de ele querer consumar o casamento. Afinal, provocara-o demais, permitindo toda sorte de liberdades. Agora era tarde para chorar, embora sua vontade fosse essa mesmo. Armond j havia provado que o ato de dar e receber prazer entre um homem e uma mulher poderia ser a coisa mais extasiante do mundo. Mas ainda restava a curiosidade de saber como seria aquela entrega se de fato existisse amor. Talvez nunca descobrisse... Depois de acomod-la gentilmente na cama, Armond curvou-se para beij-la. Ainda entorpecida pelo toque dos lbios quentes, Rosalind imaginou se ele no se despiria e se aconchegaria a ela sobre as cobertas. Boa noite, querida disse ele formalmente, j a caminho do outro quarto. Voc vai me deixar aqui sozinha? Rosalind quis saber, arqueando uma das sobrancelhas. Quer que eu fique? Armond virou-se no mesmo instante, dependendo de uma resposta para seguir com o prximo movimento. No... ela titubeou. Digo, sim... Bem, no sei! Ento, quando decidir, estarei no quarto ao lado. Saiu, fechando a porta ao passar. Rosalind ficou olhando para o vazio que a presena dele deixara. Entretanto, depois de alguns minutos naquele estado meio hipntico, comeou a sentir o sangue ferver de raiva. Teve vontade de invadir o quarto ao lado e exigir que ele a possusse, consumando o casamento de uma vez por todas. Aquela altura j havia rompido as barreiras, pouco se importando se estava pronta para o ato ou no. De repente, a razo impediu-a de prosseguir. Lembrou-se de que ele a avisara de que no jogaria limpo naquela questo. E foi exatamente o que fizera, invertendo as posies. Passara a agir como o rejeitado, esperando que ela tomasse a iniciativa. Muito esperto murmurou. Mas no o suficiente... Reunindo toda a coragem, ela se levantou e com passos firmes seguiu at a porta, abrindo-a sem pensar duas vezes. Armond estava se lavando sem camisa. Ao v-la entrar, endireitou o corpo, permitindo que a gua escorresse pelos msculos do peito, delineando-os. Passada a surpresa, pegou uma toalha e enxugou o rosto. Precisa de alguma coisa? Ainda entretida em observ-lo, ela suspirou antes de responder: Eu... esqueci de dizer boa noite... meu marido. Dizendo isso, voltou para o quarto, apoiando o corpo trmulo de encontro porta fechada, blasfemando contra a tolice que acabara de cometer.
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Armond acordou de pssimo humor. No dormira quase nada na noite anterior e a dor de cabea agravava ainda mais o humor irascvel. Rosalind decididamente o estava levando loucura. Ele a desejava como jamais imaginara ansiar por algo ou por algum. Presenciar o doce clmax que havia proporcionado a ela, seguido de murmrios de prazer quase destruram sua sanidade. Estava to ansioso por possu-la na noite anterior que a tentao havia superado os limites e por pouco a promessa feita de no ultrapassar os limites no permitidos, quase se perdera. Depois do caf da manh, resolveu tratar de outros assuntos para aliviar a dor e a frustrao da noite anterior. Agora entrava no escritrio de um corretor imobilirio. Aquele j era o terceiro estabelecimento que visitava naquele dia. Um homem magro, com os culos apoiados na ponta do nariz e um grande molho de chaves pendurado no cinto, cumprimentou-o: Boa tarde, senhor. Em que posso ajud-lo? De imediato Armond reconheceu aquela voz. Era a mesma do corretor que estava mostrando a casa ao casal quando do incidente do dia anterior. Estou interessado em comprar algumas propriedades anunciou. O que o senhor teria disponvel para mostrar? Por trs das lentes, os olhos do corretor reluziram com o brilho da ganncia. Sente-se, por favor ele convidou, indicando uma cadeira frente da escrivaninha j em estado de virar lenha de lareira. Em seguida, abriu uma gaveta, de onde tirou um enorme livro. Tenho vrias propriedades venda, como pode ver continuou, mostrando a lista dos imveis. Precisamos apenas restringir a busca. Devo procurar por bairro, preo, ou... Procuro algo do lado leste especificou ele. No quero nada muito caro. Claro concordou o homem, examinando a lista. Tenho algumas propriedades perto da rea em que est interessado. A maioria das casas est alugada a trabalhadores de fbrica. Algumas delas inclusive precisam de uma boa reforma. Teve recentemente? alguma delas que sofreu uma queda de preo

Armond estava certo de que o boato sobre a mulher morta j havia se espalhado. O proprietrio da casa, com certeza, no lucrara nada com o ocorrido. Bem... O corretor afastou uma mecha de cabelo da testa e deu

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uma tossidela antes de continuar. Tenho uma casa que o proprietrio est muito ansioso por vend-la, baixou o preo esta manh. Houve um incidente desagradvel ontem. Fez uma pausa e Armond levantou uma sobrancelha, ainda parecendo casual. Acharam uma prostituta morta no local. Algum chegou a ver o assassino? No. uma pena Armond comentou, fingindo estar desolado. Houve mais gente procurando pela casa em especial? Nada definitivo o homem respondeu, meneando a cabea. Eu ia mostr-la hoje a outro comprador que perdeu o interesse depois do acontecido. Bem, at aquele ponto, Armond entendeu que no havia sido difcil para Franklin escolher uma casa para concluir seu plano e menos complicado ainda, saber se a casa seria visitada por corretores na manh seguinte ao crime. Agora, precisava ir at o fim e ir diretamente ao ponto que o levara at ali. A pessoa que perdeu o interesse na compra por acaso chama-se Franklin Chapman? Os olhos do corretor mostraram mais espanto. Mesmo que fosse, eu no poderia divulgar a informao. Tenho diversos clientes que investem na compra e venda de imveis e todas as transaes so mantidas no mais absoluto sigilo. O senhor est certo. O Sr. Chapman meu vizinho e sei que ele lida com esse tipo de negociao. Quis saber para evitar uma situao constrangedora entre vizinhos, fazendo uma oferta a um mesmo imvel que ele. Isso quer dizer que o senhor est interessado na casa? o corretor quis saber, j com os olhos brilhando. Talvez sim... Armond respondeu vagamente, levantando-se. Vou pensar no assunto e volto a lhe procurar. Est certo, Sr... Armond saiu do escritrio sem dizer seu nome e desceu a rua em direo carruagem. Uma hora antes de ir tratar de negcios, ele havia deixado Rosalind na casa da condessa de Brayberry. Mas antes de ir busc-la, iria passar em uma das lojas da Bond Street e solicitar que uma costureira atendesse a esposa, pois sabia que ela havia sado de casa com poucas roupas. Como foi o ch? Armond perguntou, enquanto ajudava Rosalind a subir na carruagem. Foi timo. A condessa e eu nos demos muito bem. Amlia, uma

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moa que conheci nos baile dos LeGrande tambm estava l com a me e conversamos bastante. Fico contente que tenha se divertido. Entre uma reunio e outra que tive esta manh, parei em uma loja da Bond Street e marquei uma hora com a costureira para tirar suas medidas. Achei que talvez quisesse renovar seu guarda-roupa. Armond poderia ser egosta em compartilhar sentimentos, mas em coisas materiais parecia no haver limites. Primeiro lhe dera a gua, agora um novo guarda-roupa, que ela de fato precisava e muito. Com um sorriso, ela colocou a mo sobre a dele. Obrigada, Armond. No tinha idia de como estava fora de moda. Os poucos vestidos que Franklin me deu, no eram do meu gosto, por isso no os levei quando fui para sua casa. Eu quero que seja feliz Armond disse, ao entrelaar os dedos nos dela. Redecore a casa se quiser. Sei que a moblia antiquada, mas como sabe, os solteiros no ligam muito para essas coisas. Armond deu a impresso de que daria tudo o que ela quisesse... menos seu corao. Rosalind no viu muita vantagem na compensao, porm optou por no comentar nada. Mesmo porque, ainda estava tentando decifrar os prprios sentimentos por ele. Debatia-se com a idia de am-lo de fato. Havia algumas evidncias a favor, como por exemplo, o quanto ficara preocupada quando ele no voltara para casa na noite anterior. Sabia tambm que tinha cime e que o desejava de corpo e alma. No entanto, ser que a somatria dessas emoes resultaria em amor? A carruagem passou pela casa de sua madrasta e ela olhou de relance. S em observ-la ao longe, sentiu um frio na espinha, como se o diabo morasse ali. Quando a carruagem fez uma curva, ela lembrou-se das instrues que havia dado a Mary. Naquele momento, foi possvel ver que o lenol branco estava estendido na varanda de seu antigo quarto. L est o sinal de Mary ela disse a Armond. Franklin no est em casa e posso visitar minha madrasta em segurana. Ser que podemos ir at l? Preciso ver como a duquesa est passando. Bem, vou acompanh-la e ficar observando de longe. Se Franklin voltar e voc ainda estiver l, vou resgat-la num piscar de olhos. Assim que chegou casa do irmo, Rosalind se dirigiu porta dos fundos e bateu. Mary veio atend-la com um sorriso no rosto. Fiquei em dvida se veria o meu sinal disse ao fechar a porta. Como est a duquesa? Rosalind quis saber. Infelizmente, est na mesma. Estava preparando o ch que ela toma diariamente. Pode deixar que me encarrego disso. No tem sentido subirmos as duas at o terceiro andar.
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Deus a abenoe, milady. Ando com muitas dores nas pernas, acho que estou ficando velha. Se ao menos o Sr. Chapman contratasse mais algum para me ajudar, mas agora que a senhora se foi, acredito que ele no vai mais se importar com isso. Ento Franklin no mudara, continuava avarento, cruel e, se Armond estivesse certo, assassino. Assim que a criada aprontou tudo, ela levou a bandeja escada acima. Veja se consegue fazer com que ela beba tudo Mary instruiu do p da escada. O Sr. Chapman disse que a nica coisa que a mantm viva, e tenho de concordar. Ultimamente no consigo faz-la tomar nenhum caldo. Farei o possvel. Ao entrar no quarto, viu a duquesa sentada em sua cadeira usual perto da janela, com o olhar perdido. Boa tarde, senhora cumprimentou, tentando passar um pouco de nimo pelo tom de voz. Trouxe seu ch. Conforme o esperado, a duquesa no demonstrou ter entendido. Ao servir-lhe o ch, Rosalind notou que o lquido no estava fumegante, e resolveu prov-lo para ter certeza de que a temperatura estava adequada. A bebida tinha um gosto extico com forte sabor de cravo. Para certificarse do sabor, curiosa, tomou outro gole, mas o ch realmente no era dos melhores. Aproximando-se, colocou a xcara nos lbios frgeis da madrasta. Seria to bom que tomasse um pouco. A senhora precisa se alimentar, est ficando mais fraca a cada dia. Para sua surpresa, a duquesa bebeu todo o contedo da xcara, como se quisesse deixar claro que o fazia para agradar a enteada. Queria tanto que estivesse bem. Tenho tanta coisa para lhe contar, perguntar... Sinto falta da me que a senhora foi para mim. Preciso tanto dos seus conselhos, um abrao, um carinho... A duquesa havia fechado os olhos, com certeza j cara no sono. Com um suspiro, Rosalind caminhou at a mesa e recolocou a xcara vazia na bandeja. Acho que estou apaixonada... comentou calmamente. Bem, estou casada e deveria mesmo estar amando, no ? Mas nem todos os casamentos so resultado de um grande amor. Gostaria tanto que pudesse me explicar esse sentimento. A sensao muito boa, mas de vez em quando me sinto to sozinha... De repente, lembrou-se de que Armond a aguardava para um passeio a cavalo, e animou-se em partir. A caminho da porta, pegou a bandeja, deu um beijo na testa da duquesa e saiu. Vou embora, mas voltarei logo. Por favor, tente melhorar. Preciso muito da senhora.

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Era certo que a madrasta no ouvia sua splica. Contudo, para sua surpresa, em um ltimo olhar, notou que uma nica lgrima descia naquele rosto sofrido e marcado pelo tempo. Armond estava quase indo buscar a esposa quando a viu caminhando pelo gramado na direo do estbulo. Ela o viu e acenou. Ao se aproximar, Rosalind tropeou e ele imediatamente correu para ampar-la, mas ela logo se recomps, alcanando-o. Os cavalos estavam selados, e Armond carregava uma cesta de piquenique. O que temos a? ela quis saber com um sorriso terno no rosto. Uma poro de coisas gostosas. Vamos aproveitar que est um dia lindo. Que surpresa tima! Acho que no vou a um piquenique desde criana. Quando Armond foi ajud-la a montar, ela quase desfaleceu. Por sorte, estava ali para segur-la. O que houve? Senti uma tontura, mas j passou respondeu, embora ainda estivesse zonza. Apesar da tentativa de esconder o mal-estar, Armond percebeu que ela estava muito plida e decidiu descartar os planos do passeio. Vamos para casa. melhor deitar-se. De jeito nenhum! Rosalind protestou. No quero estragar nossos planos. Logo estarei melhor, acredite. No se brinca com a sade. Iremos outro dia. perigoso cavalgar nesse estado. Mas... E antes que terminasse a frase, suas pernas fraquejaram novamente. Creio que tenha razo. Armond fez meno de lev-la no colo para dentro de casa. Estou bem. Acho que posso andar. O caminho at em casa acidentado demais. Temo que tropece novamente. Alm de no estar bem, acredito que esteja muito cansada depois de tantas coisas que aconteceram nos ltimos dias. verdade. Estou me sentindo exausta e acho que dormir um pouco me far bem. Rosalind tinha o peso de uma pluma para aqueles braos fortes. Armond levou-a at o quarto, depois de sent-la gentilmente na cama, comeou a desabotoar os botes do vestido. Posso perguntar o que est fazendo? ela quis saber com a voz ligeiramente modulada. Estou fazendo com que se sinta mais confortvel... Como no houve nenhum outro comentrio, continuou com a tarefa
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sensual. No demorou para as mos fortes fazerem deslizar a roupa, desnudando a pele clara dos ombros. Parece que tem muita habilidade em despir uma mulher. Ele sorriu com malcia. No sou um santo. Voc sabia disso quando se casou comigo. Ela franziu a testa, contrariada. Alis, uma das poucas coisas que sei a seu respeito. Armond ajoelhou-se e comeou a tirar-lhe os sapatos. Em seguida puxou o vestido, deixando-a apenas de combinao, espartilho e uma fina angua. Depois foi a vez de soltar os cabelos, que estavam presos em fileiras de cachos, que caam pelas costas com um sedoso vu negro. Voc linda... Sabia que no era hora para elogios, mas a emoo de dizer o que sentia se fez mais forte. A resposta veio com um sorriso. Voc tambm ... Os braos penderam ao lado do corpo cansado, foi ento que Armond deitou-a na cama. A impresso foi de que Rosalind adormeceu antes mesmo de ele puxar as cobertas. Encantado com a expresso tranqila, ficou a observar a respirao cadenciada, assumindo que estava tudo bem. Mesmo assim, tomou-lhe o pulso e, ao sentir a pulsao normal, relaxou. Porm antes de soltar o brao, Armond sentiu a viso embaada e, de repente, suas mos se transformaram: estavam cobertas por grossos plos, garras despontavam de seus dedos. Com o corao aos pulos, ele levantou as mos para observ-las. Entretanto, a viso voltou ao normal e com ela suas mos tambm. O que estaria acontecendo? J havia sido estranho pular da janela do quarto de Rosalind e cair sem se ferir. E a maneira como seus sentidos se aguaram ainda mais durante a luta com os ladres? Armond pressentiu que a maldio o rondava. O barulho acordou Rosalind de sobressalto. Raios de luz invadiram o quarto, seguidos por um barulho ensurdecedor. Ainda sonolenta, sentiu-se desorientada, olhando pelo quarto escuro na tentativa de reconhecer onde estava. De repente, viu a silhueta de um homem, parado diante da janela. A sucesso de flashes o iluminou. Armond? perguntou, assustada. Voc est melhor? Saindo das sombras, ele se aproximou da cama. Est dormindo h muito tempo. Aos poucos ela lembrou-se da vertigem que a acometera. J tarde? Quase meia-noite respondeu ele ao lado da cama. Pensei que fosse dormir at amanh de manh. A tempestade me acordou. Um novo trovo ecoou. No

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gosto desse tempo. Tenho medo. Armond dirigiu-se at a lareira e colocou mais lenha no fogo. No mesmo instante o amarelo das chamas dissipou as sombras do quarto, fazendo-a sentir-se melhor. Voc no est com fome? No comeu nada desde o caf da manh. Sim, estou ela admitiu, sentindo o estmago reclamar. Tenho uma bela surpresa anunciou ele, trazendo at a cama a cesta de piquenique. Rosalind desmanchou-se em um sorriso, sentindo-se como uma criana travessa, comendo na cama. Vai ficar aqui, no? Aposto que tem muita coisa a dentro, no vou conseguir comer tudo sozinha. Mas claro que vou, afinal no tem graa nenhuma fazer piquenique sozinho brincou ele, sentando-se e tirando as botas. Bem, vamos ver o que temos aqui. Rosalind sentou-se, prendendo os cabelos atrs da orelha. Duas tortas de carne Armond anunciou, conforme tirava os pratos da cesta. Queijo, po, vinho e mas cortadas. O que quer experimentar primeiro? A torta e um pouco de vinho, estou com a boca muito seca. No parece Armond encheu uma taa, servindo-a em seguida. Seus lbios me lembram frutinhas vermelhas, reluzentes pelas gotas de orvalho. Rosalind sentiu o rosto corar. Ora, ora. Vejo um poeta diante de mim, ou talvez o mais sbio dos sedutores ela acrescentou, aproveitando a chance para provoc-lo. No exagere... comentou ele, ao mesmo tempo em que servia a torta. Rosalind comeou a comer de imediato e o fitou. Com um clice de vinho na mo, ele esticou-se na cama e ficou a observ-la. Naquela posio, ele mais parecia um gato selvagem com o brilho do fogo conferindo uma tonalidade dourada aos olhos claros. Voc saiu esta tarde? ela perguntou. No. Eu queria ter certeza de que voc estava bem. Estou melhor agora. Nunca me senti daquele jeito antes. Talvez tenha sido o clice de brandy que tomei acrescentou, sorrindo timidamente. No h nada de mais em uma mulher tomar um brandy ele retorquiu. Gostei de lhe servir um noite passada. Voc no est comendo comentou ela, mudando de assunto.
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No, mas satisfao-me com o banquete de poder observ-la. Rosalind corou ao perceber que estava diante dele vestindo apenas roupas de baixo. comum tentar seduzir mulheres doentes? Voc disse que estava se sentindo melhor Armond respondeu, espreguiando-se languidamente como um felino. Em vez de responder, ela escondeu o sorriso maroto. Tomou um gole de vinho e terminou de comer a torta e as fatias de ma. O silncio que se abateu sobre os dois, levou-a a lembrar-se da maneira como aquelas mos grandes a haviam acariciado, levando-a s alturas de um prazer que jamais sonhara existir. Por que voc no toma aquilo que lhe pertence? Rosalind respirou fundo, recobrando-se da coragem que a fizera fazer uma pergunta to ousada. Isso um convite? Armond quis saber, olhando-a por sobre o clice. No. Mas voc meu marido e tem todo o direito de exigir seus direitos como tal. Mas no o que voc deseja. Fiz uma promessa e no pretendo quebr-la. No importa o quanto eu esteja tentado sentenciou ele, com o brilho da paixo danando em seus olhos. Voc parece irritada em saber que posso resistir. por isso que ficou brava de repente? Seria muito infantil aborrecer-se pelo fato de ele cumprir a promessa que fizera. Talvez o que a deixasse chateada fosse ele ter um surpreendente controle, enquanto que o bom senso a abandonava, quando estava presa naqueles braos fortes. No entanto, alm do aborrecimento, pesava ainda mais a mgoa de estar apaixonada enquanto que ele havia jurado no corresponder. Por que voc disse que nunca vai me amar? ela quis saber, ao colocar o clice de vinho na mesa lateral, arrependendo-se de ter perguntado no mesmo instante. J disse o porqu foi a resposta evasiva que Armond deu ao desviar o olhar. Aquilo foi uma desculpa reagiu ela. Depois voc disse algo sobre uma maldio e uma orao que nunca descobri o real significado. Vamos deixar este assunto de lado, est bem? Contente-se com o que posso oferecer agora. No pea por mais. E o que voc pode me dar? Proteo? Vestidos bonitos e uma casa bem decorada? E por que no filhos? Amor? preciso que haja sempre de maneira to fria? Fria? interrompeu ele. J no era mais um gato preguioso, de repente estava de p, colocando o clice de vinho na mesinha. E num gesto imprevisvel, tirou a camisa, fazendo-a tocar em seu peito. Pareo

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frio? Eu vivo em chamas por voc e a sinto queimar por mim. Sempre houve um calor intenso entre ns. Por que voc no se conforma com isso? Sem mais explicaes, tomou-a num beijo para elucidar que "frio" no era uma palavra adequada para definir o que existia entre eles. Com um dos braos, jogou no cho tudo o que estava sobre a cama e deitou-se sobre Rosalind, comprimindo seu corpo contra o dela. Enquanto deslizava os lbios pelo pescoo delicado, com as mos em concha, prendia um dos seios, acariciando-o com vagar. Se aquela fosse uma lio de anatomia, ela desejava ser uma aluna exemplar. Uma estudante querendo decorar cada msculo daquele peito forte, delineando-o com os dedos. Armond tinha uma pele aveludada e macia. Gemeu ao sentir que mos ansiosas a despiam da camisola, desnudando seus seios. Enquanto o marido sugava-lhe os mamilos, ela entremeou os dedos pela vasta cabeleira, conduzindo os movimentos, como se fosse preciso mostrar o caminho do prazer para o mestre, que agora fazia pequenos crculos com a lngua, levando-a a perder a razo. Aos poucos as roupas foram jogadas ao cho e Rosalind se viu totalmente nua e ardente, exatamente do jeito que ele a desejava... ou que ela prpria ansiava. Compreendeu ento que Armond havia provado que no era necessrio amar para compartilhar daquele doce desvario. No... sussurrou ela. Isso no o suficiente. Ao fit-lo notou que os olhos felinos no estavam apenas incandescentes, mas exibiam as labaredas do fogo que o estava consumindo. Rosalind sentiu medo pelo que viu naqueles olhos e pelos traos que agora conferiam uma aparncia selvagem a Armond. Ele estava ofegante, e, por entre os lbios entreabertos, ela vislumbrou o que poderiam ser presas e no dentes. Fechando os olhos e soltando um urro, Armond deixou-se cair a seu lado. Desculpe. No sei qual demnio que se apossou de mim, mas fique certa de que eu jamais a machucaria. Jamais tomaria algo que voc no quisesse me dar. Em silncio ela o observava, recusando-se em acreditar que o que acabara de ver no era normal. A estranha luz que reluzia naqueles olhos j havia apaziguado e ele a olhava do mesmo jeito de sempre: sensual, lindo e irresistvel. Diga alguma coisa... pediu ela, reparando que os dentes dele voltara ao normal. O que quer ouvir? Voc me odeia? Armond gargalhou e tomando a pequena mo, conduziu-a at sua rgida ereo.
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Isso responde a sua pergunta? Mas voc no me ama. Esta parte do meu corpo a ama. Rosalind pensou em puxar a mo, mas uma fora oposta a fez continuar ali, lembrando-se do quanto tinha gostado de toc-lo no dia em que o vira nu na banheira. Armond dissera que suas carcias inocentes o levariam ao xtase. Ser que seria algo similar ao que ele lhe proporcionara na noite anterior? Posso toc-lo de novo? perguntou, reunindo toda a sua coragem. Por que quer me torturar? S estou querendo retribuir o prazer que me fez sentir. Deitando-se de lado e apoiando-se no cotovelo, ele a encarou. S se voc realmente quiser. Voc no me deve nada, fui eu quem comeou esse jogo sensual entre ns. A verdade que estou curiosa admitiu. Embora soubesse aonde aquilo os levariam. Ensine o que devo fazer. Armond pensou que se tivesse o mnimo de bom senso, levantaria da cama naquele instante, seguiria para o outro quarto, e trancaria a porta ao passar. No entanto, algo maior que a razo o atingiu. Luxria. Uma luxria irracional e despreocupada. Por um momento, sentiu a tentao de possuir Rosalind fosse esse ou no o desejo dela. Estou sendo muito ousada disse ela, puxando a mo, mas ele a impediu. Sou seu marido, voc nunca ser ousada demais comigo. Em um consentimento silencioso. Ela ento passou a desabotoar as calas, insinuando a mo pelo membro trgido, expondo-o. Sentir os dedos delicados envolvendo-o foi o suficiente para mostrar a ela que estava no caminho certo para o total delrio. Voc to grande. Ser que quando... vai me machucar? Ele riu, embora no tivesse to bem-humorado assim. No, minha querida, voc foi feita para me acomodar, no se preocupe. Como fao para agrad-lo? ela perguntou, deslizando habilmente as mos para cima e para baixo. Ele estremeceu ao toque, contraindo-se em pequenos espasmos de prazer. Continue fazendo exatamente assim. E ela continuou. Senti-lo crescer em sua mo, saber-se responsvel por excit-lo, deixou-a tambm em estado semelhante. Com movimentos suaves, continuou a acarici-lo, sempre atenta s mudanas no corpo, na
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expresso do rosto, dos olhos... Movida pelo desejo de saborear o fruto de sua audcia, Rosalind se inclinou e beijou-o, abocanhando-o por inteiro, saboreando e brincando com a lngua sobre toda aquela masculinidade voluptuosa. Armond a guiou, fazendo-a aprender rapidamente o ritmo que suas carcias deveriam ter, convidando-a para entregar-lhe o corpo que tambm ansiava pelos toques mais ntimos. No demorou muito para que ela entrasse em sintonia e estivesse pronta para receb-lo. A luz dourada do fogo conferia uma cor bronzeada ao corpo musculoso, deixando-o ainda mais belo, primitivo, poderoso. E totalmente sua merc, ao menos naquele instante. Seguindo o instinto, ela aumentou a presso da mo. Ele fechou os olhos. Os longos clios apoiados no rosto contrado e o maxilar tenso foram prova de que ele lutava contra o poder que Rosalind exercia sobe a parte mais sensvel de seu corpo. Percebendo a relutncia, ela aumentou o ritmo, querendo liber-lo dos medos e receios. De repente, um gemido ecoou no quarto e os dedos longos entremearam-se pelos cabelos dela, trazendo-a de volta para selar o momento com um beijo ardente e selvagem... Em seguida Armond jogou-se ao lado, agarrou os lenis com as mos e implorou: Continue, no pare... Rosalind obedeceu e sentiu que ele crescia e enrijecia ainda mais, como se fosse possvel. At que de repente ele deixou escapar um som diferente, animalesco, com o corpo estremecendo por inteiro. Ela o segurou at sentir o lquido quente escorrer por entre seus dedos, espalhando-se pelos lenis. Tentando proteg-lo, ela se amoldou ao corpo forte que ainda se contraa de prazer. Com a cabea apoiada no peito largo, foi possvel sentir a respirao acelerada, acalmando-se aos poucos. L fora, a chuva ainda fustigava, mas o quarto estava envolvido por uma aura morna e diferente. Aquela noite havia sido diferente, pois parte dele ainda estava em suas mos. Rosalind sentiu que seria apenas uma questo de tempo para que ele a amasse. Tempo que se esvaa sem que Armond pudesse ter o menor controle. Na noite anterior havia adormecido nos braos de Rosalind, acordara na madrugada fria e fugira para o outro quarto como se fosse um covarde. Se por algum instante preocupara-se com a perda do controle, agora afligia-se com os fortes sentimentos que o invadiam ao acordar aninhado ao corpo da esposa. Assustou-se ainda mais ao perceber que o que sentia era o natural, o certo. Oh, Deus, eles pertenciam um ao outro. E os sentimentos que ela despertava no eram apenas sexuais, e sim emoes que havia muito estavam enterradas em seu corao. E, fosse de sua vontade ou no, Rosalind j habitava a parte mais pura de seu corao. Nunca antes havia se visto como um covarde, mas, naquela manh,
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ele saiu de casa para no ter de encarar Rosalind no caf da manh. Temia que ela visse em seus olhos os sentimentos verdadeiros trancafiados ali. Caminhou pela Bond Street sem nenhum destino em mente. No havia nenhuma notcia nos jornais a respeito de outra prostituta assassinada. Naquela noite seguiria Franklin, apenas seria mais cauteloso para no cair em possveis armadilhas novamente. De repente, uma carruagem parou ao seu lado, afastando-o dos pensamentos. Armond, querido, venha at aqui chamou a condessa de Brayberry. Sorrindo ao reconhec-la, Armond aproximou-se para cumprimentla. Entre instruiu ela, abrindo a porta. Que bom encontr-la disse, entrando na carruagem. Precisava mesmo pedir um favor. Fao qualquer coisa, menos ir para a cama com voc ela brincou. Voc um homem casado agora. Ele gargalhou e foi direto ao ponto: Rosalind precisa de vestidos novos. No quero que ela se exponha a fuxicos desnecessrios indo loja sozinha. Posso marcar com a costureira para atend-la em sua casa? Duvido que encontre algum que se disponha a ir at a minha. Claro, meu querido. Providenciarei para que sua esposa seja vestida como uma rainha. J cheguei a imagin-la uma princesa comentou ele, pensativo. Fico feliz que tenham se encontrado. A condessa acariciou-lhe a mo. Ela o ama. Ame-a tambm. Como sabe que ela me ama? quis saber, sentindo o corao acelerar. Ora, qualquer tolo enxerga o bvio, no? E evidente que voc tambm a ama. Peo que no demore muito em dizer isso a ela. De repente o momento doce transformou-se em pnico. O peito apertou a ponto de faz-lo temer no conseguir respirar. Jamais poderei confessar uma coisa dessas. Claro que pode ela argumentou. Voc no um fraco! A senhora sabe do que estou falando! Fui a melhor amiga de sua me. Sei como ela padeceu com o corao dilacerado. Seu pai fez a pior escolha para os dois, no dando nenhuma chance a ela. No cometa o mesmo erro. Armond sentia-se sufocado. Para aliviar a sensao afrouxou a
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gravata. No contente, abriu a porta e saiu da carruagem. Sem se despedir da condessa, saiu andando. Precisava pensar, fugir, correr... * * *

O dia estava ensolarado e a terra exalava um perfume revigorante depois da tempestade da noite anterior. Aps o caf da manh, Rosalind decidiu caminhar at o estbulo para apreciar a vista dali. E, admirando o pasto verdejante at a propriedade vizinha, viu o lenol branco tremulando ao vento. Era o sinal de Mary. A duquesa no havia melhorado. Rosalind acompanhou-a no ch com esperanas de poderem manter um dilogo, mas como isso no aconteceu, ela se viu cochilando em vrios momentos, enquanto a madrasta roncava sonoramente, sentada na cadeira em frente janela. melhor ir embora, lady Wulf advertiu Mary, tocando-a no ombro. J tarde e no tenho idia de quando o Sr. Chapman retornar. Rosalind sentiu as plpebras pesadas, precisou for-las para abrir e perceber que o sol j tinha se posto e que a lua se apressava em tomar seu lugar. Devo ter cochilado comentou sonada. Ao tentar se levantar, as pernas fraquejaram. Mesmo assim conseguiu levantar e foi tropeando at a porta. A senhora est bem? Mary inquiriu com a testa encrespada de preocupao. Sim... assegurou Rosalind. Acho que minhas pernas adormeceram tambm. Mary!! Ao som da voz conhecida, as duas sentiram o sangue gelar. Quero meu jantar pronto imediatamente! Tenho outros planos para hoje noite. Deus meu, ele chegou Rosalind constatou. melhor que ele no saiba que estou aqui. Mas como a senhora vai sair? Mary quis saber, preocupada. Ele est l embaixo. Rosalind lembrou-se de que s havia uma maneira de escapar. A trelia do lado de fora do meu quarto. Foi por l que desci uma vez e posso fazer o mesmo outra vez. Oh, Cus. Mary continuava apavorada. Eu no deveria ter permitido que ficasse por tanto tempo.

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Mary, desa e fique na escada para se certificar que ele no vai subir. A criada assentiu com um sinal de cabea. Rosalind foi para seu antigo quarto. Andar rpido no estava sendo uma tarefa muito fcil, uma vez que seus olhos estavam embaados e a escada parecia mover-se sob seus ps. Mesmo assim ela conseguiu descer. Ande logo sussurrou Mary da escada. Mary! No est me ouvindo? Desculpe, Sr. Chapman, eu estava no quarto de sua me. Ento desa logo para preparar meu jantar. Preciso sair de novo e gostaria de comer antes. Sim, senhor acatou Mary, descendo as escadas. O senhor vai subir? Ora, mas claro que vou. Quero trocar de roupa antes de sair. Como preferir, senhor. Rosalind esforou-se para chegar ao quarto antes que Franklin chegasse ao primeiro andar. O mundo parecia girar a sua volta, foi preciso amparar-se na parede para no perder o equilbrio. Finalmente ela conseguiu abrir a porta e entrar. A porta-balco estava aberta. Pulou a mureta, esgueirando-se pela parede lateral da casa at a trelia. Aguardou um pouco na esperana de o corao se acalmar e a cabea parar de girar. De repente, ouviu passos. Oh, Cus, ela havia deixado a porta do quarto aberta. Franklin certamente desconfiara de algo. Com a respirao suspensa, ouviu os rudos de gavetas sendo abertas e fechadas, rezando para no ser vista ali. No demorou muito, ouviu o barulho da porta sendo fechada e sups que ele houvesse sado. Por garantia, permaneceu imvel por mais alguns minutos. Quando o silncio pareceu reinar, alcanou a trelia. Pela experincia, sabia que as duas anguas que usava por baixo do vestido s atrapalhariam na descida. Ento com destreza, removeu-as, deixando-as amontoadas em um canto, antes de se firmar na grade. Ainda titubeante, apoiou-se na mureta e procurou apoio para o p. Assim que sentiu que estava firme, ps o outro p. Neste momento, um dos ps escorregou e ela ficou pendurada com as pernas balanando at encontrar apoio novamente. Olhou para baixo e sentiu a cabea girar, temendo cair e quebrar o pescoo. Reunindo todas as foras, agarrou-se na grade at que conseguiu apoiar os ps por entre as folhas da videira e comear a descer lentamente. As folhas ainda estavam molhadas da chuva da noite anterior, fazendo com que escorregasse a todo instante. Sentindo-se zonza, imaginou que fosse ficar enjoada, o que
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complicaria ainda mais a empreitada. Quando estava quase chegando, escorregou novamente. De repente, ela perdeu o controle e comeou a cair, mas foi amparada por braos fortes. Que diabos est fazendo, Rosalind? Armond! Assim que o reconheceu, agarrou-se a ele, puxando-o para encostar na parede. Voc ainda no me respondeu. Shhh! Fique quieto. Franklin est em casa. Tive de fugir sem que ele me visse. No ligo a mnima se for visto ralhou ele, afastando-se da parede. Mas eu me preocupo. Se ele me vir, no permitir que eu volte para ver minha madrasta. Voc j passou dos limites. Achei que no conseguiria chegar a tempo de impedi-la de cair. Voc est falando alto demais advertiu Rosalind. Podemos discutir isso mais tarde. Pode estar certa que vamos falar a respeito. A volta para casa no foi rpida. Rosalind tropeava e Armond tinha de voltar para socorr-la a todo instante. Ao final, ele terminou por carreg-la no colo. Ao entrarem em casa, ele seguiu direto para o quarto. Hawkins correu para saber o que havia ocorrido, mas pelo olhar do patro, achou melhor se recolher. Armond colocou-a gentilmente sobre o acolchoado macio, embora sua expresso fosse bem distinta de seus gestos. Hawkins no faz idia de onde voc foi repreendeu-a. Quando eu seguia para o estbulo para selar meu cavalo, vi o lenol estendido na janela. Logo em seguida a vi descendo pela trelia. Eu adormeci ela explicou. No disse a Hawkins aonde estava indo porque pretendia ficar pouco tempo por l. Acontece que Franklin chegou e no tive como fugir seno pela grade. Eu estava com muita tontura e acabei por perder o equilbrio. Vou chamar um mdico. Essas tonturas tm acontecido com muita freqncia. Foram s duas vezes. Estranho que foram exatamente nas vezes em que visitei minha madrasta. Rosalind buscou alguma lgica, quando de repente lembrou: O ch! Como assim? Do que voc est falando? Os acontecimentos comearam a fazer sentido. E se estivesse certa,

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talvez a madrasta no estivesse doente de fato. Acho que ele a est drogando explicou. Tem algum ingrediente a mais no ch que Mary d para a duquesa diariamente. Do que voc est falando, Rosalind? Ela sentiu mais uma onda de vertigem, fazendo-a levar a mo testa. Acho que as folhas que Franklin d a Mary para preparar o ch tm alguma substncia de efeitos entorpecentes, mantendo-a naquele estado de letargia. Da ltima vez que estive l, tomei um golinho do ch para testar se no estava muito quente. Hoje tomei uma xcara inteira. Mas qual o interesse de Franklin em dopar a prpria me? Rosalind ficou pensativa por alguns instantes. A menos que ela tenha informaes importantes Armond concluiu. Sobre os assassinatos? Sobre Bess O'Connerele insinuou. Se ela soubesse que o filho havia matado uma mulher, o que faria? Bem, minha madrasta sempre o protegeu, sem se importar se ele houvesse cometido os atos mais hediondos. Por outro lado sei que ela uma pessoa de princpios, ento no sei o que pensar... Franklin vai sair esta noite Rosalind se lembrou de comentar o que ouvira. Isso quer dizer que eu tambm vou sair. Quero que durma para se livrar da droga que causa essas vertigens. A razo por ele dop-la ainda no faz muito sentido. Se pressentisse que ela soubesse alguma coisa sobre os crimes, por que ento no mat-la? Armond afastou uma mecha que caa sobre o rosto delicado. Talvez no tenha coragem o suficiente para matar a prpria me. Ou quem sabe, imaginou que seria muito mais esperto manter a duquesa drogada e contar a todos de sua morte lenta. Ningum questionaria a morte de algum que j estava to debilitada. Preciso salv-la prometeu Rosalind em um sussurro. melhor dormir um pouco. Aos poucos ela sentiu o manto da escurido da noite envolv-la como se quisesse nin-la.

Captulo IV
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Talvez fosse louco como todos acreditavam. Armond cerrou os dentes com fora, enquanto se prendia embaixo do coche de Franklin. Aquela fora a nica maneira que encontrara para seguir aquele verme sem ser visto, a nica forma de ter certeza de que no cairia em outra armadilha. A carruagem j havia parado uma vez para pegar um passageiro. Armond sabia ser mulher pelo perfume e o sotaque carregado. O coche fez outra parada, agora em uma rua escura onde apenas o silncio predominava. Voc quer que eu entre a? a mulher quis saber. Mas est vazia! exatamente assim que queremos Franklin respondeu em um tom frio. Tem alguma diferena o lugar onde voc ir se entregar em troca de algumas moedas? No precisa ser to sem educao assim. Mas tem razo, acredito que o lugar no importa mesmo. As molas da carruagem estalaram quando Franklin e a mulher desceram. Armond decidiu esperar um pouco antes de sair do esconderijo. Ainda sob o coche, viu uma luz ser acesa no quarto dos fundos da casa deserta. Foi ento que fechou os olhos e concentrou-se em ouvir o que estava sendo dito naquele quartinho: Voc quer que eu vista isso? Para qu? indagou a mulher. O cavalheiro que se juntar a ns deseja que voc se parea com uma lady. Que cavalheiro? Voc no disse que seramos trs. No? Franklin indagou em tom de sarcasmo. Lamento informar que haver mais uma pessoa conosco. Espere um pouco retrucou ela. No concordei em agradar dois de uma vez. No fao esse tipo de coisa. Ento esta noite ser exceo garantiu Franklin. E no sero os dois ao mesmo tempo. O cavalheiro gosta de assistir primeiro, para depois desfrutar a sua vez. Nada disso. Estou indo embora. Um sonoro tapa se fez ouvir. Armond contraiu os punhos com vontade de esmurrar Franklin por bater em uma mulher. Vista esse vestido agora! Franklin ordenou. Est certo, eu visto. No me bata mais. Faa o que estou pedindo e no se machucar mais. E fez-se o silncio. Armond presumiu que a mulher estivesse se trocando. Solte os cabelos comandou Franklin. Quanto mais escondido estiver seu rosto, mais estar parecida com outra pessoa.
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Quem o outro cavalheiro? Mais um tapa se fez ouvir. Cale essa boca. Ele no pode fazer com uma lady o que pretende fazer com voc, a menos que esteja casado. Entendi... Tire o vestido e se mostre para mim pediu Franklin. Quero me certificar que voc no doente. J lhe disse que no... Outro tapa. Ande logo! No houve resposta, apenas um choro tmido. De repente ouviu-se um grito agudo. Volte aqui, sua vadia! Armond ouviu sons de luta, e gritos de desespero chegaram a doer seus ouvidos sensveis. Praguejando, ele entrou na casa e chutou a porta do quarto. Chapman! Tire suas mos dela! Um tiro soou na escurido e Armond se jogou no cho. Vamos l, Wulf zombou Franklin. Tudo o que eu queria era enfiar uma bala na sua cabea. Armond tambm tinha um arma, porm por mais tentado que estivesse a us-la, ainda no tinha provas suficientes para condenar Franklin pela morte das duas mulheres, encontradas em sua propriedade. Tampouco ouvira ameaas de morte quela mulher ali presente. Mais uma vez seria sua palavra contra a de Franklin, o que no valeria nada perante as autoridades e a sociedade. Deixe-a ir! ele vociferou. Podia v-lo mesmo escondido nas sombras e percebeu que a mulher estava sendo usada como escudo. Pode atirar, Wulf! desafiou Franklin. Armond contraiu o maxilar e esperou ele fazer o prximo movimento, que no demorou a acontecer. Franklin arrastou a mulher at a porta aberta para em seguida atir-la na direo de Armond e sair correndo. Quando ele conseguiu se desvencilhar do corpo feminino e alcanar a rua, foi a tempo de ver a carruagem dobrar a esquina. Respirando fundo, Armond comeou a correr, as passadas vigorosas ecoando na noite. Um homem jamais alcanaria cavalos velozes, mas ele podia. Tomando flego, arremessou o corpo para a frente. As formas escuras das casas abandonadas e dos becos passavam por ele em uma velocidade inacreditvel. De repente as formas se transformaram em apenas listras coloridas. Os cavalos, correndo a sua frente,
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transformaram-se em borres vermelhos em contraste com o breu da escurido. Armond conseguiu ver o sangue que corria nas veias dos animais. Quanto mais corria mais tinha noo de que j no era um homem. De repente avanava em quatro patas, com longos caninos aparentes em vez de dentes. Havia garras no lugar de unhas, plos no lugar da pele. Tornara-se to obscuro quanto a noite, com o corao pulsando alto, fazendo correr o sangue quente pelas veias. Estava quase alcanando a carruagem, preparando-se para pular e avanar no pescoo de Franklin, quando um corpo veio em sua direo. No houve tempo de evitar a coliso e os dois rolaram pela grama. Seu idiota! reclamou o homem atropelado. Olhe por onde anda. Enquanto o homem se ajoelhava com dores, Armond tentava controlar a respirao ofegante. Em segundos voltou a ser um humano e no a fera que tomara seu corpo instantes atrs. Quando recuperou a calma, levantou-se e depois de desculpar-se com o outro homem, seguiu de volta para a casa abandonada. A casa estava vazia, a mulher havia sumido. O vestido que Franklin pedira que usasse estava esquecido no cho. Armond levantou a pea e contraiu-se ao sentir o perfume to conhecido. Aquela era a roupa que Rosalind vestia quando a conhecera no baile de Greenley. * * *

Armond acariciou o rosto de Rosalind que estava adormecida com as roupas que vestira no dia anterior. Ela acordou com o carinho, arregalando os olhos. Jackson? As mos de Armond congelaram ao ouvir o nome do irmo. Voc me chamou de Jackson? Ela meneou a cabea para clarear as idias. J amanheceu? Voc me chamou de Jackson? repetiu ele. Rosalind apoiou-se nos cotovelos para erguer o corpo e olhou para a janela. Os raios intensos do sol infiltravam-se pelas frestas da cortina, iluminando o quarto. Tive um sonho dos mais estranhos. Sonhei que seu irmo estava aqui, no meu quarto, conversando comigo. mais estranho ainda se considerarmos que voc ainda no o conhece.

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Rosalind passou os dedos pelos cabelos. Bem, ao menos achei que estivesse sonhando. Voc o acusou dos assassinatos? Sim, e ele ficou furioso. Armond sentiu o peso da culpa. Foi por isso que ele se foi antes de conhec-la. No sonho ele dizia que iria matar uma bruxa para salvar a famlia. Isso no faz sentido, Armond. Embora Rosalind no tivesse entendido, Armond bem sabia a que ele estava se referindo. Era uma deciso tola de Jackson e no poderia ter vindo em pior momento. Estive pensando em mand-la para o campo contou Armond. Acho que l voc estar em segurana na companhia dos meus irmos. No posso ir para o campo agora. Quer dizer, no sem antes ajudar minha madrasta. Voc est em perigo. Depois do que vira na noite anterior, ele havia juntado novas peas ao quebra-cabea de Franklin. Primeiro fora a escolha de uma mulher parecida com Rosalind, depois o vestido. Estava claro que o terceiro homem, esperado naquela noite, tinha obsesso por ela. O que aconteceu noite passada? indagou ela. Armond no iria contar nada, especialmente sobre o vestido ou sobre a maneira que ele havia perseguido o coche em disparada. No consegui peg-lo ele resumiu. O toque suave das mos delicadas no rosto cansado, assustaram-na. Parece esgotado. Voc dormiu? No ele admitiu enquanto a admirava com as roupas amassadas. Acho que deveria descansar. Vou pedir a Hawkins que prepare um banho quente. Voc vai me ajudar com o banho de novo? perguntou, erguendo uma das sobrancelhas. Rosalind no riu, ao contrrio, encarou-o no fundo dos olhos. Voc vai me trancar para fora? Ele percebeu que Rosalind se referia ao fato de ele ter pedido a Hawkins para colocar uma tranca na porta que separava os dois quartos. Sabia que ela estava magoada, contudo era para o prprio bem dela. s vezes prefiro ficar sozinho. Rosalind continuou firme, porm com os olhos marejados. Fui muito ousada na outra noite? Agora sente repulsa por mim? Eu jamais a rejeitaria confessou ele, correndo os dedos pelos
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cabelos despenteados. Voc a mulher mais desejvel que j conheci e a mais corajosa. Ento por que me evita? ela perguntou com uma expresso de splica. Porque voc merece mais do que posso dar. No quero que aceite menos do que isso. Certa vez voc me ofereceu sua amizade, acho que esta ser a soluo para ns. Ela deu as costas, mas no sem antes deixar visvel a lgrima que correu pelo rosto delicado. Droga de vida amaldioada murmurou ele. E como no suportaria v-la chorar, levantou-se e atravessou a porta de interligao, trancando-a. * * *

Rosalind precisava solucionar o quanto antes o problema da duquesa de Montrose, mesmo sabendo que o marido ficaria furioso quando soubesse que ela agira por conta prpria. Com o assunto em mente, cobriu-se apenas com uma capa e foi procurar Hawkins. Ele era um servial e como tal no poderia impedi-la, mas dessa vez deixaria avisado por onde andava. O mordomo tentou impedi-la, mas ao final informou que se demorasse a voltar acordaria lorde Wulf. Era muito cedo e provavelmente Franklin ainda estivesse dormindo. O plano era chegar pela porta dos fundos, encontrar Mary na cozinha e instru-la para que no servisse mais o ch para a duquesa. Com o corao batendo acelerado, Rosalind chegou porta dos fundos da casa vizinha e bateu sem demora. Mary franziu o cenho ao v-la ali. O que faz aqui, milady? ela sussurrou. O Sr. Chapman est dormindo. Preciso falar com voc Rosalind respondeu em voz baixa, entrando na cozinha. Olhando ao redor, viu o vidro onde as folhas de ch estavam guardadas. Ao abrir a tampa, sentiu o cheiro forte invadir suas narinas. O que est fazendo, milady? Acho que este ch que deixa a duquesa nesse estado letrgico. Acho que Franklin a vem drogando. E por que ele faria uma coisa dessas? a criada perguntou de olhos arregalados. Rosalind no tinha tempo para entrar em detalhes sobre suas suspeitas. Oua, Mary. Quero que voc substitua essas folhas pelas normais.

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Se a duquesa comear a melhorar e assim provar que estou certa, ento posso explicar em detalhes o que est acontecendo. No tenho tempo agora. No sei se devo, milady Mary disse, torcendo as mos. Ir contra as ordens... Por favor, Mary pediu Rosalind. Se eu estiver enganada, no far mal algum em trocar o ch por alguns dias. Mas se eu estiver certa, ela vai comear a melhorar logo. Est bem Mary aquiesceu, temerosa. Mas se o Sr. Chapman descobrir que desobedeci suas ordens, vai me mandar embora, ento quem vai tomar conta da pobre senhora? Tenho f de que a duquesa logo estar bem para cuidar de si prpria. Rosalind tambm tinha esperanas de que to logo a madrasta soubesse dos crimes do filho, tomaria providncias para que ele pagasse pelo que havia feito. Mary!! J chamei duas vezes! Onde diabos voc se meteu? Rosalind prendeu a respirao e Mary empalideceu. Ouviu-se os passos de Franklin em direo cozinha. V embora logo! No posso, ele vai me ver correndo pelo gramado e saber que estive aqui Rosalind sussurrou. Mary empurrou-a pela porta que levava ao poro e aos quartos dos empregados. Fique aqui at que eu veja o que ele quer ordenou. Rosalind se esgueirou pela porta no momento em que ouviu Franklin entrar na cozinha. Aqui est voc ele grunhiu. Minha cabea est latejando tanto que no consigo dormir. Estou pensando em tomar aquele ch que comprei para minha me. Faa uma xcara e leve at meu quarto. Sim, Sr. Chapman, j estou levando. Eu estava mesmo preparando um bule para sua me. Houve um breve silncio e Rosalind pressionou o ouvido contra a porta. Onde est a lata de ch? No est no lugar de costume. Apavorada, Rosalind percebeu que ainda estava com a lata nas mos. Devo ter posto em outro lugar, senhor. No se preocupe, vou achar e j levo o ch ao seu quarto. Rosalind prendeu a respirao at ouvir os passos pesados se afastarem. Lady Wulf Mary chamou-a em voz baixa. Preciso da lata. Ele j subiu.
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Em poucos segundos ela abriu a porta e entrou na cozinha. Ento faa o ch para ele, mas no d o mesmo para a duquesa. A governanta assentiu com um sinal de cabea e Rosalind saiu correndo pela porta dos fundos. Enquanto seguia para casa, lembrou-se de que Franklin havia pedido uma dose do ch para ajud-lo a dormir, confirmando suas suspeitas de que a duquesa estava sendo drogada. Assim que Armond acordasse, ela contaria o que acabara de descobrir. Armond passou o dia em um sono inquieto. Teve sonhos obscuros de Rosalind naquela casa deserta, vestida para o baile de Greenley, morta sobre um colcho jogado no cho. As figuras se alternavam. Em alguns momentos, viu o prprio reflexo no espelho e horrorizado notava que tinha presas, plos e um brilho azulado nos olhos. O mundo havia se transformado desde que conhecera Rosalind. Sentia-se como se estivesse trilhando o caminho da autodestruio num passo desenfreado, como se no houvesse rdeas para diminuir a velocidade ou impedir que o inevitvel acontecesse. Tinha que frear os prprios instintos de matar Franklin, sem antes prov-lo assassino. Salvaria Rosalind mesmo que isso significasse a prpria destruio. A hora do encantamento estava se aproximando e negar a verdade no o salvaria. Uma leve batida na porta o despertou completamente. Armond? Est acordado? Preciso falar com voc. Ele decidiu que seria melhor ignorar Rosalind. Armond ela chamou novamente. Descobri uma coisa na casa da minha madrasta que acho importante contar. Oras, mas ser que ela o tinha desobedecido de novo? A idia de vla na casa de Franklin o apavorava. Aquela era uma boa hora para advertila. Enrolando a nudez no lenol, levantou-se, destrancou a porta e abriu-a. Rosalind entrou de supeto. Fui dar instrues a Mary para no servir mais o ch para minha madrasta e... comeou ela, mas as palavras morreram assim que o percebeu nu. Por que est sem roupas? Ele sorriu diante da reao de embarao. Costumo dormir nu. Oh, est bem. Ela suspirou antes de continuar. Como eu estava dizendo, fui ver minha madrasta e... Armond sentou-se na cama. Eu queria mesmo falar sobre suas visitas. Sei que est preocupada com sua madrasta, mas no vou mais permitir que se arrisque por causa dela ele a interrompeu.
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Rosalind entendeu que no deveria insistir no assunto e deu de ombros, permitindo assim que a capa deslizasse, revelando a pele alva e macia dos ombros. Armond engoliu em seco. Voc est s com... Em vez de responder, ela mordeu o lbio inferior. Armond ento estreitou a distncia entre eles. Na noite em que nos casamos voc me disse que s consumaramos a unio quando fosse de minha vontade sentenciou ela em meio respirao entrecortada e permitiu que a capa deslizasse pelo corpo esguio at o cho. Tomei uma deciso. Ser esta noite, Armond. Os olhos dele deliciaram-se diante de tamanha beleza. Dos ps pequenos, erguiam-se as pernas longilneas, terminando no ventre coberto por sedosos plos encaracolados. A linha dos quadris seguia sinuosa at delinear a lateral dos seios firmes. Rosalind era a mais perfeita traduo de uma obra de arte. Voc disse que queria mais tempo... ele a lembrou. Por que mudou de idia? Estou ouvindo o chamado do meu corao ela o desafiou, erguendo o queixo. Era preciso desviar os olhos daquele corpo to feminino. A fora de vontade de Armond estava em risco, mas aquilo no era o pior. Ele sentia que a fera que habitava seu corpo estava disposta a emergir da pele. A fera que sentia o perfume da fmea a sua frente e que se interessava apenas pela luxria, nunca pelo amor. Volte para seu quarto ordenou ele. Qualquer que seja o sentimento que habita seu corao ser desperdiado comigo. Rosalind no respondeu e ele temia em encar-la e deparar-se com aqueles lindos olhos cheios de lgrimas, que fatalmente o fariam abrala. Bastaria um simples toque para colocar tudo a perder. No entanto foi Rosalind que tomou-lhe a mo, repousando-a sobre o seio, da mesma forma como ele havia feito na noite anterior. Tem certeza? As mos fortes amoldaram aquele monte macio, as palmas instigadas pelos mamilos retesados. O sangue corria quente pelas veias, concentrando-se no membro que j estava em riste, desde o momento em que ela havia entrado no quarto. Ele podia ouvir o canto da sereia que o encantava com sua msica. Voc no sabe tudo a meu respeito ele tentou avis-la, mas sem deixar de tocar a pele sedosa. Sou amaldioado, Rosalind. Ento eu quero compartilhar a maldio com voc. Renda-se, Armond. Eu amo voc e estou me entregando de corpo e alma. Rosalind amava o homem para quem olhava naquele instante, no entanto no seria capaz de ter qualquer sentimento pela fera que ele logo

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se transformaria. Lentamente, ele desceu a mo do quadril, acompanhando a curva sedutora. No instante seguinte ele a levou para cama e deitou-se ao seu lado. Pensei que tivesse aprendido, quando em nosso primeiro encontro, disse para ter cuidado com o que deseja. Voc pode conseguir. No quero me preocupar com as conseqncias. Esse o nosso momento. O corpo de Armond amoldou-se ao dela, separados apenas pelo lenol que o envolvia. Ao deslizar as mos delicadas pelas costas largas, Rosalind encontrou uma pele macia e firme, que proporcionava um toque quente. Os seios, j doloridos pela excitao, espremiam-se contra o peito musculoso. Um beijo terno e lento contradizia o pulsar dos sentidos. Os lbios se tocavam gentis, mas possessivos ao mesmo tempo. A fome de ambos era voraz e logo ele aprofundou ainda mais o beijo, procurando muito alm de uma simples sensao prazerosa. A lngua impiedosa avanou pela boca ardente, tocando, sentindo, convidando para um bailado nico. Estavam escancarados os portes da paixo, deixando fluir os fortes sentimentos represados. Rosalind anunciou sua entrega com um gemido, correndo as unhas pelas costas de Armond, como se quisesse marcar sua passagem. Aquela altura, com a sensibilidade flor da pele, os corpos registravam cada movimento, cada sensao, eternizando-os no corao. O lenol que os separava jazia amontoado ao p da cama. Ao perceb-lo rgido de prazer, ela seguiu seu instinto de fmea e movimentou os quadris, roando, acariciando, excitando-o ainda mais. Calma murmurou ele. Quero prepar-la para me receber. Foi ento que a boca vida deslizou sobre a pele alva do pescoo de Rosalind, mordicando-a suavemente, movendo-se para baixo. As mos em concha aconchegando os seios volumosos, como se os preparasse para serem beijados. Ele a provocava sem piedade, a lngua desenhando crculos preguiosos ao redor dos mamilos antes de sug-los. Ela cravou as unhas mais profundamente e, de novo, no conseguiu controlar a necessidade de se arquear contra ele. As respiraes combinavam com os gemidos. Os dedos habilidosos escorregaram, invadindo-a no mago de sua feminilidade, massageando-a como j havia feito anteriormente. Rosalind conhecia o ritmo e sabia para onde a levaria aquelas carcias enlouquecedoras. Ansiosa, arqueou o corpo para que a presso daqueles dedos fosse mais forte. No entanto, era Armond o dono dos movimentos, tanto que a surpreendeu introduzindo o dedo pela fenda j umedecida, sentindo a presso dos msculos dela se retesarem em
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surpresa. No se preocupe ele garantiu em um sussurro. S quero que fique ainda mais mida para me receber... Gradualmente o temor de Rosalind se esvaiu e ele continuou a massagear a flor do prazer com o polegar, enquanto os outros dedos eram recebidos por uma umidade quente. A combinao das carcias acentuava ainda mais os doces delrios, levando-a em uma alucinante viagem. Ao perceber o corpo reagir com suaves contraes, ela tentou demonstrar o prazer que sentia, por meio da presso dos msculos do ventre nos dedos mgicos que a invadiam. Mas no demorou para que perdesse o controle diante das sensaes to arrasadoras. Sentiu o corpo tremer, levando-a quase loucura. Aquela altura podia sentir o lquido que escorria por entre os dedos de Armond, chegando a molhar suas coxas. Era como se estivesse em febre, pronta para receber o lenitivo de ser preenchida pelo membro ereto que a roava impaciente. Armond... murmurou ela ofegante. Eu preciso... quero... Eu sei... Gentilmente ele deitou-se sobre ela, encaixando-se entre as pernas, deixando que seu membro apenas a roasse de leve. Rosalind contraiu-se no incio da penetrao. Sentindo-a insegura, Armond segurou-la pelos quadris e continuou a penetr-la devagar. No fique tensa instruiu ele. Procure relaxar e permita que eu a sinta por inteiro. Vou faz-la mulher, minha mulher. E antes que ela pudesse compreender o significado daquelas palavras, ele se impulsionou para dentro dela, como se a quisesse atingir at a alma. Armond a completava por inteiro, fazendo-a transbordar. O tamanho e a fora daquele membro viril a fazia ficar sem ar a cada investida, fazendo-a arfar. Mas excitada como estava, surpreendia-se com o extremo prazer atingido a cada manobra que ele fazia com extrema facilidade, dado seu tamanho. Rosalind descobriu-se inchada e tambm intumescida e soube que se movesse tambm potencializaria o contato com a fonte de maior prazer. Ao perceber-se cada vez mais satisfeita, esqueceu-se das inibies iniciais. Os dois foram tomados por algo primitivo. Estavam em total euforia, mal se dando conta que era a sintonia da natureza comandando tudo. Armond parecia focado em um nico objetivo, dar e receber o maior dos prazeres. Os corpos suados se fundiam em um s, atingindo uma completude divina. Haviam sido transportados para um lugar onde s o desejo e o prazer pareciam habitar, escondendo-os de qualquer outra coisa que pudesse macular a perfeio daquele momento. Por mais uma vez, ela deixou as unhas deslizarem pelas costas largas at agarrar os msculos firmes das ndegas de Armond. Seguindo

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ainda seus instintos, enlaou-o com as pernas, como se estivesse acostumada a abra-lo daquela forma sedutora, abrindo-se em um convite irrecusvel. Ele sussurrou o nome dela, levando-a s alturas em uma espiral quase que selvagem. Os dentes de Armond cravaram-se no pescoo alvo, no de forma dolorida, mas deixando ali sua marca, tatuando-a como sua propriedade. Porm ela estava to presa s garras da paixo que assistiu de camarote ao show do homem que a dominava. A verdade reluzia esplendorosa como a luz do sol. Ele a possua de fato, corao, corpo e alma. Entretanto, naquele instante era a vontade fsica que falava mais alto. As estocadas firmes a estimulavam, fazendo-a mais uma vez confundir dor e prazer, uma sensao indescritvel, prxima obsesso. De repente Armond aumentou o ritmo e Rosalind percebeu que ele ainda no a havia penetrado at o fim. A impresso que teve foi de um ardor estranho, mas que vinha mesclado de prazer. Sentindo que cruzava a tnue fronteira entre a sanidade e a loucura, agarrou-se a ele com toda a fora que conseguiu reunir, presa em um redemoinho de emoes, muito mais intensas do que as que havia sido sentido anteriormente. Quando no pde mais conter a onda de xtase que a levava s alturas, ela enfiou as unhas nos ombros fortes, chegando a tirar sangue. Gritou o nome de Armond seguidas vezes em plena convulso, chegando a mord-lo at mesmo onde j o tinha machucado com as unhas. Solte as pernas. A voz de Armond parecia vir de outra esfera. Impossvel obedecer ao comando, pois o corpo msculo era a nica coisa que a prendia ao mundo real. O medo de ser transportada para algum lugar, de onde no conseguiria voltar, impediu-a de solt-lo. Rosalind, por favor!gritou ele, enquanto a penetrava mais rpido do que antes. O desejo insano falou mais alto e ele acabou por inund-la com seu smen por completo. Com o peso do corpo sobre o dela, Armond blasfemou toda a sorte de improprios aos ouvidos de Rosalind. Ela ento soube por que ele queria que ela o soltasse... Tarde demais. Aos poucos ele foi saindo de dentro dela at se deixar cair de costas, com um dos braos cobrindo os olhos e o peito relutando para voltar respirao normal. Meu Deus, o que foi que eu fiz disse finalmente. Embora sua experincia fosse pouca, Rosalind sabia que aquilo no era o tipo de frase que uma mulher gostaria de ouvir depois de fazer amor com um homem. Apesar de ser a minha primeira vez, acho que voc se saiu muito bem. Um silncio pesaroso caiu sobre ele.
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Da prxima vez, no deve permitir que eu deixe minhas sementes em voc. Meu smen maldito e no quero que seja gerado em seu corpo. Mais uma frase que uma mulher no gostaria de ouvir do marido. Ento teremos uma prxima vez? ela quis saber. E erguendo o corpo sobre o cotovelo continuou: Ainda esta noite? Armond tirou o brao de cima dos olhos, que ainda estavam sem brilho. Quanto mais ela o encarava, mais rpido a intensidade daquele olhar aumentava. Pretendo faz-la minha por quantas vezes forem possveis at o amanhecer. Eu disse para ter cuidado com o que pede. Ela suspirou sonhadora e se deitou de costas ao lado dele. Bem, se assim... Armond ainda a possuiu duas vezes at sentir a primeira pontada de dor. Ele agora estava encolhido em um canto do quarto, coberto de suor, tremendo convulsivamente enquanto ela dormia em sono profundo. Mesmo sentindo dores agudas que o faziam se contorcer, ele ainda a desejava. Seria o homem que no se saciava ou era a fera que jamais se dava por satisfeita? Ele a amava. Tinha conscincia daquele amor, mesmo antes de terem unido os corpos em um s. Desde quando a vira da primeira vez, sabia que no haveria outra mulher a dominar seu corao. Em vo, acreditou que, negando o amor, estaria livre da maldio. Porm, era uma fora superior, impossvel de ser vencida. A brisa suave entrava pela janela, fazendo as cortinas danarem silenciosamente na escurido. De onde estava, ele conseguia ver a lua cheia em todo o seu esplendor. Rosalind se mexeu, pronunciando seu nome ainda adormecida. Desejou toc-la novamente, mas no podia. Ao menos enquanto estivesse lutando contra o que se transformaria em breve. O momento o fez recordar do pai e foi ento que entendeu seu desespero. Ele tambm tivera medo de machucar a esposa e os filhos. A arma fora sua nica amiga para ajud-lo a alcanar a paz. Armond Rosalind o chamou, sentando-se na cama. Ele a observou procur-lo pelo quarto escuro. Fechou os olhos, forando inspirar e espirar diversas vezes, na tentativa de parar de tremer e ignorar a dor que o estava virando do avesso. O que est fazendo aqui no cho? inquiriu ela, tocando o ombro trmulo. Como poderia contar a verdade? No, ela no compreenderia. Estou tentando me controlar para no possu-la novamente. Voc deve me achar um monstro. Bem, se for assim, voc acaba de me transformar em um tambm. Ela abaixou para beij-lo e aconchegou-se a seu lado.

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Rosalind sentiu como se tivesse levado uma surra. Cada centmetro de seu corpo estava dolorido. Em algum momento da noite, Armond a carregara de volta para a cama num ato de extremo carinho. Seriam todos os homens to viris assim? Quando ele a possura novamente ali no cho, foi um amor primitivo, beirando a selvageria e havia despertado uma fmea desconhecida que estava adormecida em seu corpo frgil. Hawkins tirou-a de seus devaneios ao bater suavemente na porta. Lorde Wulf pediu que eu trouxesse gua para um banho. Rosalind imaginou que nada poderia ser melhor do que um banho. Sentiu-se triste por Armond no estar ali para fazer-lhe companhia. Enfim, tirou o roupo e deixou o corpo dolorido relaxar na gua. Suas barras de sabo estavam arrumadas ao lado e o perfume de lavanda logo a acalmou. Submergindo um pouco mais, deixou-se ficar com os olhos fechados. As doces lembranas de fazer amor com Armond brindaram o rosto sonolento com um sorriso. O desejo de ambos havia se consumado e estabelecido. Mesmo que o dia no houvesse comeado da melhor forma, no significava que o relacionamento no se desenvolveria conforme o esperado. Tentou manter-se confiante e no pensar nos problemas com a madrasta, aquela ndoa escura que manchava sua felicidade. Se ao menos tivesse uma prova irrefutvel da culpa de Franklin, eles poderiam entreg-lo s autoridades. Imaginou se a me de criao estaria melhorando sem a dose diria do ch. A quantidade de pensamentos que povoavam a mente de Rosalind impediram-na de relaxar durante o banho. Saiu da banheira e se enxugou em uma toalha felpuda. Depois de se vestir foi at o quarto de Armond. Tocou os objetos pessoais dele, sentindo falta da presena forte e masculina a seu lado naquela manh. De sbito, deparou-se com um livro antigo e curioso. Puxando-o da prateleira considerou tom-lo emprestado para ler. Ao abri-lo, um pedao de papel amarelado caiu no cho. Ela curvouse para peg-lo. Estava escrito em latim, mas graas aos tutores que tivera, conseguiu decifrar o que estava escrito. Era um poema. J est vestida, lady Wulf? Hawkins perguntou, batendo na porta. Assustada, Rosalind colocou o pedao de papel de volta dentro do livro. Sim, Hawkins, pode entrar. Lorde Wulf me pediu para inform-la de que a condessa de Brayberry ir mandar um coche para busc-la agora de manh informou o mordomo. Ser que pode trazer uma bandeja com o meu desjejum? Ainda preciso terminar de me arrumar.
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Sim, lady Wulf Hawkins anuiu e deixou o quarto. Sozinha novamente, Rosalind olhou para o livro, colocou-o embaixo do brao e seguiu para o outro quarto. Sentada escrivaninha, pegou a folha de papel, desdobrou, esticando-a sobre a mesa. No entanto, s teve tempo de traduzir a primeira linha antes que Hawkins batesse porta, trazendo a bandeja com o caf. Pela maneira como Hawkins encarou os cabelos desarrumados, ela entendeu que deveria perder um pouco mais de tempo com a aparncia. Isso significava que no teria tempo de voltar a ler o poema, cuja primeira linha a intrigou: Maldita seja a bruxa que me amaldioou. Hawkins acompanhou Rosalind at a carruagem, onde um lacaio a aguardava segurando a porta do coche. Com a carruagem j em movimento, ela olhou para trs e notou o lenol estendido na sacada da casa vizinha. Oh, Deus! Milady? perguntou o lacaio, notando-a inquieta. De repente sentiu-se invadida por uma onda de emoes conflitantes. E se Mary estivesse precisando de ajuda? E se sua madrasta tivesse sado do estado letrgico e j pudesse conversar? Movida pela necessidade premente de verificar o que estava acontecendo, pediu para que o coche fosse parado. Desculpe-me, mas eu me esqueci de um compromisso que havia marcado para esse mesmo horrio. Por favor, pea desculpas condessa por mim. Como no poderia contest-la, o lacaio desceu para abrir a porta do coche. Assim que ficou sozinha, Rosalind seguiu pelo caminho pedregoso at chegar ao gramado que ficava entre as duas casas. Mary havia deixado a porta dos fundos aberta para que ela entrasse pela cozinha. Apesar de o sinal ter sido dado, subiu cuidadosamente as escadas. A porta do quarto de Franklin estava aberta, no havia ningum. Subiu mais um lance de escadas at o quarto da madrasta e encontrou Mary ralhando: Acalme-se, Vossa Graa. Debatendo-se assim, vai acabar se machucando. Nossa Senhora! Rosalind exclamou, correndo para ajudar a governanta. O que est acontecendo? Eu sinalizei para milady porque j no sabia mais o que fazer. Eu suspendi o ch ontem e hoje pela manh, conforme combinamos, e ela est enlouquecida. No posso nem contar ao Sr. Chapman o ocorrido porque ele descobrir que desobedeci suas ordens. Rosalind tentou deitar a duquesa, depois sentou-se ao seu lado na
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cama. Por favor, fique deitada ou vai acabar se machucando. O ch sussurrou ela num fio de voz. Preciso tomar o ch. Apesar de lamentar o estado da duquesa, Rosalind regozijou-se por ouvi-la. No pode tom-lo. A senhora vem sendo drogada h meses. A testa da duquesa estava coberta por uma fina camada de suor e o corpo frgil tremia inteiro. Ele me viciou ela murmurou, batendo os dentes. Se eu no tomar o ch, vou enlouquecer. Rosalind no havia considerado que a falta do ch causaria uma srie de sintomas de abstinncia. O certo seria ir deixando a bebida cada vez mais fraca. Mary, voc ainda tem as folhas de ch? A governanta respondeu que sim com um sinal de cabea. timo. Corra e faa uma xcara para a duquesa, mas bem fraco. Quando Mary desceu, Rosalind ficou acariciando a cabea da madrasta, enquanto falava palavras de conforto. Apesar dos sintomas desconfortveis, era a primeira vez em que via a duquesa dando sinais de vida desde que chegara a Londres. Aquilo renovava suas esperanas, ao mesmo tempo em que a deixava muito preocupada. E se a deciso de tirar o ch a fizesse piorar? Sinto muito sussurrou ela no ouvido da madrasta em meio s lgrimas. Eu s queria ajud-la. Para sua surpresa, a senhora segurou-lhe a mo, acariciando-a. Sei que tem vindo me ver. um conforto v-la sempre. Eu no vou deixar que Franklin saia ileso dessa maldade. Rosalind levou a mo enfraquecida da madrasta ao rosto. Vou cuidar para que ele pague pelo que est fazendo com a senhora. De repente o corpo da duquesa tremeu ainda mais. Voc est em perigo. Esse meu menino um monstro. Pensei que pudesse mud-lo, mas no consegui. No diga nada agora Rosalind pediu. Salve suas energias. Pronto, milady, aqui est o ch anunciou Mary ao entrar no quarto apressada. Juntas, Rosalind e Mary ajudaram a duquesa a tomar. Assim que terminou, ela recostou-se e caiu no sono. Acho que agora ela vai sossegar Rosalind assegurou governanta. D mais uma xcara mais tarde, porm deve ser cada vez mais fraco, assim ela no sofrer com a abstinncia.

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A ltima coisa que Rosalind desejava era deixar a madrasta, mas j tinha ficado tempo demais longe de casa. Mary, daqui em diante s estenda o lenol se for realmente urgente. S poderei voltar aqui na companhia de Armond. Franklin um homem perigoso. Rosalind comeou a se preparar para sair. Voc tambm tem que tomar cuidado com ele. Em hiptese alguma ele pode saber o que fizemos com minha madrasta. A criada assentiu com um sinal de cabea e Rosalind correu para fora do quarto, escada abaixo. S tornou a respirar com calma quando ultrapassou a cerca divisria das propriedades, e j seguia pelo caminho de pedregulhos que conduzia casa. * * *

De sua carruagem, Armond observava o escritrio do corretor. Vrios homens entravam e saam, mas no aquele que o interessava. De posse de uma mochila, ele saiu da carruagem e se aproximou do escritrio. O corretor levantou os olhos quando o viu entrar e o reconheceu imediatamente. Ah, ento o senhor voltou. Armond sentou-se frente do homem e resolveu perguntar diretamente: O visconde Harry Penmore um de seus clientes? J lhe disse que no posso dar informaes sobre meus clientes respondeu o corretor, piscando seguidas vezes. Quem o senhor? E com que direito vem aqui... Sou lorde Wulf, marqus de Wulfglen, conde de Beaumont ele interrompeu o corretor e apanhou a mochila, de onde tirou vrios maos de dinheiro, espalhando-os sobre a mesa. Quero comprar a propriedade que Penmore estava interessado recentemente. Mas o senhor nem perguntou o preo. Estou certo de que esta quantia mais do que suficiente, no? - Sim concordou o corretor, com os olhos brilhando de cobia pelo dinheiro. Depois de sair da corretora, Armond seguiu direto para a casa da condessa de Brayberry para ver como Rosalind estava lidando com as roupas novas. Rosalind. S em pensar naquele nome, j sentia o corpo reagir, alm da culpa que o assolava por t-la destratado na noite anterior. Aquele corpo virginal no estava preparado para receb-lo com tamanha voracidade. Foi preciso muita fora de vontade para deixar o quarto de manh e
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no possu-la novamente. Agora que ela havia se entregado plenamente, no teria mais como resistir. Na realidade, sabia que sua sede por ela jamais seria aplacada. Bastava se afastar por alguns minutos que j se sentia no mais rido dos desertos. Contudo, no havia esperanas porque sabia que estava fadado a viver sem ela. A maldio logo se encarregaria de afast-la para longe, alis, sua vida inteira seria conduzida para uma floresta de sombras sem uma nesga de luz para gui-lo ou dar alguma esperana. * * *

Rosalind estava com o poema nas mos novamente, quase o tinha esquecido por conta do problema com a madrasta. E ainda havia um problema para terminar a leitura: a traduo. A noite se aproximava e a luz do dia despedia-se rapidamente. Aproximando-se da janela, notou que algumas linhas estavam menos apagadas do que as outras. Ela, ento, leu em voz alta: Trada por amor, minha prpria lngua falsa, ela ordenou lua que me transformasse. O nome de famlia, antes meu orgulho, tornou-se a besta que me assombra. Quando pensou em que nome de famlia seria aquele, ela olhou para a assinatura. Em uma primeira leitura, havia ignorado porque aquela era a parte mais apagada e mais difcil de ser decifrada do poema. Ivan Wulf... murmurou quando finalmente conseguiu ler e imediatamente sentiu um calafrio subir por seus braos, chegando a levantar a pele do pescoo em arrepios. Piscou seguidas vezes e deixou o olhar perder-se pela paisagem da janela, para descansar a vista depois de t-la forado muito. Assim que recuperou o foco, avistou o lenol estendido na varanda da casa vizinha. Se Mary havia dado o sinal era porque alguma coisa tinha acontecido. Deixou o poema em cima do livro em seu criado-mudo. A preocupao a fez esquecer as palavras que acabara de ler. No levou muito tempo para que chegasse ao gramado que dividia as duas propriedades e correr at a casa. Estava ofegante quando encontrou a porta dos fundos aberta, outro sinal de que era esperada. Passou s pressas pela cozinha e quando comeou a subir as escadas uma voz grave a deteve: Ol, Rosalind. Prendendo a respirao, ela olhou para trs e viu Franklin parado no segundo lance de escadas, bloqueando sua passagem. que Onde est Mary? ela quis saber ofegante, enquanto lutava para sua respirao voltasse ao normal, disfarando o medo.
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, Eu insisti para que ela fosse visitar a filha retorquiu ele. Pretendo cuidar da minha pobre me esta tarde. Rosalind relanceou o olhar para a escada que levava ao quarto da duquesa. Ela est dormindo, como sempre informou ele. Eu queria vla, Rosalind. Descobri sobre o sinal do lenol. Se queria segredo no deveria esquecer as anguas jogadas na sacada. Eu as vi na ltima vez em que esteve aqui, quando saa de casa. Naquela manh, fingi estar saindo e esperei para ver se Mary penduraria o lenol. Quando ela o fez, no demorou muito e a vi correndo pelo gramado. Voc me enganou sussurrou ela. Voc no me deixou outra alternativa respondeu ele sorrindo, embora a expresso no tivesse atingido o olhar. Penmore j cansou de substitutas, agora quer voc. Penmore? Ento era ele o parceiro de Franklin nos crimes? Agora tudo fazia sentido.Ele to culpado quanto voc concluiu. Mas o ttulo e a riqueza dele fazem sua palavra valer mais do que a minha. Ele gosta de jogar. Ele matou Lydia, deixando-a em minha casa, como um lembrete de que no posso negar-lhe nada, nem mesmo voc. Foi ele quem me forou a deixar outra mulher morta no estbulo de Armond, afastando assim a suspeita de que matei Lydia. Ele no mede esforos quando se trata de conseguir o que quer. uma pena que queira voc. Por que voc me trouxe de volta a Londres? Eu tinha um plano de fuga admitiu ele. Pensei que se conseguisse vend-la pelo maior preo, venderia a casa e pegaria a herana de minha me, deixada pelo seu pai, uma vez que j tivesse providenciado sua morte. Da ento, eu poderia escapar. Ir para outro pas, comprar um ttulo e desfrutar a vida que seu pai me negou. S no contei com que Penmore aparecesse e decidisse que queria t-la. A medida em que ele ia confessando, Rosalind ficava mais lvida. Franklin no hesitava em usar as pessoas para se favorecer. Ele simplesmente no tinha corao. Se voc planejou matar sua me por ganncia, ento um monstro igual a Penmore. Eu sei admitiu ele, dando de ombros. O mundo est cheio de pessoas como ele, Rosalind, meu pai era um deles. Ele batia na duquesa e em mim. Foi uma pena o dia em que ele me pegou caando, quando eu tinha dez anos, e acidentalmente desviei a mira e o matei. Minha me pensou que ainda havia esperanas para mim, mas ela estava errada. Era tarde demais, eu j tinha descoberto que a nica maneira de sentir-se bem era controlando as pessoas, exatamente da maneira como venho fazendo.

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Franklin a considerava fraca, mas ela no era, embora tivesse sido humilhada a ponto de quase sucumbir antes de Armond resgat-la. Ela no se lembrava se a porta do quarto da duquesa tinha tranca, mas valia a pena tentar mesmo que isso o segurasse por um tempo apenas. Talvez tivesse a sorte de encontrar alguma coisa que servisse de arma para se defender. Tentou escapulir pelas escadas, porm Franklin a alcanou, puxando-a pela mo. Quando tentou gritar, ele tapou-lhe a boca e arrastou-a para o patamar do primeiro andar. Ela lutou com todas as foras, enfiando as unhas na mo que a amordaava. Quando conseguiu mord-lo, ele a soltou blasfemando, mas s conseguiu subir alguns degraus, e foi pega novamente pelos cabelos. Virando-a Franklin a esmurrou com tanta fora, que ela viu pontos de luz danarem sua frente, antes de mergulhar na escurido. * * *

Armond chegou em casa de pssimo humor. Fora buscar a esposa na casa da condessa e descobriu que ela no estivera l. Foi informado pelo lacaio de que Rosalind havia dito que tinha outro compromisso, por isso no pde comparecer casa da condessa de Brayberry. Mas que compromisso? Hawkins o cumprimentou quando chegou em casa. Lady Wulf est em casa? Acho que sim, milorde. No a vi desde que subi para informar que o jantar seria servido em breve. Em passos firmes, Armond passou pelo mordomo e seguiu escada acima para o quarto dela, mas no havia ningum ali. Olhando ao redor, viu o livro na mesinha-de-cabeceira com o papel amarelado. Quando percebeu do que se tratava, sentiu o corao pulsar mais rpido. Ento, ela descobrira a verdade... Na certa, havia lido o poema e associou que fazia referncia a ele e aos irmos. Com as mos trmulas, colocou a folha de volta onde estava. Era preciso conversar com ela, explicar tudo o que sabia, preveni-la do que poderia acontecer, suplicar que o perdoasse por no haver contado antes. Mas para onde ela teria ido? Ser que tinha fugido em desespero? Se fosse isso, onde iria procurar proteo? Decidiu buscar pela casa primeiro. Se Hawkins no a tinha visto sair, ela poderia estar escondida, tal pensamento o fez padecer fisicamente. Imagin-la escondida como se temesse ser machucada por ele... Pior era saber que no podia garantir que no o faria caso a besta o dominasse. Movimentou-se pelo cmodo, sentindo o perfume mais forte em

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certas reas onde ela provavelmente havia estado por ltimo. Ao sentir o cheiro mais forte perto da janela, parou ali, olhando a paisagem com os pensamentos em turbilho. Quando j estava de sada, olhou mais uma vez pela janela e viu o lenol na sacada da casa vizinha. A busca terminava ali, pois sabia o que aquele sinal significava. Saiu s pressas, desceu a escada correndo e seguiu pelo caminho pedregoso at a porta da casa vizinha, que estava trancada. Ele bateu seguidas vezes para anunciar sua presena, mas no foi atendido. Seguiu at a lateral e viu que a carruagem e o coche estavam ali, o faeton no. No havia movimento algum dos criados. Olhando para a sacada viu que o lenol ainda estava l, danando com a brisa. Aproximou-se da trelia e comeou a subir. Como as portas da varanda do antigo quarto de Rosalind estavam abertas, ele entrou na casa silenciosa; parecia no haver ningum por ali. O fato o intrigou, ao menos a madrasta de Rosalind haveria de estar em casa. Resolveu subir as escadas at o terceiro andar. A porta do quarto estava aberta e dali vinha uma luz fraca, iluminando o corpo da senhora adormecida na cama. Aproximando-se, ele ficou a observ-la. O pressentimento de que Rosalind estava em perigo vinha cada vez mais forte, pois o perfume de alfazema e o cheiro de Franklin eram sensveis na casa inteira. No desespero, ele tocou gentilmente os ombros da senhora, que abriu os olhos e o encarou. Vossa Graa sabe onde est Rosalind? perguntou em tom baixo. A duquesa fechou os olhos novamente. Sabendo de seu estado, ele virou-se para seguir procurando pela casa. Ele a levou. Ouviu uma fraca voz vinda da cama. Eu a ouvi gritar e no pude fazer nada para ajud-la. Voc precisa salv-la. Ele um monstro. Armond sentiu o sangue congelar e ao imaginar o que Franklin seria capaz de fazer com Rosalind, aproximou-se da cama novamente. Onde est sua governanta? No posso deix-la sozinha aqui. Imagino que ele tenha dado folga a ela para poder praticar suas maldades a duquesa respondeu com voz fraca. Voc precisa det-lo, ele louco, to louco quanto o pai. Sempre tive esperanas de que ele mudaria, tentei salvar sua alma, mas no fui capaz. Percebi que no havia mais jeito quando ele matou aquela mulher aqui em casa, eu a ouvi gritar. Aconteceu em uma das festas que ele costumava fazer aqui. Alguma coisa saiu do controle e ele quis jogar a culpa em outra pessoa. Eu disse que no poderia e que seria melhor que confessasse e se responsabilizasse por seus crimes. Mas a ira dele se virou contra mim. Posso carreg-la at minha casa Armond ofereceu. No insistiu ela. Minha vida j est no fim, enquanto que a de Rosalind est apenas comeando. Ela est apaixonada. Eu a ouvi
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confessar para mim. Voc deve ir agora, tire-a das garras de Franklin. * * *

Rosalind abriu os olhos e se viu diante de Franklin que, encostado na parede, a encarava. Chamas de vrias velas tremeluziam dentro do quarto vazio. Ela estava deitada no cho sobre um colcho sujo. Sentiu o maxilar doendo e imaginou que estava machucado. Tentou mexer as mos para tocar o ponto dolorido, mas percebeu-as amarradas atrs das costas. Quando tentou mover os ps notou que tambm estavam imobilizados. O que vai fazer comigo? ela quis saber e odiou o tremor de sua voz, que fez Franklin sorrir. No tenho tanta certeza de que queira saber informou ele. Lembra-se quando contei que Penmore tinha problemas com sua masculinidade? Ela respondeu com um sinal de cabea. Bem, no contei o problema todo disse ele, desencostando-se da parede e comeando a andar de um lado a outro, em frente ao colcho. certo que Penmore tem um problema, mas na noite em que eu e Bess o estvamos divertindo, ele percebeu que uma coisa o ajudava, e muito, com o problema. Rosalind tentou mexer as mos que j estavam adormecidas. Percebendo o movimento, ele colocou um p sobre as frgeis costelas, provocando-a: Preste ateno, voc no pode fugir garantiu. Agora, onde eu estava mesmo? Ah sim... Ento estvamos bebendo e jogando cartas quando decidi que queria ficar com Bess mais intimamente e eu a possu ali mesmo na sala. Penmore ficou excitado em nos ver, contudo quando foi sua vez, Bess no quis colaborar. Eu a espanquei at que concordasse em servi-lo, mas a vagabunda insistia em gritar e espernear. Franklin fez uma pausa para voltar a caminhar de um lado a outro, antes de continuar: Minha me dormia em seu quarto, por isso eu no podia permitir que aquela mulher continuasse gritando. Ento, bati com mais fora e a estrangulei. Penmore ficou ainda mais motivado pela surra do que pelo ato sexual que tive com Bess. Achei que a tivesse matado. Penmore a possuiu, enquanto ela estava inerte no cho. De repente, minha me me chamou de seu quarto. Eu tinha que mant-la afastada, impedindo que descesse e visse a mulher morta, ento subi e conversamos por algum tempo. O idiota do Penmore distraiu-se ao servir uma bebida, dando as costas para o corpo inerte de Bess. Mas ela no estava morta Rosalind acrescentou, j sabendo o final daquela desgraa.Franklin enfureceu-se com a interrupo e agarroua pelo pescoo. Ainda no terminei a histria. Cale a boca! Rosalind engasgou-se,

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procurando desesperadamente respirar. Quando Franklin percebeu que a estava sufocando, soltou-a. Depois, levantou-se, ajeitou a roupa e continuou com aquelas passadas irritantes pelo quarto. A vagabunda escapou pela porta dos fundos e conseguiu chegar at o estbulo do seu marido. Eu a segui, mas assim que cheguei l o bastardo voltou para casa. Foi quando percebi que a sorte havia virado para o meu lado. Todos sabem que os Wulf so perigosos e amaldioados pela loucura. Armond pareceria mais suspeito do que eu, se tivesse a pssima idia de chamar as autoridades, o que claro, foi exatamente o que fez. Pensei ento que o desfecho havia sido melhor do que eu imaginara. Penmore gostou tanto da aventura que me ameaou, dizendo que se no repetssemos a dose, ele me acusaria e eu acabaria enforcado. Eu estava nas mos dele, no s pela dvida de jogo, mas tambm pela ameaa de me entregar s autoridades. Franklin fez uma nova pausa para limpar o suor que escorria de sua testa com a manga da camisa. Tentamos repetir a festa, mas sem matar as prostitutas. Porm, Penmore no ficava satisfeito. Ele no conseguia uma ereo e tivemos que brincar com novos jogos para mant-lo entretido. Uma delas era vestir a mulher com roupas sofisticadas e ele fingia estar possuindo uma inocente lady da sociedade, que obviamente no seria possvel sem enfrentar srias conseqncias... at voc aparecer. Eu deveria ter previsto... ele admitiu, embora no parecesse sentir culpa alguma. Ele sabia que voc no tinha famlia, alm de mim e minha me, que alis tive que drogar para mant-la calada. Quando ela soube que uma moa fora encontrada morta na casa vizinha, concluiu que eu era o responsvel. Quis que eu me apresentasse para as autoridades, contando toda a verdade e assumindo a responsabilidade pelo meu ato. Fingi considerar a proposta at conseguir dop-la com o ch que mandei fazer: ch com pio. Bem, depois... voc sabe o restante da histria. Por que Penmore queria se casar comigo? ela quis saber. Para que pudesse saborear um banquete sozinho. Ele teria uma dama da sociedade que trataria como uma prostituta, e que no teria absolutamente ningum para vir em sua defesa. Rosalind sentiu o corpo inteiro tremer, no s de medo, mas de desgosto tambm. Pensou em acus-lo, dizendo que sabia sobre o ch adulterado, mas s colocaria a duquesa em perigo. O que vai fazer comigo? Faremos tudo o que quisermos respondeu ele, estreitando a distncia que os separava. De repente, ouviram-se passos se aproximando e Penmore entrou no quarto. Quando a viu abriu um largo sorriso. Lady Rosalind, que prazer em v-la.

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Vocs no vo se safar impunes Rosalind ameaou. Meu marido sabe de seus planos maquiavlicos. Sabe que voc tambm est envolvido, Penmore. Seu marido uma peste. Penmore zangou-se. Nunca o perdoarei por ter pego uma coisa que me pertencia. Ele estragou tudo. Ele o matar se puser a mo em mim garantiu ela. Os dois homens se entreolharam com ares de desdm. O mais divertido de tudo explicou Penmore. que planejamos que parecer bvio que ele seja o responsvel por sua morte. E pensar que voc poderia ter continuado viva se no tivesse se casado com Wulf. Voc seria minha esposa e seria forada a divertir seu irmo e eu at nos cansarmos da brincadeira. Se bem que acredito que no nos cansaramos por um bom tempo. Voc to linda, Rosalind. Vocs so loucos! ela vociferou. Vamos l, Franklin ordenou Penmore. Cansei de conversa fiada. Quero experimentar os encantos dessa dama e preciso de um estmulo adicional. Franklin ajoelhou-se ao lado dela e quando seus olhares se encontraram ela tentou apelar pelo bom senso: Franklin, por favor, no faa isso sussurrou. Sou sua irm, temos praticamente o mesmo sangue. Um laivo de tristeza o tomou, mas em seguida ele estudou cada centmetro do corpo perfeito. H anos espero por isso confessou. Voc se lembra do dia em que a convidei para um jogo no celeiro? No... respondeu ela, tentando se lembrar. Bem, seu pai se lembraria se estivesse vivo. Eu a teria possudo se um estpido cavalario no nos tivesse ouvido e corrido para pedir ajuda. Foi por isso que fui expulso de casa e avisado para nunca mais voltar. Franklin estreitou ainda mais a distncia que os separava e em um rompante rasgou o corpete do vestido, deixando-a ofegante de medo e repulsa. Ela tentou lutar, mas amarrada, seus esforos foram em vo. Franklin puxou uma faca do cinto. Rosalind imaginou que ele rasgaria seu pescoo e achou que a morte seria melhor do que os dois tinham em mente. Em vez disso, ele comeou a cortar os laos do espartilho, para depois escorregar a faca pelo tecido fino da combinao, cortando-o de repente. No demoraria muito para que ela ficasse nua at a cintura. Deixe-me v-la exigiu Penmore. Quero admir-la tambm. Humilhada, viu Franklin se afastar para que Penmore pousasse os olhos odiosos sobre seu corpo. Perfeita. Exatamente como eu imaginava... disse ele com o

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brilho da luxria nos olhos. Franklin se aproximou e colocou a mo sobre um seio, fazendo-a gemer de dio. Em seguida, desceu as mos calejadas, cortando a corda que prendia os tornozelos delicados. Vendo-se livre, Rosalind no hesitou em chut-lo e golpe-lo no brao, fazendo com que a faca voasse longe. Praguejando, ele agarrou-lhe as pernas, separando-as com fora antes de arremessar seu peso sobre ela, deixando-a sem ar. Encoste a mo nela e farei com que tenha uma morte lenta e dolorosa... Rosalind sentiu que Franklin ficou paralisado. Armond havia chegado para socorr-la. Saia de cima da minha esposa, Franklin. Odiaria precisar sujar a arma que tenho apontada para sua cabea. Franklin obedeceu, movendo-se para longe dela. Agora quero os dois imveis ali no canto. H uma faca em algum lugar do assoalho Rosalind advertiu. Eu a chutei das mos de Franklin, Presumo que um dos dois esteja com uma arma escondida Armond disse. Abram os casacos. Os dois obedeceram e a arma de Penmore reluziu na cintura. Armond o instruiu para coloc-la no cho e chut-la em sua direo. Sem desviar a mira dos dois facnoras, agachou-se para procurar a faca, encontrando-a sem muita dificuldade. Cuidadosamente, colocou a faca ao lado de Rosalind e tirou o casaco para cobrir a nudez, antes de ajud-la a se levantar. Como foi que me encontrou? perguntou ela, ainda trmula. Comprei esta casa hoje. No foi difcil convencer o corretor a me dizer em qual propriedade Penmore estava interessado. Bastou pagar o dobro pelo que a casa valia para t-la imediatamente. Franklin lanou um olhar acusador para Penmore, obviamente culpando-o por no prever aquela possibilidade e deu um corajoso passo em direo a eles. Bastou Armond erguer a pistola para que voltasse para o lugar. Adoraria que algum de vocs tentasse fazer alguma coisa enquanto libero os pulsos de minha esposa. s o que me impede de no mat-los agora, mas no vou forar Rosalind a testemunhar uma cena to deprimente. Deixe-me chamar a polcia Rosalind pediu. No quero que suje suas mos com sangue criminoso. Ao olhar para o marido, notou que sua testa estava coberta de suor e que as mos estavam tremendo ao cortar a corda de seu pulso. Ele parecia doente.

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Pode ser Armond concordou antes de desviar o olhar para os outros dois. Sua me est bem melhor, Franklin. Foi ela mesma quem me contou que voc estava com minha esposa. Rosalind sentiu uma profunda satisfao ao notar o rosto de Franklin empalidecer e o maxilar contrair de tenso. Quero que saia daqui Armond pediu. Pegue meu cavalo e v embora. Chamar as autoridades? No respondeu ele em tom suave. V para casa de sua madrasta e cuide dela. Ela est sozinha, logo estarei l tambm. Ela sabia que Armond iria matar os dois por sua causa. Ser que conseguiria viver com aquele peso na conscincia? Armond sussurrou, colocando a mo no brao dele. Deixe que a Justia decida como puni-los. Sou eu quem vai decidir! Rosalind viu que os olhos de Armond adquiriram um brilho azulado e conforme falava, seus caninos mais longos e pontiagudos ficavam evidentes. O que est acontecendo com voc? De repente ele curvou-se em dor. Em seguida, arfou e tentou se endireitar, colocando as duas armas nas mos dela e tomando a faca, atravessou o quarto a passos largos. V embora agora! Franklin tentou mover-se, mas ela o viu com o canto dos olhos e virou-se no mesmo instante, empunhando as duas armas apontadas para os dois assassinos. Seu pai a havia ensinado a atirar, por isso no foi difcil engatilhar rapidamente uma arma depois a outra. Para trs advertiu. V, Rosalind! Armond exclamou, curvando-se novamente. No vou a lugar algum ela o enfrentou, alterando o olhar para o marido e para os dois homens. No vou deix-lo enquanto estiver doente. Apesar da dor, ele levantou os olhos para encar-la e por uma frao de segundo aquele misterioso brilho azulado desapareceu. Eu te amo, Rosalind. Sempre a amei, mas a maldio est tomando conta de mim. Por favor, v. Lgrimas turvaram-lhe a viso, mas piscando seguidamente ela conseguiu manter Franklin e Penmore sob a mira das armas. Lembrava-se de ter lido sobre a maldio naquele poema. Era algo sobre a lua transform-lo em uma besta. Seria possvel acreditar em uma coisa daquelas?

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Rosalind sentiu-se to vulnervel quanto o marido, ao v-lo agachado no cho. Penmore e Franklin observavam Armond como dois abutres acompanhando a morte de um animal. De repente Armond fechou os olhos e gemeu. Comeou a rasgar as roupas enquanto suas mos se transformavam; as unhas sobressaam das pontas dos dedos como garras. Por instinto, afastou-se. Que diabos est acontecendo com ele? indagou Penmore. Franklin estava espantado demais para responder, Rosalind observava horrorizada a transformao do marido. enquanto

Armond continuava a se retorcer no cho. O corpo mudava de forma, os plos cresciam perante seus olhos at cobrirem-no por inteiro. Um homem foi ao cho, mas foi um lobo que se ergueu sobre quatro patas. Era um lobo de olhos prateados brilhantes e presas ameaadoras que apareciam conforme rosnava para Franklin e Penmore. Atire nele, Rosalind! Franklin gritou. Uma das pistolas foi direcionada para a besta, que parou para olhar para ela. Rosalind o encarou no fundo dos olhos e sentiu que Armond estava preso em algum lugar daquele corpo de fera. Preso e amaldioado. Por um instante achou que iria desmaiar, mas no podia. Lembrou-se que ainda estava com a outra arma apontada para Franklin. No respondeu em um sussurro. Eu no vou mat-lo. Penmore correu para a porta e em um salto mortal a fera o alcanou. Os gritos ecoaram pela casa vazia. No momento seguinte Franklin estava lutando com Rosalind, tentando pegar uma das armas. Ela sabia que se deixasse, ele mataria o lobo e junto com ele, Armond. Uma fora descomunal apoderou-se dela, a adrenalina correu por suas veias, enquanto tentava atirar no irmo. Ele conseguiu tirar a pistola de sua mo e em uma ltima tentativa de defesa ela o chutou. Franklin a estapeou, prensando-a contra a parede. A pistola caiu e ele curvou-se para peg-la quando de repente o lobo acercou-se, rosnando baixo, os irradiantes olhos focados na presa. Em vez de tomar a arma, Franklin colocou Rosalind a sua frente, deixando-a face a face com a besta. O rosnado parou imediatamente. Ela encarou o lobo. Armond sussurrou. No me mate. Ela desviou o olhar para ver Penmore arrastar-se pelo cho, com a mo segurando o pescoo ensangentado. Com o medo aflorando na pele, voltou a olhar para o lobo, que direcionava os olhos ameaadores para Franklin, retraindo os lbios, expondo as presas mortais. Franklin usava Rosalind como escudo na tentativa de chegar at a porta do quarto. O lobo os seguiu, grunhindo, porm sem atac-los.

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Penmore soltava sons sufocantes, arrastando-se at eles. No me deixem aqui... A voz gutural atraiu a ateno da besta que pulou em cima dele. Franklin usou aquele momento de distrao para puxar Rosalind porta afora, fechando-a ao passar antes que o lobo percebesse. Os sons das patas arranhando a porta foram ouvidos logo em seguida. Franklin segurou-a pelo brao, arrastando-a pela casa. A porta da frente estava aberta e no demorou muito para que pegassem o faeton, deixado ao lado da casa. Havia outra carruagem ali. Ela imaginou que fosse de Penmore e o cavalo de Armond tinha as rdeas esquecidas no cho. Franklin a fez subir no faeton, pegou as rdeas, desceu-as sobre os cavalos e partiram. Estavam indo rpido demais para que Rosalind pudesse pular. Como se tivesse adivinhado suas intenes, Franklin a golpeou, deixando-a desnorteada. Vacilando ainda, pensou novamente em se jogar do coche antes de desmaiar. Ao acordar, Rosalind se achou deitada em uma cama conhecida. Estava na casa de Franklin. Tentou se mexer, mas o pulso doa muito, lembrou-se de que o irmo o forara vrias vezes desde que a levara at ali. O malfeitor de todas as suas dores estava sentado em uma cadeira em frente lareira fria, encarando-a. Com o qu afinal voc se casou? ele inquiriu. Um monstro? O que quer que Armond fosse, no era to monstruoso quanto o homem sua frente. Ele a reconhecera e no atacara; ao contrrio, tentara proteg-la, inclusive quando estava dominado pela besta. Compreendeu que aquele era o segredo que ele tanto escondia. A mesma maldio descrita por seu antepassado. Desejou ter tido tempo de ler o poema todo. No tinha a menor idia com o que estava lidando, ou o que Armond estava passando. Eu pensei que ele estivesse amaldioado pela loucura, mas o que vi algo impossvel de existir comentou Franklin, e ela percebeu que a cena tinha atingido inclusive sua alma demonaca. Suas mos estavam visivelmente trmulas, quando o viu corr-las pelo cabelo. Se souberem a verdade, ele ser caado e morto como um animal ponderou. Essa ser a minha vantagem. No demorou muito para que Franklin voltasse a ateno para sua grande preocupao: ele mesmo. Como espera reverter as coisas a seu favor? provocou ela. Voc um assassino. Tanto eu como sua me somos testemunhas. Nenhuma de vocs representa uma ameaa para mim. J fiz minha me tomar mais ch. Ela est dormindo. O nico problema que me resta voc. Rosalind imaginou se ele sabia que o ch que estava na lata no era
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mais aquele adulterado. Olhando pela janela, percebeu que o amanhecer j estava clareando o cu, o que significava que havia ficado inconsciente por horas. Tenho quase certeza de que a esta altura Penmore est morto Franklin considerou. E o corpo ser encontrado na casa, cujo proprietrio seu marido. Armond um animal e certamente assim permanecer para sempre. Cus! Rosalind no havia pensado naquela hiptese. Ser? No, seu ancestral fora amaldioado tambm e escrevera o poema. Um animal no podia escrever. O pai de Armond tambm padecera do mesmo mal e se suicidara. E provavelmente ao faz-lo estava sobre a forma humana, pois um animal no conseguiria segurar uma arma e puxar o gatilho. Ela no fazia a menor idia como Armond estaria naquele momento... um homem ou um lobo. Mesmo no tendo certeza, sabia que ele viria procur-la de um jeito ou de outro. Mas como continuar viva at ele chegar? Ningum sabia da sua ligao com Penmore, alm da paixo pelo jogo considerou ela. Mas se voc matar a mim e a sua me, na certa, as suspeitas recairo sobre voc. Minha me continuar beira da morte por mais um tempo. Quanto a voc e Penmore, todos vo achar que vocs foram mais duas vtimas de lorde Wulf. E o que o faz pensar que eu queira continuar com um homem... que no mais humano? perguntou, sentindo-se tomada por um turbilho de emoes: medo, choque e, acima de tudo, preocupao em como Armond estaria e o que seria de seu futuro. Talvez possamos entrar em um acordo. Boa tentativa respondeu ele, arqueando a sobrancelha. Voc no atirou nele, mesmo correndo risco de morte. Voc est apaixonada por um monstro. Rosalind calou-se, pensando no que acabara de ouvir. Suas emoes estavam to machucadas quanto os arranhes em seu rosto delicado. Teria de julgar Armond pelo que ele fora antes da noite anterior. Ele no lhe ocultara a verdade. Contudo se ele tivesse contado, ser que ela acreditaria se no tivesse visto a transformao com os prprios olhos? Desde que o conhecera, ele a havia protegido e cuidado. Ele tomara a atitude certa quando Franklin e Penmore ameaaram sua vida, primeiro como homem, depois como lobo. Ele pode ser um monstro admitiu ela. Mas no chega perto da sua maldade. No precisava acabar dessa forma. Franklin ficou em p e aproximou-se da cama onde ela estava. Voc nunca deveria ter me deixado. Ao menos sob o meu teto, poderia continuar viva. No consigo viver sob a sua tirania, sendo abusada e usada para seu prprio benefcio. Ela o enfrentou com o olhar.

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Entendo que no se importar em morrer, ento... * * *

Armond acordou nu e tremendo, deitado prximo a um homem morto. Quando percebeu, rolou para longe de Penmore, enojado pelos olhos vitrificados e pelo pescoo esfacelado. Olhou em volta e lembrou-se de Rosalind, Franklin e da maldio que o havia tomado, quando tentava salvar a esposa de ser morta. Puxando o cobertor, cobriu o corpo trmulo. A preocupao revirava seu estmago, aumentando o enjo. Olhando para a porta fechada, imaginou o que encontraria do outro lado. Teve medo, uma vez que no se lembrava do que havia ocorrido enquanto estava amaldioado. Teria Rosalind morrido de susto ao v-lo naquela forma? A porta estava toda arranhada. Notou que seus dedos estavam ensangentados e as unhas quebradas. As lembranas ainda estavam turvas, mas recordava ter dito a Rosalind que a amava. Ser que a tinha matado? Levantou lentamente e aproximou-se da porta fechada. Ao abri-la, perscrutou o pequeno corredor, deparando-se com a porta da frente aberta. A luz da manh infiltrava-se pela casa. Do lado de fora ainda se encontravam uma carruagem e seu cavalo. Franklin havia escapado. O pressentimento de que ele levara Rosalind consigo era forte. Precisava salv-la, embora sua vontade fosse fugir e se esconder do mundo, afundar-se na autocomiserao que ameaava subjug-lo. Mas ainda no era a hora, pois Rosalind precisava dele. Voltando para o quarto onde jazia o corpo de Penmore, viu que suas roupas estavam rasgadas e jogadas a um canto; no lhe restou outra alternativa seno tomar as roupas do visconde. Depois de vestido, rolou o corpo inerte de Penmore no cobertor para finalmente jog-lo sobre o ombro. Uma vez fora da casa, aproximou-se dos cavalos, que se assustaram com sua presena. O prprio cavalo castanho com que chegara ali o estranhou. Ele entendeu na hora que seu cheiro estava diferente. No mesmo instante imaginou se Rosalind tambm se amedrontaria ao v-lo novamente. Enfim, no havia tempo para se preocupar com aquilo, tinha de encontr-la e salv-la. Ocorreu-lhe que Franklin a levara para sua casa, pois na certa estaria to chocado por ter se defrontado com a besta, que no pensaria em outro lugar para escond-la. Depois de colocar o corpo de Penmore na carruagem, bateu para que os cavalos disparassem rumo casa do dono. Em seguida, aproximou-se mais uma vez de seu cavalo, agora fazendo sons para ser reconhecido e esticando a mo para que o animal o cheirasse. O cavalo ainda estava arisco, mas no havia mais tempo a perder. E sem perder mais tempo, montou-o e seguiu galopando pelas ruas.

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Captulo V

No me pea silncio Rosalind disse para Franklin. No vou me acovardar com a dor dos seus punhos, ou deixar que sinta poder pelo meu medo. Voc no ter satisfao ao me matar. Eu no permitirei. Bravas palavras para uma mulher zombou ele. Quero presenciar sua bravura quando eu a possuir naquela cama. Mesmo sentindo nojo e uma repulsa sem igual, ela no mudou a postura e continuou a encarar o irmo. Amei e fui amada pelo homem que escolhi, aquele que ganhou meu corao. Nada do que voc fizer ir macular a memria do que vivi junto dele. O sangue de Franklin subiu, fazendo-o vestir uma mscara carmim. Quo frustrante no se transformara sua vida desde que ela se casara com Armond? Ele a tinha to perto, contudo distante de seu cruel alcance. Ah, ela pagaria o preo por toda aquela raiva represada. Disso no restava a menor dvida. Ela o encarou no fundo dos olhos medida que ele se aproximava. Fechou as mos em punhos, desejando ter garras, desejando ser acossada pela mesma maldio de Armond. Maldio que havia sido uma bno na noite anterior e a salvara de ser estuprada por dois homens asquerosos. Voc no tocar nela, Franklin. A voz de comando surpreendeu a ambos. Ele se voltou para encontrar a duquesa, apoiada no batente da porta. A senhora no deveria estar aqui! Eu gostaria de ter chegado antes para salvar Rosalind a duquesa murmurou com um fio de voz. Durante meses voc me prendeu na cama, mas eu sabia que ela vinha me visitar. E a cada vez que a via meu corao se apertava ao v-la sofrer em suas mos. Os olhos de Rosalind se encheram de lgrimas na esperana de que a madrasta soubesse o quanto ela a amava. Imaginou o sofrimento de pertencer a um corpo que no respondia a qualquer estmulo, enquanto a mente ainda era capaz de entender as injustias que aconteciam ao seu redor. Eu devia t-la matado h Deveria ter calado para sempre essa nunca mais. A senhora fraca. Se apanhava, no me confrontar hoje. tempos, me Franklin disse. sua voz de bondade para no ouvi-la j no enfrentava meu pai, quando Volte j para seu quarto. Mais tarde
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lido com a senhora. No assegurou a duquesa com a voz mais forte. No desta vez, Franklin. Pensei que pudesse ajud-lo, mas voc est alm de qualquer auxlio. Voc a prpria semente do seu pai, acabou herdando o que eu mais detestava nele. Rosalind sempre foi uma criana querida. Uma inocente que trouxemos para as trevas de nossas vidas. No vou salv-lo, mas a ela sim. Dizendo isso, a duquesa levantou uma arma. A velocidade com que Franklin pulou sobre a me foi tanta que a duquesa mal teve tempo de puxar o gatilho da arma e atirar. Os dois foram ao cho e Rosalind pulou sobre as costas do irmo batendo com toda a sua fora para impedi-lo de machucar ainda mais a duquesa. Com um grito de indignao por se ver ameaado por duas mulheres, Franklin conseguiu agarrar os cabelos de Rosalind num golpe rpido, levando-a ao cho. Era evidente que sua pacincia havia se esgotado. Assim, no minuto seguinte, ele a estrangulava com as mos fortes, roubando-lhe o ar. Ela tentou livrar-se, ansiosa por respirar. O som dos estilhaos do vidro da porta o distraiu, fazendo-o soltar a presso dos dedos. Rosalind tossiu e tentou recuperar o flego. Com os olhos marejados, viu Armond irromper no quarto. Ele usava um casaco estranhamente pequeno, que mal cobria o largo trax nu. Mais parecia um pirata ensandecido, e ela exultou de alegria ao v-lo. Wulf Franklin balbuciou, saindo de cima de Rosalind. Eu avisei que se tocasse nela novamente, eu o mataria sentenciou Armond. Considere-se morto. Mas voc ... um lobo Franklin gaguejou. Vi com os meus prprios olhos sua transformao. Sim, mas agora sou um homem. Armond aproximou-se a passos lentos. Sou algum que vai se certificar de que voc nunca mais vai ameaar minha esposa. Franklin tentou correr e Armond o agarrou num piscar de olhos. Naquela manh ele podia ser um homem, mas tal como a besta, no mostrou piedade alguma. Socou Franklin com tanta fora at v-lo dobrarse de dor, para levant-lo e golpe-lo uma vez mais. Rosalind no tinha dvidas sobre o destino de Franklin. Engatinhou at a duquesa, que ainda estava deitada no cho. Vossa Graa sussurrou, repousando a cabea da velha senhora no colo. A senhora est bem? Perdoe-me, querida ela implorou, abrindo os olhos. Peo desculpas se por minha causa, Franklin prendeu nesta

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casa. Quando deixei seu pai, parti com o corao apertado, mas tinha certeza de que poderia ajudar meu filho, pensei que seria capaz de mudar seu carter. Doce iluso, pois este j havia sido deformado fazia muito tempo pela violncia. No diga nada pediu Rosalind. A senhora no deve se culpar. Sempre foi muito carinhosa comigo. Jamaisirei acus-la pela crueldade de Franklin comigo. Vou lev-la desta casa. A duquesa fechou os olhos ao segurar a mo de Rosalind. Meu tempo comeando... terminou, minha querida; o seu est apenas

Lgrimas corriam soltas pelo rosto de Rosalind, ao ver que a duquesa se despedia lentamente. Precisava ajudar a madrasta a qualquer custo. Armond! Temos de buscar um mdico para a duquesa. Mas ele estava ocupado demais para ouvir seus lamentos. Franklin parecia inconsciente. Rosalind levantou-se e aproximou-se do marido, segurando-o pelo brao, antes que ele deferisse outro golpe. Pare! gritou a plenos pulmes para romper a nvoa de dio que o dominava. Minha madrasta est morrendo. Precisamos de ajuda. Por um breve momento, ele se voltou como se no conseguisse focaliz-la o suficiente para entender suas palavras. At que finalmente os braos relaxaram ao lado do corpo e largou o corpo inerte de Franklin. Franklin desferiu um golpe mortal explicou ela. Temo que a duquesa no sobreviva. Vossa Graa?Armond chamou gentilmente. Pode me ouvir? Eu o conheo ela disse em um suspiro, abrindo os olhos. J ouvi muito a seu respeito, mas se Rosalind o ama porque voc tem um bom corao. Cuide dela. No... a voz de Rosalind falhou de emoo. No me deixe. : Todos aqueles que amei me abandonaram. Vocs devem ir embora. A duquesa lutou para respirar. Eu no queria deixar essa propriedade como fardo para Rosalind. Ateei fogo no andar superior. Rosalind estivera muito envolvida para notar o cheiro de fumaa, mas agora no havia como no senti-lo. Precisamos sair daqui! vociferou para Armond. Ele assentiu e rapidamente tentou levantar a duquesa pelos braos. Rosalind percebeu os olhos da madrasta se arregalarem em pavor. Ao virar-se, viu Franklin agigantando-se para cima dela, empunhando o atiador de lareira. No! Armond gritou, porm antes que pudesse soltar a duquesa e impedi-lo, ouviu-se o estampido de um tiro.
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Um filete de sangue escorria pela testa de Franklin. Rosalind voltouse para Armond, no havia sido ele. De alguma maneira inexplicvel, a duquesa ainda segurava a arma e conseguiu atingir o filho. A dor agora estampava aquele rosto sofrido, os olhos encaravam Rosalind, porm o brilho j no existia mais. Seja feliz. Foram as ltimas palavras ditas, antes de a duquesa desfalecer nos braos de Armond. Vossa Graa! Rosalind cobriu as faces com as mos e no instante seguinte, sentiu o toque reconfortante do marido sobre seus ombros. Ela se foi, minha querida. Precisamos sair daqui. Agora! A fumaa comeava a invadir o cmodo, fazendo-os tossir. Armond tomou-a nos braos e seguiu pelo corredor em direo s escadas. As chamas j alcanavam o andar em que estavam. Em um mpeto de desespero, ele abriu a porta do hall, e saiu para fora. S parou entrada do estbulo dos Wulf, onde ele gritou para que os cavalarios tirassem os cavalos dali. Depois correu pelo caminho pedregoso e praguejou por Hawkins ainda no ter aberto a porta, pois teve que por Rosalind no cho para realizar a tarefa. Assim que o fez, ela entrou antes que ele. Hawkins! Armond gritou e o mordomo apareceu em seguida. A casa vizinha est em chamas. Fique atento porque o fogo pode se alastrar. Puxando-a pela mo, subiram as escadas. Assim que entraram no quarto, ele comeou a livrar-se das roupas estranhas. Rosalind percebeu ento que eram de Penmore. Queime-as ordenou ele, depois de livrar-se da ltima pea. Ela ainda estava em choque, parada no mesmo lugar, limitando-se a observ-lo correr de um lado a outro. Vou pedir para meu cocheiro lev-la para a casa da condessa de Brayberry sentenciou, vestindo a camisa. Diga a todos que depois de salv-la, voltei casa dos Chapman para salvar sua madrasta e Franklin. Mas voc no me viu voltar e no sabe do meu paradeiro, entendeu? Como assim? ela quis saber, enquanto piscava na tentativa de manter a calma. o melhor que temos a fazer. Agora voc sabe o motivo de eu no poder am-la e por que nunca poderamos ter filhos. A maldio passa de semente a semente. Depois de tudo o que acontecera, tudo que ela havia testemunhado e suportado, ainda no conseguia entender o porqu daquelas palavras to hostis. Voc est me deixando. De repente teve a dura conscincia das intenes do marido.
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Estou poupando-a corrigiu ele. Pegue o que precisar e v para a casa da condessa. Voc uma mulher livre. Franklin e Penmore no vo mais amea-la. Estou lhe devolvendo a vida! Minha vida no significar nada se no o tiver a meu lado. Ele desviou os olhos, e, por uma frao de segundo, Rosalind pensou t-lo visto com os olhos marejados. Infelizmente no podemos ter tudo o que queremos. Adeus, Rosalind. Lembre-se de mim como um homem que te amou e no no monstro que me transformei. Ele se afastou e saiu do quarto, deixando-a petrificada no lugar. Mas em meio a todo aquele turbilho de emoes, restava uma certeza: no poderia terminar daquele jeito. Como que acordando de um pesadelo, ela saiu correndo pelo quarto at debruar-se sobre o balaustrado da escada. Armond! gritou a plenos pulmes, cheia de emoo. Intil tentativa, ele j havia sumido. * * *

Sinto muito, minha querida disse a duquesa de Brayberry, tomando a mo de Rosalind nas suas. Conheci sua madrasta em vrias ocasies e gostava muito dela. Rosalind tomou um gole do ch que havia sido servido assim que chegou. Ela era uma mulher adorvel respondeu automaticamente sem emoo alguma. Os sentimentos passaram de intensos para um estado de total estagnao. Seu irmo, contudo, no conheci bem continuou a duquesa. No sofro por ele ela respondeu tomando mais um gole de ch. Melhor no falarmos sobre ele. Seguiu-se um momento de pesado silncio. Onde est Armond? a condessa indagou. Ele est tomando as providncias necessrias por voc? Ela olhou para a xcara, como se as pequenas marolas na bebida pudessem trazer uma resposta acalentadora. Ele quer que eu diga a todos que no sei de seu paradeiro. Com as mos trmulas, a condessa colocou a xcara na mesinha de centro. O que est acontecendo? Armond ... ele no mais o mesmo. Ah, minha querida. Ento finalmente aconteceu o que ele mais temia...
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O que sabe a respeito dele? Alguma coisa sobre a famlia? Rosalind quis saber, curiosa pelas palavras da condessa. Sei apenas o que a me dele me contou pouco antes de enlouquecer. uma histria chocante, qualquer um que a ouvisse a julgaria insana de fato. S a senhora sabia que ela no era louca. Ela ainda amava o marido? Voc quer dizer quando a maldio o tomou ou quando ele se matou? Depois da maldio especificou Rosalind. Ele no deu tempo para que ela dissesse que no faria qualquer diferena respondeu a condessa com um sorriso triste. Ele assumiu que aconteceria o pior. Imagino que achou que fosse machucar a ela e as crianas. O caminho escolhido foi o mais fcil, os homens geralmente preferem agir assim. E Armond seguira a tradio. A vida no era simples e o amor muito menos. Rosalind ainda no tivera tempo suficiente para absorver o que tinha acontecido ao marido e se aquilo havia afetado seus sentimentos. Seria ridculo dizer que nada havia mudado, mesmo assim seu corao doa. Seu corpo todo sofria pela falta de Armond e pelo futuro que o destino havia roubado de ambos. Voc est com uma aparncia pssima, minha querida. Deixe-me preparar um banho e depois deve ir descansar. J mandei preparar o quarto de hspedes para voc. Estou mesmo muito cansada Rosalind admitiu. Aprecio sua hospitalidade. Armond tinha razo em mand-la para c. Venha, querida. Rosalind deixou a xcara de ch sobre a mesa e seguiu a condessa escada acima. A cama parecia cham-la, mas ela esperou paciente, enquanto as criadas preparavam tudo para deixar o quarto o mais confortvel possvel. Permitiu-se ser mimada, desnudada e ter ajuda no banho. No via a hora de vestir a roupa que Armond enviara para a casa da condessa. Agora, desfrutava da gua quente e reconfortante, enquanto a criada passava a bucha em seu corpo dos ps a cabea. Em seguida, entrou por baixo dos lenis limpos e perfumados. Sentindo o corpo inteiro dolorido pela exausto, no demorou a pegar no sono. O primeiro pensamento que veio em sua mente, quando acordou, foi Armond. O que estaria pensando ou fazendo? E ela? O que deveria fazer dali em diante. Deveria fazer o que ele havia pedido? Contar a todos que o incndio o havia matado? A nica coisa de que tinha certeza naquele momento era que os laos entre ela e o marido jamais se desfariam, por mais agruras que passassem. Precisava v-lo novamente. Se tivessem a chance de se encontrar,
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seu corao falaria por si. Ser que ele seria capaz de dar as costas para um grande amor? Mesmo estando ele amaldioado, ser que ela tambm conseguiria seguir seu caminho sem olhar para trs? Aquelas eram perguntas que teriam de ser respondidas pelos dois. Decidida, levantou-se e foi encontrar a condessa para agradecer-lhe a hospitalidade e perguntar se poderia usar a carruagem, pois o que mais queria era encontrar-se com Armond. Tem certeza de que no quer ficar mais alguns dias? Sinto que preciso estar em casa explicou Rosalind, meneando a cabea. A condessa ficou preocupada. Tem certeza que seguro voltar para l? perguntou, tocando o brao de Rosalind e erguendo uma das sobrancelhas. Por instinto ela pensou em responder que no, mas no fundo do corao sabia que Armond, no importando a forma em que estivesse, jamais a machucaria. Estarei bem respondeu, tentando passar tranqilidade. Eu mando uma mensagem assim que possvel. Rosalind sentiu a ansiedade crescer dentro de si, conforme a carruagem atravessava as ruas de Londres em direo sua casa. J era quase noite. Ser que Armond se transformaria na besta novamente? Precisava esclarecer com ele tudo a respeito daquela maldio. Precisava reler o poema. A casa que seu pai havia comprado para a madrasta estava em runas. Ainda havia fumaa levantando do pasto que tambm fora atingindo. Hawkins abriu a porta assim que a viu se aproximar. Lorde Wulf est em casa? Est em seus aposentos desde que milady saiu esta manh. Deixou ordens para no ser incomodado at a noite. A porta do quarto de Armond estava trancada e a de ligao entre os quartos tambm. Rosalind seguiu at a mesinha-de-cabeceira. O poema estava exatamente onde ela havia deixado. Ela o tomou e comeou a ler: A maldio e o enigma foram minha runa, desta bruxa que amei, mas no pude desposar. Batalhas lutei e venci, porm derrota que deixo em meu rastro. So os Wulf que sofrem por meus pecados, os filhos que no so bestas nem homens. Decifrem o enigma que no resolvi, e sejam dessa maldio libertados. Rosalind piscou ao prestar mais ateno ltima linha... e sejam dessa maldio libertados. Ento havia esperanas? Por que Armond nunca dissera nada a respeito? Ao que parecia, o destino no era to obscuro como supunha. Decidiu que deveria perguntar a ele. Assim,
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dirigiu-se para a porta de conexo e surpreendeu-se ao v-lo parado ali, encarando-a. Voc deveria ter ficado na casa da condessa. J est anoitecendo e no ficar segura comigo. Por que no me disse que a maldio poderia ser quebrada? perguntou ela, ignorando o aviso. Porque no descobrimos ainda como nos defender. Rosalind seguiu at ele, mostrando o pedao de papel amarelado. Esse poema aponta o caminho a ser seguido. Segundo diz, preciso procurar em voc o seu pior inimigo, enfrente-o com bravura e no fuja. J enfrentei meus piores inimigos sentenciou ele, passando a mo pelos cabelos. Enfrentei Penmore e Franklin, e no fugi. Nem sempre quem o ofende seu pior inimigo. Mas voc os enfrentou ontem noite. Talvez hoje a maldio no o acometa novamente. No quero que fique aqui ordenou, encarando-a com expresso grave. No a quero perto de mim. Aquelas palavras a feriram no corao, porm Rosalind entendeu que Armond no temia que a maldio o acossasse apenas naquela noite, mas sim para o resto da vida. Por que voc no luta por ns? ela perguntou, indignada. Num mpeto, ele a tomou pelos ombros, puxando-a de encontro ao peito. No to simples assim quebrar a maldio. Voc no leu o poema inteiro? Batalhas lutei e venci, porm derrota que deixo em meu rastro. Se isso no uma ameaa, olhe para mim com ateno, Rosalind. Assustada, ela viu que os dentes estavam mais longos e as mos sobre seus ombros tinham as unhas como se fossem de um animal. No... sussurrou ela, sentindo o corao doer. Sim. A transformao j comeou e sua segurana est em perigo. Prefiro morrer a pensar que posso machuc-la. Agora entendo por que meu pai tomou uma deciso to drstica. Mas ele deixou sua me sem alternativa, da mesma maneira que est fazendo comigo agora. Voc diz que quem quer que me faa mal seu inimigo. Ento, eu lhe digo que voc meu maior inimigo. Seu desejo de renegar o amor que sentimos fere mais do que o punho de um homem, ou um punhal no centro do meu corao. Se deixar o medo derrot-lo, permitir que ele estraalhe nossas vidas, ento voc tambm seu pior inimigo. V embora, Rosalind. Volte para casa da condessa e fique l at que eu encontre meus irmos e conte o que houve. Voc merece mais do

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que isso sentenciou, fitando-a com aquele intenso brilho azul nos olhos. Ela prendeu a respirao e recuou ao v-lo se transformar na besta to depressa. Armond alcanou a porta e comeou a fech-la, mas ela se interps, encarando-o novamente. Qual seu maior medo? Tenho medo de machuc-la. No me lembro do que acontece quando me transformo. Se a maldio domina minha mente, como posso control-la? Quem me garante que no vou atac-la? Voc poderia ter me matado na noite passada. Sei que jamais me machucaria, no importa a forma em que esteja. Mas eu no tenho essa certeza ele gemeu e a dor o fez dobrarse, caindo de quatro no cho. Rosalind se lembrou do que acontecera na noite anterior. Sabia que depois daquela dor lancinante, no demoraria muito para a fera tom-lo totalmente. Em outra ocasio, havia pedido a ele para ter f, mas naquele momento era ela que precisava reunir todas as crenas para encontrar foras e continuar ali. Era preciso confiar em Armond, quando ele prprio no confiava. Respirando fundo, ela tomou coragem, entrou no quarto e fechou a porta. Agora estava ali diante da besta sozinha, contando apenas com a fora de seu amor. A dor deixou Armond sem respirao e turvou-lhe a mente. Agindo por instinto para se proteger, ele encolheu as pernas contra o peito. Por baixo da pele, sentiu os ossos se remodelando. Teve foras para puxar a camisa pela cabea. E, com os dedos j desfigurados, tirou as calas tambm. A dor no o permitia pensar de maneira racional, funcionando como um prenncio para o pior, quando no seria mais dono de seus atos. Ainda assim, sentiu o perfume de Rosalind invadir seus sentidos torturados, e soube que ela estava ali, no mesmo quarto. Seria sua runa completa se a machucasse. Seu corao havia permanecido enclausurado durante muitos anos, at ela aparecer e roub-lo com apenas um olhar, naquele primeiro baile da temporada. Agora j tinha certeza de que a amava mais que a prpria vida. Haveria de lutar contra aquela dor maldita e tir-la do quarto... enquanto ela ainda pudesse sair. Deixe-me, Rosalind. Fuja enquanto possvel suplicou ele, esforando-se ao mximo para falar. Como se estivesse a milhas de distncia ainda ouviu-a dizer: Confio em voc, Armond, sei que no vai me machucar. 3 A agonia de sab-la ali em companhia de um lobo o assolou com a alegria de saber que o amor que dedicava a ele era to profundo. Houve um tempo, quando sua vida era um lugar escuro e frio, em que as pessoas sussurravam a seu respeito, evitando um contato mais prximo. Rosalind mudara o cenrio, embora no o tivesse mudado por inteiro. Pois ela no podia impedir a maldio que o dominava. Ele tampouco tinha esse poder, embora usasse toda a sua fora naquele
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momento para evit-la. Forando-se a ficar de olhos abertos, perscrutou o quarto todo, enquanto seu corpo convulsionava em dor. No tinha a viso completa de Rosalind, apenas o delinear de seu corpo, preenchido por veias de sangue latejantes. Por mais uma vez, tentou gritar para que ela corresse dali e salvasse sua vida, porm o nico som que conseguiu emitir foi um uivo de frustrao. Apesar do medo que a invadia, Rosalind manteve-se firme e enfrentou o olhar profundo e brilhante do lobo que rosnava para ela. O que mantinha sua coragem era saber que Armond estava aprisionado dentro do corpo daquele lobo em algum lugar. Era preciso ter muita fora de vontade para no abrir a porta que ligava os dois quartos e sair correndo. No entanto, fugir no era seu objetivo e sim provar que ele no seria capaz de machuc-la. Esperava no ter que pagar com a prpria vida o preo de confiar em Armond. Aos poucos os rosnados foram diminuindo e o animal limitou-se apenas em fixar os olhos nos movimentos dela sem demonstrar agressividade. Apesar do temor que ainda mantinha sua respirao em descompasso, ela abriu a porta de ligao e deixou-a aberta. A passos lentos, seguiu para seu quarto, aumentando a distncia que os separava. O lobo continuava a observ-la atentamente. Rosalind ento procurou fazer coisas corriqueiras, embora soubesse que a normalidade era algo que no cabia naquela situao. Sentou-se na poltrona, pegou a cesta de costura e se ps a costurar uma pea de roupa. Suas mos, porm, tremiam tanto que seus esforos foram em vo. Colocou a cesta de lado e pegou um livro para ler, sempre olhando com o canto dos olhos para aqueles brilhantes olhos que a observavam. A noite que caa dava mostras de ser longa... Armond acordou deitado no cho frio. Estava nu e tremendo da mesma forma como estivera na noite anterior, quando se vira ao lado do corpo inerte de Penmore. Com a mente ainda entorpecida, lembrou-se de Rosalind no quarto quando da transformao. O pnico o fez levantar to rpido, que chegou a sentir tonturas e procurou apoio para no cair. Olhou ao redor e no a encontrou. Viu que a porta estava aberta e com passos lentos entrou no quarto dela, para encontr-la deitada na cama. Com o corao aos pulos, aproximou-se e enalteceu-se diante de to singela beleza. Os cabelos negros estavam espalhados, fazendo um belo contraste com os lenis brancos. Sentiu as pernas fraquejarem diante do alvio de encontr-la viva e ao que tudo indicava, sem qualquer ferimento. Fazia frio e seus dentes batiam tanto que mal conseguia falar. Provavelmente o corpo sentia a falta dos plos para aquec-lo. Rosalind abriu os olhos e o encarou. Ela nada disse, mas o gesto que fez foi de um afeto que nenhuma palavra teria tamanho sentimento para
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expressar. Levantou a coberta, convidando-o para compartilhar do calor da cama e de seu corpo. Ele aceitou o convite apenas para que os espasmos incontrolveis de frio cessassem. Rosalind usava as mesmas roupas, e com as mos trmulas, ele tentou despi-la. Entendendo o desejo iminente, ela afastou as mos dele e levantouse para rapidamente fazer o vestido deslizar sobre si e voltou a aninhar-se junto ao corpo que clamava pelo seu. Em um gesto terno, Armond repousou a cabea cansada na maciez dos seios fartos. No instante seguinte, inalou o perfume de lavanda e ouviu o compasso forte do corao, que sabia retumbar por sua causa. Gradualmente o calor foi penetrando por cada poro da pele arrepiada, ajudando-o a dimensionar o sacrifcio que ela havia feito na noite anterior. Rosalind havia confiado a prpria vida a uma besta, quando ele mesmo no tinha como faz-lo. Naquele momento, sentiu o corao preenchido e inchado pelo amor que sentia por ela. Na posio em que estava, pareceu natural virar-se e tomar os mamilos rosados com a boca. Rosalind percebeu a inteno, mas no o empurrou, ao contrrio, ofereceu-se ainda mais, ajeitando-se melhor para receber a boca vida. Ansiosa por maior intimidade, entrelaou os dedos pelos cabelos dele e guiou-o de um seio a outro em um movimento sensual, gemendo de prazer ao sentir o sangue correr pelas veias como se fossem lavas incandescentes. Sem pressa, saboreando a fragrncia do desejo misturado lavanda, Armond desceu com a boca mida, deixando uma trilha de pequenos beijos, livrando-a das ltimas roupas de baixo que ainda o impediam de senti-la por completo. Quando atingiu o baixo-ventre, enfurnou-se no tringulo de plos sedosos que escondiam a flor que exalava o mais doce dos perfumes. O contato inesperado fez Rosalind comprimir as coxas, que ele gentilmente afastou para poder sorver o nctar da feminilidade. O receio, que antes a fazia respirar apressadamente, transformou-se em um desejo ansioso com a acstica de murmrios telricos. Embevecido, ele acariciou com a ponta da lngua a glande em forma de boto de rosa. Entendeu que quanto mais sugava mais forte era o aroma inebriante que dali exalava. A cada espasmo, Rosalind dava um grito de prazer, at que na nsia de prolongar um pouco mais a deliciosa tortura, ela o puxou para encontrar a boca que o aguardava sedenta. Cobrindo-a com seu peso, enquanto devorava os lbios macios, Armond a penetrou, deixando-se envolver pelas entranhas quentes e midas que o acariciavam lentamente, contraindo e soltando os msculos em movimentos rtmicos. Sentindo-se como uma fmea voluptuosa, ela mudou de posio,
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passando a cavalg-lo como a mais bela amazona. Embora surpreso pela mudana da inocente dama para a amante experiente, com as mos fortes que envolviam quase todo o quadril arredondado, ele ensinou-a a movimentar-se de maneira a proporcionar maior prazer a ambos ao mesmo tempo. Agiu como um cavalario ingnuo quando a viu mover-se com a maestria recm-aprendida. Admir-la daquele ngulo era um prazer extra, perceber o rosto delicado contorcendo-se de satisfao quase o levou loucura. Porm esperou v-la atingir o clmax antes de consumar o seu prprio, jorrando sua semente fora do corpo receptivo. Exaurida, Rosalind deixou-se cair sobre o peito forte. Os corpos suados, amoldaram-se perfeio de uma escultura. E quando ainda lutava para voltar ao compasso normal da respirao, percebeu que no haviam trocado uma palavra sequer. Depois de consumarem a unio por tantas vezes, o amor j estava tatuado na pele de ambos. Rosalind sabia que o amava e o amaria sempre. No permitiria que a maldio fosse empecilho, roubando um futuro feliz que ela tanto almejara. * Isso no podia ter acontecido. Embora voc seja to habilidoso em fazer amor, no posso dizer o mesmo quanto escolha das palavras. Por que me faz sentir como se eu fosse a personificao do arrependimento? Talvez seja porque eu no me julgue merecedor de voc e de toda a felicidade que representa respondeu ele tristemente, enquanto brincava com uma mecha do cabelo dela. Bem, agora melhorou, mas ainda precisamos conversar. Oua, minha querida, quando eu partir, no quero que nada alm da mancha de ter sido minha esposa estrague seu futuro. Foi como se ele tivesse dado um tapa em seu rosto. Ns acabamos de fazer amor e voc me diz que ainda pretende me abandonar? Quer dizer que posso ser sua prostituta, mas no posso ser sua mulher? Armond encarou-a com um olhar glido. Eu disse que aquilo foi um erro. A resposta fria apenas contribuiu para enfurec-la ainda mais. Depois de dizer esse absurdo ainda fizemos amor duas ou trs vezes, repetimos o erro ento? E sobre a maldio? vociferou ele. Droga, Rosalind, no posso pedir que compartilhe das minhas sinas. Eu te amo demais!
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Se voc me ama de verdade, deveria entender que no existe nada pior para mim do que perd-lo. No provei ontem noite que voc no far nada contra mim? E voc quer dividir uma vida com uma fera? Deseja que a maldio fique pairando sobre nossas cabeas, ou sobre a dos nossos filhos? Como pode desejar uma coisa dessas quando pode ter muito mais? Soltando um longo suspiro de resignao, ela disse: esse o seu desejo? Que eu me case com outra pessoa? Que eu compartilhe com outro tudo o que anseio em dar a voc? Seu pai errou com sua me, no deixando que ela escolhesse o prprio destino. E a deciso dele acabou por destru-la. Foi a maldio que a destruiu defendeu Armond. Ela foi testemunha do que poderia um dia atingir um de seus filhos. No! Seu pai partiu o corao dela da mesma forma que voc quer fazer com o meu ela disse com veemncia e virou-se para deixar a sala. Para onde est indo? Rosalind j havia esgotado seus argumentos. Armond sabia que seu amor era imune maldio que o rendia. Porm, no podia for-lo a enxergar a luz, enquanto ele teimava em ficar preso s trevas. Ele prprio teria que lutar pela felicidade de um futuro ao lado da mulher amada. Era preciso enfrentar o pior inimigo: ele prprio. Estarei na casa da condessa. Ela pode me ajudar a construir a lpide para minha madrasta. Quanto a ns, a deciso cabe a voc. A escolha est entre esconder-se na escurido da noite, ou caminhar ao meu lado com o sol nos aquecendo. claro que a maldio um inconveniente, mas se estivermos juntos podemos enfrent-la. Separados no teremos fora para tanto. Armond ficou em silncio, observando-a sair. Deix-la partir era a mais rdua tarefa que j executara. Entretanto, era por amor a ela que estava renunciando prpria felicidade. Observar o sofrimento de ser tomado por uma besta no a abalou, mas e se aquilo continuasse a se repetir pelo resto da vida? O que seria mais justo? Ser um egosta e fazer valer sua vontade acima de tudo, desprezando o que aquilo poderia representar para Rosalind? Lembrou-se de que havia jurado proteg-la, e o faria mesmo que fosse contra ele prprio. Sabia que a estava punindo por no lhe dar filhos, contudo acreditava ser melhor assim do que ver os prprios filhos j nascerem amaldioados. Sim, havia tomado a melhor deciso por ela. Com o tempo ela acharia algum que a fizesse feliz. Embora s o fato de considerar a possibilidade j lhe roubava a paz. Levantou-se da mesa e comeou a caminhar de um lado a outro. No suportaria v-la com outro homem, algum que fosse toc-la...

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Ela me pertence, droga! o meu amor, minha vida!, pensou. Mas a razo o fez entender que precisava fazer a felicidade de Rosalind sobrepujar o cime. E por aquela razo, tinha que deix-la partir. Desde que Rosalind partira, Armond no saa de casa. Somente Hawkins o sabia perambulando pelos quartos e corredores. Contudo, cedo ou tarde o mordomo tambm se aposentaria. E ento o que seria de sua vida? Lembrou-se do dia em que Rosalind entrara em sua vida. Imaginou se a notaria em meio a tantas pessoas, se ela no tivesse tomado a iniciativa de tir-lo para danar. Ficou se perguntando se ela teria roubado seu corao mesmo sem dizer palavra. Claro que sim, de alguma maneira, tudo o que havia acontecido entre eles j estava escrito. Se no se encontrassem naquela noite, fatalmente seria em outra qualquer. E o mesmo destino que os uniu os separou. Mas, de qualquer forma, julgava-se abenoado por t-la conhecido e amado, mesmo que por um curto espao de tempo. E pensar que Rosalind o tinha convidado para caminhar ao sol, quando ele no tinha certeza de ser merecedor de um raio sequer por ser amaldioado. Jamais tivera esperanas de ter uma vida melhor antes de conhec-la. Era justamente aquilo que ela exigia, que deixasse a amargura que o mantinha prisioneiro em um calabouo de medos... Porm, restava a dvida se deveria abrir mo do presente que ganhara. Rosalind o havia presenteado com um amor incondicional. Seria possvel? Bem, ele esperava que a resposta questo viesse nos dias que se seguiriam, enquanto a lua ainda estava cheia, merc da maldio. * * *

J havia se passado uma semana que Rosalind no via Armond, e tambm no tivera qualquer notcia. Durante aqueles dias no participara de nenhum evento. Ela pedira a condessa que mantivesse silncio sobre o destino de Armond. Resolveu que se fosse preciso, ela diria o que haviam combinado: lorde Wulf havia morrido no incndio na casa dos Chapman. Perante a sociedade, a morte do marido a livraria do casamento, mas era uma liberdade que ela no desejava ter. Percebeu tambm que sua menstruao estava atrasada. Quem sabe, na primeira noite em que fizeram amor, no havia ficado frutos alm da saudade. Mesmo ciente da maldio, o corao explodia de alegria com a possibilidade de trazer um Wulf no ventre. Enquanto passeava pelo belo jardim da casa da condessa, ela parou para admirar uma rosa perfeita, a fim de inalar o perfume sutil. Neste momento percebeu a presena de um homem que a

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observava por detrs de uma rvore. Seu corao comeou a bater descompassado. Deus, como havia sentido a falta daquele homem! Porm no se levantou, aguardou ele se aproximar. Armond ainda mantinha aquele andar elegante tal qual um gato selvagem, dono de uma graa perigosa. Os olhos azuis prenderam-se aos dela, mas a expresso do rosto no deu nenhuma pista do que ele estava pensando. Decidi sair para a luz do sol, Rosalind. Em segundos, ela se levantou e com lgrimas de felicidade nos olhos, atirou-se nos braos dele. Desejou que nunca mais lhe fosse negado estar aninhada nos braos fortes, ouvindo o tom baixo e sensual daquela voz to masculina. O que o fez mudar de idia? perguntou ela em um sussurro. O que voc me disse. Ele acariciou os cabelos longos e a puxou para perto novamente. Voc tinha razo. Sou meu pior inimigo. Durante anos tranquei meu corao e me enjaulei na autocomiserao. E vivi passivamente at ser forado a agir. Aquela no era uma vida digna e para chegar a esta concluso precisei repensar tudo o que voc me ensinou. De fato, meu pai fez a escolha errada. Ele deveria ter continuado vivo e lutado. Sua rendio maldio nos derrotou, antes que pudssemos entender que viver requer muita coragem. Sua bravura me inspirou. No me entregarei besta, mas meu corao rende-se a voc. Rosalind sentiu o corao ser invadido por uma felicidade esfuziante. Armond a havia salvado e agora era a sua vez de fazer o mesmo por ele. Enfrentaremos juntos o que o futuro nos reserva. Dois coraes so mais poderosos do que um s. Ele baixou a cabea para beij-la. No entanto, as bocas mal se tocaram quando ele precisou inspirar forte, dando um passo para trs. Em seguida, caiu de joelhos, com os braos cruzados sobre o estmago. Armond! O que est acontecendo? Pensei que estava livre por ora disse ele com dificuldade. Nas ltimas duas noites fui me deitar como homem e levantei igual. Mas agora, essa dor... Fez uma pausa para respirar fundo. ... a mesma. Como pode ser se estamos em plena luz do dia? Retorcendo-se por inteiro, ele no respondeu. Mesmo assim tentou se levantar. E de repente, como que tomado por uma fora desconhecida, foi arremessado para trs, batendo com fora em uma coluna de pedra. Rosalind piscou em surpresa. Na ltima vez em que o vira se transformar no havia acontecido daquela maneira. Ele grunhia de dor, quando seu corpo foi novamente arremessado contra o passadio do jardim. Enquanto Rosalind o observava, sem nada poder fazer, a boca de

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Armond foi abrindo cada vez mais, ao mesmo tempo que o corpo se arqueava, para, de sbito, expelir uma luz azulada muito forte pela boca escancarada. Assustada, ela gritou e recuou. A luz enevoada comeava a tomar a forma de um lobo. E de repente, l estava ele, de quatro, encarando-a. Rosalind recuou um pouco mais, estarrecida, hipnotizada pelo brilho daquele olhar, mais intenso do que a luz embrumada do corpo animal. Mais forte do que a luz do dia. A razo que o fazia encar-la no estava evidente, mas ela sabia que deveria expuls-lo para bem longe. Tome seu caminho ela ordenou. Suma daqui para sempre! O esprito, aquilo s podia ser um esprito, virou-se para Armond, que jazia no gramado. Fitou-o por alguns instantes e ento saiu correndo por cima das flores, dos arbustos, pela amurada at perder-se na escurido da floresta. Rosalind permaneceu parada a fim de recobrar os sentidos, e engatinhar at onde estava o marido. Armond chamou, sacudindo-o. Ele no estava respirando. Armond! Desesperada, comeou a fazer presso sobre o peito dele. Armond engasgou, para, em seguida, respirar fundo antes de abrir os olhos. O que aconteceu? Ela foi s lgrimas de alvio quando o viu falar e respirar. No fao idia, meu amor. Mas graas a Deus que voc est vivo. Ao sentar-se, ele procurou toc-la na face, fitando-a por um longo momento. Acabou, Rosalind. No o sinto mais. Durante toda a minha vida, eu sabia que ele estava me consumindo, aguardando a hora para tomar conta de mim. A maldio foi quebrada. Voc a quebrou, Armond. No. Voc a quebrou. O meu amor por voc foi o responsvel. O amor era a maldio, mas tambm a chave para desvend-la. Voc me forou a enfrentar meu pior inimigo, a deixar de lado minhas dvidas e medos para me entregar magia de amar e ser amado. Eu te amo ela sussurrou. Ento, ele a puxou para terminar o beijo que haviam comeado.

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