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Elizabeth Graham

A Cabana do Pecado

A Cabana do Pecado
(Elizabeth Graham)
Copyright: ELIZABETH GRAHAM Ttulo original: "KING OF COPPER CANYON" Publicado originalmente em 1980 pela Mills & BoorrLtd., Londres, Inglaterra Traduo: WILLIAM GRAHAM CLARK Copyright para a lngua portuguesa: 1982 Digitalizao: Polyana Reviso: Simone M.

RESUMO: Quando acordou, sentindo o corpo dolorido, Dani no se lembrava mais do acidente que ocorrera com seu carro. S percebeu a figura de um homem alto e forte que a amparava e a conduzia at uma rstica cabana no meio da floresta. Forada a permanecer ali, pois as fortes chuvas haviam devastado toda a regio, Dani sofreu um verdadeiro martrio na companhia daquele homem rude que a atraia e que ao mesmo tempo provocava nela a mais forte repulsa. Isolada do mundo, Dani sonhava com aqueles beijos sensuais, mas sabia que tinha de dar um jeito de fugir dali, antes que fosse tarde demais... Mas era impossvel! Todos os caminhos para a civilizao estavam bloqueados! CAPTULO I Dani querida, eu no gostaria que voc sasse correndo desse jeito. Nunca 1

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esteve no Canad, e a est voc, planejando viajar mais de mil e quinhentos quilmetros para ir at l. As palavras da me ainda ecoavam na mente de Dani Benson, mesmo muito depois de ter deixado Los Angeles para trs. Nem mesmo a viso dos grupos de imponentes sequias do norte da Califrnia conseguia eliminar a sensao de frustrao pelo rumo que sua vida vinha tomando ultimamente. Ela se lembrou tristemente de tudo isso enquanto dirigia o seu carro esporte azul-acinzentado presente de um agradecido negociante de automveis pelo carinho com que ela havia cuidado de seu filho, internado em estado grave, no hospital onde Dani trabalhava como enfermeira por entre as enormes rvores dispostas em ambos os lados da rodovia. A sade de Marsha Benson, sua me, parecia definhar dia a dia e ela vinha tentando valentemente reagir depois de contrair a doena muscular que a mantinha agora presa a uma cadeira de rodas, comprada apesar das finanas cada vez mais minguadas das duas. Marsha precisava de um tratamento que, embora no fosse cur-la inteiramente, pelo menos aliviaria, a longo prazo, a dor que a atormentava constantemente. Um tratamento que estava to alm de suas posses quanto uma viagem lua. Mas no precisa ser assim, pensava Dani em seu quarto de hotel naquela noite. Essa era a razo principal de ela deixar tudo o que lhe era familiar para trs. A carta que tinham recebido h duas semanas, falando sobre a morte de seu av na Colmbia Britnica, Canad, nada dizia sobre uma herana deixada para suas nicas parentas restantes. Mas Dani sabia que Henry Benson, um imigrante americano, era um homem de posses por aquelas bandas, possuindo uma fazenda de vrios milhares de hectares, com uma quantidade considervel de gado para preencher esse espao. E onde existem vacas deve haver dinheiro. O dinheiro que tornaria possvel o tratamento de que Marsha precisava. Fora uma surpresa saber que Henry Benson no deixara nenhum testamento. Ele tinha sido um errante desde a morte da esposa, quando o pai de Dani, Daniel, era menino. Daniel Benson fora criado por uma modesta tia na Califrnia, que encorajara as suas ambies literrias, mas que no vivera o suficiente para ver o primeiro de uma srie de roteiros cinematogrficos de menor importncia que ele escrevera. Os parcos salrios que lhe pagavam por seus esforos tinham sido suficientes para manter sua pequena famlia com um razovel conforto. Mas, com a sua morte dois anos antes, Dani e sua me ficaram quase privadas de recursos. Dani fora forada a abandonar os seus planos de cursar a universidade e, ao invs disso, optara pela melhor soluo que lhe era oferecida: um semi-internato num hospital-escola, onde fazia o curso de enfermagem e podia trabalhar ao mesmo tempo, embora o ordenado no fosse compensador. Mas essa era a nica maneira de estudar e trabalhar ao mesmo tempo. Alm disso, ela se sentia na obrigao de se preparar com competncia para cuidar de sua me no futuro, pois sabia que, cada vez mais, ela ia depender de seus cuidados. Embora o grande sonho de sua vida fosse ser modelo. Bonita como era, no lhe faltavam propostas, mas, cada vez mais. ela sentia distante a realizao desse sonho. Ela franziu o cenho ligeiramente. Se ao menos Emory Harden, seu namorado, no lhe houvesse dito aquelas coisas trs dias antes! inocncia est fora de moda hoje em dia, minha querida disse ele com um tom cnico. O que os 2

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namorados querem agora uma imagem sensual, garotas que paream saber de tudo sobre a vida. E o que o faz pensar que eu no sei? Dani perguntara, furiosa. Ora, vamos, Dani, voc tem a inocncia estampada por toda parte. Os olhos de Emory haviam percorrido seu corpo gracioso, o delicado bronzeado cor de pssego de suas faces e o azul de seus olhos. Sou capaz de apostar que nunca foi para cama com um homem. Ignorando o seu suspiro de indignao, ele continuara a falar, enquanto encarava Dani com um olhar de desejo. Mas isso algo que pode ser remediado. Tudo que precisa ser mais generosa comigo e fazer maiores concesses. Esteja certa de que isso vai lhe possibilitar o ingresso em minha agncia de modelos, alm de outras vantagens. No, obrigada Dani conhecia bem demais as "vantagens" que Emory Harden tinha para lhe dar. Como gerente de uma agncia de modelos, conseguia que as jovens, especialmente as que vinham do interior, seguissem outro caminho, e concedessem "favores" aos clientes importantes da agncia. Da por diante ficavam definitivamente envolvidas em outro tipo de vida. E Dani no fora criada para agir dessa forma O sono demorava a chegar, enquanto ela se mexia impacientemente na cama dura do hotel. Se o que Emory Harden dissera era verdade que sua imagem de "inocente" j no estava em moda como poderia, sendo enfermeira, sustentar sua me e a si prpria sem falar no tratamento que Marsha precisava? Ela no fora treinada para nada e quando comeou a namorar Emory, acreditou profundamente em sua sinceridade, sonhando com a fama e o dinheiro que ganharia honestamente como modelo. Sonho esse que desmoronou quando percebeu as intenes desonestas do namorado. Ela no se lembrava, na manh seguinte, exatamente quando pegara no sono profundo e sem sonhos que a deixara espantosamente descansada e quase otimista, quando saiu na manh seguinte, aps um caf da manh servido com indiferena na pequena lanchonete do hotel. A estrada do litoral mais bonita disse o funcionrio do posto de gasolina, enquanto Dani esperava que enchessem o tanque de seu carro. E no leva muito mais tempo. Obrigado. Acho que vou por esse caminho Dani sorriu e pagou. Desejava chegar ao seu destino to logo fosse possvel, mas ela ainda precisava pensar sobre o que poderia encontrar quando chegasse l. Talvez eu devesse dizer "quem" ao invs de "o qu", refletiu Dani, enquanto pegava o desvio que a levaria para a costa agreste e acidentada. A carta que informava da morte de Henry Benson tinha sido assinada por um certo Grant king, e trazia um timbre com os dizeres Fazenda Copper Canyon. Dani ainda conseguiu se lembrar das palavras bem escritas mquina. "Cara Sra. Benson: Lamento muito ter de lhe informar que Henry Benson faleceu aqui, em sua casa, a 19 de fevereiro deste ano. Seu falecimento foi sbito demais, para que pudesse lhe notificar antes e s recentemente descobri o seu endereo entre os papis dele. Pode ter certeza de que todas as providncias foram tomadas de acordo com

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a vontade do Sr. Benson, e de que eu, pessoalmente, sinto muito a perda de um bom amigo. Sinceramente, Grant W. King." Um bom amigo, de fato! Dani bufou, seus dedos segurando o volante com mais fora. Grant W. King evidentemente no sabia que Henry Benson mantivera sua me informada, por mais esporadicamente que fosse, sobre o fato de haver contratado um jovem inexperiente que chegara procura de emprego no Canyon, e que tornara-o um scio minoritrio nas operaes da fazenda. Foi um dia de sorte para Grant W. King, pensou ela irritada, aquele em que ele andara perambulando pela Fazenda Copper Canyon e conseguira cair nas boas graas do velho homem! Agora ele se considerava o rei do castelo... mas logo ele seria derrubado do mesmo, assim que Dani chegasse fazenda. Ela no sabia nada a respeito da legislao, especialmente no Canad, mas devia haver uma garantia para os direitos de um herdeiro. Estava disposta a lutar contra Grant W. King em todos os sentidos, se fosse necessrio; no em seu benefcio, mas no de Marsha. Tinha certeza de que apenas uma pequena parcela dos rendimentos da prspera fazenda seria suficiente para o tratamento dela e para que vivessem com razovel conforto pelo resto da vida. Um ressentimento borbulhava no fundo de sua mente, medida que os quilmetros se sucediam debaixo das rodas do pequeno, mas possante, carro esporte. Ela se desviou de Portland, Oregon, e contornou Seattle e Washington, em seu rumo para o norte, parando para descansar e telefonar para Marsha todas as noites. Sua me parecia ansiosa cada vez que Dani falava com ela, mas no por causa dela mesma. Estava sendo bem cuidada pela irm, Ada Parker, que concordara em se afastar de seu lar. em Palm Springs, enquanto Dani estivesse fora. Na quarta noite, ainda atordoada com a exuberncia da paisagem das montanhas por onde passara, Dani fez o seu ltimo pernoite em Kamloops, centro de gado do sul da Colmbia Britnica, encontrando um hotel barato perto do cruzamento que tomaria na manh seguinte rumo ao norte. A estrada pode ficar inundada por aquelas bandas o empregado do posto de gasolina comentou, lacnico, enquanto enchia o tanque de seu carro na manh seguinte Com um leve sorriso de superioridade Dani refletiu que todas as pessoas com quem se comunicara nos ltimos-dias tinham sido apenas encarregados de hotis, garonetes indiferentes e empregados de postos de gasolina, como aquele que lhe fez aquela lenta avaliao, partindo do topo de seus cabelos louros, lustrosos aps terem sido lavados com xampu na noite anterior, at as pontas de suas sandlias italianas, que apareciam por debaixo de suas calas compridas bem talhadas de tecido azul-jacinto, deixando bem claro que gostara do que vira. Vim de muito longe para voltar atrs s por causa da ameaa de um pouco d'gua disse ela resolutamente, pagando e entrando no carro. Ns tambm temos inundaes na Califrnia, sabia? No como as nossas enchentes de primavera insistiu ele com um sorriso indolente. A viso da neve que ela tivera no dia anterior, pendendo pesadamente dos penhascos das montanhas, passou de repente pela mente de Dani. Mas ela ligou o motor e disse alegremente: 4

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Vou me arriscar.

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Ela mal viu quando ele dava de ombros, enquanto saa do posto de gasolina, e poucos minutos depois, l estava ela zombando de suas sombrias previses, enquanto rumava para o norte em sua ltima etapa da viagem. Era abril, o cu estava num tom azul lmpido, o sol prometia calor medida que ia se erguendo. Ela deveria chegar a Copper Canyon por volta das dezessete horas, de acordo com os seus clculos, o que lhe permitia uma velocidade mais reduzida no trecho ao leste da rodovia principal. Estava bem equipada para a provvel ausncia de lugares para comer ao longo da estrada: sanduches de presunto e queijo que ela comprara na noite anterior no caf onde jantara, assim como uma garrafa trmica cheia de caf. J era tarde quando entrou no desvio que dava para uma estrada secundria que a levaria a uma outra ainda mais estreita, para chegar finalmente aldeia de Copper Canyon, que no era mais do que uma linhazinha preta em seu mapa. At aquela altura as estradas tinham sido boas, mas agora ela comeava a notar os riachos que aumentavam de volume debaixo das pontes estreitas que ia atravessando; os cursos d'gua aparentavam uma falsa tranquilidade na terra plana das margens que percorriam. A fome a obrigou a estacionar. Enquanto comia os sanduches, ela ficou avaliando a sua situao. Se aquela rodovia apresentava sinais cava vez mais evidentes de enchentes, das quais o encarregado do posto de gasolina falara, a estrada lateral estaria certamente em piores condies. Ser que ela deveria ouvir o conselho dele, e voltar? Seus olhos percorreram o terreno em volta do carro. A bela regio montanhosa dava lugar a montes arredondados e a pastos, mais adiante. Viera de muito longe para voltar quando estava to perto de seu destino, e o dinheiro que levava consigo no daria para mante-la num hotel em Kamloops at que a estao das enchentes terminasse. Deixando a garrafa trmica de caf pela metade, Dani passou uma leve camada de batom nos lbios e um pente pelos cabelos, que iam at os ombros, antes de dar partida no carro com deciso. Chovesse ou fizesse sol, ela chegaria a Copper Canyon dentro de duas horas, ou ento morreria tentando! Este ltimo fato parece mais provvel, concluiu ela. tristemente, depois de mais ou menos uma hora aps entrar relutamente numa estradinha de cascalho onde havia um sinal indicando: "Copper Canyon 25' " e Dani no sabia s o 25 indicava milhas ou quilmetros. Mas, de qualquer modo, no parecia distante. Agora, enquanto lutava para segurar a direo e manter o carro firme na lama com sulcos que iam at o tornozelo. Ela sentiu que perdia a noo de tempo e distncia. Estava to concentrada em seguir pela trilha, que levou algum tempo para notar que o sol desaparecia e que nuvens, cada vez mais densas, pressagiavam os grandes pingos de chuva que comearam a bater subitamente no pra-brisa do carro. Oh, no! lamentou Dani estendendo a mo para o boto de limpador de pra-brisa e olhando rapidamente para o relgio, antes de firmar o volante que se movia aos arrancos. Trs e meia! E o dia parecia estar no seu crepsculo, antes do cair da noite. O motor morreu e ela o ligou novamente, fazendo o carro saltar para a frente num arranco incontrolvel, com as rodas derrapando sobre a Iama. Dani olhou horrorizada quando o veculo oscilou por um momento na beira de uma vala profunda. O carro desceu abruptamente e parou subitamente em seu 5

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fundo lodoso, atirando Dani para a frente e para o lado. O ltimo som que ouviu foi o de um estrpito, quando sua cabea bateu na porta. Ela acordou ouvindo o grito abafado de um homem e o barulho mais alto de metal triturado, por peso. Lutando para recuperar a conscincia, ela obrigou suas plpebras a se abrirem, para ver uma cena que a deixou completamente confusa. Ainda estava dentro do carro! Isto ela sabia porque uma de suas mos ainda agarrava firmemente a direo. Mas por que o carro estava inclinado naquele ngulo? Por que aquela figura fantasmagrica de um homem guiava outra figura igualmente assustadora de um cavalo, para l e para c. diante do seu carro? Sua cabea latejou horrivelmente quando ela olhou atravs da escurido, e seu crebro tentou decifrar lentamente as mensagens que seus olhos lhe enviavam. O som de metal sendo rasgado se fez ouvir novamente, e ela tapou os ouvidos com as mos trmulas. No faa isso... oh. por favor, no! gemeu Dani, desejando iksesperadamente voltar ao estado de inconscincia. Ento o rudo cessou, e ela abriu os olhos novamente quando uma outra voz perguntou do lado de fora: Voc est bem? Fique a onde est, j vou tir-la. Dani no conseguia se mexer nem para salvar a sua vida; o que parecia ser exatamente o que o estranho tentava fazer, quando ps o joelho em cima do banco de passageiros e estendeu os seus longos braos para tir-la de Irs do volante. Machucou mais alguma coisa alm da cabea? soou a voz de novo. Dani conseguiu sussurrar. Eu... eu acho que no. O grunhido dele havia significado alguma coisa, mas, no minuto seguinte, a sua prpria capa de chuva, que ela deixara no banco de estava sendo passada em torno de seu pescoo. Agora vou levant-la e tir-la para fora, por isso passe o brao em volta do meu pescoo disse a voz spera, perto de seu ouvido. Ela levantou obedientemente o brao e enlaou os ombros molhados da capa de chuva dele. A pele aquecida do pescoo dele onde os dedos de Dani tocaram, estava seca. por causa do chapu de abas largas que ele usa, concluiu ela vagamente, enquanto era levantada e tirada do carro. Dani inspirou fundo quando a chuva bateu em seu rosto, e virou instintivamente a cabea, aninhando-se no ombro de seu salvador, agarrando-o mais fortemente enquanto os ps dele deslizavam na lama onde o carro cara. Chegando no topo do aclive, um cavalo enorme, como Dani jamais vira, esperava por eles com uma corda pendurada na sela. __D para voc se segurar se eu a puser montada em Josh? Josh? perguntou Dani estupidamente. O cavalo. Havia um leve toque de impacincia. Ele no vai

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machuc-la.

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Eu... estarei bem. Ela foi iada sem cerimnia para a sela ensopada, e o movimento instintivo do animal foi contido imediatamente por uma ordem de seu; dono. Em seguida, o estranho montou com leveza no cavalo, acomodando-se bem encostado em Dani. uma situao que poderia ser embaraosa, pensou Dani, tolamente, mas os pensamentos de seu salvador pareciam ser bem diferentes dos seus, enquanto metia as esporas no cavalo. Para onde est me levando? Ela virou o rosto em sua direo, erguendo a voz por causa do barulho constante da chuva que caa. Para um lugar perto daqui, onde voc pode se secar e se abrigar durante algum tempo. O hlito quente do homem aqueceu o ouvido de Dani quando ele se inclinou para falar. Para onde estava indo? Pura a Fazenda Copper Canyon. perto daqui? Eu perdi a conta da quilometragem quando comecei a batalhar com o barro. Esto esperando por voc l? O corpo dele parecia ter se enrijecido atrs dela. No, no, eu... A cautela deteve as palavras nos lbios de Dani. Conversar com um estranho nas ruas de Los Angeles era um perigo; muito pior seria fazer confidncias a esse estranho, nessa terra selvagem, onde ningum a conhecia e nem se importava com a sua existncia. Isto retificou Dani apressadamente , ningum sabe exatamente a que horas vou chegar. S sabem que deve ser hoje. Mas imagino que podem estar comeando a se preocupar agora, querendo saber o que est me atrasando. A risadinha desconcertante dele foi percebida por Dani. Qualquer um desta regio sabe que nem uma pessoa que tivesse um pingo de juzo se arriscaria a dirigir pelas estradas secundrias ao norte de Kamloops na estao das enchentes. A primavera na Califrnia diferente da primavera em Chilcotin. Como sabe que eu sou da Califrnia? Ela sentiu o levantar de ombros dele debaixo da capa de chuva. Pela placa de seu carro. Ah! Dani se encostou mais no homem musculoso que estava atrs dela, pois essa era a nica maneira de prosseguir, porque aquela sela alta no era feita para dois e esfolava a pele fina de suas coxas quando Dani se afastava dele. Talvez sua me, com suas velhas fantasias a respeito de traficantes de escravas brancas, estivesse certa em recear sobre aquela viagem solitria da filha. Lembrando de Marsha algumas lgrimas se misturaram com a gua da chuva que lhe escorria pelas faces. Nem mesmo os vastos desertos para onde as lendrias donzelas eram levadas poderiam se comparar total e completa solido do local onde estavam, com aqueles ramos arqueados de pinheiros, que levava a lugares escuros e desconhecidos. Lugares onde ursos, coiotes e pumas podiam estar espera de incautos. Como Dani era ingnua por estar naquele vasto interior canadense. As lembranas vinham a sua mente enquanto o robusto Josh seguia firmemente por

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entre rvores tristes e gotejantes. Lembranas de filmes vistos h anos, exatamente com esse cenrio, vieram-lhe mente. Como que algum conseguia viver num lugar como aquele? Evidentemente, o homem que estava atrs dela conseguia: ele parecia conhecer bem o terreno que para Dani era totalmente desconhecido. O que ele fazia para viver? O que ele poderia fazer para viver naquela terra indmita Caar? Pescar? Aqui estamos disse a voz spera atrs de seu ouvido, e ela forou os olhos na luz difusa. O que viu estava longe de tranquiliz-la. Numa clareira, esquerda da trilha desigual, havia uma pequena cabana semidestruda, ladeada por um abrigo que pendia perigosamente num canto. aqui que o senhor mora? perguntou Dani com um gritinho incrdulo, virando a cabea, os olhos arregalados, encarando as feies dele que estavam ensombrecidas pelo seu chapu de aba larga. Sinto muito se no est altura de seus padres respondeu ele, secamente mas, como dizem os marinheiros, qualquer porto serve numa tempestade. Fique aqui at que eu consiga acender uma luz. Assim dizendo, ele desceu do cavalo, deixando-a com uma estranha sensao de desamparo, enquanto ele caminhava com determinao at a porta da cabana para abri-la. Passaram-se longos minutos durante os quais o cavaio se mexia inquietamente debaixo dela, como se sentisse o cheiro de feno seco esperando-o no abrigo caindo aos pedaos, e como se o corpo leve de Dani o impedisse de chegar at l. Uma luz brilhou na pequena janela quadrada da cabana abandonada, mas levou algum tempo antes que a alta figura masculina reaparecesse e viesse at onde Dani ficara, montada no cavalo. Pode entrar agora. Ele estendeu os braos e a segurou pela cintura. com suas mos firmes e fortes, ajudando-a a descer do cavalo. Vou acender um fogo assim que terminar de cuidar do cavalo. Dani caminhou em direo da luz, tropeando em razes de rvores h muito cortadas, e parou, piscando, diante da porta. O lampio que o estranho acendera encontrava-se sobre uma mesa quadrada de madeira rstica no centro da sala. Havia um fogo preto arredondado perto da parede oposta, ladeado por duas cadeiras de madeira de encosto alto, uma antiga cadeira de balano, outra igualmente antiga, mas de pernas fixas. Uma velha cmoda inclinada de encontro parede bem sua esquerda, e , seus olhos, finalmente, se dirigiram para uma cama rstica no canto mais prximo do fogo. Ser que qualquer homem com respeito prprio poderia viver numa cabana como aquela? Ainda em p, perto da porta, Dani teve um ligeiro estremecimento. No sabia que tipo de homem ele era. Pelo que ela sabia, podia ser um fora-da-lei. ocultando-se naquele lugar desolado onde ningum poderia encontr-lo. Os pensamentos lhe invadiam a mente. Ele poderia ser um assassino, um ladro... Um raptor. Ela engoliu em seco e deu um passo atras, mal conseguindo conter um grito

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quando esbarrou no corpo forte e rijo do homem.

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No me toque! disse Dani, ofegante, afastando-se do pesado contato das mos dele que seguravam seus braos e saltando para o centro da sala iluminada pelo lampio. Ele pareceu mais divertido que ofendido quando entrou e fechou a porta. Se bem me lembro, voc no se incomodou com o meu contato enquanto eu a tirava de seu carro e a trazia para c. Visto na luz suave do lampio, o corpo do homem vestido com a capa parecia mais ameaador do que nunca Eu.., no estava to consciente naquele momento. Dani engoliu em seco seus olhos iam nervosamente de um lado para outro na pequena sala. No sabia que ia me trazer para... c. O que h de errado aqui? arremedou ele com sua voz profunda. virando-se. levando a mo ao chapu para tir-lo e pendur-lo num dos pinos de madeira que havia atrs da porta, Dani teve uma viso momentnea dos cabelos escuros... antes que a capa fosse tirada e pendurada no mesmo lugar. Dani esperava que ele usasse por baixo da capa, talvez, uma camisa desbotada, gasta e rasgada em alguns lugares, com a cala de acordo. Mas o xadrez azul-marinho e branco de sua camisa, esticada sobre os ombros musculosos, parecia relativamente novo. se bem que ela estivesse um pouco enrugada por causa do uso e da umidade. As calas jeans de trabalho ajustavam-se bem s esguias pernas masculinas e mostravam que ele tinha bom gosto ao selecionar o seu guarda-roupa. Mas esse pensamento, longe de tranquiliz-la, fez o seu corao bater mais depressa, em pnico. Qualquer homem que vivesse naquelas condies e ainda se importasse com a aparncia, devia estar fugindo do mundo civilizado. Ele se virou para encar-la. Os olhos dela se arregalaram de medo, novamente, enquanto percorriam rapidamente as feies meio escurecidas por causa da barba preta, espessa e por fazer, o queixo masculino, a linha reta do nariz, a altura da testa ampla, que s era diminuda um pouco peles cachos relutantes de cabelos negros que caam sobre ela. Notando seu estremecimento, ele caminhou assoalho de madeira com suas botas de couro. ruidosamente sobre o

Vou acender o fogo disse ele com sua spera voz masculina para que voc possa se aquecer um pouco. Dani ficou olhando paralisada. Foram os olhos dele que a fizeram sentir aquele ltimo estremecimento. Negros como a noite, eles parecia: enxergar atravs dela percebendo que todos os seus instintos lhe diziam para ter cautela com aquele homem. Com os joelhos ameaando ceder ela foi at uma das cadeiras de madeira sem braos empurradas para baixo da mesa central, mal ouvindo o rangido da madeira quando ela a puxou e se sentou, tremendo. Seus olhos procuraram novamente a figura alta, curvada sobre o enferrujado fogo preto, e ela soube, sem sombra de dvida, que em qualquer demonstrao de fora fsica o estranho deveria vencer. Mesmo se conseguisse fugir dos limites da cabana, para onde ela iria?

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Tinha perdido todo o senso de direo, e o medo que sentia do ermo desconhecido era maior do que a sua apreenso quanto ao homem que acabara de se pr ereto, com um grunhido satisfeito, ao ver a madeira seca crepitar no fogo. Os olhos negros se dirigiram para ela de modo avaliador, e assim ela se deu conta subitamente das mechas de cabelos loiros cadas sobre seu rosto e de sua capa ensopada. melhor tirar essas roupas molhadas disse ele, decisivamente. Mas Dani se envolveu ainda mais com sua capa, num gesto de proteo. No! Eu... estou bem. Ele se voltou de vez para encar-la, seus polegares enganchados confiantemente no cinto de couro que lhe rodeava a cintura. A ltima coisa de que preciso agora de uma mulher doente para cuidar. Ou tira as suas roupas molhadas, ou eu as arranco. No se atreveria! murmurou Dani secamente, mas seus olhos se dirigiram aos msculos salientes dos braos dele. Quer que eu tente? desafiou ele confiante em sua superioridade masculina. Como ? Dani passou a lngua pelos lbios, que ficaram subitamente secos. Eu... vou tirar a capa. O resto da roupa est seco. Para a sua surpresa, ele aceitou esse gesto de submisso e se virou para os armrios rsticos que ficavam acima da pia, perto da pequena janela quadrada que dava para a frente da cabana. Enquanto Dani tirava a capa molhada, ele vasculhou o interior do armrio e tirou de dentro duas latas de aparncia antiga. Carne em conserva e ele examinou o rtulo apagado da segunda luta vagens. Est bem? O qu? Duni piscou, espantada. Oh, no precisa se incomodar com uma refeio. Basta levar-me a Copper Canyon, estou certa de que eles... O riso rude do outro interrompeu as suas palavras, nervosamente controladas. Pode se esquecer de Copper Canyon disse ele, com uma franqueza brutal. Pelo menos por uns dias. A estrada est inundada daqui at l, e eles no vo mandar grupos de busca a sua procura. J lhe disse que esto me esperando. Dani lambeu nervosamente os lbios mais uma vez, e os olhos negros do homem abaixaram e se fixaram neles. Duvido muito. Os habitantes desta regio so capazes de supor que, mesmo os visitantes mais tolos, teriam mais juzo e no tentariam chegar quando as enchentes da primavera esto em sua pior fase. Nem mesmo a mais burra das namoradas de Grant King tentaria uma coisa dessas. isto que me faz achar que voc est... enganada... em pensar que ele a est esperando. Grant teria ido at Kamloops para encontrar uma pessoa to os olhos negros vagaram preguiosamente pelo seu rosto e pelo seu corpo tenso bonita como voc. O corao de Dani comeou a bater mais depressa do que nunca. Se ela lhe contasse a verdade que tinha vindo reclamar uma parte maior da fazenda que Grant King agora controlava , ficaria merc dele. Se, por outro lado, ela... 10

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Est bem admitiu Dani, abaixando os olhos acanhadamente , Grant no est realmente me esperando desta vez. Na verdade, eu deveria ter vindo daqui a uma ou duas semanas, mas ns... bem, quando se est noiva, com casamento marcado, no se muito sensata com coisas como enchentes de primavera. Talvez conhea a sensao, sr. ...? O senhor casado? Os olhos dele tinham se estreitado quando ela mencionou o seu noivado com Grant King, mas foi pela ltima pergunta que ele se interesso Erguendo os olhos e olhando em volta, ele escarneceu: Est vendo uma esposa em algum lugar? Eu... s pensei que talvez tivesse uma em algum lugar... Como um pacote, para ser recolhida depois? No. Uma faca de aparncia perniciosa cortava fatias precisas do bloco de carne em conserva, que ele tirara da lata. Se tivesse uma esposa, ela estaria aqui partilhando minha cama e minha mesa. Ele acentuou a palavra "cama", e Dani teve uma viso involuntria do homem que se encontrava diante dela em contato ntimo com a mulher de sua escolha. Que a escolha seria dele ela no tinha dvidas. Aquele corpo forte que transpirava masculinidade por todos os poros escolheria a mulher que quisesse. No estaria dando a ela exatamente um palcio. Ela olhou com desdm para os moveis antigos e esparsos, o assoalho de tbuas rsticas o enferrujado fogo preto de onde vinha o calor da lenha. Talvez seja por isso que nenhuma mulher esteja disposta a casar comigo retrucou ele sem ressentimentos. Teria de ser uma mulher muito especial para se adaptar ao meu estilo de vida. Ele colocou duas fatias grossas de carne num prato pequeno, e acrescentou metade vagens, que tinham sido aquecidas numa panela quebrada. Ento; empurrou o prato sobre a mesa rstica. Essa a ltima lata de carne portanto, coma tudo. Daqui a duas noites, se tivermos sorte, talvez estejamos jantando o que eu puder pegar com minhas armadilhas ou abater com o meu rile. Ento ele era um caador! ignorando a proposta sobre o jantar de caa; Dani olhou para ele. Daqui a duas noites estarei jantando na Fazenda Cooper Canyon afirmou ela inequivocamente, e ficou irritada com a segurana do meneio de cabea dele. Receio que no. A julgar pelas condies do tempo, e possvel que leve uma semana ou mais antes de poder chegar fazenda.

CAPTULO II Eu no acredito Dani disse estupefata. Este lugar no pode ser to distante assim da fazenda. Eu devo ter percorrido grande parte do caminho, antes de cair naquela vala. Um quilmetro pode significar muita coisa nesta regio respondeu o homem de modo lacnico, inclinando a cabea sobre o prato que estava diante dele. Existem duas rvores desabadas no caminho e por estes lados leva-se tempo para conseguir uma turma de reparos. Portanto, melhor se

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conformar em partilhar comigo da minha humilde casa. No! Os olhos de Dani se dirigiram para a cama de solteiro que estava no canto mais distante da sala. Eu... eu preciso chegar fazenda. Eu mesma encontro o caminho se no quiser me ajudar. No seja boba disse ele com uma firmeza que a fez sentir um arrepio de medo ao longo da espinha. Voc se perderia dois minutos depois de deixar a cabana, e ficaria coberta de barro at os tornozelos. Dani compreendeu a verdade daquelas palavras, enquanto ele comia rapidamente a refeio frugal. Estava pensando distraidamente, quando ele foi at o fogo e pegou uma cafeteira. Como ele conseguia manter o corpo nutrido com uma refeio to escassa? Numa disputa de fora, ele venceria at com as mos amarradas. Quanto mais contra ela. Seus olhos vagaram pela cama solitria no canto, e ele percebeu o que a preocupava quando retornou mesa e depositou duas grandes canecas sobre ela. Se est preocupada com sua virtude disse ele de modo zombeteiro , no preciso. Nunca fao investidas contra uma mulher, at que tenha bastante certeza de que ela assim o quer. E isso deve ser sempre assim, pensou Dani, involuntariamente, os olhos meio receosos, enquanto percorriam aquele corpo forte; os ombros musculosos que a camisa de xadrez azul no ocultava, o trax forte que se afilava altura dos quadris estreitos, a cabea bem formada com seus cabelos negros e ondulados. Mas ser que alguma mulher gostaria de seu rosto com barba por fazer, o que lhe dava uma aparncia selvagem e desleixada. Nunca se barbeia? perguntou ela impulsivamente, e viu um brilho travesso aparecer naqueles olhos escuros. S quando absolutamente necessrio respondeu com tanta naturalidade que ela soube imediatamente quais eram essas ocasies; quando ele achava necessrio raspar a barba spera para no irritar a pele mais sensvel de uma mulher. Ento acho que no se barbeia com muita frequncia disse Dani, enquanto estendia a mo para pegar a caneca de caf preto, fumegante. As mulheres devem aparecer raramente por estes lados. Os lbios dele se abriram num sorriso que revelou fortes dentes brancos. Pelo menos ele ligava o suficiente para a sua aparncia, para escov-los regularmente! verdade admitiu ele brandamente. Mas, na minha opinio, a qualidade mais importante do que a quantidade. Dani ficou olhando fascinada, enquanto ele erguia a caneca e tomava um grande gole da bebida forte e quente. Havia plos negros no dorso de sua mo, semelhante de um trabalhador, e no era preciso muita imaginao para se adivinhar que eles cobriam ainda com mais abundncia o resto de seu corpo. Como se estivesse lendo os seus pensamentos, ele ergueu a mo e desabotoou os dois botes de cima de sua camisa, revelando a parte superior do seu trax peludo e bronzeado.

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Um bronzeado naquela poca do ano, num clima que era reconhecidamente frio durante meses? O que faz para ganhar a vida? - perguntou Dani, procurando agredi-lo. Um pouco disso, um pouco daquilo, disse ele, dando de ombros. Voc ... caador? Dani se lembrou dos filmes que tinha visto, nos quais a polcia montada sempre capturava o homem a quem procurava. S que, nesse caso, ela no havia feito um bom trabalho em capturar o homem que se encontrava sentado, vontade, diante dela. Estava cada vez mais convencida de que ele era um fugitivo de alguma espcie. Qual outra razo de estar ele escondido nessa parte deserta da floresta? A sua voz ao falar era grosseira, mas educada. Suas roupas eram boas, se bem que sua aparncia fosse descuidada. Ela tinha quase se esquecido de sua pergunta, quando ele respondeu: Eu cao um pouco e preparo armadilhas s vezes. A maior parte do tempo, a nica maneira de sobreviver numa situao como esta. "Uma situao como esta!" claro que um homem perseguido pelas autoridades se manteria afastado das regies civilizadas, onde normalmente compraria os gneros de primeira necessidade que precisasse! Qual o seu nome? Ainda no me disse. Pode me chamar de Burt. Apenas... Burt? - Nomes no so importantes aqui, no perguntou nada sobre o nome dela, e ela lhe dirigiu um olhar frio do outro lado da mesa. Neste caso, pode me chamar de Dani. Dani. Seus lbios firmes e vermelho-escuros repetiram o nome lentamente. um nome incomum para uma mulher. O nome de meu pai era Daniel explicou ela rapidamente. E voc era para ser Daniel Jnior? O que h de errado nisso? perguntou ela para se defender. No gostaria de ter um filho com o seu nome? Imediatamente aps dizer isso, ela fez uma retratao mental. Talvez ele j tivesse um filho, um filho com o seu norne. Meu nome no se presta a derivados femininos disse ele suavemente. Ento fitou-a com um brilho mais duro em seus olhos escuros. Que tal me dizer a verdadeira razo de ter vindo at aqui? Duvido muito que voc tenha conhecido Grant King, e mais ainda que seja noiva dele. Percebendo o olhar assustado de Dani ele continuou de maneira mais suave: As notcias viajam rpido numa terra como esta, at mesmo para os meus ouvidos. E se uma pessoa conhecida como Grant King estivesse para casar, at mesmo os coiotes das montanhas teriam ouvido falar nisso. Portanto, por que que veio at Copper Canyon? Um medo glido bloqueou os pensamentos de Dani, de modo que ela ficou apenas olhando impotentemente para os olhos negros que se estreitavam especulativamente sobre ela. Se lhe tivesse contado a verdade que ningum a 13

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conhecia naquela terra abandonada por Deus , ele se sentiria vontade para fazer o que quisesse com ela. Por outro lado... ela levou a mo trmula ao machucado em sua tmpora que fazia a sua cabea doer. No perca tempo inventando mais histrias disse ele sem ocultar sua impacincia, no demonstrando nenhuma preocupao por seu gesto inconsciente de cansao ou pela palidez de seu rosto, apesar do calor que vinha do fogo incandescente. Sou um tanto versado no fato de as mulheres serem incapazes de dizer a verdade tal como ela , por isso, no se d a esse trabalho Essa declarao arrogante afastou todos os rodeios da mente de Dani. Est bem ela disse asperamente . vou lhe dizer o motivo verdadeiro: meu av possua a Fazenda Copper Canyon, at que morreu em fevereiro... Ele o qu? Dani continuou, fazendo apenas uma pausa momentnea para saborear o ar de surpresa no rosto de Burt: Henry Benson. Voc deve ter ouvido falar nele, se conhece Grant King. Ele balanou a cabea lentamente. claro que conheci Henry Benson; ele era um bom homem. No julgava as pessoas pelo que tinham sido e nem pelo modo como viviam no presente. Conheci-o muito bem. A tenso do corpo de Dani relaxou, e ela se recostou na cadeira enquanto o ouvia. Esse homem tinha conhecido seu av, gostara dele. Era improvvel que Burt fizesse algo que magoasse a sua neta. Ao mesmo tempo, ela estava feliz por Henry Benson ter feito amizade com esse homem que admitia abertamente que havia algo em seu passado que seria visto com desconfiana por pessoas menos tolerantes que seu av. A Fazenda Copper Canyon pertencia ao meu av, e ento esse tal... Grant King veio para c h alguns anos, usando de artimanhas, at que meu av fez dele um scio minoritrio, no faz muito tempo. Vov morreu sem fazer testamento, e agora Grant King tomou conta de toda a fazenda. Estou aqui para lutar a fim de que ns recebamos a nossa parte, por direito, da herana de vov. Ns? Minha me e eu. Ela... Dani mordeu os lbios. Dizer a esse estranho que a fazenda pertencera em sua maior parte ao seu av, era uma coisa; mas deixlo saber que Henry Benson deixara a famlia de seu nico filho desamparada, era outra. Queremos aquilo que nos devido ela finalizou, erguendo firmemente o seu queixo arredondado. Entendo. Ele falou, passando a mo pela barba. Voc veio para forar Grant King a desistir da maior parte da fazenda? Alguma coisa assim. Os olhos brilhantes de Dani fitaram os olhos escuros dele. Por que no deveramos ter aquilo que nosso por direito? Um leve sorriso brincou nos lbios de Burt. parte Voc pode ter alguma dificuldade em provar que Henry possua a maior da fazenda. Quando ele chegou aqui e se estabeleceu, ningum

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ligava muito para documentao legal.

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Obviamente Grant King ligava, quando assumiu o controle da fazenda respondeu Dani rapidamente. Mas ele vai ver que eu no sou to ingnua quanto o meu av. A raiva renovada fez o sangue subir s suas faces, uma centelha brilhou cm seus olhos, e s momentos depois ela percebeu a expresso enigmtica de Burt. Todavia, ele no disse nada. e se levantou, arrastando as pernas da cadeira sobre o piso de madeira. Est ficando tarde; hora de dormir. Conversaremos mais amanh. Dani espiou automaticamente seu relgio e viu que eram apenas nove e meia. As pessoas dormiam cedo em Chilcotin Seu olhar apreensivo para a cama rstica provocou um comentrio sardnico: J lhe disse que no precisa se preocupar com sua virtude, seja qual for o estado dela. Um polegar preguioso indicou uma porta ao lado da cmoda, que Dani presumira dar para um banheiro, enquanto eu dormirei l. No banheiro? ela perguntou, surpresa, erguendo as sobrancelhas. Um brilho de diabrura brincou nos olhos escuros dele, enquanto percorriam os cabelos sedosos dela, que agora estavam secos, seus olhos bonitos, os contornos arredondados de seus lbios. Eu no ofereo as comodidades de um hotel moderno disse ele, com um sorriso, mostrando os dentes brancos. As instalaes do banheiro ficam l fora. Ah! Dani respirou fundo. Eu encontro. Duvido. Ele foi at a porta e pegou a capa de chuva azul dela, que estava pendurada no pino de madeira. Vou lev-la at l disse ele gentilmente, estendendo-lhe convidativamente a capa. Saindo da rstica construo externa alguns minutos depois, ela recusou petulantemente a mo que lhe era oferecida e caminhou confiantemente em direo da cabana. Seus olhos pareciam ter se acostumado escurido da noite, mas seu tornozelo torceu-se irritantemente numa raiz de rvore pouco antes de chegarem ao local iluminado pela luz que vinha da janela da frente da cabana. Dani oscilou para o lado e para frente, e uma mo forte segurou-a e puxou-a de encontro a um corpo slido que no fazia nenhuma meno de solt-la. Eu... estou bem agora disse Dani, ofegante, percebendo que estava trmula ao contato daquele corpo viril. Est mesmo? Seria bom se a chuva tivesse passado, Dani pensou, irrelevantemente, enquanto dedos frios erguiam o seu queixo com uma delicadeza surpreendente. Ela piscou o olhar para o rosto mal iluminado que se encontrava pouco acima do seu. Percebeu, uma frao de segundo antes que a cabea dele baixasse, que o estranho iria beij-la. Com a mesma rapidez, sua mente calculou o risco de permitir que um homem, obviamente ansioso por uma companhia feminina, acariciasse, por mais delicadamente que fosse, uma moa que se encontrava inteiramente em seu poder.

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Esses pensamentos se tornaram reais quando os lbios dele tocaram os seus. O ar frio da noite pareceu esquentar ao contato daquela boca firme, enquanto a presso aumentava e afastava todo e qualquer pensamento lgico de sua mente. Era como se ela estivesse dominada apenas por sensaes, absorvendo o odor masculino que exalava dele, sentindo at prazer no contato de seu queixo barbado contra a suave textura de sua prpria pele. Sentiu que levitava, envolvida nos braos fortes que a apertavam de encontro ao corpo dele, enquanto seus lbios enviavam impulsos de sensualidade a todas as partes vibrantes de seu prprio corpo. Nenhum homem jamais causara uma sensao to envolvente com um nico beijo, pelo menos no os que Dani conhecera. Os seus dedos arranhavam inutilmente os msculos do peito dele, num esforo para aquietar o turbilho de suas emoes, mas foi Burt que, finalmente, levantou a cabea e a afastou ligeiramente de si. A aspereza de sua voz a fez respirar longa e profundamente. melhor entrarmos, antes que eu me esquea de todas as regras do comportamento civilizado. Recuperando-se rapidamente, agora que j no estava mais em contato fsico com ele, Dani vociferou: Parece que voc j se esqueceu delas! Por causa de um beijo? O seu riso sonoro e zombeteiro enfureceu-a. Ningum lhe disse que essa apenas uma preliminar para... coisas melhores? Estou bem ciente das coisas da vida, sr. ... seja l qual for o seu nome retrucou ela virando-lhe as costas com irritao e caminhando com cuidado de volta cabana. Eu apenas acho que cada uma das partes envolvidas tem o direito de escolher seu ou sua... Amante? sugeriu ele suavemente, pouco atrs dela. Se eu fosse um homem de apostar, diria que antes de sair daqui voc estar implorando para que eu faa essa escolha. Dani virou-se bruscamente para encar-lo com desprezo: Voc parece muito seguro de si, no? Eu detesto desapontar a sua arrogncia masculina, mas vou partir assim que amanhecer. Depois disso, pode ir tratar diretamente com Grant King. O que a faz pensar que ele estar disposto a ajud-la? escarneceu Burt, seus olhos escuros brilhando de divertimento. Se o que voc me conta verdade, a ltima coisa que Grant King deseja que uma herdeira legtima surja do nada. No ele balanou a cabea conclusivamente , o melhor ficar comigo. Pensarei em algum modo de realizar os seus sonhos de ser uma rica proprietria de uma fazenda de gado. Dani olhou com desdm o sarcasmo que havia no modo seguro de Burt. No so sonhos, mas fatos. Grant King possui apenas uma pequena parte da Fazenda Copper Canyon. E eu pretendo cuidar para que recebamos aquilo que nosso por direito, como j disse. Oh, sim, voc vai receber aquilo que seu por direito respondeu ele, calmamente, significativamente.

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fogo.

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Dani se virou abruptamente e foi at a antiga cadeira de balano ao lado do Vou passar a noite aqui declarou ela asperamente, tirando a capa antes de se acomodar na cadeira rangente, obrigando-se a no virar a cabea enquanto ouvia os ps calados com botas caminhando atras de si e parando ao lado dela. Voc vai dormir na cama ordenou Burt calmamente, claro, esperando que concordasse. No. Eu... vou descansar aqui Se est com medo de que eu me sinta tentado a dormir com voc, pode ficar tranquila disse ele impacientemente. Tem outra cama l dentro ele indicou com a cabea a porta ao lado da cmoda , eu vou dormir nela. Nesse caso... Dani se sentiu mais do que grata por poder se deitar na cama, por mais rstica que fosse. Sua dor de cabea tinha se transformado numa dorzinha fraca em cima dos olhos, que parecia minar a energia de seus membros. Precisava dormir, para revigorar seus nervos que, no momento, pareciam cansados demais para enfrentar a confuso dos novos acontecimentos que reclamavam sua ateno. Eu... preciso de minhas coisas que esto no carro: a camisola, a escova de dentes, a pasta, cosmticos para limpar a pele. Ter de dormir despida ou ento com as roupas que est disse ele com indiferena, abaixando-se para pr mais lenha no fogo e ajustando uma alavanca da chamin. Aconselho-a a dormir despida; o fogo conserva a sala bem aquecida. Vou ficar vestida ela disse num tom de voz quase forado e ficou aliviada quando o estranho dirigiu-se para o outro cmodo. Voc quem sabe. Boa noite. Boa noite. Ela aguou os ouvidos procurando escutar os rudos que ele fazia, preparando-se para ir dormir. Mas nada ouviu seno um sonoro suspiro depois de dois baques surdos quando Burt retirou suas botas. Continuou sentada ali, no se mexendo at que ouviu a respirao profunda do sono dele atravs da fina parede divisria. Foi s quando ergueu a mo automaticamente para abrir a torneira da pia que percebeu que no existia nenhuma. O que ela achara que era uma pia de cozinha nada mais era do que uma vasilha esmaltada ajustada numa depresso de um balco de madeira perto da janela. Essa pareceu ser a ltima gota de uma srie de acontecimentos confusos que tinham ocorrido desde que deixara a relativamente civilizada Kamloops naquela manh, e Dani no conseguiu conter as lgrimas que lhe vieram aos olhos. Por que no tinha dado ouvidos a Marsha? O homem chamado Burt estava longe da definio de sua me de um mercador de escravas brancas, mas ser que a sua situao era muito diferente daquela de jovens inocentes raptadas e levadas para lendrios antros de iniquidade? Estava sozinha numa cabana abandonada com um homem que, como ele mesmo admitira, era um fugitivo da justia... Ele admitira isso. ou no? 17

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Aconchegada debaixo dos cobertores, momentos mais tarde, ela tentou desesperadamente lembrar-se se ele admitira ser um fugitivo da lei. Mas suas plpebras se recusavam a cumprir as ordens do seu crebro e se fecharam sobre os seus olhos. Para sua surpresa, dormiu profundamente e sem sonhos. Seu nariz se contraiu ligeiramente antes de abrir os olhos, e ela sentiu o aroma de caf fresco antes de despertar totalmente, ao som de uma grave voz masculina. Precisa de um pouco de caf para acabar de abrir os olhos? Seus olhos se abriram sem a ajuda do caf que ele oferecia. As lembranas comearam a voltar, enquanto ela observava suas calas de sarja bege. a camisa que se ajustava bem aos ombros, combinando, enquanto ele se curvava sobre o fogo e pegava o bule de caf. Um choque ainda maior arregalou os seus olhos, quando ele se virou e olhou diretamente para ela. Embaixo dos olhos pretos, que brilhavam luz que se filtrava atravs da pequena janela, o seu rosto estava barbeado. Era como olhar para um estranho a quem nunca vira antes, e ela ficou muda, observando-o, enquanto ele caminhava ruidosamente em sua direo e lhe estendia uma caneca fumegante. Tome, talvez isto a ajude a encontrar a sua lngua. Se voc sempre calada assim pela manh, ser uma ddiva dos deuses para qualquer homem, no dia em que tiver algum. Lembrando-se de que tinha tirado a roupa de cima antes de se deitar na noite anterior, Dani se apoiou em um cotovelo, segurando os cobertores perto do pescoo, antes de estender a mo para pegar a caneca. Obrigada ela disse roucamente, percebendo o olhar demorado dele, que ia dos cobertores seguros com firmeza para o seu conjunto azul e sua blusa, que estavam pendurados com cuidado numa das cadeiras de encosto reto. Ento resolveu dormir despida, afinal? zombou ele. Seus olhos estavam ligeiramente pensativos enquanto observavam os cabelos desgrenhados dela e o rosto arredondado que ainda retinha a suavidade do sono. Mas no se preocupe, eu nunca me encontro com disposio para aventuras a esta hora do dia. Decidindo que era melhor ignorar essas palavras, Dani perguntou: Que horas so? As horas no so importantes aqui. Ele deu de ombros. afastando-se e sentando-se diante de seu prprio caf que estava em cima da mesa rstica. So importantes para mim disse Dani veementemente, reanimada depois de um grande gole de caf. Quero ir para a fazenda assim que for possvel. Estou certa de que o sr. King lhe ficar muito... grato por ter me hospedado durante a noite, Isso o que menos importa diante desta situao Burt virou-se na cadeira e olhou-a friamente. Como lhe disse ontem noite, no h maneira de se chegar fazenda at que as pontes sejam consertadas. E isso no vai acontecer at as guas baixarem. Alm disso, a estrada onde voc ficou atolada secundria, e seria a ltima onde fariam reparos. Portanto melhor se acostumar com a idia de 18

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passar aqui pelo menos uma semana. Os cobertores escorregaram um pouco subitamente, mas ela os ignorou em sua indignao.

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quando

Dani

se

sentou

Eu no posso ficar aqui... sozinha... com voc! Mesmo voc deve compreender isso. Mesmo eu? As sobrancelhas negras se ergueram ironicamente. Olhe, no v me dizer que um simples caador, ou seja l o que for. Ela agitou a mo com impacincia, ento continuou dizendo lentamente: No me importa o que ou quem voc seja, e nem de quem voc esteja se escondendo. Quero apenas ir a Copper Canyon. Oh, sim disse ele calmamente, para reclamar os seus direitos. O que h de errado nisso? ela perguntou, agressivamente na defensiva Grant King me deve, e tem de me pagar, seno ter muitos problemas. Burt balanou a cabea. Ele no do tipo que aceita passivamente problemas dessa natureza. Pior para ele retorquiu Dani concisamente, olhando para o outro com curiosidade. Voc obviamente conhece Grant King. Como ele realmente? Burt fez uma careta e deu de ombros ao mesmo tempo. Mais ou menos do tipo comum destas bandas. Um homem um homem, num mundo de homens. Ele no gosta muito de mulheres. - Talvez secamente. porque no existam muitas por aqui disse Dani

Pode ser. Burt tomou seu ltimo gole de caf e levantou-se, parecendo apenas um pouco menos ameaador do que na noite anterior. Eu no o conheo muito bem. Dani fitou os seus olhos escuros. O que ele acha de voc se esc... de voc estar aqui? Um sorriso irnico brincou nos lbios dele, Ele foi criado num lugar onde grosseria perguntar sobre a vida particular de um homem. Ele aceita aquilo que eu lhe digo. E o que foi que voc lhe disse? perguntou Dani com uma coragem que estava longe de sentir. Que precisava ficar algum tempo sozinho, afastado das coisas da civilizao repondeu ele asperamente, como se no estivesse gostando daquelas perguntas. Tem um pouco de gua quente na panela sobre o fogo, caso queira se lavar. Enquanto isso, vou cuidar de Josh, para que no seja incomodada. Vamos pensar nas refeies quando eu voltar. Dani ficou deitada durante vrios minutos depois de ele ter sado. A referncia dele s "coisas" da civilizao poderia ser interpretada de vrias maneiras. No seria difcil concluir que o homem estranho, rude e muito forte que a salvara do brejo onde cara estivesse fugindo da lei. Nessa terra primitiva, onde os homens evidentemente viviam sem fazer perguntas a respeito de seus vizinhos, ele estaria a salvo do longo brao da lei. possvel que ele tivesse se apresentado como escritor, ou poeta,

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dizendo que precisava da solido daquele lugar. Por um breve momento, ela encontrou consolo na idia de que Burt, fosse ele quem fosse, dificilmente gostaria de atrair as atenes sobre si mesmo, detendo uma mulher contra a sua vontade. Dani sentiu um frio descer sobre ela depois que esse pensamento passou pela sua mente. Ningum sabia que ela existia e muito menos que estava presa nessa cabana abandonada, a quilmetros de qualquer lugar, e na companhia de um homem que podia ter cometido uma dzia de crimes diferentes. Um homem que estaria voltando a qualquer momento depois de ter cuidado de seu cavalo. Esse pensamento foi suficiente para faz-la afastar as cobertas e ir rapidamente apanhar suas roupas. Ela tinha de fugir daquele homem envolto em mistrio. Seus pensamentos continuaram a fervilhar enquanto ela vestia as calas compridas azuis e a blusa. O beijo daquela noite deveria servir de aviso. Mesmo ela, assustada como estivera, sentira-se desamparada diante da reao primitiva que fora estimulada dentro dela, enquanto os lbios de Burt se moviam com segurana voluptuosa sobre os seus. Segurana de uma velha habilidade que s podia ter sido cultivada com a experincia. Apesar de ele negado, Dani tinha certeza de que Burt era casado. O que tornava aquele beijo ilcito em qualquer pas do mundo. Suas faces ardiam enquanto se lembrava da sua reao quele beijo, da maneira como o seu corpo se arqueara contra o dele, numa aceitao instintiva daquele domnio masculino. Lavou-se rapidamente na vasilha com gua, usando um sabonete quase novo colocado num pires e usou uma toalha ligeiramente mida que estava pendurada num gancho de madeira debaixo da pia. Burt devia ter usado a mesma toalha enquanto ela dormia, mas no havia nenhuma outra vista, por isso enxugou o rosto e os braos com ela. Antes que tivesse tempo de especular mais uma vez sobre a razo de ele viver de modo to primitivo, Burt abriu a porta e olhou de modo um tanto zombeteiro para os dedos trmulos dela que acabavam de abotoar sua blusa branca com babados. Voc tem uma mala no carro? Diante do gesto frio de assentimento de Dani, ele pegou as chaves que estavam em cima do balco em desordem. Onde foi que as pegou? perguntou ela brusca e impensadamente, e ele lhe dirigiu um olhar irnico; Na ignio respondeu secamente. Gostaria que eu as tivesse deixado l, onde algum pudesse encontrar e furtar suas coisas? Um brilho de especulao se acendeu nos olhos de Dani. Se ele receara que algum encontrasse o carro, ento devia existir algum tipo de trfego na estrada. Alguma pessoa certamente ficaria imaginando onde estaria o motorista e investigaria a regio. No alimente falsas esperanas. Os nicos que passam por aquela estrada so os vagabundos, e a nica preocupao deles seria que voc chegasse antes que tivessem tempo de escolher as coisas que pudessem carregar com facilidade. Ele se virou para o outro lado, diante da expresso de desapontamento refletida nos olhos de Dani. Vou buscar suas coisas. E o que devo fazer aqui, enquanto voc estiver fora? Os olhos dela

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aos pedaos, fitando

vagaram desdenhosamente pela habitao caindo rapidamente os dele quando Burt deu uma risadinha.

Faz tempo que este lugar est precisando de um toque feminino. Por que voc no o arruma um pouco? No vou fazer nada disso! Voc parece no compreender quem sou, e eu certamente no tenho nenhuma inteno... Compreendo muito bem quem voc ele disse calmamente, os olhos se estreitando. Mas se voc realmente pretende assumir o controle da fazenda e morar nesta regio, deve ser capaz de limpar um pouco de sujeira, quando a nica pessoa disponvel para faz-lo. Ignorando horrorizada. a ltima parte do que ele tinha dito, Dani olhou-o

Est pensando que vou ficar aqui? To logo termine meu negcio com Grant King, vou pr o p na estrada e depois corrigiu, olhando pela vidraa embaada da janela na lama, melhor dizendo. Os olhos dele se desviaram para as tiras delicadas de suas sandlias. Por falar em lama. espero que tenha trazido um par de botas de borracha. Voc perderia essas coisinhas depois de dar uns dois passos no barro. Distraidamente, o olhar de Dani tambm se desviou para as sandlias, e ela viu com tristeza que o que ele dissera era verdade. Se tentasse fugir, elas ficariam irremediavelmente atoladas na lama l de fora e o resto de seus calados no eram muito diferentes. Em todo caso, eu trouxe a sua bolsa. Burt deixou de lado o assunto sobre os seus, sapatos, apontando para a bolsa de couro preta encostada num dos suportes da cama. Voc j foi at o carro? Ela franziu a testa. No ele respondeu brandamente, retribuindo o seu olhar. Trouxe-a conosco ontem noite, mas esqueci-me dela enquanto cuidava de Josh. Esqueceu? Teria ele esquecido realmente, ou a teria deixado de propsito no abrigo do cavalo, at que tivesse tempo de examinar o seu contedo vontade? Mais uma vez, ele pareceu ler os pensamentos de Dani. Eu no mexi em nada. s a trouxe aqui para dentro disse ele abruptamente, voltando-se de novo para a porta, antes de acrescentar: No vou me demorar. Ento ele saiu e Dani entrou em ao. Pegando sua bolsa do cho, ela abriu o zper e procurou agitadamente sua carteira. Seus dedos trmulos s encontraram o leno de seda que ela levava para alguma emergncia, seu estojo de maquilagem e vrios cadernos de anotaes e mapas de estradas. Dani se sentou, trmula, na cama desfeita e ficou olhando para o cho empoeirado. Ento ele era um ladro... alm do crime maior que devia ter cometido, para ser obrigado a viver num lugar como aquele. Ela teve uma sensao de alvio misturado com desapontamento. Pelo menos os ladres no matavam... ou ser que matavam? S se estiverem contra a parede, ela se lembrava de ter lido em algum lugar. Mas isso era ridculo, ela sacudiu a cabea, irritada; sua intuio lhe dizia que 21

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ele no era do tipo de homem que assaltasse residncias. No. Teria que ser algo em grande escala, como um golpe bem tramado, um desfalque numa grande firma. No era difcil imagin-lo numa posio de destaque, num cargo de confiana... e agora que tinha raspado aquela barba assustadora, ela conseguia visualiz-lo com ternos escuros, como os de um executivo eficiente. Ainda estava sentada especulando, quando o ouviu chegar, e um leve temor que nada tinha a ver com medo comeou em alguma parte de seu interior. O sentimento de desapontamento se transformou em algo tangvel dentro de seu peito. Por que ele tinha de ser ladro? Quer abrir a porta? gritou ele do lado de fora. Ela se levantou desajeitadamente e atravessou a sala. A mala de couro estava debaixo de um brao, e a manta de viagem que colocara no assento traseiro, dobrada, debaixo do outro. Burt ps a mala no cho, embaixo da cama e colocou a manta sobre ela. Seus olhos percorreram a sala, que ainda estava desarrumada, e ento sorriram sarcusticamente quando se voltaram para Dani. Voc no fez nem ao menos um caf fresco? Sua voz grave pareceu dominar a sala. Ela cruzou os braos num gesto de defesa, que no passou despercebido para ele. O que houve? O gato comeu sua lngua de novo? possvel que o gato tenha feito isso tambm disse ela com aspereza, caminhando pomposamente at a mesa e sentando-se numa das cadeiras. O que quer dizer com isso? perguntou ele aps uma ligeira pausa. No banque o fingido comigo, Burt, ou seja qual for o seu nome. Voc devia saber que eu descobriria o desaparecimento de minha carteira. Sua carteira? A surpresa refletida nos olhos dele teria parecido autntica se ela o conhecesse melhor. Deixe disso retrucou ela de modo deselegante, levantando-se e caminhando agitadamente na direo do fogo, sentindo um calor nas costas quando se virou para encar-lo. Voc simplesmente no aguentou a tentao, no foi? Mesmo que no houvesse muito dinheiro nela e voc no pudesse usar os cartes de crdito neste buraco esquecido por Deus. Espere a um instante! Em dois passos largos ele parou diante dela com os lbios contrados. Quer dizer que sua carteira no est na bolsa? Voc sabe que no! Ela o encarou demonstrando mais segurana do que realmente sentia. Se a carteira no estava na bolsa, ento ela deve ter cado no carro, ou ento enquanto vnhamos para c. Olhou de novo para a cama, onde estava a bolsa. Segurando o brao de Dani com fora, ele a puxou at l. Ela estava fechada com zper? Estava, por isso... Abra-a ordenou ele rudemente. 22

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J no se sentindo to segura, Dani abriu o zper com os dedos trmulos, Agora tire tudo e espalhe sobre a cama. Sem nem pensar em desobedecer quela ordem severa, Dani tirou o leno, os cadernos, o estojo de maquilagem e a... carteira. Seus olhos se arregalaram, enquanto ela olhava para aquele objeto de couro macio que tinha na mo. Como era possvel? Poderia jurar que ela no estava l na sua primeira busca. Engolindo em seco, Dani olhou para cima, para o rosto tempestuoso de Burt, que se encontrava lvido de raiva. Eu... eu sinto muito gaguejou ela. Ela deve ter ficado... escondida entre os cadernos e os mapas. Ou ser que voc estava ansiosa demais para provar que eu era um ladro? Eu... S h uma coisa que eu quero de voc ele levantou a cabea de Dani, colocando seus dedos embaixo do queixo, para que ela fitasse diretamente os seus olhos flamejantes , e isso no tem nada a ver com dinheiro. Seu polegar alisou asperamente os lbios separados de Dani, fazendo-a ofegar com uma sensao de formigamento ao longo de todo o corpo. Antes que tivesse tempo de adivinhar a inteno do outro, a mo dele deslizou pela sua face e parou em volta da nuca. E ela sentiu o hlito morno de Burt perto de sua boca. Isto deve lhe dar uma idia daquilo que quero dizer, a boca de Burt se aproximou ainda mais e Dani ficou paralisada demais para oferecer a menor resistncia que fosse. Era como se ela estivesse observando a cena sendo interpretada por duas outras pessoas; um homem alto curvado sobre uma mulher, seus braos envolvendo-a e puxando-a de encontro curva de seu corpo. Segundos ou minutos depois, Dani se deu conta da situao real. A presso cruel e punitiva da boca de Burt foi aliviada abruptamente quando ele sentiu a submisso de seu corpo que se tornou dcil, enquanto os lbios de Burt roavam de modo provocador os lbios dela. Quando ele ia rejeitar o seu convite, Dani se espremeu ainda mais de encontro s suas coxas firmes como ao, no sentindo nenhum pudor quando ele gemeu, ergueu a boca e cobriu de beijos o seu rosto, chegando finalmente ao lbulo de sua orelha. O tempo se tornou inexistente enquanto eles ficaram abraados numa intimidade to primitiva quanto o da sala onde estavam. Dani olhou desamparadamente para ele quando, com uma respirao profunda, ele a afastou e desvencilhou os braos dela de seu pescoo. - Voc realmente no precisa de muito treino, no mesmo? disse ele despreocupadamente, examinando as faces vermelhas de Dani, os enormes olhos azuis e a boca entreaberta. Sua aparncia de inocncia, mas eu no apostaria na sua inexperincia quanto a homens. Talvez devesse. Dani se afastou e ficou olhando para o brilho fraco do fogo. Voc pode ganhar muito se apostar. Duvido muito. Longe do tom de humor que ela esperava, a voz dele era muito sria. Magoada, Dani disse para ele: 23

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E quanto a voc? Quanto dinheiro estaria disposto a perder em apostas desse tipo? Ele deu de ombros e passou por ela para ir at o armrio que ficava em cima da janela. Eu tambm no sou santo. Ele estendeu os braos e pegou um pacote de aveia. Papa de aveia est bom para voc? Eu no estou com fome disse ela um tanto mal-humorada. Voc quem sabe, mas vai demorar um pouco at que eu volte com alguma coisa para o jantar. Ela virou a cabea rapidamente para olh-lo. Quer dizer... Dani engoliu em seco, nervosamente. Voc vai ter que sair para "caar" a comida? . Se quisermos comer esta noite respondeu ele secamente. Eu no sei nada quanto s garotas da Califrnia, mas preciso me alimentar regularmente. Agora, quer um pouco de papa de aveia? Dani sustentou seu olhar por algum tempo, ento baixou seus olhos. Acho que melhor respondeu acrescentando tardiamente , obrigada. ela com pouca amabilidade,

timo. Que tal fazer um pouco de caf, enquanto eu cuido disto? Ele se virou antes que Dani tivesse tempo de falar, e ela olhou preocupadamente, da velha cafeteira que estava em cima do fogo at os ombros largos de Burt, enquanto ele tirava gua de um balde que se encontrava perto do fogo, despejando-a numa panela. Seria possvel que os seus braos houvessem pousado sobre aqueles ombros poucos minutos antes? Aquele homem que agora colocava cuidadosamente a panela no fogo tentara-a sensualmente mais do que outro homem jamais o fizera. CAPTULO III Dani continuava sentada diante de sua caneca de caf, ainda por terminar, muito depois de Burt ter acabado seu desjejum frugal e sado. Dessa vez ele deixara a enorme capa de chuva dependurada atrs da porta, e surgira de seu quarto com um casaco axadrezado vermelho, tal e qual os que ela vira em anncios de frias e pescarias no Canad. Seus olhos se dirigiram curiosamente para a porta fechada, aquela que ela achou que fosse a de um banheiro. As roupas dele deviam estar guardadas l, assim como a cama em que ele dormira na noite anterior. A curiosidade levou a melhor sobre o seu bom senso, e ela foi at a porta, que rangeu ao ser aberta. Seus olhos circunvagaram pelo pequeno cmodo, semelhante a uma cela, detendo-se num saco de dormir amarrotado sobre o assoalho de madeira, depois dirigindo-se para uma cmoda antiga que tomava a maior parte de uma parede, um porta-cabides construdo rusticamente e onde estavam dependuradas roupas de homem. Dani estremeceu quando acabou de entrar no pequeno Evidentemente, a parede que dividia a cabana impedia que o calor do quarto.

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fogo chegasse at ele. Burt normalmente devia dormir na cama que lhe cedera, e ela sentiu um certo remorso quando se lembrou do calor aconchegante do aposento na noite anterior. As roupas dependuradas no so comuns, calculou ela, para um mateiro como Burt. claro que calas de vrias cores e camisas no forneciam nenhum indcio sobre sua posio obscura. Ela riu consigo mesma enquanto se virava. O que ela esperava? Ternos de l de boa qualidade, camisas de seda e sapatos de couro feitos sob encomenda? Os calados que se encontravam sob o cabide eram rigorosamente apropriados para aquela regio botas feitas de materiais durveis, para resistir ao desgaste causado pela neve, pela lama e pela poeira. Dani hesitou diante da cmoda de madeira lavrada. Teria ela o direito de descobrir tudo o que pudesse a respeito do homem que a levara para aquele lugar? Podia haver papis numa daquelas gavetas meio abertas, como se Burt as tivesse examinado apressadamente naquela manh. Tendo se convencido, ela abriu uma gaveta depois da outra, revelando uma variedade de meias, roupas de baixo, vrias malhas de l de cores diversas, um par de camisas grossas de flanela... mas nada que se assemelhasse, nem remotamente, a um papel. Na gaveta maior, de baixo, ela viu, com espanto, lenis de algodo branco e um cobertor xadrez vermelho e preto. Por que Burt os guardava l ao invs de tornar o seu modo de vida primitivo um pouco mais confortvel? Havia at uma toalha de mesa de algodo, tambm xadrez azul e branca. Ela voltou pensativa sala maior. claro! Lavar aquelas peas podia criar problemas para um homem que procurava se ocultar do resto do mundo. Todas as roupas do porta-cabides estavam limpas, mas eram peas pequenas que podiam ser facilmente lavadas e postas para secar dentro da sala principil da cabana. Seus olhos se dirigiram para a espcie de cmoda da sala, afinal, havia apenas umas gavetas sob o tampo plano que, como o balco da pia, estava atravancado com uma mixrdia de artigos cobertos de p. Havia tesouras, barbantes, elsticos, tocos de vela. algumas canetas esferogrficas, mas nenhum sinal de papel. Nos armrios, o resto de um jogo de pratos j lascados e de vrios tamanhos. Suspirando, ela voltou mesa e encheu novamente sua caneca com o resto do caf. O que quer que descobrisse a respeito de seu passado teria que partir dele e aps a cena daquela manh, que comeara com a sua desconfiana, era mais do que improvvel que ele lhe confidenciasse sobre o seu passado obscuro. Quando se lembrou de sua resposta s carcias que ele comeara, um rosado profundo coloriu a sua pele. No de vergonha... nada que comeasse to natural e fortemente podia ser motivo de vergonha. Ela o desejara naquela manh mais do que desejara qualquer outro homem antes. Durante os minutos em que estivera pressionada de encontro quele corpo masculino, sentindo as prprias reaes dele, sentira-se como que libertada de todas as inibies que a tinham limitado antes, isto , sua prpria averso natural ao ato sexual sem amor e a confiana que sua me lhe depositava, de que Dani esperaria at que um amor to grande quanto aquele que seus pais dedicaram um ao outro. Talvez fosse por causa da sbita transio para o incrvel mundo daquela cabana deserta, que ela dera vazo ao instinto devasso que, sabia, encontrava-se adormecido em seu interior. Uma devassido que homem nenhum acreditaria que

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existisse. Mas nenhum deles jamais inspirara...

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E nem Burt o faria novamente, decidiu ela, tomando o resto do caf e levantando-se num movimento rpido. Seus olhos cansados circunvagaram mais uma vez pelo triste ambiente, notando a espessa camada de poeira em toda parte. J que tinha de permanecer naquele lugar e. pelo jeito, seria por muito tempo ela procuraria torn-lo habitvel da melhor maneira possvel. Horas mais tarde, Burt ainda no retornara e Dani parecia ter acumulado sobre si toda a sujeira que ela tirara da cabana. Mas havia satisfao em seus olhos, enquanto estes percorriam a pequena habitao, notando a transformao. A luz do entardecer se filtrava mais claramente -atravs da vidraa brilhante, o balco da pia encontrava-se limpo, assim como a cmoda da sala. O cho fora varrido com uma vassoura de palha que ela encontrara ao lado do fogo. Mas, o que mais atenuava aquela rusticidade era a colcha de cama aconchegante que descia pelas extremidades da cama tosca, ocultando os grossos caibros que a sustentavam. Debaixo das cobertas havia lenis e fronhas limpas. Dani estava cansada demais para sentir o odor velho e ligeiramente mido das cobertas. Naquela noite ela dormiria sob lenis com cheiro de limpeza. Naquela noite... como ela se acostumara com a idia de ficar ali com umi homem que nunca vira antes! Algum estranho encantamento parecia t-la envolvido em uma nebulosidade, enquanto ela olhava em torno da sala. A mesa central se tornara realmente decorativa, com a toalha xadrez azul e branco, sobre a qual havia um copo alto e espesso com flores de uma rvore que havia perto da cabana. Dani tambm descobrira, em suas andanas pelas dependncias externas, que no abrigo onde Josh ficava tambm havia um bom suprimento de legumes, perto do feno, do lado mais prximo da cabana. Batatas e cenouras, limpas e descascadas, esperavam pela chegada de Burt com a parte principal da refeio que eles partilhariam. Ela olhou ansiosamente pela janela, antes de se sentar numa cadeira ao lado da mesa. Talvez ele nem conseguisse chegar antes de escurecer. Talvez Josh tivesse tropeado e cado, e Burt estivesse naquele momento deitado e ferido em algum lugar daquela regio selvagem. Dani j percebera como eram pouco provveis as suas esperanas de fugir daquele lugar. A clareira que circundava a cabana tinha relativamente pouca lama mas, um pouco alm, ela notara as marcas profundas dos cascos de Josh que se afastavam da rea limpa, Estava estudando os efeitos drsticos do trabalho caseiro sobre as suas mos bem cuidadas, quando ouviu o som das patas de Josh. Levantando-se num salto, correu at a janela e olhou para fora. J escurecia. Ela vislumbrou as ancas de Josh que era levado para o humilde abrigo onde dormira e ainda a silhueta alta de Burt, quando passava pouco depois defronte janela. Dani sentiu sua garganta apertar. Era uma tolice, uma loucura, era impossvel que a viso de um homem que ela conhecera h menos de um dia pudesse afet-la daquele modo. Entretanto seus olhos percorriam ansiosamente aqueles ombros largos sob o casaco xadrez, e suas fortes pernas de homem. Um de seus braos estava estendido, e ela sentiu o seu estmago revolver quando reconheceu um pequeno animal peludo que pendia de seus dedos. Era um coelho, personagem de muitos dos livros infantis que lera quando criana.

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Burt devia ter deixado o animal morto l fora, porque estava com as mos vazias quando abriu a porta e entrou na sala, dando uns dois passos antes de parar, incrdulo, com seus olhos examinando em poucos segundos o trabalho que havia custado vrias horas para ser realizado por Dani. Ora, o qu... Os seus olhos escuros se voltaram para Dani notando com a mesma preciso que ela mudara de roupa, e que usava jeans bem justos e uma blusa folgada azul-clara. Eu nunca vi este lugar; deste jeito elogiou ele, e algo em seus olhos dizia a Dani que ele no se referia somente limpeza da cabana. Mas o coelho morto ainda ocupava a sua mente, e ela disse friamente: Eu tive de passar o dia de algum jeito. Dani desviou os olhos dele, mas ainda continuou sentindo aqueles olhos escuros queimando a sua pele. Onde encontrou todas essas coisas? ele perguntou calmamente, aps uma pausa de silncio completo. Achei que voc no se importaria se eu as procurasse nas gavetas respondeu ela brevemente, sentando-se novamente na cadeira ao lado da mesa e olhando-o de modo desafiador. Contanto que tenha encontrado o que procurava. Ele deu de ombros, seus olhos mantendo um brilho zombeteiro e, demonstrando que ele sabia que Dani no tinha encontrado o que estava procurando: um indcio de seu passado, sua verdadeira identidade. Ele andou at o fogo, que Dani tinha mantido aceso com a pilha de lenha que havia ao lado, e levantou as tampas das duas panelas que estavam na parte onde no havia fogo. Vejo que tambm encontrou o depsito de legumes comentou secamente, voltando-se para encar-la. Eles devem combinar bem com o que eu trouxe para o jantar. Se est falando do coelho que voc matou, pode deixar l fora! falou Dani de sopeto, cerrando a boca com fora enquanto olhava para a toalha de mesa colorida. Matou? Voc vegetariana? A voz de Burt ficou spera, mas ela no ligou. No, no sou vegetariana, mas... Posso lhe garantir que o coelho que eu trouxe foi morto to misericordiosamente como qualquer boi no matadouro disse ele. Em todo caso, a nica carne que temos, por isso... Ento vou comer apenas legumes interrompeu ela incisivamente. - Se quiser comer carne, ter de prepar-la voc mesmo. Ele se virou bruscamente para o fogo e se curvou para remexer as cinzas com o atiador que ela usara antes. Enquanto colocava mais lenha pela abertura de cima do fogo, ele disse com a voz firme: No tem problema. Mas voc vai precisar consumir protenas at sair daqui. Estranhamente, Dani no sentiu nenhuma grande alegria diante da perspectiva de deixar a cabana assim que as pontes fossem reparadas. Desde a 27

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faxina geral, ela sentia como se aquela habitao caindo aos pedaos fosse sua, de uma maneira que o homem que agora se dirigia para a porta com o rosto carrancudo jamais saberia. Ela no tinha certeza, mas calculava que Burt no vivia l h muito tempo. Certamente no h tempo suficiente para que se acumulasse tanto p e sujeira em cada canto da cabana. E essa deduo deu origem a outra pergunta: Quem tinha vivido ali antes dele? Teria havido um toque feminino no fogo polido, o aroma de po assando, o som de voz de,crianas que brincavam perto da porta da cabana? Talvez o quartinho onde Burt dormiu tivesse sido um anexo para acomodar as crianas. Mas onde estaria agora essa famlia mtica, de slida respeitabilidade? Ela se levantou e foi at o fogo crepitante, puxando as panelas de legumes mais para frente. No fazia a menor idia de como Burt prepararia o coelho que caara, mas os legumes poderiam ser mantidos aquecidos indefinidamente depois que estivessem prontos. Burt entrou quando ela estava colocando garfos e facas em ambos os lados da mesa, e ela afastou prontamente seu olhar dos pedaos rosados, de carne que ele depositou no gabinete da pia, enquanto se abaixava diante do armrio para pegar uma grande frigideira. Depois do olhar duro que ele lhe dirigira ao entrar novamente na cabana, Burt passou a ignor-la. Estava tudo bem para mim, ficou ruminando Dani, correndo para levantar as tampas das panelas quando o vapor comeou a for-las para cima. E esbarrou em Burt, quando este se dirigia para o fogo com sua frigideira cheia de carne e ela vinha voltando. Nada na expresso dele demonstrou que se sentia atrado por ela quando a segurou pela cintura para ajud-la a se reequilibrar. Mas ela sentiu um formigamento pelo corpo ao simples contato com o dele. Afastou-se num pulo, como se estivesse sendo ferroada e viu, ento, um brilho zombeteiro nos olhos de Burt. Encontrando proteo mais uma vez atrs da mesa, ela ficou a observ-lo, com os olhos ardentes, enquanto ele temperava a carne depois de coloc-la na parte mais quente da chapa do fogo. Como que ele conseguia ficar l, impassivelmente, observando aquele bichinho engraadinho, que estivera alegremente vivo poucas horas antes, tostando para ser comido? Como ele podia suportar o odor de sua carne, dourando no leo que ele espalhara? Pontadas agudas de fome contraram seu estmago, quando o aroma se espalhou por toda a cabana. Ela no tinha comido nada desde a terrina de papa de aveia daquela manh, e a carne que fritava estimulou o apetite que ela contivera o dia todo. Para falar a verdade, o cheiro do coelho no era diferente do de frango, que ela adorava comer. Mas no era frango, ela lembrou rapidamente, enquanto Burt se ocupava em virar os pedaos cheirosos de carne, temperando-os novamente. Tratava-se de uma inocente criatura selvagem, capturada na armadilha cruel do homem predador. Mesmo assim, sua boca estava cheia d'gua. No precisa comer se no quiser disse Burt laconicamente, minutos depois, quando colocou um prato fumegante com legumes cozidos e carne tostada diante dela. Ele no parecia ter nenhum dos preconceitos de Dani, quando atacou a refeio com todo o apetite de um homem faminto.

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E ele devia estar realmente esfomeado, pensou Dani, tendo comido to pouco quanto eu este dia, e com um corpo muito maior para ser nutrido. Pegando no seu garfo, ela separou um pedao de batata e levou-o boca. quase suspirando de satisfao ao mastig-lo. Foi s quando uma Textura mais firme de carne fez seus dentes mastigarem com mais fora, que ela percebeu que sua mo tinha levantado a faca e cortado a carne temperada, inconscientemente. Ela esperou que a nusea lhe subisse pela garganta. Mas isso no aconteceu. Consciente do interesse de Burt, ela olhou para o outro lado da mesa com um olhar de culpa, esperando encontrar zombaria em seus olhos, mas encontrando em vez disso um olhar de quase compaixo. No se sinta mal por gostar ele disse calmamente , mesmo que no tenha vindo bem embrulhado na prateleira de um supermercado. uma lei da natureza que os animais pequenos se tornem presas dos maiores, em momentos de necessidade. No foi a natureza que inventou as armadilhas para pegar animais inocentes respondeu ela bruscamente, detestando o tremor que havia em sua voz. Ele deu de ombros. A natureza deu ao homem a habilidade de inventar maneiras de conseguir seu sustento de cada dia. E, depois, com um brilho de escrnio aceso em seus olhos: Voc teria morrido de fome se no fosse assim. Tudo depende da situao argumentou Dani persistentemente. E qual a nossa situao neste instante? A seriedade sbita de seu tom de voz fez Dani levantar os olhos para enfrentar o brilho duro dos dele. Abriu a boca para falar, mas as palavras no saam. A lgica dele era arrasadoramente verdadeira para ser contestada. Pode comer sossegada disse ele brandamente. Posso lhe garantir que o coelho no sofreu muito. Como que para dar exemplo, ele se curvou novamente sobre o prato e Dani ficou a observ-lo durante algum tempo. Os cabelos que cobriam os seus olhos eram espessos e negros, a barba que ele tinha raspado pela manh j estava crescendo, dando-lhe aquela aparncia escura e selvagem que ela notara na noite anterior. Ele tinha tirado o casaco e arregaado as mangas da camisa. O corao dela comeou a bater num ritmo irregular que trouxe um fluxo de rubor s suas faces. Teriam aqueles braos realmente a segurado naquela manh, parecendo braadeiras de ao, enquanto envolviam o seu corpo vido? Estava to imersa nas lembranas sensuais que revolveram seu corpo, que ficou surpresa quando ele olhou sbita e penetrantemente dentro dos olhos. No havia tempo para ocultar o suave encanto do brilho que cintilava neles e houve um silncio calmo de percepo mtua, enquanto ficaram olhando um para o outro. Dani sabia que precisava interromper aquele momento, percebendo com sbita clareza que o homem que se encontrava do lado oposto tinha o poder de atingi-la como nunca ningum havia feito antes. Dani jamais correspondera to profunda e naturalmente s carcias de um homem, e esse pensamento a assustou. Isolada assim, num mundo parte, ela se tornara vulnervel s mudanas que ele fizera

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sobre os seus sentidos. Mas, uma vez mais, foi Burt quem quebrou o encanto mtico entre eles. Sua comida est esfriando disse ele calmamente, embora dando uma impresso de aspereza. Ela olhou distraidamente para a refeio que mal comeara a comer. Pegando novamente o garfo, comeou a espetar as cenouras. O que voc faz na Califrnia? perguntou Burt procurando puxar conversa. Dani tinha certeza de que ele a estava distraindo para que ela pudesse recuperar o seu equilbrio. E, estranhamente, o conseguiu. Trabalho e estudo num hospital-escola em Los Angeles, ento olhou de esguelha. Eu quase fui trabalhar numa agncia de modelos acrescentou ela. ? E por que no foi? Porque eu... sua voz sumiu quando ela relembrou as razes que a fizeram desistir da agncia. Ser que ela queria realmente que Burt soubesse que Emory Harden considerava suas atitudes inocentes demais para os padres atuais? Surgiu algo melhor disse ela friamente. Como uma fazenda prspera em Chilcotin? perguntou ele secamente, afastando sua cadeira ruidosamente para se levantar e ir at fogo pegar caf. Por que no? Dani se levantou automaticamente para pegar duas canecas dos ganchos ao lado da janela. Meu av trabalhou durante anos para constru-la. Mas voc no disse Burt incisivamente, voltando do fogo despejando o caf nas canecas. E dai? Voc no concorda com o meu direito na herana? Ele se sentou de novo e puxou a caneca para peno de si antes de responder. Em certos casos, sim. S que eu acho uma loucura voc desistir de uma boa oportunidade como modelo na Califrnia, para esperar conseguir dirigir uma fazenda do tamanho da de Copper Canyon. Eu no quero dirigi-la! gritou Dani com frustrao, e os olhos faiscando. Quero apenas... Viver dos lucros? interrompeu ele agressivamente. Acha que um homem como Grant King vai deix-la levar simplesmente a maior parte daquilo em que ele trabalhou tanto? Ele teria a parte dele insistiu Dani teimosamente. Ento olhou para Burt com ar de suspeita. Por que que est to interessado em defender os direitos de Grant King? Burt deu de ombros e tomou um grande gole de caf. Ele tem sido muito bom para mim desde que cheguei aqui. Ele ergueu a cabea e olhou de modo quase afetuoso pela cabana. Este lugar dele, como quase tudo num raio de mais de sessenta e cinco quilmetros.

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A parte dele pertence a ele corrigiu ela, com sua boca comprimida numa linha estreita. A maior parte pertence a minha me... e a mim. Isso algo que voc ter de discutir com ele, quando o encontrar Burt concluiu com um ligeiro ar de aborrecimento. Quando isso ser possvel? gaguejou Dani, espantada com a sua prpria falta de pressa em chegar fazenda. Desejava inconscientemente prolongar aquela existncia encantada o mais que pudesse. o que parecia totalmente indiferente para Burt, a se julgar pela sua expresso fechada. Como lhe disse antes, daqui a mais alguns dias. Ele olhou em tomo como que percebendo pela primeira vez que a luz do dia havia desaparecido e que a mesa era iluminada apenas pelo brilho das chamas do fogo. Vou acender o lampio disse ele, levantando-se e trazendo o antiquado lampio da cmoda, onde Dani o deixara depois de polir a sua base. melhor prestar ateno, para o caso de eu no estar aqui algum dia e escurecer ordenou ele sem esperar resposta. Dani afastou a sensao de pnico que a ameaava e ficou assistindo, enquanto ele acertava o pavio e ajustava os reguladores at que, momentos depois, a chama se acendeu e permaneceu bruxuleante. O que ela faria se Burt no voltasse qualquer noite? A pequena cabana j era bastante desolada com a luz do dia; noite, ela encerraria todos os terrores da infncia pela escurido. O pensamento acendeu a lembrana que ela vinha ocultando durante o dia todo, e ela perguntou subitamente; Voc saiu durante a noite? Os olhos dele passaram do lampio paru o seu rosto. Por que pergunta? Eu... pensei ter ouvido algum andando. Mais do que isso, ela agora se lembrava distintamente do ranger da porta do quartinho e tambm do estalido fraco, mas distinto, da porta de entrada da cabana. Ela voltara a cair num sono profundo antes que o rudo penetrasse em sua conscincia exausta. No conseguia pegar no sono disse ele com ironia. Oh... eu... apenas pensei que outra pessoa pudesse estar vagando por a disse ela desajeitadamente. Ningum fica vagando toa por esta regio respondeu ele, enfatizando o isolamento da cabana. Nunca tive um trinco na porta. mesmo? Nunca vivi num lugar onde no se precisasse de trincos. Ela sabia que estava tagarelando inconsequentemente por causa de seu nervosismo, mas o silncio que certamente cairia entre eles se ela parasse de falar era assustador demais para sequer ser imaginado naquele momento. Onde minha me e eu moramos, em Los Angeles, temos que ter fechaduras triplas na porta. Ele lhe dirigiu um olhar penetrante e ligeiramente surpreso, antes de se sentar novamente mesa. Voc mora com sua me?

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claro. Ela s tem a mim como... ela interrompeu e foi se sentar novamente no lado oposto ao dele ...companhia, desde que papai morreu. Ela... dependia muito dele. isso deve sacrificar a sua vida amorosa. Minha? Dani olhou para ele perplexa at que comeou a compreender. Ento disse incisivamente: Eu dou um jeito. Tenho certeza de que sim. Os olhos dele. iluminados pelo lampio que estava num lado da mesa avaliaram Dani: as faces coradas, a boca de lbios polpudos, descendo pela blusa azul-clara, que acentuava as curvas suaves de seus seios. Voc deve ter namorados muito compreensivos. Eu tenho uma me muito compreensiva. A boca de Burt contraiu-se numa linha dura. Ela pensa do mesmo modo que voc quanto a assumir o controle da fazenda? E por que no? foi a resposta evasiva de Dani para que ele no soubesse que essa era uma questo sobre a qual a bondosa Marsha jamais tentaria fazer alguma presso. Ela mal conhecera o pai de seu marido e, portanto, achava que no tinha nenhum direito aos seus bens terrenos aps a sua morte. Nem mesmo para aliviar o sofrimento que tinha de suportar a cada dia de sua vida. Dani pousou os olhos na toalha xadrez, quando os sentiu cheios de lgrimas que ameaavam cair. O dinheiro dela... nosso. Ela passou a mo trmula pela testa. Minha me ficar preocupada se no tiver notcias minhas. Se ela telefonar para Grant King e ele disser que eu ainda no cheguei... Ser que ela faria isso? Telefonar para ele, quero dizer? Dani balanou a cabea. Talvez no durante um dia ou dois. Eu lhe disse, quando telefonei de Kamloops, que ligaria para ela assim que... que... Assim que persuadisse Grant a lhe entregar a fazenda? interrompeu ele. Pelo pouco que o conheo, isso poderia levar algum tempo. O que voc planejou fazer se ele recusar? Como ele pode recusar? Ela ergueu a voz. Ele sabe to bem quanto eu que a Fazenda Copper Canyon pertenceu ao meu av. Deve existir uma lei que nos proteja de egostas como Grant King. Talvez exista ele disse dando de ombros , mas esse tipo de disputa legal pode sair caro, caso voc perca. Mas um brilho duro cintilou em seus olhos talvez dinheiro no seja problema para voc. Eu calculo que certas "enfermeiras" devem ganhar mais do que o suficiente para se manterem com... conforto. Sua ironia no passou despercebida por Dani, mas ela se conteve e disse friamente: Creio que "certas enfermeiras" devem ganhar muito, assim como "certos tipos de profisso"... Est tentando me dizer que no uma profissional bem remunerada? perguntou ele. As roupas que estava usando ontem no foram compradas em qualquer liquidao, e o carro que voc est dirigindo no um

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calhambeque qualquer.

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Dani respirou fundo de irritao, lamentando-se por ter confiado to abertamente naquele homem, que em virtualmente um estranho. Para a profisso que pretendia seguir, as boas roupas eram importantes, e o carro foi um presente de... Voc tem outra ocupao? sugeriu ele suavemente, seus olhos se estreitando, enquanto registravam o seu rpido rubor de raiva. Como se atreve?! Dani quase derrubou a cadeira quando se levantou furiosamente, sabendo o porqu do julgamento de Burt quanto ao seu carter: a cena entre eles naquela manh, e isso a fez responder sem piedade: Quem voc, para julgar algum, mesmo que aquilo que voc disse seja verdade? O seu prprio passado no algo de que se orgulhe, seno, no estaria se escondendo aqui nestes confins. Quando ele levantou a cabea, num gesto que lhe pareceu uma negativa, ela continuou: Por que voc no me diz de verdade quem voc? E um homem rico, pobre, um mendigo ou um ladro? Sua nfase recaiu sobre a ltima palavra, e ela ficou observando, curiosa, para ver qual seria a reao dele. Se Burt confessasse um dos crimes do qual ela o acusara mentalmente, ficaria desapontada. Mas as palavras que ele disse a seguir provaram que ela, pelo menos, no estivera errada em algumas de suas suposies. Burt tambm se levantou e ficou fitando-a, com as costas voltadas para o calor do fogo. Eu me formei em medicina em Boston antes de vir para c, portanto, isso elimina grande parte dessas categorias. Exceto a ltima retrucou Dani, demasiadamente inflamada naquele momento, para analisar o seu desapontamento por saber que sua suspeita original fora verdadeira. O que voc fez? Deu desfalque em algum cliente ou praticou algo ilegal na medicina? Uma leve contrao de sua boca cerrada foi a nica indicao de que as palavras dela haviam tocado num ponto delicado. Duvido muito que uma enfermeira da Califrnia tenha a capacidade de entender os motivos que me trouxeram at aqui respondeu. Tem razo escarneceu Dani. De que adianta todo o dinheiro do mundo quando se tem de viver como um eremita aqui? Sabendo que jamais poder voltar para a vida que conheceu, para as pessoas que gostam de voc. Ela levantou o queixo de modo desafiador. Ou voc no tem famlia que se preocupe com voc? Eu tenho famlia respondeu ele lentamente, levantando as mos para enganchar os polegares em seu cinto de couro. Acho que eles compreendem por que quis vir para c. Voc lhes deu uma boa explicao, no foi? ironizou ela. Alguns pais no conseguem ver nada de errado em seus filhos, no importa o que faam. Ento acho que fui abenoado com pais assim falou com deciso. E Dani deixou-se cair novamente na cadeira que acabara de deixar vaga. O que voc faz noite por aqui? perguntou ela.

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Burt ergueu as sobrancelhas ao perceber que ela procurava mudar de assunto, mas a linha dura de seu queixo se descontraiu quando ele se sentou novamente diante dela. Leio um pouco respondeu ele laconicamente. E Dani se lembrou da pilha de livros de mistrio que ela examinara descuidadamente antes de recoloc-los na prateleira de cima da cmoda da sala. Na ocasio, ela ficara pensando sobre a preferncia de seus livros, mas se era mdico... Ela deixou esse pensamento de lado at que tivesse tempo de refletir com mais calma. No h nada que possamos fazer juntos? perguntou ela com toda inocncia, s percebendo a sua gafe quando viu um brilho significativo nos olhos dele. Quero dizer acrescentou apressadamente jogar biriba, domin, coisas desse tipo. Talvez voc saiba disso melhor do que eu disse Burt, levemente sarcstico, enquanto seus olhos percorriam a toalha xadrez da mesa e a colcha colorida da cama. Era clara a insinuao de que Dani se excedera ao mexer nos pertences dele. Acontece que vi um baralho numa das gavetas da cmoda quando estava fazendo limpeza disse ela com uma arrogncia defensiva. Voc joga cartas? Ele quis saber. Minha me e eu costumamos jogar. Entre os intervalos de seus... outros compromissos? Dani olhou raivosamente para Burt, sentindo um forte desejo de levantar a mo e apagar a expresso de sabicho do rosto dele. Ao invs disso, respirou fundo para se acalmar, e perguntou: Quer jogar ou no? Eu apenas achei que isso ajudaria a passar o tempo, mas se voc prefere... Vamos jogar concordou ele, abruptamente. Empurrou cadeira para trs. Vou cuidar do fogo, enquanto voc vai buscar as cartas. sua

Os olhos de Dani pareciam atrados pela simetria masculina do corpo de Burt e, enquanto ele se curvava diante do fogo, para pr lenha em seu interior espaoso, ela notou como sua pulsao acelerara. Observou os ombros musculosos dele, que se moviam ritmicamente e tambm a estreiteza de seus quadris moldados pelo tecido firme de suas calas. Por que ele tinha de ser um fugitivo dos costumes civilizados que Dani tinha em to alta conta? Ainda mais perturbadora foi a onda de prazer que se apoderou dela com a lembrana das carcias trocadas naquela manh. Na verdade, ele era o homem mais excitante que ela conhecera. Os namorados casuais que tivera na Califrnia pareciam insignificantes comparados com Burt. Dois ou trs deles a tinham acusado de ser fria. No houve nenhum recuo quando Burt a beijou, transformando as reaes que ela sempre reprimira em vida quando no auge da paixo. Eu... vou buscar o baralho disse ela apressadamente, arrastando a cadeira e caminhando com passos inseguros at a cmoda, procurando l um baralho amarelecido.

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Eles se pareciam com qualquer casal, jogando cartas luz suave de um lampio de querosene. Dani estava mais fascinada pelo formato msculo das mos de Burt do que com seus pontos acumulados. Quinze dois-quinze quatro-quinze seis-e seis para Dani, o que totaliza doze e me torna vencedor nesta partida. Desta vez admitiu Dani olhando de esguelha, vingando-se ao ganhar por uma diferena de duas partidas, quando Burt disse finalmente: Acho que chega por hoje. Embora Dani soubesse no ser possvel os olhos humanos mudarem de cor, os de Burt pareciam mais escuros naquele momento, luz vacilante do lampio de querosene. Sim, eu... acho que sim ela concordou debilmente, com o sorriso desaparecendo de seus olhos azuis quando ele deu dois passos preguiosos em torno da mesa e se curvou para ajud-la a se levantar. O corao dela pareceu dar um pulo dentro do peito quando as mos de Burt, ao invs de levantarem-na, deslizaram lentamente pelos contornos de seus braos. Sua respirao ficou acelerada com o contato daqueles dedos quentes de encontro sua pele, um tremor percorreu o seu corpo, ento levantou os olhos para fitar a sensualidade que havia nos dele. O que estava acontecendo com Dani? Como que ela podia, sempre to controlada emocionalmente. deixar se influenciar pela presena de um homem que nem conhecia at o dia anterior? Queria fechar os olhos, mas em vez disso eles se fixaram no contorno firme dos lbios dele, e ela percebeu que desejava que a beijasse novamente, como o tinha feito naquela manh. E se ele o fizesse, ela estaria perdida. Perdida num mundo de sensaes, cuja existncia ela s imaginara antes. Ela umedeceu os lbios com a lngua e lhe dirigiu um rpido olhar. Eu... Durma bem, Dani disse ele roucamente, e roou os seus lbios nos dela antes de se aprumar e lhe soltar os braos. O desapontamento foi como um soco em seu estmago. Vou buscar o farolete acrescentou ele enquanto se afastava. Dani, num sbito acesso de clera, desejava dizer-lhe que no precisava de sua companhia para ir at l fora, mas o bom senso lhe dizia que a caminhada, to facilmente realizada luz do dia, seria aterrorizante a noite sem a presena dele. Isso foi feito em silncio, e eles se separaram com outro breve boa-noite, antes de que Burt desaparecesse em seu quartinho. Dani dirigiu um olhar de desespero aos pratos e panelas que estavam empilhados em cima do gabinete da pia e resolveu esquentar um pouco de gua na manh seguinte para lav-los. Um sorriso oblquo apareceu em seus lbios enquanto tirava uma camisola fina da mala e a colocava sobre a cama. Como se acostumara rapidamente a viver sem todas as facilidades da civilizao! Talvez uma parte do esprito pioneiro de seu av estivesse se manifestando nela! Essa hiptese foi testada minutos depois quando resolveu, frustradamente, lavar-se com gua fria. Embora estivesse ligeiramente aquecida por ter estado perto do fogo, ofegou enquanto molhava o rosto. Isso a fez ficar bem desperta, por isso

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ela pegou uma escova de cabelos na mala. e a usou para devolver o brilho aos cabelos. Como se toma banho por aqui?, ela ficou pensando enquanto sua mo se movia automaticamente. Burt certamente no pertencia ao rol dos sujos mesmo os seus cabelos pareciam limpos e sedosos quando os havia tocado. A lembrana evocada por esse pensamento foi afastada rapidamente. Ele tinha deixado bem claro que lamentava aquele deslize emocional. Talvez houvesse um chuveiro l fora. ligado de alguma forma ao calor do fogo. Ela teria de verificar isso durante uma de suas incurses, l fora, no dia seguinte. Com mais disposio para dormir agora, Dani apagou a lmpada da mesa e andou s apalpadelas at sua cama. Burt dorme em silncio, refletiu ela. contemplando a escurido. Aps os rudos iniciais de botas sendo tiradas e dos cabides, enquanto ele pendurava as roupas, houve um silncio completo. Ou ser que ele estava deitado l, acordado, imaginando como poderia livrarse de sua importuna hspede? Suas faces se inflamaram quando se lembrou de sua prpria ansiedade em exprimentar mais uma vez aquelas carcias. Uma ansiedade que obviamente no era compartilhada por ele. Se bem que, por um momento, Dani tivesse a certeza de que o desejo dele fora to intenso quanto o dela. Uma letargia ia tomando conta de seus membros, enfiados sob os lenis limpos de algodo, e ela pensou, com sono que devia ser grata a Burt por ele no ter tirado vantagem de sua vulnerabilidade bvia. A maioria dos homens que conhecia no teria pensado duas vezes para tomar alegremente aquilo que ela oferecia de bom grado. Mas por que no Burt?, ela ficou imaginando. Teria ele deixado uma mulher em Boston; uma mulher to importante que nenhuma tentao, por mais forte que fosse, conseguiria seduzi-lo? Que mulher de sorte, foi o ltimo pensamento de Dani. CAPITULO IV Despertando com a claridade. Dani afastou seus cabelos louros dos olhos e ficou piscando por causa de um raio de sol que entrava obliquamente atravs da pequena janela da cabana. Devia ser tarde, pensou, pois o sol j tinha se erguido at o topo das rvores que circundavam a clareira. Sentou-se ereta sobre o colcho duro e procurou ouvir os sons do quarto adjacente, mas s ouviu o crepitar da lenha no fogo. Percebendo subitamente que no tinha nenhuma boa razo para se levantar cedo naquele exlio cercado de lama, recostou-se novamente sobre o travesseiro, contemplando o teto pensativamente, com um dos braos atrs da cabea. Teria ela sonhado, seu sono fora interrompido mais cedo quando o raiar do dia se filtrava pela janela sem cortinas, ou acordara com seus prprios murmrios de medo? E teria a silhueta do homem alto se aproximado do fogo para acalm-la, ordenando que adormecesse de novo? Est tudo bem, Dani dissera a voz grave em sua memria nebulosa sou eu. Volte a dormir. 36

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O mais real na sua lembrana era o toque suave da mo de Burt em seus cabelos e o afago delicado no seu rosto. Ela agora levava a mo ao lugar onde imaginava ainda sentir aquilo. Para um homem de seu tamanho, Burt tinha o dom de ser incrivelmente terno. Seus olhos circunvagaram pelo interior da cabana, enquanto ponderavam sobre os motivos da acelerao das batidas de seu corao e do aumento de sua pulsao, quando o rosto de queixo forte ocupou a sua mente. De modo algum era possvel algum como ela, acostumada como estava a dispensar as atenes de homens que eram sexualmente atraentes para a maioria de suas amigas, tivesse se apaixonado por um... Seus olhos depararam com uma folha de papel encostada num recipiente para legumes que ela deixara em cima da mesa no dia anterior. Jogando as cobertas, ela se levantou e foi at a mesa para apanh-lo. "Dani, devo voltar antes de escurecer. conseguir achar. Burt" Sirva-se de qualquer comida que

No exatamente ura bilhete de amor, pensou ela tristemente, antes de se repreender por acalentar esperanas nada realistas. Um homem que caa para a sua subsistncia dificilmente escreveria um bilhete para sua hspede indesejvel, usando termos poticos. E ele deixara claro que a presena dela em sua existncia solitria era indesejvel. Alm disso, havia a mulher que Dani tinha a certeza absoluta que existia no passado dele, uma mulher que provavelmente estava esperando naquele momento por... o qu? Pela volta do fugitivo ou para juntar-se a ele em seu exlio? No. Os seus olhos percorreram a pequena sala tornada apenas ligeiramente mais habitvel graas aos seus prprios esforos. A mulher que Burt amava no deveria ser do tipo que aceitasse viver naquelas condies. Com certeza era uma mulher elegante, sofisticada, segura de seu lugar na sociedade. Mas por que se preocupar com o tipo de mulher que Burt gostava? Seus pensamentos assumiram um aspecto sombrio enquanto tirava gua de um balde para se lavar. Como no caso de muitas pessoas que conhecera, Burt considerava as modelos como mulheres sem moral. Ele tinha deixado isso claro na noite anterior, quando sugeriu que seu carro fora presente de um homem, em troca de, favores sexuais. Seu sangue comeou a ferver mais rpido que a gua que estava sendo aquecida no fogo, arrefecendo s um pouco quando ela descobriu a cafeteira cheia pela metade. O caf estava ruim, mas, pelo menos, a ajudou a despertar totalmente. Olhou pensativa em torno da sala. Como preencher as longas horas ate que ele voltasse provavelmente com outro oferecimento repugnante de uma de suas armadilhas? A cabana estava limpa e arrumada da melhor forma possvel. Limpar os armrios e prateleiras levaria apenas aigumas horas e o resto do dia seria vazio. A irritao comeou a tomar conta dela novamente. Como que ele se atrevia a lev-la para aquela cabana caindo aos pedaos e deix-la sozinha l durante todas as horas do dia? As armadilhas tinham que ser verificadas diariamente? Para o bem dos animais que fossem apanhados nelas, Dani esperava que sim, mas Burt no podia se sentir satisfeito consigo mesmo, sabendo que sua nica recompensa no dia anterior fora apenas um coelho solitrio. Talvez houvesse

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um lugar alm das armadilhas, onde ele caasse outros animais de plo, como linces, castores, murtas ou quaisquer outros que fossem abundantes na regio. Mas onde ele vendia as peles? Seu nico meio de transporte parecia ser Josh. Deixando de lado as perguntas que ocupavam sua mente, ela despejou uma boa quantidade de gua na pia, certa de que no seria incomodada ento despiu-se e lavou o corpo todo, tentando no pensar nos banhos longos e demorados que costumava tomar em casa. Enquanto se enxugava aos poucos com a toalha que partilhava com Burt, ela franziu o cenho lembrando-se de Marsha e de como ela ficaria preocupada caso a filha no ligasse. Ser que ela telefonaria para Grant King? Sua mo parou na metade do caminho quando ela sentiu choque ao perceber que a cruzada contra o usurpador das propriedades de seu av j no preenchia a sua mente com exclusividade. Quase todos os pensamentos eram ligados a Burt, o homem que estimulava cada fibra de seu ser. Numa questo de dias, ou mesmo de horas, ela poderia deixar aquele lugar, deixar Burt e seu modo primitivo de vida, deixar o homem mais atraente que ela conhecera. Voc uma idiota, Dani Benson, censurou-se enquanto vestia roupas de baixo limpas, os mesmos jeans e a mesma blusa usados no dia anterior. Mesmo que Burt no estivesse comprometido com uma mulher de Boston, que agora era uma figura real na mente de Dani, nada poderia haver para eles, se Burt tinha de viver como um fugitivo do mundo que ela conhecia? No havia nada de mal em brincar de arrumar a casa durante um dia ou dois, mesmo levando-se em conta os obstculos daquela rusticidade e isolamento. Mas esse tipo de existncia no podia durar muito. Percebendo, com um sorriso de ironia, que estava fazendo uma tempestade num copo d'gua, Dani entregou-se realidade mais mundana de encher o seu estmago vazio com uma grande poro de papa de aveia, da qual no gostara muito no dia anterior, e que naquela manh estava detestando com toda intensidade. Ela ficou com gua na boca ao pensar em toicinho defumado fritando e espalhando o seu aroma apetitoso pela casa, em ovos preparados de qualquer jeito, mexidos, fritos, cozidos, omelete, e po... fatias grossas de po sado do forno, que sua me fazia untes da doena e que ela mesma ainda fazia quando tinha tempo. To ntidas eram essas imagens que a papa de aveia desceu como se fosse realmente ovos com bacon e po fresco. Mas Dani suspirou enquanto empilhava o seu prato junto ao resto da loua, dentro da bacia com detergente que encontrara embaixo da pia. A imaginao s podia ir at aquele ponto. Deixando, a loua de molho, ela fez sua primeira incurso do dia dependncia externa, situada entre as rvores. Os pssaros cantavam nas rvores prximas cabana. O cu estava sem nuvens e era de um azul intenso, e o cho j estava mais seco. Logo ela poderia partir para completar a misso para a qual viera de to longe. E isso o que eu quero, ela lembrou com firmeza. O fato de limpar e arrumar as prateleiras da cmoda ocupou-lhe o tempo da maior parte da manh. Colocou-se de ccoras diante do mvel, esperando completar o trabalho com um revestimento novo, mas o oleado original de xadrez azul pde ser lavado com facilidade. Os pratos tambm pareceram adquirir nova vida depois de ficarem de molho na gua e sabo, e Dani ficou muito satisfeita com

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os resultados do trabalho da manh.

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Ao sentir o estmago vazio, logo depois do meio-dia, foi dar uma olhada no armrio em cima da pia, de onde Burt havia tirado a lata de carne e a de vagens na noite de sua chegada. Depois de pr de lado latas vazias, seus dedos encontraram, na parte de trs da prateleira, uma pequena lata redonda. Seus olhos famintos se focalizaram nas letras pequenas e ela viu que se tratava de pat de salmo. Que delcia passado no po ou em bolachas salgadas. Ignorando a falta desses ltimos itens, Dani abriu a lata com a prpria chavinha da lata. e enfiou o dedo no pat rosado. O sabor pareceu delicioso para o seu paladar e, antes que se desse conta, metade do contedo da lata se fora. Oh, Burt, desculpe sussurrou ela, sentindo-se culpada, sabendo que a lata por menor que fosse, poderia ter provido o seu sustento em alguma ocasio futura, quando no conseguisse caar o seu alimento dirio. No ligando para o pedido ainda mais insistente de seu estmago, que fora ativado a esperar por uma refeio melhor, ela pressionou a tampa da lata e resolveu limpar tambm o armrio de mantimentos. Dez minutos depois ela olhava, espantada, para o contedo de uma lata de mantimentos, cuja tampa ela tirara com dificuldade. Havia um saco fechado de farinha de trigo dentro e, maravilha das maravilhas, diversos pacotes de fermento. Por que Burt no mencionara que tinha todos os ingredientes para fazer po? Talvez porque tivesse imaginado que ela no soubesse fazer. O que Dani no faria para lhe apresentar um filo de po fresquinho e crocante quando ele chegasse em casa noite? Dani deixou o pensamento de tado e passou ao, vasculhando o armrio das panelas at encontrar uma velha forma redonda com a altura necessria. Uma estranha sensao de felicidade tomou conta dela, enquanto se ocupava com os ingredientes para fazer o po, e ela se surpreendeu cantarolando uma msica popular do Oeste, da qual gostava muito. E da? Isto aqui est parecendo com o Oeste, mesmo!, disse para si mesma, enquanto misturava os ingredientes. Mais tarde, com a massa posta perto do fogo para crescer, Dani limpou o suor da testa e olhou carinhosamente para a clareira cheia de sol diante da cabana. O que poderia ser mais agradvel naquele momento do que uns quinze minutos relaxantes sob o sol, com uma caneca de caf recm-coado? Uma cadeira de encosto duro, pensou ela quinze minutos depois, no era bem a mesma coisa que uma espreguiadeira, mas, pelo menos, Dani estava fora do calor da cozinha, sentindo os raios surpreendentemente fortes do sol no seu rosto voltado para cima. Com os olhos fechados, ela ficou imaginando se as mulheres pioneiras daquela regio haviam feito o mesmo que ela estava fazendo naquele momento, descansando temporariamente das tarefas infindveis que tinha pela frente. Como teria sido, ento, viver e amar num ambiente como aquele, que podia ser agreste mas era tambm muito bonito? As mulheres deviam ser mais resistentes naqueles tempos, ela pensou sonolentamente. Elas tinham que ser, para sobreviver em condies como aquelas e criar uma famlia, ainda por cima. A imagem de meia

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dzia de crianas bronzeadas, brincando ao sol enquanto esperavam pelo retorno do pai aps um dia de trabalho ocupou a sua mente. Um sorriso curvou os seus lbios quando ela imaginou as crianas correndo na direo do pai, enquanto este voltava para casa balanando um machado, sorrindo enquanto a filha loura que ele pegara no colo dava um gritinho por ele ter esfregado o rosto com a barba por fazer na pele delicada da menina... Dani abriu os olhos de repente, piscando enquanto olhava em volta da pequena clareira circundada por rvores e arbustos. Ela devia estar ficando louca; poderia jurar que ouvira o gritinho agudo da garotinha quando o seu pai a abraou. Isso aconteceu novamente e Dani olhou assustada para a clareira sua direita. Seu corao deu um pulo quando seus olhos focalizaram a imagem materializada de um animal que olhava fixamente para ela debaixo do crculo de rvores. Um terror a paralisou na cadeira, enquanto os seus olhos se dirigiam nervosamente para o animal imvel. Os coiotes teriam aquela aparncia? A cauda dele que abanava timidamente enquanto ela se levantava de uma cadeira de encosto alto e recuava na direo segura da cabana? Dani passou a lngua pelos lbios secos, e ficou pensando se aquela criatura saltaria direto para a sua garganta caso se movesse mais depressa do que nos passos de tartaruga como seus ps pesados a obrigavam a andar. Ela apalpou a porta e procurou a tranqueta, respirando com alvio quando seus dedos sentiram o seu ferro enferrujado. Calminha, rapaz ela disse num tom de voz longe de ser calmo. E ergueu o ferrolho preparando-se para entrar dentro da cabana e bater a porta. Gelou novamente quando um queixume insinuante partiu da criatura preta e branca, e foi s ento que ela percebeu que apenas trs das patas estavam plantadas firmemente sobre a grama. A outra estava suspensa num apelo inconsciente que dissipou imediatamente os seus receios e a fez caminhar tropegamente sobre o cho desigual na direo do animal. Ele no fez nenhum movimento agressivo e ficou parado calmamente, enquanto Dani se aproximava. Ento abanou sua cauda peluda, inclinando as orelhas para trs e emitindo um som suave de sua garganta. O que foi, bichinho? Dani ajoelhou-se diante dele, ignorando os torres de terra que ficariam grudados nas calas, passando a mo em sua cabea enquanto dizia algumas palavras calmamente. Viu s que bobagem a minha? Pensei que fosse um coiote, enquanto voc um lindo co pastor! De onde ele teria vindo? Parecia bem alimentado, se bem que estivesse um tanto sujo de terra em alguns lugares. Devia pertencer a algum. Mas a quem? Ela o teria visto antes se fosse de Burt. O cachorro levantou o que era evidentemente uma pata machucada, mostrando a parte de baixo que estivera oculta. Dani gemeu penalizada quando os seus olhos baixaram sobre a ferida grande na pata. Imediatamente, seu inconsciente a convocou para um dever profissional: tratar do ferimento do pobre animal. A julgar pela expresso suplicante do probrezinho que esperava que Dani fizesse exatamente isso. Vou buscar um pouco de gua quente para lavar essa ferida ela prometeu. Mas viu que o cachorro capengava ao seu lado. enquanto ela caminhava. 40

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Ele a seguiu at dentro da cabana e ficou examinando o seu interior, abanando a cauda, enquanto farejava a porta fechada do quarto de Burt. antes de inspecionar rapidamente a mala de Dani, a cama e a tigela coberta onde estava a massa. Depois parou e ficou olhando para ela esperanosamente. Est bem, vou ver o que posso fazer por voc. Pondo uma panela com gua no fogo, ela vasculhou os armrios a procura de algum tipo de estojo de primeiros-socorros, mas parecia que Burt apesar de mdico, nem sonhava com a possibilidade de acidentes. Como ltimo recurso ela pegou um pano-de-prato esfarrapado, mas limpo, de uma gaveta e rasgou-o em tiras. Umedecendo a mais larga, ela se ajoelhou e lavou delicadamente o ferimento. Depois de limpo, Dani amarrou as tiras tiras firmemente na pata. O animal lambeu-lhe a mo quando ela disse finalmente: Isso o melhor que posso fazer por voc. Talvez Burt o trate melhor quando voltar para casa. De suas armadilhas, ela acrescentou irritadamente, enquanto pegava um cobertor escuro e improvisava uma cama para o cachorro, ao lado do fogo. Ele se acomodou alegremente nela, com a pata enfaixada diante de si. Ento Dani parou no meio do caminho quando ia se levantando, com os olhos fixos novamente na pata enfaixada. No fundo de sua mente, ela achara que o cachorro tinha brigado com outro animal, selvagem ou domstico, numa daquelas lutas que pareciam ocorrer naturalmente entre eles. Mas ser que uma das armadilhas de Burt no fora responsvel pelo ferimento profundo? Quanto mais pensava nisso, mais ela ficava convencida de que fora isso que ocorrera. Numa luta com outro animal certo que deveria haver outros sinais, mas o resto de seu corpo estava intacto. Com os lbios apertados, ela lavou as mos em gua quente e foi ver a massa do po, que havia crescido at acima da borda da tigela. Ao sov-la, para reduzir o seu tamanho, ela sentiu como se estivesse sovando o rosto convencido de Burt. Infelizmente, ele no podia ser reduzido ao tamanho da massa. Arrumando-a na velha frma que encontrara, ela olhou para o forno a lenha. Ela nunca usara uma coisa daquelas antes, e tambm no tinha nenhuma idia de como faz-lo. O bom senso lhe dizia onde ela teria de colocar a forma, mas como ela poderia regular a temperatura? De uma coisa estava certa: o po ia ficar uma delcia! No, no faa isso ela disse repentinamente ao cachorro quando percebeu que este estava mordendo as ataduras, e as orelhas dele se inclinaram para trs enquanto sua cauda batia no assoalho de madeira. Quem quer que fosse seu dono, devia t-lo treinado bem para ele ter um comportamento to educado. A cabana estava perfumada com o aroma tentador de po acabado de assar, quando Burt finalmente voltou pouco antes do anoitecer. Dani, procurando adquirir confiana para a batalha que ela tinha certeza de que ocorreria, lavara o rosto e as mos e vestira um vestido de linho azul-marinho que acentuava sutilmente as suas curvas mais femininas e intensificava a cor de seus olhos. A maquilagem que ela tinha negligenciado no dia anterior foi aplicada cuidadosamente diante do espelho velho e manchado que estava pregado numa parede e ela olhou para a imagem que via, com satisfao. Seus olhos sempre pareciam melhor com a

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aplicao de um lpis e de rmel, combinando maravilhosamente com o tom dourado de seus cabelos. Suas faces arredondadas assumiram um aspecto mais esculpido graas ao toque habilidoso de um blush. Seus lbios ficaram mais cheios com a cor rosada de seu batom favorito. Ela sentia toda a confiana do mundo para encontrar o homem a quem pretendia cortar em pedacinhos, assim como rasgara em tiras as ataduras que enrolara na pata, maldosamente ferida, do cachorro. O brilho que iluminava os olhos de Burt a deixou sem flego por um momento. Era quase como se ele tivesse aguardado com ansiedade o momento de voltar para ela, para lhe mostrar os peixes dependurados numa linha que ele segurava com o brao esticado. Trutas exclamou Burt com um sorriso que lornava suas feies srias semelhantes s de uma criana. J provou trutas frescas pescadas no lago Chilcotin? Ele respirou fundo e desviou seu olhar de Dani para o po assado que descansava em cima da mesa. Voc sabe fazer po? perguntou ele incredulamente. Sim respondeu ela friamente, pegando a faca que deixara mo e cortando o po ainda quente. Achei que seria bom fazer algo para comermos, caso voc tivesse o azar de no pegar algum animal inocente em suas armadilhas. Ela lhe dirigiu um olhar de relance antes de passar o resto do pat de salmo sobre a grossa fatia do po, e viu que o sorriso tinha sumido do rosto dele, sendo substitudo pela expresso habitual. Voc tambm no come peixe? perguntou ele secamente, aceitando o po que ela lhe estendia, mordendo-o como um homem privado h tempo demais das coisas melhores da vida. Isto fantstico falou ele enquanto mastigava, seus olhos no se desviando do rosto de Dani. Voc no apenas bonita, como tambm sabe cozinhar. O sonho de todo homem finalizou ele num tom mais simptico. Sim, eu como peixe ela disse num tom gelado, ignorando a ltima parte do que ele dissera. Eu como qualquer coisa que no seja pega no tipo de armadilha que voc parece achar necessria. Pensei que tivssemos esgotado esse assunto ontem noite disse ele, aborrecido, indo at a pia e colocando os dois peixes de bom tamanho dentro da bacia. Quando se trata de uma questo de vida ou morte... Voc acha que ferir um cachorro inocente numa armadilha uma questo de vida ou morte? Dani perguntou ferozmente, dirigindo seus olhos para o lado do fogo. Do que voc est falando? ele perguntou agressivamente, dando um passo em direo da massa indistinta de plos no cho. Randy? ele gritou ento, abaixando-se rapidamente para perto do cachorro quieto, cujo nico movimento era o das batidas rtmicas de sua cauda contra o assoalho de madeira. Que diabo est fazendo aqui? Voc o conhece? claro que conheo respondeu ele, bruscamente, sem olhar para ela. Ele ... Ele ento virou a cabea e lhe disse de modo mais controlado: Ele 42

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veio da Fazenda Copper Canyon. Dani fitou rapidamente. Sim. seus olhos ardentes

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atravs

da

sala

que

escurecia

Quer dizer que ele... de Grant King? Randy assumiu um aspecto diferente para ela, enquanto aceitava o carinho grosseiro da mo masculina. O cachorro conhecia Grant King, era parte de sua vida, da vida da fazenda que era agora dirigida pelo homem que a tinha feito percorrer aquele caminho. O que aconteceu com ele? Talvez seja melhor perguntar s suas armadilhas! falou Dani rispidamente. A pata ferida estava pousada agora sobre a palma da mo de Burt. Ele olhou para trs distraidamente. O qu? evidente que a perna dele esteve presa numa de suas armadilhas "misericordiosas". Dani afastou-se bruscamente. Ele... Isso impossvel interrompeu Burt de repente, voltando a sua ateno para o animal, com a expresso encoberta pela luz fraca. Mais impossvel do que aquele coelho que voc trouxe para casa ontem noite? ela perguntou estridentemente, deixando escapar o som ntimo de "casa" na histeria do momento. O que o faz pensar que um cachorro seja mais imune do que um coelho? que Randy sabe que no... Burt interrompeu abruptamente e, puxou o lampio em sua prpria direo enquanto se levantava. No consigo ver nada com esta luz. Dani no disse nada enquanto as mos competentes de Burt acendiam a lmpada, mas quando a cabana foi se enchendo gradualmente de luz, ela perguntou incisivamente: Ento voc conhece bem o cachorro? Encolhendo os ombros irritadamente, Burt se agachou ao lado do animal novamente. Ele vem aqui de vez em quando. Geralmente quando h comida. Esse no poderia ter sido o motivo para ele ter vindo hoje salientou Dani secamente. No h comida suficiente nesta casa nem para manter um camundongo vivo por muito tempo! Acho que vou deixar a pata dele como est, pois mesmo sendo um mdico, confio em sua competncia de enfermeira. Com um agrado final na cabea do animal, ele se levantou e olhou em cima do fogo. Voc no cozinhou os legumes? Eu no sabia que tipo de presa voc traria ela disse friamente. ... voc tem razo respondeu ele calmamente, e ento se virou e foi 43

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examinar o contedo do armrio. Ervilha enlatada deve ir bem com peixe, eu acho, e um pouco daquele po que voc fez. Ele pegou a lata e a colocou sobre o balco, ento se abaixou para pegar a frigideira no armrio de baixo. Dani descobriu, apesar de sua repugnncia pelo modo como ele preparava a comida, que sua pulsao aumentava enquanto os seus olhos se prendiam relutantemente as pernas musculosas de Burt. Por que ele no levava uma vida normal? Um homem que ela pudesse levar a sua casa para apresent-lo me com orgulho? Ao invs disso, ela conseguia imaginar a cena: "Mame, este Burt. Eu no sei seu sobrenome, mas o amo muito. Ele mora numa cabana caindo aos pedaos, bem no meio do agreste canadense. Por que ele vive l? Bem, houve um problema srio, que o envolveu com a justia dos Estados Unidos, portanto, ele achou melhor partir e viver em outro pas por uns tempos'". Dani? A voz de Burt a trouxe de volta realidade. Pelo brilho de desconfiana em seus olhos, ela concluiu que no era a primeira vez qm rir a chamava sem que fosse escutado. Onde voc ps o leo? Hein? Est... ali, na prateleira de cima. Os olhos dela o acompanharam enquanto ele estendia o brao para pegar a lata e despejar na frigideira, onde de colocara os peixes que j tinham sido limpos longe da cabana. Ele realmente auto-suficiente, refletiu ela enquanto punha a mesa. H quanto tempo voc vive aqui? perguntou repentinamente, fitando os seus olhos quando estes se desviaram do fogo. J faz tempo ele disse concisamente, procurando encerrar o assunto. Mas Dani sentiu vontade de insistir. Voc no pode querer ficar aqui o resto da vida. No sente vontade de voltar para ver sua famlia, sua... ela deu uma pausa delicadamente antes de acrescentar ... gente querida? Um dia farei isso ele virou os peixes para temperar do outro lado. Quando impassivelmente. que prescreve o seu crime? continuou ela

O que voc entende desse assunto? Ele virou-se para perguntar, com um brilho divertido nos olhos, e reforando a curva zombeteira de sua boca. Nada confessou ela sem embarao. S que existe um limite de tempo para o julgamento de um crime. Depois desse perodo ele prescrito. Os olhos dele assumiram uma expresso cautelosa e reservada. Isso vlido para alguns casos ele disse concisamente, acrescentando enquanto se voltava para os peixes que estavam fritando: Quer abrir a lata de ervilhas e cuidar delas? Dani hesitou por um momento, olhando para os seus ombros largos. Teria o seu crime sido to horripilante que esse benefcio no podia benefici-lo? O medo se apossara dela, mais uma vez. Ele podia ser um daqueles manacos que tinham

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prolongados perodos de normalidade entre acessos homicidas. Um ganido do cachorro atraiu sua ateno. O que vamos dar de comer ao cachorro? perguntou ela de um modo que esperava que fosse calmo e sereno, enquanto foi abrir a lata de ervilhas. Hummm... Burt olhou para o animal que abanava a cauda. Isto aqui no vai dar para trs. Acho que vou lhe fazer uma papa de aveia Dani sugeriu enquanto despejava as ervilhas numa panela. No sei se ele est com fome agora, depois de tudo que lhe aconteceu hoje. Burt percebeu imediatamente o seu tom crtico e disse, com sbita irritao: J lhe disse que ele no ficou preso em nenhuma armadilha minha. No sou o nico nesta regio que prepara armadilhas. Ento? Ento o qu? Fao um pouco de papa de aveia para.., Randy? melhor concordou ele de m vontade , mas ele vai querer coisa melhor que isso amanh noite. Amanh noite! Dani tinha um pressentimento de que muita coisa poderia acontecer at a noite do dia seguinte. Seu crebro funcionava ativamente, enquanto preparava de modo automtico uma boa poro de papa para o cachorro ferido. Se ele conseguira vir desde a Fazenda Copper Canyon, ento deveria ser possvel para um ser humano tomar o mesmo caminho. O medo sempre fora um conceito estranho para ela, mas nunca havia topado antes com algum como Burt. Mais msculo do que qualquer outro homem que conhecera antes, sexualmente mais atraente, ele tambm era o homem mais misterioso que vira. E o medo agora tinha um papel mais importante do que a sua vontade de fugir. Apesar do sabor delicioso da truta, Dani mal sentiu o sabor do que, comeu naquela noite. A tenso aumentava a cada minuto, enquanto ela estava sentada do lado oposto de Burt. Era como se ele pressentisse o plano que ela arquitetara para chegar a fazenda, e a expresso sombria de seu olhar tinha algum tipo de advertncia. Um pedao de po ficou preso em sua garganta quando ela percebeu, subitamente, que a ltima coisa que ele devia querer era que Dani encontrasse algum que pudesse tomar alguma providencia. Assim que os pratos ficaram vazios, ela se levantou de um salto e os recolheu, levando-os at a pia. Despejou, ento, gua numa panela para que esquentasse a fim de ela lav-los em seguida. ..... No sobrou muita gua disse ela de sopeto. difcil conseguir mais? Durante o dia fcil retorquiu ele secamente. H gua suficiente at amanh? Bem... sim, acho que sim. O bastante para outro caf antes da hora de dormir, mas nada para uma higiene pessoal. Isso a fez lembrar de que havia outra coisa que ela pretendia investigar. Como que voc faz para tomar banho?

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perguntou ela afastando-se do fogo e voltando para a sua cadeira. Banho? Ele pareceu estudar a pergunta pensativamente, e enfim falou preguiosamente: Bem, h o lago, mas muito frio nesta poca do ano para algum da ensolarada Califrnia. Mas h sempre a velha tina de lavar roupa. Tina de lavar roupa? ela repetiu fracamente. Voc no a viu enquanto esteve... olhando por a? Ela balanou a cabea, fitando-o com suspeita. Isso muito mais civilizado do que parece. O rosto de Burt tinha desanuviado e agora ele fazia fora para no rir abertamente. O que poderia ser mais gostoso do que tomar um banho de tina na frente do fogo quente? Seus olhos percorreram especulativamente aquilo que ele conseguia enxergar dela. Voc no sentir nem um pouco de frio. Eu no pretendo tomar banho aqui respondeu ela asperamente, lavantando-se e pegando a gua quente do fogo. Vou esperar at chegar fazenda; estou certa de que eles tm pelo menos um chuveiro por l. No seria de se estranhar ele disse, sacudindo os ombros. Parece ser um lugar bem elegante. Voc nunca esteve l? A suspeita despontava novamente. Pensei que tivesse dito que conheceu o meu av. E conheci respondeu ele calmamente mas era principalmente aqui que o via. Como lhe disse antes, Henry Benson julgava um homem pelo que ele era no momento. Dani recolocou a panela no fogo e sentou-se novamente, olhando espantada em redor da sala. Meu av esteve aqui? Muitas vezes. Na verdade, ns jogvamos cartas com frequncia, com o baralho que usamos ontem noite. Dani teve um ligeiro estremecimento e apoiou o queixo nas mos. Acho que eu deveria ter percebido isso de alguma forma confessou ela suavemente, mas eu nunca o conheci. No estranho que voc o tenha conhecido to bem e eu no? s vezes isso acontece. Dois avs meus morreram antes de eu nascer. Quer me falar sobre o meu av? pediu ela hesitantemente. Minha me s o conheceu atravs de cartas, e papai raramente falava sobre ele. Naturalmente, papai tambm no o conheceu muito bem. Depois que minha av morreu, papai foi viver com uma tia na Califrnia, Foi ela quem o criou realmente. Sua me lhe escrevia com frequncia? No. Dani sorriu suavemente. Acho que ela lhe teria escrito mais se ele no fosse... bem, um homem to importante. Ela lhe enviou uma carta, contando sobre a morte de papai, e at chorou quando ele respondeu dizendo que no podia nos mandar nenhum dinheiro porque o seu capital estava todo empatado em gado, Ela piscou rapidamente, tentando conter as lgrimas que ameaavam derramarse. No foi por esse motivo que ela lhe escreveu; mame s queria sentir-se mais prxima do nico parente vivo de papai.

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Burt se levantou e encheu novamente sua caneca de caf talvez para dar a Dani tempo de se recompor. Ela no tinha certeza, mas lhe dirigiu um sorriso lacrimoso quando ele ficou em p. Para onde fora o seu medo to subitamente? Ele parecia ter se dissipado to rpido quanto a ira que sentira pouco antes, quando achara que o ferimento de Randy tinha sido causado por uma das armadilhas de Burt. Talvez fosse porque ela ainda se encontrava num estado encantado entre a realidade e a fantasia, uma terra de ningum onde no havia nada de estranho em permanecer sentada, conversando intimamente com um homem que s conhecera poucos dias antes. Seu av, fosse qual fosse a posio financeira dele, era um homem importante disse Burt lentamente, mexendo o seu caf, embora no tivesse posto acar nele , pelo modo como viveu ele deu de ombros e pela sua filosofia de vida, eu acho. Ele... se importava muito com qualquer coisa que vivesse, fosse um ser humano, um animal ou um pssaro. Um sorriso torto apareceu no canto de sua boca. Acho que se poderia consider-lo um dos cavalheiros da natureza. Ele confiava em lodo mundo, e todo mundo, por sua vez, confiava nele. Talvez ele nem sempre confiasse com sabedoria disse ela com a voz spera. Como no caso de Grant King, por exemplo. Burt suspirou, mas no impacientemente. No sei nada a respeito disso disse ele tranquilamente , mas sei que Henry Benson jamais permitiria que sua neta passasse por isso sozinha. Ento ele deveria ter pensado nisso e providenciado para que recebssemos o que era nosso! esbravejou ela empurrando a cadeira para trs, levantando-se e andando de c para l na pequena sala. Seus passos ficaram mais lentos e cessaram quando ela teve uma idia. Voc conhece as pessoas daqui, Burt, e poderia me ajudar. Ele olhou para ela, enrugando sua fronte bronzeada. Isso problema para um advogado e eu j lhe disse que sou mdico. Fez lembrar rudemente. Minha vida aqui, alm de meus afazeres pessoais, socorrer os doentes, mulheres dando luz e animais feridos. No existe por aqui ningum que faa isso em meu lugar e no posso assumir outro compromisso. Mas voc no teria de fazer isso Dani disse ansiosamente, sentando-se novamente e apoiando os cotovelos na mesa, enquanto olhava para ele. Poderia simplesmente aconselhar, em particular, e ningum mais precisaria saber disso. E se... se voc dissesse que eu teria a menor possibilidade de conseguir alguma coisa, eu lhe daria ouvidos. timo. Ento vou lhe dizendo logo que nunca ter a menor "chance" com um homem como Grant King. Ele exerce muito poder por estes lados, e nenhum advogado local iria contra ele at esse ponto. Ento vou at Vancouver ela bradou. L deve haver pessoas que no morram de medo dele. Voc tem dinheiro para tanto? perguntou ele, franzindo o cenho ao compreender a insinuao de que ele estava catalogado na mente dela como um dos medrosos. 47

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Os olhos dela baixaram. Eu...

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Eu achei que no interrompeu ele secamente. . Dani estava perigosamente perto das lgrimas. O que devo fazer, ento? Ela engoliu em seco. Voltar para casa e me esquecer de que meu av trabalhou durante anos para beneficiar a um estranho? Inesperadamente, ele estendeu a mo e ergueu delicadamente o queixo dela com os dedos. Voc poderia ficar aqui comigo durante algum tempo. Os olhos dela se abriram e arregalaram incredulamente, enquanto vasculhavam o rosto de Burt procura de algum sinal de humor. No havia nenhum. Afastando o queixo de seus dedos, ela se levantou e fitou diretamente seus negros olhos atentos. O que pensa que eu sou? perguntou ela com voz abafada. -Como a maioria dos homens, voc imagina que por ter pretendido trabalhar como modelo sou presa fcil. Pois eu no sou, sr. ... Bah! ela agitou as mos de irritao por no saber nem de que nome xing-lo. E mesmo que eu fosse, no h nada em voc que me interesse! No? Dani olhou desconfiadamente quando ele se levantou, rodeou a mesa e ficou em p perto dela. No foi essa a impresso que tive ontem. Sua mo tocou o rosto de Dani novamente, seus dedos acariciando levemente sua face, at que o polegar parou perto de seus olhos, Para quem voc se embelezou esta noite? Para Randy? Os olhos dela se dirigiram automaticamente para onde o cachorro estava deitado, com a cabea entre as patas dianteiras, respirando pesadamente enquanto dormia. Talvez seja voc quem merea esse nome! escarneceu ela. Mas eu no vou ser usada por voc s porque no v uma mulher h muito tempo! Um leve brilho em seus olhos mostrou que ele tinha compreendido o significado daquilo que ela dissera, mas isso obviamente no abalou nem um pouco a sua irritante segurana. Que que vai me impedir de fazer o que quiser com voc? CAPTULO V Dani passou a lngua sobre os lbios, antes de sussurrar secamente: Voc no se atreveria! Acha que no? Burt curvou-se em torno da cintura de Dani para apertla de encontro a si. Mesmo que no estivesse paralisada pelo choque, no poderia ter feito nada por causa da fora dos braos de Burt. 48

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Mas ela estava hipnotizada, os olhos exibindo um brilho de temor enquanto seu corpo tocava naquele homem musculoso, sabendo por um breve instante que seu pressentimento fora justificado. Em seu subconsciente, ela tambm tinha certeza de que ele estava certo. No havia nada que Dani pudesse fazer se ele decidisse que a necessidade de uma mulher era mais forte do que os instintos civilizados que Burt devia ter possudo outrora. P-por que est fazendo isso agora? gaguejou ela, com os olhos suplicantes fitando o brilho zombeteiro dos dele e afastando ao mesmo tempo o rosto da delicada explorao que os seus dedos faziam sobre a pele dela. A mo de Burt perdeu a delicadeza. Agarrou-lhe o queixo, puxando o rosto de Dani para cima, forando seus olhos a fitarem os dele. Voc no lisonjeia muito o meu orgulho masculino, dizendo que se esqueceu daquela pequena cena de ontem disse ele rispidamente. Digamos apenas que ela me recordou quanta coisa boa eu tenho perdido ultimamente. Sua mo deslizou at a nuca. Voc ter de me perdoar se eu for um pouco mais bruto do que os homens a que est acostumada. Essas coisas ficam enferrujadas quando esto fora de uso. Eu no... no estou acostumada com homens como voc pensa. Eu... eu nunca... Ela se interrompeu e mordeu a parte macia de seu lbio inferior. Espera que eu acredite nisso? No me importa se voc acredita ou no enfureceu-se ela. O suave toque dos dedos dele acariciava delicadamente sua cabea, fazendo as extremidades de seus nervos vibrarem novamente. a verdade, no importa o que voc ache. H um meio seguro de se saber sugeriu ele, com os olhos semicerrados- E puxou-a de encontro ao seu corpo, tirando-lhe o flego cora o impacto, de modo que a mo com que segurava suas costas se tornou totalmente desnecessria para mant-la onde estava. Por favor ela disse fracamente, sabendo que se ele a soltasse ela, sem duvida, cabia no cho , no faa isso. Ela viu o brilho daqueles dentes fortes quando ele baixou a cabea at que a boca dele ficou rente sua. No? A mo de Burt deslizou por entre seus cabelos para levantar ainda mais sua cabea. Voc gostou disto ontem. O calor seco de seus lbios tocou os dela, mais de uma vez, detendo-se nos cantos antes de toc-los com fora at abri-los. Quando encontrou resistncia, ele recorreu ttica ainda mais fatal de passar a ponta da lngua de leve e sugestivamente ao longo da superfcie sensvel de sua boca. No... oh, no... gemeu ela quando ele levantou um pouco a boca e deslizou-a ardentemente pela sua pele at mordiscar-lhe a orelha. Voc linda murmurou ele perto de seu ouvido, os olhos semicerrados quando afastou um pouco o rosto para fixar febrilmente seus olhos nos dela. Tenho esperado por voc h muito tempo... tempo demais.

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Voc no me conhecia ela murmurou. Mas eu sabia que voc viria.

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Ela... ou outra pessoa? Teria importado para ele que mulher iria parar no seu retiro? Estranhamente, isso j no importava para Dani. A nica coisa de que tinha conscincia era daquele corpo esguio pressionado contra o dela, o poder mgico que seus lbios possuam de transport-la para uma dimenso desconhecida por ela anteriormente. Era uma continuao do mundo irreal que a estava envolvendo nos ltimos dias, um mundo em que Burt e no Grant King, tinha primazia total. Voc quer ficar? Um pnico momentneo se apossou dela quando sentiu o colcho da cama embaixo de si, a presso do peso do corpo de Burt em cima. O qu? Ela respirou fundo, tentando e no conseguindo assimilar todas as impresses, fsicas e emocionais, que se amontoavam em sua mente. Voc quer ficar aqui comigo? A voz dele parecia vir de longe. Como poderia ficar ali, se sua me estava esperando por ela na Califrnia? Se tinha ido apenas reivindicar seus direitos sobre a fazenda, se era preciso pressionar Grant King? Mesmo que quisesse... Burt, eu no posso. Burt desnudou os seios de Dani e os acariciou. Quer ficar, Dani? persistiu ele roucamente, pressionando a boca contra os seios de Dani. Diga, Dani, s uma vez. No ela balanou a cabea negativamente sobre o travesseiro, rebelando-se mais contra o seu desejo irresistvel de se submeter, do que contra o dele de for-la. A parte lcida de sua mente avaliou a situao e achou-a ridcula. Seria mesmo Dani Benson que estava l, deitada sobre uma cama rstica, numa regio despovoada, presa sob o peso de um homem, virtualmente lutando contra os seus prprios impulsos de querer saborear a experincia que muitos homens estiveram dispostos a lhe proporcionar em seu passado recente? O que havia de to diferente nesse homem? Seria essa a diferena que apagava todas as suas inibies, tornando-a arrasadoramente consciente da primitiva atrao masculina de Burt? Suas mos estavam conscientes disso pela textura firme daqueles msculos rijos, e seu corpo todo estremecia. E agora s os seus pensamentos conscientes se mantinham como uma barreira frgil. Mesmo essa fraca barreira desmoronou quando os lbios de Burt iniciaram um ataque mais determinado aos seus sentidos fsicos, sua pele ardendo onde o queixo spero dele roava, enquanto beijava as suaves, cavidades de seu pescoo e ombros, a intumescncia rija de seus seios. Um soluo abafado escapou de sua garganta quando suas mos espalmadas envolveram as faces dele, levantando sua cabea para os seus lbios trmulos que estavam prontos. Est bem, diabos ela respirou tremulamente , eu fico. O que quer que ela esperasse, no era o afastamento imediato que sentiu nele, a diminuio da paixo que incendiara a sua e a deixara ansiando por alguma realizao desconhecida. No foi nada fsico, ele ainda estava to perto dela quanto antes, to perto que ela poderia alcanar facilmente os lbios que tinham desejado 50

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os seus. Mas o espao que os separava parecia ser de quilmetros. Voc tem certeza? A gravidade rouca na voz de Burt era ainda mais trmula do que fora na dela, e Dani olhou interrogativamente para os olhos escuros que fitavam atentamente os seus olhos. Eu... acho que sim. Eu... nunca me senti assim antes. A mo dele abandonou a curva de seu pescoo e acariciou delicadamente os seus cabelos, abertos em leque sobre o travesseiro. No tem pressa ele disse. Podemos esperar at que voc tenha certeza. Uma irritao, nascida do desejo insaciado que havia sido estimulado, apossou-se de Dani como uma tormenta. O que que ele queria dela? Ele a beijara e a acariciara at deix-la num estado de desejo total e agora dizia que poderia esperar pela sua capitulao final, A firme presso das coxas dele lhe dizia que sua excitao fora to completa quanto a dela... Ela abriu a boca para protestar, mas as palavras ficaram presas na garganta quando Burt gemeu e deslizou a mo para debaixo de sua nuca, levantando sua cabea para encontrar aquela boca desejosa. Ento a ira se dissipou com o desejo renovado que seus lbios reavivaram. Um ganido tmido vindo da porta pareceu percorrer os seus corpos, que pareciam ser um s enquanto se beijavam e se abraavam. Os cabelos de Burt roaram na face de Dani quando ele virou a cabea para olhar para Randy. Ento, com um suspiro explosivo, ele olhou novamente para Dani e sorriu de modo estranho: Salvos pelo cachorro. Ele fez uma careta, mas Dani percebeu, enquanto ele se levantava, que Burt sentia um certo alvio pela interrupo inocente de Randy daquela cena que estava ocorrendo na cama. Dani ficou olhando o seu corpo alto e forte caminhando at a porta, suas mos bronzeadas enfiando as pontas soltas de sua camisa dentro das calas. E a vergonha se misturou com o espanto quando o sangue lhe subiu s faces. Sentindo-se aliviada por Burt ter acompanhado o cachorro at l fora, ela pulou da cama e arrumou a roupa com os dedos trmulos. Devia estar louca, disse ela a si mesma enquanto procurava febrilmente um pente em sua bolsa, passando-o ento em seus cabelos embaraados. Ela nunca, nunca permitira que um homem a acariciasse daquele jeito, que a tocasse dessa maneira ntima, ou que incitasse esse tipo de reao nela. Um reconhecimento repentino passou pela sua cabea: ela nunca encontrara um homem do tipo de Burt, que fosse capaz de afastar as inibies que ela sempre tivera. Estremecendo apesar do calor da sala, ela foi at o fogo, olhando distradamente para ele e pressionando o pente contra sua boca. O que fizera ela? No podia ficar mais ali de jeito nenhum, como lhe dissera que o faria. Ele tinha sido louco em sugerir aquilo, e ela fora tola em deix-lo pensar que o acompanharia em sua loucura. Precisava pensar em alguma maneira, qualquer maneira, de sair de l. Antes que tivesse tempo de fazer qualquer outra coisa que no fosse tomar essa resoluo, o trinco da porta deu um estalo e Burt entrou seguido pelo cachorro 51

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que mancava. Dani deu uma rpida olhada por cima do ombro e se virou novamente para o fogo, no querendo ver o brilho de esperana nos olhos de Burt. Um brilho que ela colocara l involuntariamente. Voc vai precisar de um casaco para ir l fora disse Burt, calmamente, atrs dela. Est frio. Ele j estava segurando a capa de Dani quando ela se dirigiu para a porta, e depois de j t-la vestido ele foi pegar o farolete na cmoda. Eu... posso ir sozinha, obrigada disse ela sem olhar para ele, que hesitou s por um momento antes de lhe entregar a lanterna. Seus olhos ainda a acompanhavam meditativamente depois que ela fechou a porta. Ela se encostou no batente, procurando acostumar seus olhos escurido. Bem acima, as estrelas tinham um brilho que ela jamais vira. Uma forte saudade de casa se apossou dela. O que estava fazendo ali, longe de tudo e de todos que lhe eram familiares? A lembrana do rosto suave e amoroso de sua me, com suas rugas de dor sulcadas profundamente na pele macia, provocou-lhe um aperto na garganta. Como podia ter se esquecido da razo de estar ali, mesmo que por um minuto? Acendendo o farolete, ela seguiu em frente, desviando cuidadosamente da luz aconchegante que vinha da janela da cabana. Ela no queria ver Burt agora, no queria v-lo nunca mais. Naquelas redondezas ele detinha o poder do mistrio em suas mos, a atrao romntica da novidade; provocando at mesmo a compaixo no corao de Dani pela sua situao, se bem que tivesse sido causada por ele mesmo. Em seu prprio ambiente ela provavelmente o teria visto como ele realmente era: um fugitivo covarde da sociedade cujas leis ele infringira. Retornando cabana, ela logo se viu envolvida pela luz que se projetava em um quadrado diante de si. Seus olhos pareciam assombrados quando ela olhou para dentro e viu Burt, seu longo corpo curvado enquanto ele preparava o fogo para a noite, os msculos movendo-se embaixo da camisa, enquanto os seus braos iam para frente e para trs. Um tremor lhe percorreu o corpo quando seus olhos pousaram nas linhas austeras do perfil de Burt. Se ele resolvesse passar a noite com ela na cama, ela seria impotente para impedir. Ele se aprumou quando ela entrou e parou de costas para a porta. Olhando-o amedrontou-se com o som de suas botas sobre o assoalho, com a aproximao dele. O que foi? ele perguntou brandamente, tirando a capa de seus braos paralisados e puxando-os em sua direo depois de ter pendurado a capa no gancho. Est se comportando como se achasse que quero engolir voc todinha. Ela no lhe deu resposta, e ele levantou o seu queixo at que os seus olhos se encontrassem com os dele. Eu lhe disse que no h pressa. Tem medo que eu a jogue na cama e a violente? Consciente daquelas mos grandes pousadas em sua cintura estreita, ela s conseguiu menear a cabea mudamente, e sentiu, de imediato, a contrao de dedos em seu queixo. Acha que vou precisar disso? Dani balanou a cabea e sussurrou: 52

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Eu... eu no sei.

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Ento deixe-me tranquiliz-la falou ele casualmente, inclinando a cabea enquanto a puxava mais para perto. Com os lbios encostados nos dela, ele murmurou quase selvagemente: Antes que mais dois dias se passem, voc estar suplicando para eu am-la. A arrogncia dessa afirmao passou despercebida por Dani, enquanto ela lutava para manter o controle que sabia que estava lhe escapando, no momento em que a boca de Burt se colou aos seus lbios machucando-a com beijos que tinham menos a ver com amor que com um desejo selvagem de ferir. O que tornou o seu medo ainda mais acentuado foi a estimulao, embora relutante, de sua prpria selvageria como resposta queles lbios, o inconfundvel arquear de seu corpo de encontro ao corpo rijo dele. Mais uma vez, foi Burt quem tomou a iniciativa de se separarem. Respirando desigualmente, seus olhos fitaram os de Dani. Percebeu o que eu quero dizer? Ele tomou flego para falar soltando-a e se afastando, embora os seus olhos ainda a atrassem como um im. V para cama, Dani, e durma em paz. Eu no vou perturb-la. Ele se virou bruscamente e foi para o seu prprio quarto, batendo a porta. Horas depois, Dani ainda estava longe de dormir em paz, e ficou se mexendo na cama. Ironicamente, no era tanto a Burt que ela temia, mas as suas prprias reaes sem precedentes diante da simples presena fsica dele. Sem pensar duas vezes a respeito, ela sabia que qualquer uma das manequins que vira na agncia teria sucumbido ainda mais rpido do que ela diante da masculinidade arrasadora de Burt. Mas homens como ele raramente apareceriam em Los Angeles, a no ser que fossem astros de cinema ou de televiso, que cultivavam a imagem masculina com um zelo que beirava o fanatismo. Porm, no havia nada planejado em Burt. Ele era o que era, quer gostassem, quer no. E Dani precisava deix-lo. Marsha era um peso constante, por mais carinhosamente que Dani o carregasse. Sua me precisava dela. Precisava da liberdade financeira que Grant King poderia lhe dar. Dani precisava ir embora para procur-lo. Randy suspirou em seu canto, ao lado do fogo, e um pensamento sbito ocupou a mente de Dani. Se o cachorro chegara at l, vindo da Fazenda Copper Canyon, ele deveria tambm conhecer o caminho de volta. Ela tinha pensado nisso antes, mas agora a idia somava-se urgncia. O co pastor que dormia ao lado do fogo poderia vir a ser a sua-salvao. Amanh ela... Mas Randy estava longe de estar em condies para a longa caminhada at a fazenda na manh seguinte. Burt, como de costume, j tinha sado quando Dani despertou para uma nova manh ensolarada. O cachorro no estava vista enquanto ela se lavava e tomava duas canecas de caf, que Burt deixara aquecendo no fogo. Ento ela o descobriu, deitado, de comprido, na sombra ds pinheiros, erguendo a cabea quando a porta da cabana se abriu, mas no fazendo meno de se levantar e abanando fracamente a cauda quando percebeu a presena de Dani. Aproximando-se, Dani ajoelhou-se ao lado do cachorro e acariciou suas orelhas sedosas.

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Oh, Randy ela disse tristemente , gostaria que voc pudesse me levar at o seu dono. Eu no posso ficar aqui por muito mais tempo. Seus olhos se dirigiram aos pinheiros com seus fortes troncos, depois para a clareira em frente da cabana, detendo-se finalmente na prpria cabana. O lugar possua uma espcie de beleza rstica, ela tinha de admitir, uma quietude, exceto pelo canto dos passarinhos, e serviria perfeitamente como retiro de fins de semana. Mas para um profissional como Burt, acostumado s variadas atraes culturais que uma cidade como Boston costumava oferecer, devia parecer uma priso primitiva. A manh passou lentamente, embora ela tentasse enganar as horas fazendo com toda a calma tarefas que levariam minutos para serem executadas. Finalmente, com um suspiro, ela decidiu completar a limpeza da cabana. Latidos de alegria anunciaram a chegada de algum pouco antes do meio-dia, e Dani ficou tensa, subitamente consciente de sua aparncia desgrenhada. Se o visitante inesperado por acaso fosse Grant King, procura de seu co, que impresso ela causaria com os cabelos desalinhados em torno do rosto sem maquilagem e empoeirada como estava? Afobadamente, ela alisou os cabelos e limpou a sujeira do rosto com os dedos, antes de ir at a porta, procurando assumir uma expresso que esperava que fosse educada. O brilho do sol a cegou momentaneamente aps a obscuridade de dentro da cabana, e ela gritou para a silhueta indistinta que vinha se aproximando da extremidade da clareira: Ol, quem ? Quem que voc estava esperando? respondeu a voz profunda de Burt, e ela se recostou fracamente no portal. Sentiu um alvio misturado com uma espcie de prazer ao saber que era ele e no Grant King que quebrara a quietude daquele lugar secreto. Eu... eu pensei que poderia ser Grant King ela reuniu foras para dizer enquanto Burt se aproximava lentamente. O qu? Os dedos dele esfregaram levemente uma mancha de poeira que havia na parte inferior do rosto dela. Duvido que voc tivesse conseguido alguma coisa com ele, parecendo uma dona-de-casa, ao invs de uma moa tranquila e serena da Califrnia. A minha aparncia no ser importante quando eu vir Grant King. Ela afastou bruscamente o seu rosto e entrou na cabana. O que est fazendo em casa to cedo? perguntou, ento, dando-se conta tarde demais de que isso significava uma intimidade que ela no tinha a menor inteno de sustentar. Eu trouxe algo para o cachorro comer falou ele de modo calmo, virando a cabea para olhar Randy, que estava devorando sofregamente uma massa horripilante de carne sangrenta. E algo para ns ele acrescentou contendo o riso, estendendo a sua mo livre e exibindo o que parecia ser um pedao de carne de um animal morto h pouco tempo para assar. Dani deu mais um passo para trs, j dentro da sala obscurecida, seus olhos se arregalando de horror quando viu o vermelho vivo do pedao de carne. 54

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Como voc consegue comer uma coisa como essa? Ela se sentiu sufocar, desviando os olhos para o rosto impassvel de Burt. Ela no . diferente daquela que voc come normalmente na Califrnia. Ele deu de ombros, acrescentando com uma nfase zombeteira, enquanto passava por ela com a poro de carne vermelha: Ela apenas um pouco mais fresca, isso tudo. Os olhos de Dani ainda demonstravam a repugnncia que sentia, quando ele terminou de preparar a carne para assar, colocando-a numa forma de tamanho grande que ele pegou do armrio. Agora, que tal almoarmos? perguntou Burt num tom de voz alegre que lhe causou arrepios. Que tal frango grelhado e gelatina e melo? escarneceu, virando-se enojada para a porta e levando a mo trmula nuca, que estava mida. Voc sabe muito bem que no tem nada para o almoo, hoje, assim como no teve ontem e nem anteontem. Tem o po que voc assou ontem sugeriu ele, enquanto saa de perto do fogo e vinha at perto dela, deixando-a incomodamente consciente de sua proximidade masculina, consciente demais do perfume de sua loo aps barba, que ela j examinara durante algum tempo, antes de deix-la entre um amontoado de coisas sobre o gabinete da pia. Mas que timo zombou ela sem olhar para ele. Vamos com-lo com manteiga fresca da fazenda? Ou talvez um pouco de... 1 Queijo? ele a interrompeu, olhando-a sorridente. Dani examinou o rosto dele procura de sinais de fingimento. Queijo? repetiu ela, descrente. Ponha o caf para fazer, que eu vou busc-lo. Ela o olhou pensativamente enquanto ele saa da cabana, e comeou a preparar lentamente o caf como ele mandara. Onde ele teria encontrado queijo num lugar como aquele? Foi s mais tarde, quando eles estavam saboreando grossas fatias de po com um queijo cremoso, que Burt falou: Ele feito num processo antigo pela esposa de um fazendeiro da regio explicou ele, enquanto mastigava o po com queijo. Ela geralmente me d um pouco de suas pores mais frescas. Aposto que sim, Dani pensou involuntariamente, imaginando o efeito que ele causava sobre uma solitria esposa de fazendeiro, que no tinha companhia exceto a do seu marido, que talvez no apreciasse tanto os seus dotes domsticos como um Burt faminto apreciaria. Mas ela guardou esse pensamento para si mesma, dizendo de maneira casual: Eles moram longe daqui? Bastante longe respondeu Burt num mesmo tom casual, mas seus olhos estreitados diziam a ela que ele no tinha deixado de perceber a sua insinuao de que, se havia uma mulher que distribua queijo, deveria haver uma sada para o mundo exterior. 55

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Mas o pensamento sobre alcanar esse mundo exterior desapareceu enquanto, mordendo a grossa fatia de po com o queijo, ela saciava a fome que parecia corro-la por dentro desde a sua chegada cabana. A comida nunca tivera um sabor to bom... mas ela nunca havia sentido fome assim antes, mesmo nos dias em que tinha de observar cuidadosamente sua dieta para manter a forma. estranho, ela pensou, como aquela parte de sua vida j parecia pertencer a um passado remoto. Algum instinto fatalista lhe dizia que ela nunca mais voltaria para aquele mundo, mesmo que Grant King no pudesse ser persuadido. Devia existir um tipo de trabalho mais rendoso que pudesse fazer, alm da enfermagem que proporcionasse a ela e me condies de subsistncia. Mas que, suspirou ela, certamente no seria suficiente para os tratamentos de que Marsha precisava. O que pensamentos. a est preocupando? Burt interrompeu os seus

O qu? Ela deu de ombros, puxando seus cabelos para trs apenas... coisas. Coisas? Sim, coisas disse ela, asperamente, e uma ruga de irritao apareceu em sua fronte suave. Voc no acha que eu possa simplesmente desaparecer do mundo, sem que ningum se preocupe comigo, acha? Ao contrrio de voc, ao que parece,.. concluiu ela sarcasticamente. A boca dele se retorceu nos cantos como se Burt fosse rir, mas seu tom de voz era srio quando ele falou. Sua me no deve estar preocupada com voc... Como que sabe-disso? interrompeu ela impetuosamente. Ela j deve ter telefonado para Grant King e est sabendo que eu ainda no entrei em contato com ele. No, no deve. Ele balanou a cabea com uma segurana irritante e cortou outra fatia de po antes de prosseguir: As linhas telefnicas esto interrompidas: E assim, se tentasse telefonar para a fazenda, ela saberia que voc no poderia ter lhe telefonado tambm. Por isso Burt pegou mais um bom pedao de queijo e o ps no po ela deve achar que voc chegou em segurana. As linhas no vo ficar interrompidas para sempre. A mo de Dani tremeu quando ela pegou o seu po com queijo. verdade disse ele laconicamente entre dois bocados , mas isso pode demorar. Tempo bastante para... voc chegar concluso de que lutar com Kng perda de tempo, que deve voltar para sua cidade. Uma sobrancelha escura se ergueu enquanto um brilho estranho apareceu em seus olhos. Enquanto isso, voc poderia alegrar minha vida consideravelmente. Seu olhar circunvagou apreciando a sala que ela limpara. Voc j me fez ciente do quanto um homem precisa de uma mulher por perto. Eu no fiz isso por voc falou ela repentinamente, seus olhos cintilando gelidamente do outro lado da mesa. Eu teria ficado louca neste lugar se no tivesse nada para fazer, por isso no se iluda. Seus olhos se estreitaram perigosamente. E no tenho a menor inteno de voltar para casa sem resolver as coisas na Fazenda Copper Canyon. Sua opinio a respeito de minhas

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possibilidades no me interessa.

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Os maxilares de Burt se contraram, ento ele ergueu sua caneca para beber o resto do caf, antes de se levantar. Voc quem sabe ele deu de ombros, dirigindo-se para a porta. Agora eu tenho trabalho para fazer. Voc vai... sair de novo? Talvez Randy, depois de seu longo repouso e da refeio que Burt lhe trouxera, pudesse ser persuadido a retomar o caminho de volta para a fazenda tarde. noite, quando Burt voltasse, ela estaria a quilmetros de distncia, talvez at em Copper Canyon. Ela sentiu um aperto no corao quando ele se virou para trs com um sorriso, como se tivesse adivinhado as suas intenes: O trabalho que lenho a fazer por aqui disse ele de modo complacente. Ou ser que voc no notou que estamos ficando com pouca lenha? Tem uma propositadamente. pilha no lado de fora da cabana ela lembrou-o

Ele meneou a cabea. O que parece ser um monte para voc s d para alguns dias disse ele brandamente , e eu certamente gostaria de ter mais daquele po que voc fez. Eu no vou ficar aqui por mais tempo. Ele hesitou por uma frao de segundo antes de dar uns dois passos para dentro da sala. Acho que posso persuadi-la deliberada, e Dani se escondeu atrs da mesa. disse com uma rouquido

No me toque preveniu ela, sua mo se fechando no cabo da faca afiada que eles tinham usado para cortar o po e o queijo, erguendo-a ameaadoramente quando ele riu e foi em sua direo. Voc me mata de medo escarneceu ele, parando preguiosamente ao seu lado. Vamos, mostre-me como voc pode ser m. Meu corao fica mais ou menos aqui. Ele ps a mo no lado esquerdo de seu largo trax e zombou com os olhos. V em frente, eu no vou impedi-la. Os olhos azuis faiscaram furiosamente para os olhos escuros e zombeteiros, enquanto Dani apertava o cabo da faca at sua mo ficar branca. Os momentos pareciam sculos, enquanto eles ficaram olhando fixamente um para o outro, at que finalmente o brilho de zombaria desapareceu dos olhos de Burt, e foi substitudo por algo muito mais intenso. Como se sentisse o apaziguamento da turbulncia que havia dentro dela, tambm, ele tirou a faca de sua mo, colocando-a atrs de si sem desviar os olhos. Em seguida puxou-a pelos quadris na sua direo, lentamente, e ela no leve foras para resistir. O contato daquela boca foi leve e quente; to quente que os lbios dela se abriram sem que Burt insistisse, sabendo, pela firmeza dos lbios dele, que seu gesto inconsciente o excitara instantaneamente. As mos dela subiram e pararam momentaneamente sobre o lugar onde o corao de Burt batia descompassadamente dentro do peito. Ento continuaram a 57

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subir para apertar levemente os seus ombros, antes de enlaarem seu pescoo, o corpo arqueando de encontro ao dele. Dani parecia ter sido absorvida pela fora daquele homem e se tornado uma parte dele, como se tivesse esperado durante toda a vida por aquele momento. A rudeza com que Burt a afastou deixou-a trmula, seus olhos embaciados enquanto ela piscava perplexa para o contorno indistinto daquelas feies duras. Burt? murmurou ela. Por Deus, Dani, acha que sou feito de ferro? resmungou ele sucintamente, as pontas dos dedos enterrando fundo na carne macia de seus braos. melhor eu sair daqui agora mesmo, seno no serei responsvel pelas consequncias. Consequncias? ela perguntou atordoada, os olhos fixados no contorno firme de sua boca. Que consequncias? Voc quer realmente que eu diga quais so elas? respondeu ele com outra pergunta posta severamente. Voc no pode ser to inocente quanto quer dar a impresso, duvido que seja ingnua a esse ponto. Saia daqui resmungou ela inarticuladamente, sem parar para pensar que o estava expulsando de sua prpria casa , saia daqui. No se preocupe, eu j vou replicou Burt e ela escutou o rudo dos saltos de suas botas sobre o assoalho. Neste instante, o que eu preciso de um mergulho nas guas frias do lago! Dani ficou em p com os dedos das mos entrelaados dolorosamente at muito depois de ele ter sado. O que havia nele que a fazia se esquecer de todos os princpios de sua severa formao? Era como se ele tivesse o poder de transport-la para outro lugar, outra dimenso, onde o senso moral de uma existncia era reduzido a nada, comparado s reaes sensuais que ele conseguia incitar dentro dea... sentimentos sensuais que sabia que possua, mas se contentara em esperar que o homem certo surgisse para despert-los. Mas Dani no sabia de que matria era feito aquele homem. A perspectiva de viver no exlio, longe de tudo e de todos que lhe eram caros, no a atraa de modo algum. Mesmo que o amasse... ela se deixou cair em uma cadeira ao lado da mesa tosca. O amor era algo que crescia entre duas pessoas, florindo em sua plenitude e transformando-se numa profunda necessidade de passarem o resto da vida uma com a outra, de compartilharem da criao dos filhos que gerariam juntos atravs de seu amor. Seus olhos se ergueram pesadamente e percorreram a sala totalmente primitiva. Que esperana poderia haver ali para uma vida normal em famlia, mesmo que... Ela se levantou rapidamente e foi at o armrio onde as panelas eram guardadas, pegando as duas maiores e despejando gua nelas. Pelo menos, enquanto lavasse os cabelos manteria afastados os sonhos inteis que lhe povoavam a mente. Mais tarde, com seus cabelos pendendo em mechas midas, ela levou uma cadeira para fora para um lugar onde havia sol. Seus olhos se dirigiram involuntariamente at onde Burt, despido da cintura para cima, empunhava um 58

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machado cintilante perto de uma pilha de madeira. Ela olhou de relance para aquele torso bronzeado e msculos ondulados, enquanto Burt rachava sistematicamente lenha para o fogo; ento se entregou totalmente ao sol quente, fechando os olhos e erguendo o rosto para o seu brilho tpido. Pelo que sabia, um sol quente como aquele era um convite para se passar umas horas ociosas ao lado de uma piscina, com um biquini que deixasse exposto ao mximo seu corpo para aqueles raios bronzeadores. Dani! Acorde! Eu lhe trouxe caf. Uma cibra dolorosa em seu pescoo era o sinal de que ela devia ter adormecido, e suas plpebras piscavam vacilantemente enquanto ela olhava em volta. L estavam as rvores que se projetavam sobre sua cabea, a clareira com tocos de rvores j cortadas, o tronco de uma rvore serrada onde Burt tinha juntado as lascas cor-de-creme da lenha que rachara. Seus olhos subiram ainda mais e olharam inexpressivamente para o par de olhos mais escuros que j tinha visto. Oh disse ela sem emoo , voc. Sim, sou eu ele volveu claramente. Depois de beber este caf voc pode tomar o seu banho. Banho? Banho confirmou ele, dobrando o seu longo corpo at se sentar perto da cadeira, entregando-lhe a caneca levemente fumegante de caf. Rachei lenha suficiente para durar uma semana ou duas. timo para voc ela respondeu, com tom de voz ligeiramente mordaz. O pensamento de que ela no estaria l para ser aquecida por aquela lenha empilhada cuidadosamente no lhe era inteiramente agradvel. Por que Burt no era um homem comum e simples que ela pudesse ter encontrado na Califrnia? Do tipo de homem que ela teria levado para casa para conhecer sua me? Marsha gostaria dele, refletiu ela meio sonada ao sol, quase se esquecendo da figura silenciosa que estava ao seu lado. Sua me teria pressentido que Burt possua o poder de conduzir sua filha s profundezas de sua alma romntica, mas mesmo Marsha teria reservas a respeito de um homem que achasse necessrio se esconder da vida que conhecera, da famlia que se importava com ele. O que vai fazer quando voltar para casa? Uma pontada de irritao fez Dani ficar numa posio mais ereta. Vou procurar um outro emprego disse ela friamente, tomando um gole do caf morno e repondo a caneca sobre o joelho. No mais como enfermeira. Estou cansada disso. Ela franziu o cenho enquanto olhava para uma rvore na extremidade da clareira. Talvez eu tente trabalhar num escritrio durante algum tempo, quem sabe? Ou ela olhou de soslaio posso ajudar Grant King a dirigir a fazenda. Minha me tambm poderia vir para c depois... depois de resolver as coisas na Califrnia. Seus olhos circunvagaram pelas rvores em volta, notando os novos rebentos verdes. Ela gostaria daqui. Gostaria? A pergunta parecia bastante incua, nias havia uma certa tenso em sua voz quando ele prosseguiu: E quanto a voc? Voc gosta daqui?

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Eu? Eu sou uma moa da cidade, nascida e criada l. Ela sorriu zombando de si mesma enquanto apontava para o cachorro que estava deitado ao lado de Burt. Eu at pensei que Randy fosse um coiote ou qualquer outro animal selvagem. Mas voc tratou de seu ferimento acentuou Burt, chamando Randy para tirar aquelas ataduras sujas de terra e expondo o ferimento. Talvez seja melhor deixarmos descoberto agora. A ferida parcialmente cicatrizada fez Dani se sentir contente com seu trabalho e ela virou a cabea para o outro lado enquanto dizia firmemente. Tem gente que deveria ir para a cadeia por preparar armadilhas como essa que o machucou. Como que conseguem dormir noite, sabendo que algum pobre animal est quase enlouquecendo, tentando se libertar delas? A caa com armadilhas um meio de vida para algumas pessoas disse ele sucintamente soltando a pata do cachorro antes de acariciar suas orelhas negras. Como para voc? Dani pensou consigo mesma, enquanto ele se levantava. Passou um pensamento pela sua cabea, de que era um desperdcio criminoso de talento ele passar a vida empenhado numa batalha infindvel para sobreviver naquele lugar ermo. Ela sabia sem sombra de dvidas que Burt deveria ter sido um mdico consciente e competente em seus diagnsticos, alm de dedicado para com os seus pacientes. Por que que voc fez isso? perguntou ela de sbito, sabendo pelo arregalar dos olhos de Burt, que ele estava ainda mais surpreso do que ela prpria, com o rumo que seus pensamentos haviam tomado.. Fez o qu? O brilho familiar de ironia substituiu a expresso sria de seus olhos. Tenho trinta e um anos de idade, por isso h muitas coisas das quais eu poderia me arrepender de ter feito. Exatamente de qual delas voc se refere? O motivo pelo qual voc veio para c procurou ela explicar mais confiante do que realmente se sentia. Voc poderia voltar e... Jamais poderei voltar disse ele to asperamente que Dani se encolheu visivelmente diante de sua veemncia. As nossas experincias nos moldam ele continuou dizendo mais calmamente, voltando a exibir a mesma expresso de ironia que adotava com tanta frequncia, seus olhos baixando para os contornos acentuados das curvas de Dani sob a camiseta branca de algodo assim como voc vai ver que esta experincia com um mdico selvagem da floresta tambm a moldou. Esse um pensamento que merece uma reflexo, pensou Dani, confusa, enquanto afastava seu olhar dos olhos negros que pareciam atra-la hipnoticamente. Sua vida na Califrnia e at mesmo sua me pareciam distantes naquela remota clareira circundada pela quietude de sculos. Parecia "de fato" um mundo encantado para ela, um mundo dominado pelo homem de queixo e ombros fortes que sondara as profundezas secretas de sua alma e a deixara intrigada a respeito da unidade final que poderia existir entre um homem e uma mulher. Nesse estranho mundo em que estivera vivendo nos ltimos dias, parecia natural e correto que ela conhecesse os contornos daquele corpo masculino e o poder que ela possua de despert-lo para o mesmo tipo de paixo que ele lhe inspirava. 60

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Porm, sentindo que a realidade cairia sobre os seus sentidos, magnetizados no prazo de um dia ou dois, Dani disse para si mesma: Duvido at que eu me lembre dele quando estiver longe deste lugar. como um romance de frias; ela olhou de esguelha para Burt com tanta zombaria quanto ele demonstrara antes, importante no momento, mas difcil de relembrar quando se volta realidade. Burt interrompeu essas reflexes dizendo: Seu banho est pronto. A mo dela levantou involuntariamente e foi segura pela dele. Mas, uma vez em p ela retirou a mo como se aquele contacto a ferisse. Eu vou esperar at voltar civilizao ela disse concisamente. As sobrancelhas negras se ergueram, demonstrando irritao. E eu que estive aqui pensando que voc era uma dama exigente preocupada com a sua higiene! A civilizao no v com muito bons olhos os corpos sujos, mesmo que sejam... lindos, como o seu. Dani dirigiu-se para a cabana. Um banho com gua. quente e espumosa a ajudaria a adquirir uma certa confiana para enfrentar Grant King no dia seguinte. E havia decidido que, de uma maneira ou de outra, iria at a Fazenda Copper Canyon, ou ento morreria tentando. Burt seguiu-a at a cabana, enquanto ela olhava fascinada e ao mesmo tempo horrorizada para a tina redonda de madeira. Ele foi at o fogo, pegou dois baldes e panelas com gua quente e despejou-os na tina. CAPTULO VI Sinto no poder lhe oferecer um banho melhor disse Burt com uma ponta de sarcasmo, suas botas fazendo barulho nas tbuas do assoalho enquanto se aproximava dela. Isso algo que voc ter de esperar at que chegue civilizao. Sem prestar ateno, Dani olhava da tina fumegante para o corpo alto que dominava a sala. Eu... eu no estou com vontade de tomar um banho, nessas condies corrigiu ela tardiamente, sabendo pela expresso irnica de Burt que ele estava bem ciente do que ela queria dizer. No se preocupe Burt parecia divertido ao se afastar em direo da porta , eu no vou espiar. Mesmo Randy conservar uma boa distncia. A menos, claro ele levantou a sobrancelha jocosamente, da porta , que voc precise de algum para lhe esfregar as costas. Randy pode ser um pouco desajeitado, mas "eu" acho que posso lhe garantir... satisfao. Com isso, ele saiu ruidosamente da cabana, enquanto Dani continuava olhando enigmaticamente para onde ele estivera. Satisfao... Sim, ele oferecia isso e certamente a daria a qualquer mulher. Mas no a ela. Com deciso deu um passo frente para olhar a tina cheia at a metade. A idia de se lavar sobrepujou quaisquer receios que pudesse ter nutrido a respeito da possvel invaso de sua intimidade por Burt. No momento seguinte, ela j estava tirando a roupa que usara o dia todo e entrando na tina redonda. Uma vez na tina, ela se entregou sensao do calor relaxante da gua

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aquecida. Burt foi atencioso, refletiu ela, por ter tido o trabalho de me proporcionar algo que deve parecer um luxo para ele que j deixou claro que o lago, apesar de frio, bastava para ele. Mas Dani se sentia grata pelo calor daquela gua em seu corpo que lhe transmitia uma sensao de bem-estar geral. Foi s depois, quando estendeu a mo para pegar o sabonete que estaria normalmente ao seu alcance, que ela percebeu a extenso da ateno de Burt. Em um pires, ao lado da tina, estava seu prprio sabonete cor-de-rosa que ela deixara perto da pia ao lado do sabo caseiro de Burt. Ensaboando a parte superior do corpo com o sabonete cuja fragrncia lhe era familiar, Dani refletiu que Burt devia ser um homem de muitas facetas. Bem, de qualquer forma, ela sabia disso... o gesto atencioso de deixar o sabonete ao alcance dela demonstrava outro aspecto do seu carter. Veio-lhe o pensamento de que a mulher que recebesse o seu amor teria muita sorte. Alm da atrao fsica de seu irresistvel corpo masculino, ele aparentemente possua uma sensibilidade rara entre os homens. Mas isso era algo em que ela no queria pensar naquele momento. Dani ensaboou com cuidado uma perna e ergueu a outra, apoiando os dedos do p na borda da tina de madeira, enquanto ensaboava a perna toda. Foi ento que ela notou com o canto dos olhos o movimento suave de uma mancha escura. L estava a maior aranha que ela j vira. movendo-se lentamente pela borda da tina. Seu p deslizou para baixo e desapareceu na gua. O horror silenciou-a enquanto seus olhos arregalados observavam o movimento da aranha. O corpo negro estava equilibrado precariamente na borda da tina, aparentemente hesitante, mas, ento, com uma sbita deciso, comeou a aproximar-se dos ombros de Dani. Burt! E reunindo todo o ar de seus pulmes para gritar de novo: Burt! Ela escutou o barulho de seus passos e fechou os olhos, esperando inutilmente apagar a viso horrenda da aranha que descia com determinao. A porta se abriu com um estrpito. Dani? O que foi? Ela abriu os olhos e olhou para o rosto dele que estava preparado para uma emergncia. Tremendo, ela apontou o dedo para a aranha, que tinha parado na metade do caminho, como se pressentisse o perigo. V-veja gaguejou ela , tire-a daqui. Mate-a! Pelo amor de Deus, s uma aranha! A voz profunda expressou desaprovao. Inclinando-se, ele apanhou o bicho com uma das mos e foi at a porta para solt-la. Seus olhos estavam sarcsticos quando ele voltou. Eu... eu tenho averso por aranhas balbuciou ela. Eu no achei que voc tivesse me chamado porque estivesse ansiosa para que eu lhe esfregasse as costas concordou ele, os olhos adquirindo uma colorao diferente quando baixaram para a pele suave de seus ombros e se detiveram na parte exposta de seus seios , mas j que estou aqui agora... Dani se encolheu e o rubor lhe subiu s faces: Isso no ser necessrio. 62

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Ele no fez meno de sair e, em vez disso, deu um passo ou dois em sua direo, com uma curva irnica na boca. Dani continuou: Por favor... Burt... deixe-me sozinha. Seus olhos se arregalaram enquanto o observava se agachando ao lado da tina, pegando gua e deixando-a escorrer de modo atormentador pelas costas de Dani. - D-me o sabonete ordenou ele de modo to natural que Dani o pegou do pires e lhe entregou. Somente quando as mos speras dele comearam a esfregar rigorosamente as suas costas que ela se deu conta da incongruncia naquilo tudo. L estava ela, sentada dentro de uma velha tina de lavar roupa, sendo lavada por um homem primitivo. Se no fosse to assustador, seria at engraado. E ela ficou apavorada quando levantou os olhos para v-lo de relance e olhar dele captou e prendeu o dela. O movimento das mos de Burt em suas costas se suavizou e se transformou num toque sensual, semiconsciente, as plpebras dele baixando para os seus lbios. Ela no sabia se o medo era provocado pela proximidade ntima de Burt ou se era devido excitao de seu prprio anseio indefinvel. Dani ouviu o fraco lamento de protesto que veio de sua prpria garganta enquanto seus lbios se levantavam para aceitar o beijo de Burt. No... Burt... por favor. A batalha estava terminada antes de comear quando os lbios dele se colaram fortemente aos seus e as mos de Burt a foraram a ficar de p. As pontas endurecidas dos seios de Dani ficaram esmagadas de encontro espessura spera da camisa de Burt quando ele a puxou para si, as mos dele deslizando sobre a sua pele mida, das costas para os quadris. Ento ele a tirou de vez da banheira. Arrepios e sensaes erticas penetraram em cada parte de seu ser quando as suas coxas trmulas sentiram a extenso da excitao dele. Ela se sentia frgil entre os braos fortes que a seguravam. De repente latidos quebraram o silncio que os envolvia. O corpo de Burt ficou tenso de encontro ao dela. Quando os latidos continuaram, ele se aprumou lentamente, virou a cabea e aguou os ouvidos. melhor eu ir ver o que disse, a voz rouca, voltando a fitar os olhos de Dani, que refletiam a mesma sensualidade entorpecida dos dele. Ele j tinha se afastado dela mentalmente quando se distanciou, seus dedos segurando com fora a carne macia de seus ombros. Imvel, Dani ficou observando enquanto ele ia at a porta, passando os dedos pelos cabelos despenteados antes de comear a abotoar a camisa. Dani percebeu sem nenhum espanto que seus prprios dedos haviam, feito aquilo. Minutos depois de Burt fechar a porta, a fora comeou a fluir de volta a seus membros, permitindo que Dani se movesse e pegasse a toalha que Burt tambm deixara convenientemente perto da tina. Os tremores que comearam a percorrer o seu corpo nada tinham a ver com a aspereza da velha toalha, e muito menos com a sua nudez dentro daquela sala aquecida pelo fogo. O sentimento de loucura que invadiu Dani se dissipou rpida e seguramente depois da sada de Burt. algum tipo de loucura, disse ela a si mesma enquanto

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comeava a vestir as roupas de baixo limpas. Por cima colocou calas compridas de brim branco e uma blusa turquesa tipo marinheiro. Havia algo naquele lugar que a tornava vulnervel atrao masculina que Burt transpirava de cada poro de seu corpo soberbo. Uma atrao que muitas mulheres, bem mais experimentadas do que ela nas artes do amor, achariam difcil resistir. Mas ela precisava resistir. Um futuro toldado pela atrao que sentia por um homem, cujo prprio futuro nada tinha a lhe oferecer seno fuga antes que a lei chegasse. E isso era algo que ela no queria. Por enquanto Dani se conformava traioeiramente. Uma vez que Marsha tivesse a segurana de um rendimento fixo da Fazenda Copper Canyon, a vida de Dani seria dela mesma. Se essa vida consistisse numa ligao com um homem banido da sociedade, que fosse, ento. Nunca um homem a influenciara emocional, fsica e sensualmente como Burt. Mesmo que isso significasse viver num estado que sua me chamaria de pecado, Dani sabia que seu futuro era com Burt. Mas no agora. Ela tinha negcios a tratar antes de falar com Burt sobre sua deciso; negcios que ele tentaria tudo para que ela se dissuadisse da idia. Ele j tentara isso, motivo pelo qual ela deveria ir da cabana at a Fazenda Copper Canyon com a ajuda de Randy. A fuga da cabana seria at mais fcil do que ela esperava. Sentada sobre um tronco cado, fazendo um agrado em Randy que estava a seus ps, Dani j pensava com saudades na cabana. Mas talvez ele sinta alvio quando eu for embora, concluiu ela. Ao sentar-se diante dela para a refeio daquela noite, Burt estava embaraado, mas finalmente disse: Sinto muito pelo que aconteceu hoje tarde. Ele se referia,, obviamente, cena que ocorrera na cabana durante seu banho. No acontecer de novo. Magoada com a aparente indiferena dele em relao aos acontecimentos que, para ela, tinham sido traumticos, Dani vociferou: De uma coisa voc pode estar certo! Quanto mais depressa eu puder sair deste lugar, mais contente eu vou ficar. E ento a sua curiosidade levou a melhor, e ela perguntou arrogantemente: Quem era? Quem era? ele repetiu, obviamente espantado com a pergunta dela. Quem foi que esteve aqui hoje tarde? Ningum. Era Randy que queria gua. E voc lhe deu? ela perguntara secamente. Sim foi a sua resposta. A indiferena dele para com ela continuou durante o jogo de cartas e ela se sentia aliviada e irritada ao mesmo tempo. Na hora de se deitarem Burt se retirou rapidamente para dentro de seu quarto. Quando ela despertou na manh seguinte, ele j sara. Dani ficou imaginando se no tinha sonhado sobre a cena que ocorrera entre eles no dia anterior. Mas, no, no poderia ter sonhado. Seus seios ainda latejavam devido ao contato excitante dos dedos dele, sua boca ainda sentia a presso esmagadora de seus lbios. 64

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Eu voltarei, Burt prometeu ela silenciosamente, sua mo baixando para as orelhas sedosas que ele acariciara. J no importava mais que ele fosse o fugitivo de uma lei que jamais poderia compreend-lo. Dani se juntaria a ele em seu exlio, vivendo e amando naquela cabana caindo aos pedaos, sem pensar no futuro. No contaria nada a Grant King sobre o que ocorrera desde que deixara Kamloops. De acordo com Burt, o fazendeiro teria certeza de que ela no tentaria fazer-lhe uma visita enquanto as enchentes da primavera estivessem aumentando os riachos e inundando a terra em volta deles. Seus olhos caram sobre as pontas sujas de lama das botas de Burt, inadequadamente preenchidas com dois pares de meias que Dani calou. Grant Kng talvez a achasse ridcula com aquelas botas, mas o homem que ela imaginava que Grant King fosse dificilmente seria um conhecedor de elegncia feminina. Em sua mente, o homem que roubara a Fazenda Copper Canyon de seu av era uma criatura destituda de sensibilidade, imune aos aspectos mais refinados da vida civilizada. Ainda assim, ela gostaria de se apresentar com uma aparncia melhor do que aquela que agora apresentava. Dani olhou de esguelha para baixo, para as calas justas de brim, que adornavam suas pernas acima das grandes botas de couro marrom, para a camiseta de mangas compridas que prendia frouxamente em volta de seu corpo. A capa de chuva que vestira estava agora ao seu lado, sobre o tronco de rvore, por causa do sol quente que brilhava no azul do cu. Com um sbito acesso de melancolia, ela olhou para trs, para a rea cheia de rvores. Ela e Randy no poderiam ter percorrido mais do que uns trs quilmetros, embora a cabana e Burt j parecessem to distantes. A princpio, caminhando cuidadosamente com as botas desajeitadas, ela receara encontrar Burt, enquanto ele cuidava de suas armadilhas. Mas, medida que o tempo foi passando, ela percebera que teria gostado de ver o seu corpo alto e de ombros largos, teria sentido uma necessidade irresistvel de atirar seus braos em torno de seu pescoo e de ser igualmente abraada por ele. Mas que idias tolas, pensou ela. Ento suspirou, levantou-se e apanhou a sua capa, colocando-a sobre os ombros. Caso se encontrassem, Burt tentaria dissuadi-la novamente, dizendo que a sua luta contra Grant King era intil, e isso era algo que ela nunca admitiria at que o enfrentasse. Com Randy como guia, ela partiu novamente, atravessando os riachos pequenos e entrando em outro bosque. Voc tem certeza de que sabe o caminho, Randy? ela perguntou ao cachorro que fungava alegremente, e que agora j demonstrava poucos sinais de dor em sua pata machucada enquanto andava, empertigado, diante dela. Sua nica resposta foi um abanar distrado da cauda, enquanto ele aumentava a marcha e desaparecia atrs de uma curva na trilha rstica. Rendy tinha sido muito cavalheiresco em esperar por ela, at ento, mas ele podia desaparecer de uma vez quando farejasse o solo de seu lar que ele no via h muitos dias. Saindo de entre as rvores, ela parou, vacilante, diante da viso com a qual seus olhos depararam: um grande lago sua frente a no mais de uns cinquenta metros de onde ela estava, com rvores como aquelas de onde ela acabara de sair indo at as suas margens. Durante um minuto ou dois, ela ficou fascinada com a 65

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beleza pura da floresta refletida na gua esverdeada do lago. Os olhos de Dani se ergueram e se viraram, ento, na direo da parte superior do lago e sua respirao ficou paralisada na garganta. Mesmo sem os ganidos de alegria de Randy, ela saberia que tinha encontrado finalmente a fazenda. Uma casa grande e confortvel, pintada de branco, destacava-se margem do lago, sobressaindo das demais construes e dependncias sua volta. Esse tinha sido o lar de seu av! Seus olhos ficaram embaados pelas lgrimas, enquanto observavam os detalhes dos currais caprichosamente dispostos, e os celeiros pintados de vermelho, os pequenos chals espalhados por entre as rvores em tomo do lago. Como ele devia ter adorado viver ali; no era de se espantar que Henry Benson nunca tivesse sentindo necessidade de se aventurar para longe dali, mesmo que fosse s para visitar a famlia na Califrnia. Incapaz de se conter por mais tempo, Randy partiu, rpido, na direo da casa e pouco depois Dan o seguiu. A trilha em volta do lago estava mais lamacenta do que o resto do caminho que ela percorrera at ento, e as marcas dos cascos de muitos cavalos estavam impressas claramente em sua superfcie. Mas Dani mal notava que suas botas desajeitadas ficavam cada vez mais pesadas. Ela comeou a sentir uma contrao nervosa em seu estmago medida em que se aproximava da casa principal da fazenda. Burt estava certo. Grant King no desistiria voluntariamente de qualquer parte daquele lugar, sem falar em dividir a maior parte com virtuais estranhos, fossem ou no parentes de Henry Benson. Dani abaixou a cabea, enquanto procurava soltar um p que estava atolado na lama. Henry Benson tinha trabalhado com afinco naquele lugar durante mais anos do que aqueles que ela tinha de vida, e nenhum estranho iria colher os frutos desse trabalho. A construo aberta e de telhado baixo, esquerda da casa, que aparentemente acomodava os veculos da fazenda duas caminhonetes, um jipe, dois lustrosos carros de passeio e at um pequeno carro esporte parecido com o seu, exceto pela sua pintura cinza-azulada, que reluzia devido aos cuidados que lhe eram dispensados. Aproximando-se, por uma alameda com lajotas que separava a casa dos canteiros bem cuidados de flores e do gramado que ia at a beira do lago, Dani olhava com respeito para a discreta prosperidade do lugar, com seu terrao no andar superior fazendo sombra sobre uma varanda onde havia cadeiras de vime, adequadas para passar algumas horas a observar a paisagem do lago. Os degraus pintados de branco que levavam porta da frente ecoavam sob seus ps, enfatizando a atmosfera geral de quietude que havia na fazenda. Talvez Grant King esteja fora, inspecionando as vastas terras que circundam o lugar, concluiu ela. Mas uma casa to grande teria pelo menos uma governanta. No uma esposa, Burt deixara isso claro. No havia campainha em lugar visvel, por isso ela bateu fracamente com os ns dos dedos na porta dupla pintada de branco. Nada aconteceu. Ela ento bateu com mais fora e ouviu o som de passos impacientes no interior da casa e a porta foi aberta subitamente. Sim? a jovem mulher que abriu a porta falou automaticamente, mas 66

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ento seus olhos castanhos percorreram incredulamente os trajes desarranjados de Dani, detendo-se principalmente nas botas grandes de homem que eram, obviamente, grandes demais para os ps dela. Em que posso ajud-la? , Eu... eu preciso ver Grant King disse Dani de modo hesitante, embaraada com a aparncia da moa, que no era muito mais velha do que ela, e igualmente atraente e saudvel, com seus cabelos castanho-escuros cortados de modo a emoldurar seu rosto de queixo quadrado e enfatizar os seus olhos tambm castanhos e grandes. Uma blusa xadrez de algodo realava as linhas suaves de sua figura esbelta, e as calas jeans combinavam com a blusa e se ajustavam bem aos quadris bem feitos. Ele no est aqui agora ela respondeu friamente. Talvez eu possa lhe dar o recado. No disse Dani prontamente. Eu... vou esperar. Quando acha que ele volta? A outra deu de ombrps. Quem sabe, quando se trata de Grant? Uma hora ele est aqui, na outra ele j saiu. Est sempre inspecionando a fazenda, cuidando de algum animal ferido, ou mesmo atendendo os chamados de doentes ou de mulheres que vo dar luz. Os olhos castanhos se estreitaram, curiosos. Por que voc quer v-lo? sobre... um assunto pessoal. Posso entrar? Dani passou pela moa sem esperar pela resposta e seriamente intrigada pelas atividades de Grant King. Seria ele tambm mdico, como dizia Burt? A coincidncia deixou Dani intrigada por alguns momentos. Seus olhos circunvagaram pelo espaoso vestbulo, mobiliado com toques antigos, a grande lareira preparada com grandes toras de madeira, as poltronas de aparncia confortvel dispostas ao acaso diante dela, a escada com sua larga passadeira dourada recobrindo os degraus rasos que levavam ao andar superior. Meu av, obviamente, tinha bom gosto, observou ela em silncio. Eu j lhe disse a moa morena se ps agressivamente diante dela, barrando seu caminho que Grant talvez no volte at amanh... ou talvez at depois de amanh. Diga-me quem voc e o que quer, que eu lhe darei o recado. Voc esposa dele? Dani levantou as sobrancelhas de modo inquiridor, seus olhos se dirigiram automaticamente para a mo fina e bronzeada da moa que estava sem aliana. Ainda no. O pequeno queixo saliente se ergueu agressivamente. Mas Grant no tem segredos para mim, portanto, voc pode me dizer do que se trata. Eu acho que no. Dani se fez de surda, desviando-se da moa e entrando ainda mais no vestbulo, notando as diversas portas que davam para ele. Eu vou esperar at que ele volte. Com uma audcia que estava longe de sentir, ela atravessou o vestbulo e foi at a primeira porta fechada, e, abrindo-a, entrou num cmodo que lhe parecia uma sala de estar, com seus mveis estofados de couro marrom. Atrs de si, ela ouviu a exclamao indignada da moa, mas esta no fez nada para det-la. O rudo de passos rpidos sobre o piso ladrilhado do vestbulo indicou-lhe, quando a porta foi

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fechada, que a moa tinha ido procura de Grant King. Ela no se importaria, disse Dani consigo mesma, se ele no aparecesse at o dia seguinte. Ela viera de longe e tinha passado por muitas situaes difceis para v-lo, e nenhuma "quase esposa" iria det-la. Havia outra lareira naquela sala, que se estendia por todo o comprimento de uma parede e que ia at o teto. Uma larga salincia da lareira, feita com as mesmas pedras de cor clara de arenito, estava forrada com almofadas coloridas e tomava todo o comprimento da saia. Mas Dani escolheu uma das poltronas de tecido florido que ficavam num ngulo reto em relao a lareira, e deixou-se cair sobre ela com uma sensao de choque quando o seu macio estofado a envolveu. Tinha se acostumado tanto s cadeiras rsticas da cabana que todo aquele conforto lhe parecia quase decadente. Burt! O que ele estaria fazendo naquele momento? O que ele pensaria quando voltasse para a cabana, ao anoitecer, e descobrisse que ela tinha partido? Provavelmente no far muita coisa, pensou ela tristemente. Para ele, ela no tinha sido mais que um passatempo que alegrara os dias de seu exlio. Ele, decerto, no poderia am-la como ela... o amava. A certeza de que amava Burt no foi um choque para Dani. Ele tinha estado presente como o ideal de um sonho, desde que a tirara do carro. Mesmo,ali, naquele ambiente relativamente luxuoso, ela conseguia sentir o forte contato de sua boca, as mos speras dele acariciando os seus seios. Oh, Burt! Ela ergueu a cabea quando ouviu no vestbulo ladrilhado passos pesados, obviamente masculinos, e outros leves, da moa que lhe abrira a porta da frente. Seu corao batia descompassadamente quando ela se aprumou no sof. Por um momento, ela desejou ter podido tomar um banho e ter mudado de roupas antes de enfrentar Grant King. Mas, era tarde. A porta j estava se abrindo, e ela piscou diante do homem alto parado porta. Atrs dele, a moa que a deixara entrar voltava furiosamente pelo vestbulo. Os olros de Dani focalizaram novamente a silhueta do homem contra a luz fraca do vestbulo. Os cabelos escuros se destacaram, os olhos negros embaixo das sobrancelhas erguidas... Burt? Ela piscou e balanou a cabea, confusa, sabendo e ao mesmo tempo no sabendo se o homem que estava parado perto da porta era Burt. Eu... eu no entendo. Eu posso explicar, Dani disse a voz profunda, e Dani sentiu uma fria que nunca sentira antes. Como os pedaos de um quebra-cabeas, tudo tinha se encaixado em seu lugar. No era de se estranhar que Burt tivesse tentado dissuadi-la de reclamar a propriedade de seu av! Ele devia ter estado informando regularmente a Grant King sobre as intenes da neta de Henry Benson! Quanto Grant King lhe pagou para impedir que eu viesse fazenda? Disse ela com a voz estrangulada, levantando-se para encar-lo com os olhos flamejantes. O olhar triste e quase envergonhado dele enfureceu-a ainda mais. Ele prometeu a voc que ficaria calado sobre o seu passado obscuro? O queixo de Burt se contraiu e suas pernas compridas cobriram a distncia

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que os separava antes que Dani percebesse que ele tinha se movido. Voc no compreende, Dani. Seus olhos escuros pareciam ter escurecido ainda mais e refletiam uma espcie de tristeza torturada, que ela achava que deveria ser de vergonha pela sua mentira. Oh, eu compreendo muito bem ela disse amargamente, afastando-se dele e ficando de costas para a lareira apagada, sabendo que, se no o fizesse, as unhas que ela mantinha cravadas nas palmas das mos teriam arranhado profundamente o seu rosto. Dani balanou a cabea, zombando de si mesma; Que idiota eu fui em no perceber que voc o defendia com algum propsito! Ele um homem poderoso, voc disse, algum com quem no se deveria tentar lutar! Poderoso o bastante para manter a polcia afastada de seu esconderijo? Sua voz se elevara perigosamente, escondendo as lgrimas de humilhao que ela precisava ve ter, e Burt falou categoricamente: Eu no o defendi por esse motivo disse. Ele estava muito plido. Eu... O que voc fazia? perguntou ela em tom de mofa. Vinha aqui todos os dias para lhe relatar como estava me persuadindo a esquecer a reclamao da propriedade de meu av? Eu vinha todos os dias aqui, sim admitiu ele, calmamente , mas no para relatar nada a ele. Teria sido difcil fazer isso, porque... a expresso de sofrimento se aprofundou em seus olhos "eu" sou Grant King, Dani. Ele deu um passo em sua direo, como que para neutralizar o choque causado por aquilo que acabara de dizer. Mas o olhar glacial de Dani o deteve, enquanto ela se afastava, de costas, na direo da lareira. Por um minuto ou dois Dani pensou que iria desmaiar; a sala girava em sua volta e parecia se partir em mil pedaos. Como Burt poderia ser o seu inimigo, Grant King? Aquilo no tinha sentido, a no ser... Eu no acredito em voc murmurou ela lividamente, levantando o seu rosto plido e olhando-o vagamente. S est dizendo isso para... verdade, Dani ele interrompeu delicadamente, dando um passo na sua direo, segurando-a pelos braos delicadamente. Eu no queria mago-la... Ele interrompeu o que estava dizendo e virou a cabea com um movimento irritado quando a porta se abriu e a moa que deixara Dani entrar na casa parou perto da porta. Grant, eu j... Seus olhos se arregalaram de curiosidade e espanto quando ela percebeu a postura ntima deles, ento sua expresso mudou, tornandose maligna. Est bem, Myra disse ele com uma calma forada. Eu a vejo segunda-feira. No vai me buscar para danar amanh noite? ela perguntou, ignorando Dani ostensivamente. Eu acho que no. Jed ou qualquer um dos rapazes ficar feliz em lev-la. Obrigada por nada disse ela, irritada, e, girando sobre os calcanhares, bateu a porta depois de sair. 69

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Dani ouvira as palavras, mas nenhuma delas ficara registrada aps a primeira: "Grant". Assim que a outra moa acabou de sair ruidosamente, ela se desvencilhou de Burt e sentiu um desprezo por si mesma, pela fraqueza momentnea que a fizera se apoiar no corpo de Burt. Mas ele no era mais Burt. Era Grant King, o homem a quem deveria enfrentar depois de ter vindo de to longe, Uma acidez acre subiu sua garganta, enquanto procurava se apoiar na poltrona, ao lado da lareira. Oua, Dani, voc precisa me deixar explicar iniciou ele, enfiando as mos nos bolsos de seus jeans justos , minhas intenes nunca foram... Ns dois sabemos quais foram as suas intenes, sr. King ela o interrompeu com amargura. Eu no acho que voc saiba. Sua voz sobrepujou o som agudo da. voz dela, e ela o olhou rebeldemente. Quero me casar com voc, Dani ele disse de um modo apenas um pouco menos spero. No diga! escarneceu ela, seus dedos apertando o encosto de algodo spero da poltrona at ficarem brancos. Incoerentemente, ela desejou que fosse Burt que estivesse fazendo o pedido, ao invs de um homem que teria mais a ganhar do que a perder casando-se com ela. Isso resolveria todos os seus problemas satisfatoriamente, no? Uma companheira de cama e nenhuma ameaa a seu status de chefo. Obrigada, mas no, sr. King concluiu ela com desprezo. Prefiro tentar a sorte com a lei. Dani... Ignorando a advertncia velada em seu tom de voz, ela o olhou com olhos furiosos. Por isso, se me mostrar um quarto vago ela olhou expressivamente em volta da sala de estar ricamente mobiliada , e tenho certeza de que deve haver muitos nesta bela casa, eu me mudo para c. No existe algo como "A posse nove dcimos da lei?" Ela saiu de trs da proteo do encosto da poltrona e encarou-o atrevidamente. E no tenho dvidas de que voc ser capaz de fazer desaparecer as minhas coisas da cabana com essa sua ingenuidade. O queixo dele ficou contrado por um momento enquanto a fitava -gravemente, e ento virou-lhe as costas e disse bruscamente: Vou cuidar para que Maggie, minha governanta, a acompanhe at o seu quarto. Dani sentiu uma dor enquanto ele saa a passos largos da sala. Como num caso de dupla personalidade, ele era o homem querela amava e odiava. O Burt que ela amava estava to distante do arrogante e interesseiro Grant King, que eles pareciam entidades separadas. Dani, precisava se esquecer de Burt e do punhado de dias e noites que passara' com ele, conhecendo a profundeza de suas reaes s carcias dele. CAPITULO VIl A governanta, Maggie, era uma mulher suavemente rolia, de meia-idade, que tagarelava desinibidamente enquanto conduzia Dani pela escada forrada com

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passadeira dourada at o andar de cima.

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Sinto muito por t-la deixado esperando enquanto arrumava o seu quarto desculpou-se ela, agarrando-se, esbaforida, ao corrimo de madeira enquanto subiam. No consigo me lembrar da ltima vez em que Grant teve hspedes para dormir. Mas ele me pediu que lhe preparasse este quarto ela escancarou uma porta que ficava na metade do corredor, esquerda porque dele que se tem melhor vista. De fato, dele se descortina uma linda paisagem, verificou Dani. Das grandes janelas se via o lago e os declives cobertos de pinheiros que desciam em forma de cascatas at ele. Seu av tinha escolhido o lugar muito bem. H quanto tempo governanta aqui na fazenda? ela perguntou de sbito, virando-se rapidamente para examinar o rosto de Maggie. Mais anos do que consigo me lembrar disse a mulher de rosto suave, dando uma risadinha, embora seus olhos fossem penetrantes e inteligentes, enquanto percorriam os trajes deselegantes de Dani. Ento deve ter conhecido o meu av, o sr. Henry Benson. Duvido que haja uma pessoa em Chilcotinque no tenha conhecido Henry Benson respondeu Maggie de modo consolador e, j na porta, seus olhos ficaram emocionados. Quem diria que ele tinha uma neta bonita como voc escondida em algum lugar? Ele nunca mencionou isso? insistiu Dani em suas perguntas, com um tom levemente saudoso em sua voz. Que eu me lembre, no, querida respondeu a mulher mais velha, com simpatia , mas voc sabe como so os homens, especialmente quando chegam idade de Henry. Ela se contraiu visivelmente antes de acrescentar: Se precisar de alguma coisa, s me procurar na cozinha. Eu servirei o jantar s sete horas como sempre fao. Obrigada... Maggie. Dani no se moveu durante algum tempo depois de a bondosa Maggie ter sado para cuidar de seu servio. O vazio que sentia no estmago lembrava dolorosamente sua fome, que no fora saciada desde o caf da manh, que consistira numa papa de aveia. Mas mesmo que a governanta lhe tivesse oferecido uma refeio, ela duvidava que tivesse conseguido com-la. Um cansao mortal parecia ter tomado conta dela. Tirando as botas, Dani foi at a cama de casal, de aparncia confortvel com seu acolchoado de algodo cor-de-rosa, e deixou-se cair nela, mexendo-se e dobrando-se at conseguir se cobrir com o grosso acolchoado. A cama tinha uma maciez celestial da qual ela quase se esquecera durante as suas noites passadas sobre a dureza do colcho da cabana, noites em que dormira profunda e seguramente. Por que Burt dormia no quartinho perto do seu? Por que sua voz e suas mos eram tranquilizadoras quando a despertavam pela manh? Mas Burt no existia... existia apenas Grant King, o homem que ela prometera derrubar do pinculo do poder...

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O relgio de Dani marcava seis e meia quando ela despertou e olhou aturdida, em torno do quarto estranho. O brilho polido da moblia pesada e trabalhada captava o vermelho adicional do sol que se punha rapidamente. E onde ela esperava ver um ambiente quase primitivo, havia apenas a slida respeitabilidade de mveis combinados com bom gosto, complementados pelo dourado e o branco do carpete e do papel da parede. Uma fome que agora parecia corro-la por dentro proporcionou-lhe o mpeto de atirar para os ps o acolchoado e pr-se de p sobre o cho espessamente acarpetado. Ela nunca tinha estado to faminta em toda a sua vida. Cambaleou at os ps da cama e olhou vagamente para sua mala. Burt, Grant devia t-la trazido. Seus dedos desajeitados conseguiram finalmente abrir os fechos, e seus olhos se encheram de lgrimas quando ela viu sua escova de cabelos encaixada com capricho perto de seus artigos de toucador. Oh, Burt, Burt! O aroma torturante de comida penetrava em suas narinas, e ela ficou novamente consciente do vazio em seu estmago. Tirando da mala apenas os seus artigos de toucador e um robe curto de nilon azul-jacinto, ela saiu procura de um banheiro, parando ao chegar porta e retornando at onde estava a mala, remexendo nela pensativamente. Precisava vestir algo que lhe desse confiana para enfrentar o homem que talvez j estivesse esperando l embaixo. Depois de ficarem na mala por tanto tempo, suas roupas deviam estar bastante amarrotadas, mas o vestido preto de jrsei que escolheu perderia as rugas no vapor do banheiro. O corredor estava vazio e silencioso quando saiu do seu quarto e sentiu um alvio quando percebeu que a primeira porta que abriu dava para o maior banheiro que ela j tinha visto. Fechando e trancando a porta depois de entrar, para o caso de Grant King tambm us-lo, ela olhou em volta do recinto espaoso, adivinhando, pelo tamanho e pelas instalaes modernas, que antes ele devia ter sido um quarto de dormir. Um gabinete de mrmore com toucador e pia ao longo de uma parede com armrios embutidos cheios de gavetas e grandes espelhos. Uma grande banheira devia ser o banheiro de Grant King atraiu sua ateno por causa do chuveiro instalado logo acima. Ela se esquecera da delcia que era ficar sob o jato morno e purificador de um abastecimento inesgotvel de gua quente. Pelo menos, pensou ela subitamente, estendendo a mo para pegar o xampu, espero que seja inesgotvel. Suas mos pararam de repente enquanto ela ensaboava os cabelos. J no era estranho que Burt parecesse tomar banho com frequncia. Enquanto ela tinha de se contentar com "banhos de tina" ele tomava longos banhos em sua casa. Seus lbios ainda estavam comprimidos de fria, vinte minutos depois, quando ela acabou de se aprontar para descer. A maquiagem que ela tinha dispensado na cabana se espalhava pelo seu rosto dando-lhe uma aparncia menos ingnua. O vestido preto que destacava as curvas salientes de seu corpo, acrescentava um pouco de sofisticao sua aparncia. Ela tinha ficado em dvida, depois de secar os cabelos com seu pequeno secador, se deveria pentelos de um modo mais afetado. Mas no havia tempo e por isso deixou-os soltos sobre os ombros, virando as pontas levemente. Estava pronta para enfrentar Grant King! Vinha um murmrio de vozes da sala de estar e ela parou diante da porta 72

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aberta e ficou ouvindo descaradamente aquilo que era, obviamente, a parte final de uma conversa sria. Dance, conforme a msica, Maggie. Confesso que, de minha parte, no sei mais o que fazer a esta altura. A voz de Grant, enquanto falava com a governanta, parecia um tanto frustrada e cansada. Ela est firmemente decidida. Maggie parecia muito menos cansada, e seu tom era at jocoso quando disse: Eu nunca o vi vencido, especialmente por uma mulher. Esta diferente, Maggie; ela... Ele olhou para cima quando Dani abriu a porta totalmente, e ela se sentiu recompensada pelo olhar estupefato que viu em seus olhos, pelos cuidados que dispensara sua aparncia. Desculpe-me se estou atrasada ela disse tranquilamente - governanta, que tambm parecia espantada com sua elegncia. Desfilando como modelo diante dos dois pares de olhos espantados, ela atravessou a sala e ficou em p perto de Grant, em frente lareira. Levei um bocado de tempo para me recuperar das condies em que vivi nestes ltimos dias. Ah, sim. Maggie olhou de lado para Grant, ento forou um sorriso em seu rosto. No h pressa; o jantar pode esperar um pouco, at que voc tome um aperitivo e se descontraia. Ela saiu apressadamente depois de dirigir outro olhar nervoso a Grant. Ele pigarreou. Gostaria de beber alguma coisa? Enquanto ele relacionava as bebidas de que dispunha, Dani pensava, nervosamente, que a ltima coisa que desejava, com o estmago vazio, era o poderoso efeito do lcool sobre o seu organismo. Por outro lado, para continuar no papel de uma mulher tranquila e sofisticada, seria til ficar girando um copo entre seus dedos. Vou tomar um vermute interrompeu ela ocultando a sua surpresa diante da variedade de bebidas, no mundo, no sofisticado em que ele vivia. Mas Grant King pareceu adivinhar os seus pensamentos, e disse por cima do ombro enquanto se dirigia ao aparador de madeira escura que ficava ao longo da parede, do lado oposto da sala: Por mais estranho que possa lhe parecer, damos muitas recepes por aqui, especialmente perto da poca do Natal. Dani estudou seus ombros largos e quadris estreitos, enquanto ele manuseava os copos e garrafas, reparando em seu suter branco e calas azulmarinho, que lhe pareciam familiares e ao mesmo tempo estranhos. Ainda mais estranhos, notou ela quando ele vinha voltando com os dois copos, eram a camisa branca de seda e a gravata listrada que apareciam no decote em "V" do pulver. Puxa, o que o fazendeiro bem vestido usa em suas horas de lazer, pensou ela, achando muita graa. Dani se sentou no lugar que ele lhe indicou, antes de pegar o copo que lhe era oferecido, com o inevitvel contato daqueles dedos que lhe provocaram um arrepio gelado. 73

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Voc deve ter sentido falta disso. ela disse acidamente, indicando com a cabea o copo baixo de usque com gelo que ele segurava na outra mo. Ou ser que vinha tomar os seus aperitivos aqui antes de voltar para a cabana, noite? -- A tristeza que ela observara antes no fundo dos olhos dele pareceu intensificar-se por um momento. Eu gosto de uma bebida depois de um dia de trabalho, mas algo que posso dispensar. Ele se afastou, mas no sentou, voltou ao lugar onde estava, diante da lareira vazia. Um brilho familiar apareceu em seus olhos quando ele olhou para ela. Voc saberia se eu tivesse bebido, no ? perguntou ele suavemente. Os olhos de Dani baixaram para o copo em sua mo, e ela o levou aos lbios, tomando um gole grande demais. Lutando contra a humilhao de engasgar-se, ela sentiu o calor da bebida que descia e o efeito intanstneo sobre o estmago vazio. Quando sua respirao voltou ao normal, Dani olhou para ele com escrnio. Suponho que suas carcias foram parte de um plano para me fazer esquecer que a Fazenda Copper Canyon existe. O que voc ia sugerir? Que eu voltasse para casa e esperasse que a polcia no estivesse mais interessada em voc? Eu nunca lhe disse que estava me escondendo da polcia. No, mas voc me deixou ficar pensando que era um ladro, um fora-dalei retrucou ela, esquecendo-se da serenidade que havia resolvido manter nos seus contatos futuros com ele. Mas era Grant King quem se mantinha sereno e imperturbvel. Seus cabelos escuros emolduravam suas faces tranquilas enquanto ele olhava para o copo que ia rodando suavemente em sua mo. Eu lhe pedi para casar comigo ele salientou calmamente. claro que pediu escarneceu ela , depois que eu descobri o seu jogo. Voc esperava que eu ficasse empolgada e me apressasse em aceitar? Esperava que voc, talvez, levasse isso em considerao. carcias no foram s de minha parte, foram? As

Dani tomou outro gole de vermute, procurando ganhar tempo para dar uma resposta, embora sua cabea j estivesse afetada pelo lcool. Voc se aproveitou das circunstncias disse ela, roucamente, depois de algum tempo. Talvez voc se lembre de qual dos dois se controlava quando a coisa estava para ir longe demais asseverou ele, secamente, notando os efeitos de suas palavras nas faces ruborizadas de Dani. Isso demonstra que eu estava tentando tirar vantagem? Acredite, se eu quisesse faz-lo, nada teria sido mais fcil. A porta se abriu com um estalido na maaneta, e Dani foi salva por Maggie, que veio lhes dizer que o jantar seria servido. Tomando o resto de sua bebida, num esforo para acalmar os nervos, Dani levantou-se e foi at a porta, seguida de perto por Grant, que fizera o mesmo com seu copo.

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A sala de jantar para onde ele a conduziu era espaosa, mas simples, com uma longa mesa no centro, uma outra lareira adornando uma das paredes e vrios aparadores de madeira escura em torno do resto da sala. esquerda, grandes cortinas de veludo dourado cobriam as janelas. Dois lugares estavam postos, um em cada extremidade da longa mesa, e Grant segurou sua cadeira, de modo que ela no teve como escolher seu lugar. Dani percorreu com um olhar zombeteiro todos os lugares vazios. Voc no se sente um pouco ridculo aqui, sozinho o tempo todo? O tempo todo, no corrigiu ele, pegando a colher para tomar a sopa apetitosa, com legumes coloridos e carne, que estava sua frente. Como j disse, recebo muitos convidados. Alm disso sua boca se curvou nos cantos de um modo que ela se lembrava , eu pretendo preencher muitos desses lugares vazios quando me casar. Levando a colher boca, ele saboreou um bocado de sopa, antes de dizer casualmente: O que voc acha de crianas? Pretende ter uma famlia grande? No do tamanho que desse para ocupar toda esta mesa disse ela asperamente antes de comear a tomar a deliciosa sopa. Muito depois, quando o seu prato j estava quase vazio, ela percebeu o significado daquelas palavras. Ser que ele lhe fizera outra proposta, de maneira indireta? De qualquer forma, no de sua conta que eu tenha um s filho ou vinte. claro que respondeu ele calmamente. Devo admitir que estive pensando em cinco ou seis, no mximo. Mas se voc quiser mais... ele deu de ombros. O que estou tentando lhe dizer, sr. King disse com os dentes cerrados , que o tamanho de minha famlia no tem nada a ver com o tamanho da sua. Ela se recostou na cadeira e gesticulou com arrogncia. No tenho a menor inteno de casar com voc, nem agora e nem nunca. Quer dizer que todos esses filhos seus olhos. percorreram os lugares vazios como se estivessem contando diversas crianas de cabelos e olhos escuros vo ser de pais solteiros? Como pode fazer isso com eles? No sero "meus" filhos respondeu ela, irritada, seus olhos reluzindo de fria quando Maggie entrou na sala com uma bandeja cheia. Enquanto a governanta rolia descarregava travessas contendo legumes coloridos e suculentos e costeletas refogadas num molho vermelho e borbulhante, seus olhos iam ansiosamente de um para o outro, detendo-se no rosto rebelde de Dani. H muito tempo uma pessoa bonita como voc no se senta nesta mesa disse ela sentimentalmente e ento franziu a testa. Na verdade, eu no me lembro de algum to... Eu no estou suscetvel a elogios, Maggie retrucou Dani refreando o entusiasmo da boa mulher. Mas no sentiu nenhuma alegria quando as faces gordas estremeceram e seus olhos se dirigiram a Grant King, procurando ajuda. Obrigado, Maggie ele disse gentilmente , tudo parece timo. Dani sabia que tinha sido grosseira quando a governanta desacoroada, saiu 75

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apressadamente da sala. Mas ela deteve suas lgrimas, quando se lembrou de que Maggie participara voluntariamente dos planos fraudulentos de Grant King. Os dois a deviam achar completamente idiota, acreditando que ela ficaria fascinada por aquela conversa de Grant sobre casamento e filhos. Mas ele parecia pensar de modo diferente a respeito de Maggie, enquanto servia a Dani cenouras cozidas, pur de batatas e nabos amanteigados. Voc precisava tratar Maggie daquele jeito? Seus lbios? estreitados se abriram finalmente para dizer. No achei que voc fosse to cruel. Espicaada, Dani atirou a cabea para trs e olhou-o diretamente nos olhos. Ento melhor comear a achar, sr. King disse ela com firmeza. No tenho nenhuma inteno de casar com o senhor, e nem de ter como governanta uma mulher que, obviamente, no tem mais senso de tica do que o senhor. Voc no sabe o que est falando! respondeu ele asperamente, empilhando comida em seu prato como se no estivesse consciente de seus atos. Voc tambm se enchia de comida cada vez que vinha at aqui? ela perguntou com escrnio, olhando ironicamente para o seu prato cheio , enquanto eu passava a papa de aveia ou qualquer bicho repugnante que conseguia caar? A tenso dele pareceu sumir subitamente quando pegou o garfo. Eu comia a mesma coisa que voc ele disse calmamente, ento, como um homem faminto, ele se calou e comeou a comer. Dani o ficou observando durante algum tempo e depois, dando de ombros, pegou o seu prprio garfo. As costeletas, complementadas por um molho forte, estavam deliciosas, assim como os legumes, e ela no sentiu nenhuma vontade de falar enquanto saciava a fome que vinha sentindo h dias. Os lbios cheios de Maggie estavam comprimidos quando ela serviu a sobremesa e deixou uma pesada bandeja de prata com o caf, para que eles mesmos se servissem. Dani tentou melhorar o ar de desaprovao da governanta felicitando-a pela refeio deliciosa, mas Maggie mal tomou conhecimento disso. Estou contente que tenha gostado. Ela ergueu as sobrancelhas e olhou para Grant. Se no precisar de mais nada, sr. King, colocarei a loua para lavar e irei para casa. Dani ergueu a cabea, surpresa. Tinha achado que Maggie morava na casa da fazenda, mas parecia que no. O pnico que tomou conta dela suavizou-se instantaneamente. Ela passara diversas noites sozinha com Burt, ou melhor, Grant na cabana isolada, portanto, no havia muito o que temer em dividir aquela casa grande com ele. Est muito bem, Maggie. At amanh. O boa-noite da governanta foi frio, mas Dani teve a impresso de que o era s para ela. E da? ela pensou consigo mesma enquanto Maggie se encaminhava para a porta com os pratos vazios. Maggie participava dos planos desonestos de Grant King e no merecia que Dani a tratasse com bondade, como o faria normalmente. Eu gostaria de telefonar para minha me ela disse bruscamente, interrompendo o silncio que se abatera entre eles depois que Maggie saiu, acrescentando com um ar sarcstico: Ou ser que as linhas telefnicas ainda 76

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esto interrompidas? Uma pontada de irritao, ou de dor, percorreu-lhe o corpo quando Grant olhou para ela, e Dani soube, no mesmo instante, que as linhas telefnicas nunca estiveram interrompidas. Voc jamais saber o quanto eu o desprezo sibilou ela num tom baixo e furioso. Enganar-me uma coisa, mas deixar minha me preocupada sem motivo outra. Onde fica o telefone? No corredor, mas... Dani j tinha se levantado da cadeira e sado correndo antes que ele terminasse de falar. Ela encontrou o telefone cor-de-creme em cima de uma mesa embaixo da escada e tendo falado com a lacnica telefonista, ela ouviu o telefone da sua casa tocando normalmente. Mame? perguntou ela ansiosamente levantado do gancho. Sou eu. Dani. quando o telefone foi

Ol, querida disse a voz estimada e familiar com muito menos preocupao do que Dani esperava. Sinto muito no ter podido ligar para voc antes desculpou-se ela apressadamente , mas estive... No se preocupe, meu bem disse sua me tranquilamente do outro lado da linha. Grant me explicou tudo quando me telefonou. Grant? Dani olhava distraidamente para a madeira curva das escadas. Ele telefonou? claro, querida. Ns conversamos e ele me explicou que voc mesma no podia telefonar porque estava dando uma olhada na propriedade. Diga-me uma coisa a voz de sua me se reduziu a uma risada , o lugar to grande que leva dias para ser todo olhado? Sim, grande, mame Dani disse automaticamente, tentando reunir seus pensamentos dispersos. Por que ele no lhe contou que tinha telefonado para sua me? Grant sabia como ela estava preocupada. Ele to simptico quanto parece pela voz, Dani? perguntou sua me, num tom de voz levemente zombeteiro. Ele lembra papai quando ficava de mau humor s que mais moreno respondeu Dani com uma maldade que lhe era incomum. E ouviu a exclamao espantada de sua me. No estranho?! Quando me telefonou, ele me fez lembrar de seu pai de algum modo. No h nenhuma semelhana de verdade disse Dani concisamente, subitamente consciente de que Grant viera at a porta da sala de jantar e estava ouvindo a conversa abertamente. Lembrando-se de que no tinha nenhuma inteno de preocupar a me, o que ela faria sei lhe relatasse tudo o que havia acontecido ultimamente, Dani apenas disse, despreocupada: Papai tinha uma natureza muito mais refinada do que Grant King... sim, acho que ele mais parecido com vov do que com, papai... no, no desligue ainda, mame... Ela virou as costas para Grant e fechou os olhos com fora para evitar as lgrimas. O qu? No, eu estou bem... eu no sei, mas lhe telefono de novo, em breve... Ela continuou em p, com a mo no fone, at muito depois de terminar a

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conversao, esforando-se para adquirir o autocontrole de que precisava para enfrentar Grant King. Mais do que nunca, ela sabia, depois de ter falado com a bondosa Marsha, que teria que lutar pela herana que era delas, para que a me fizesse o tratamento. Ajudava-a o fato de estar comeando a sentir raiva por causa da evidente credulidade de sua me com relao a Grant, e tambm o fato de que ele se aproveitara totalmente, da natureza de Marsha. Grant era bom em tirar vantagem de mulheres crdulas. As lgrimas que estava reprimindo eram causadas mais pela frustrao que sentia pela sua prpria estupidez do que por ter realmente pensado que estava apaixonada por ele. O amor pode ser cego, ela disse para mesma enquanto voltava a atravessar o corredor, mas os meus olhos estaro bem abertos quando lutar com Grant King pela posse de minha parte nesta fazenda. CAPITULO VIII Surpreendentemente ela dormiu bem, embora ainda fosse cedo quando despertou e ficou piscando meio inconsciente, olhando em torno do quarto que no lhe era familiar, iluminado pela fraca luz da alvorada que se filtrava atravs das cortinas, Permaneceu inerte na cama confortvel, aquecida, debaixo dos grossos cobertores e do acolchoado. A casa ainda estava silenciosa, e ela no fez meno de se levantar. Qual desses quartos do andar superior teria sido o de seu av? Aquele onde Grant King estava dormindo agora? Sua boca se curvou num arco mordaz. Ele teria to pouco escrpulo em ficar com o quarto de seu benfeitor, assim como no teve nenhum ao se apoderar ilegalmente do resto da propriedade? Este pensamento lhe trouxe de volta a lembrana de sua despedida na noite anterior, quando ela lutara para escapar dos braos dele. Vou inspecionar a propriedade amanh dissera ela, com as faces plidas pela raiva que tomara conta de si. Toda sobrancelhas. ela? perguntara ele, erguendo arrogantemente as

Cada centmetro! Isso pode levar algum tempo, a no ser que voc seja uma amazona habilidosa. O seu tom irnico a deixara indecisa e hesitante diante de sua segurana. Quero dizer corrigira ela apressadamente , dependncias, claro. a casa e as

Naturalmente concordara Grant como se estivesse se divertindo diante de uma criana caprichosa, e com um leve sorriso nos cantos da boca acrescentara: Se me disser a que horas estar pronta eu a escoltarei. Posso ir sozinha. Uma viso de touros selvagens e cavalos no adestrados lhe passou pela mente e ela retificou: Quero dizer, aqui em casa. Voc pode me acompanhar "l fora".

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Estarei esperando por isso com ansiedade.

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Era esse olhar de ironia que ela se lembrava ainda. Mas agora sua memria retornava relutantemente cena anterior, quando ele a puxara de sua cadeira na sala de estar e a abraara, com sua calma peculiar, enquanto os olhos dele fulguravam na direo dos seus. O que ela dissera que o deixara to zangado? Algo sobre detest-lo e sobre a sua inteno de fazer a ele uma proposta irrecusvel pela sua participao na fazenda? S h uma coisa que voc poderia me oferecer e que eu no recusaria ele dissera irritado, seus dedos enterrados na carne macia de seus braos. E isso algo que eu no vou lhe oferecer respondera ela vingativamente, tentando, em vo, libertar-se de seu abrao, mas sentindo uma surpreendente falta de medo ao ver que no conseguia. Voc fez isso diversas vezes. O seu tom cortante penetrou no crebro de Dani. Era verdade; ela se entregaria paixo irresistvel que Burt tinha o poder de despertar dentro dela. Eu... no sabia quem voc era, ento disse ela, tensa, as narinas dilatadas enquanto o olhava de modo desafiador. Sou o mesmo homem salientou ele com o que lhe parecia ser uma lgica irrefutvel, mas a lgica estava longe da mente e do corao de Dani. No , no ela disse ofegante. Voc um impostor, um mentiroso... voc at inventou um nome falso. No falso disse ele, negando. Meu nome Grant Wilburt King, e minha av sempre me chamou de Burt por ser esse o apelido do meu av. Os seus olhos se estreitaram ao fit-la. De qualquer forma, voc achava que eu era um ladro foragido, mas isso no a deteve. O que h de to diferente agora? Dani se lembrou de uma dzia de razes, mas ela foi incapaz de articul-las. A sensao daquelas mos fortalecidas pelo trabalho em sua carne macia e o contato daquele corpo rijo pressionado de encontro ao seu atingiram-na como um relmpago, fazendo com que seus joelhos ameaassem ceder. Ei! Foi como se Grant percebesse o seu enfraquecimento, e usasse esse murmrio rouco para completar a sua queda. O que quer que tivesse acontecido, a sua boca j no precisava dos dedos dele sob o queixo para separarlhe os lbios. Fora, ento, que ela escapara dos braos dele, sentindo desprezo pela prpria fraqueza, detestando a vantagem que ele levara sobre ela. Por que Grant King era um homem inteiramente diferente de Burt, por quem ela se apaixonara em poucas horas. Grant tinha algo a ganhar com um relacionamento amoroso com ela. Especialmente com uma esposa como ela que manteria as propriedades em famlia. Burt nada quisera dela seno a realizao de seu desejo natural, de uma mulher que compartilhasse de sua vida, nem que fosse por pouco tempo. Dani virou a cabea no travesseiro ao ouvir o som do chuveiro. Grant tinha se levantado e estava se preparando para enfrentar o dia. O zumbido de um barbeador eltrico um pouco depois desviou os seus pensamentos para outra direo.

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Na cabana ele se barbeava sem os recursos modernos. Mas seu aparelho de barbear estava l, assim como o sabonete e as toalhas que os dois usaram. O que estaria ele fazendo numa cabana caindo aos pedaos, quando tinha todo o conforto de que precisava bem ali, na casa da fazenda? Por falar nisso, o que ele estaria fazendo l quando o seu carro cara na vala, com a barba crescida que lhe dava uma aparncia de recluso fato que lhe dera inicialmente a idia de que ele era um fugitivo da justia? Essas perguntas a preocuparam at que, depois de tomar o caf da manh na cozinha, servido por Maggie, ela saiu com Grant para fazer uma inspeo pelas dependncias da fazenda. Atravessando a relva ao lado da casa, Dani olhava para a cara amarrada de Grant, e que deixava as perguntas morrerem em seus lbios. Ele parecia to diferente do Burt que ela conhecera "to" bem no espao de poucos dias, que sentia que esse era inacessvel. Ela mal notou os currais cercados com capricho por onde passaram, os celeiros cheirando docemente a feno, os cercados onde galinhas gordas bicavam laboriosamente. Foi s quando chegaram perto do pasto que Grant perdeu um pouco da palidez fria e disse: Aquela Cassandra e seu filhote, Henry. Henry? Dani perguntou, espantada com a velocidade com que os dois percorriam o terreno em direo figura familiar de Grant. Grant olhou-a de soslaio, sua boca se erguendo numa linha irnica. Em homenagem ao seu av. Oh! Henry... Benson ela disse pensativamente enquanto os dois se aproximavam da cerca. Ela gostaria de tocar os animais, especialmente no potrinho castanho-escuro que tinha o nome do av, mas os cavalos lhe eram estranhos, Os dentes que Cassandra exibia de prazer poderiam se enterrar em sua carne, e ela estremeceu com esse pensamento. Percebendo a sua inquietao, Grant segurou o seu cotovelo e a afastou, dos cavalos ansiosos. Voc j cavalgou? perguntou ele de modo casual enquanto se afastavam dos bangals caprichosamente dispostos ao longo da margem do lago. Los Angeles no exatamente o paraso dos cavaleiros respondeu ela em tom de mofa, esperando que ele no tirasse a mo de seu cotovelo e sentindo-se desapontada quando ele o fez. Acredito que no. Deve ser difcil para algum criado na cidade sentir-se em casa num lugar como este. Seus passos tinham se desviado na direo de um grande celeiro vermelho situado prximo ao curral dos cavalos e Dani o seguiu automaticamente em sua arrogante frieza. O doce perfume de feno encheu suas narinas de uma satisfao primitiva, que deveria ser originria do amor de seu av por aquela terra despovoada. Era estranho, mas ela no conseguira detectar nenhum vestgio do esprito de seu av na casa graciosa e bonita, mas ali, no corao da fazenda, ele parecia se tornar uma entidade viva.

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Ela se virou de repente com os olhos iluminados para dizer algo parecido a Grant, mas as palavras morreram em seus lbios quando percebeu que ele a tinha estado observando com um olhar profundo e meditativo que parecia, luz fraca, conter um certo calculismo. Dani disse ele roucamente, erguendo os braos como se fosse pux-la em sua direo, mas ela se desviou rapidamente e caminhou para as grandes portas abertas do celeiro. Obrigada pela excurso disse ela asperamente. A casa eu posso olhar sozinha. Ela se distanciou mais e no deu para ouvir qualquer coisa que ele dissesse, caso ele realmente dissesse algo. Uma estranha emoo tomou conta dela enquanto voltava para casa. Henry Benson tinha andado por aquele caminho muitas vezes, talvez at por onde ela estava pisando, mas ela desejava, confusamente, que o seu av jamais tivesse passado por l assim ela nunca teria conhecido Grant King, jamais teria sabido o que era amar um homem que nunca poderia ser mais que um mito para ela. O andar trreo da casa no oferecia mais que um vislumbre de um mundo que falava mais de Grant King que do av idoso que ela imaginava. Comeando pela cozinha, onde uma ativa Maggie no aceitava recusas quanto ao caf que ela depositara sobre a toalha xadrez. Era Grant, e no o seu av, quem ocupava mais a mente de Dani. Grant no vem tomar caf? perguntou a governanta de maneira quase agressiva quando Dani se sentou mesa, sentindo que seria mais problemtico recusar do que aceitar a bebida oferecida. Eu... eu no sei. Ele ficou perto dos celeiros quando vim para c. Humm! Ele deve estar olhando a nova eguinha. Ns quase a perdemos umas duas ou trs vezes nestes ltimos dias. Diante do olhar de Dani, que no estava entendendo nada, Maggie explicou bruscamente. Dany... ela teve problemas para ter o filhote, e foi s graas a Grant que ela o teve com segurana. Esse papel parece que no combina bem com as mos grosseiras de Grant, pensou Dani, mas, de acordo com Maggie, ele era o melhor veterinrio que Deus criara. Alm de ser o mdico dedicado e estimado, que deixava seu trabalho na fazenda a qualquer hora para atender a um chamado. Ele um bom homem ela disse belicosamente, seus olhos azuis desafiando Dani a contradiz-la. Pergunte a qualquer um por aqui, e todos diro a mesma coisa que estou dizendo agora. Se no fosse por ele, muitas crianas teriam morrido ao nascer, nas mos de parteiras curiosas. Enquanto Dani percorria o resto da casa, ela lembrou que estranhamente, s Magge se encontrava disponvel para fornecer informaes sobre o carter de Grant. No que isso importasse. Ela j tinha tirado as suas concluses a respeito de Grant King. O compacto escritrio ao lado da sala de estar continha uma escrivaninha de tamanho considervel e livros de contabilidade, dispostos nas prateleiras de uma parede. As capas verde-musgo tinham pouco interesse para ela. Dani sabia instintivamente que seu av teria deixado o trabalho de contabilidade

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por conta de Grant. Uma mesa de datilografia com uma mquina de escrever, ficava justaposta escrivaninha. No era de admirar que Myra, trabalhando to perto de um patro solteiro, nutrisse sonhos de se tornar a senhora Grant King. Pelo que sabia, Grant deveria ser um homem ideal para as casamenteiras, Jovem, simptico, de situao financeira definida o sonho de qualquer mulher. Sua mo hesitou s por uma frao de segundo porta do quarto de Grant, no andar superior. Nenhum dos outros quartos tinha apresentado sinais, numa inspeo superficial, de ter alojado Henry Benson at a sua morte, poucos meses antes. E por que deveriam apresentar? Dani perguntou a si mesma, abrindo a porta do quarto de Grant totalmente. Aquele era o espao que seu av ocupara enquanto construa a fazenda at o seu presente estgio de prosperidade. Afastando os sentimentos de culpa por estar invadindo a intimidade de Grant King, ela abriu descuidadamente gavetas e armrios do quarto masculino e simples, procura de evidncias da existncia de seu av. Uma sensao de futilidade tomou conta dela quando deparou com roupas de baixo e suteres bem dobrados. Todos os vestgios de Henry Be haviam sido eliminados sistematicamente. Seus olhos caram sobre a mesinha-de-cabeceira ao lado da grande, cama e, estremecendo, ela foi at ela, abriu a sua gaveta estreita, e ficou boquiaberta quando viu a nica coisa que ela continha: um lustroso retrato de publicidade dela mesma. Ela se sentou de modo vacilante na beira da cama, sem retirar o retrato da gaveta. Deveria ser aquele que Marsha enviara ao seu av h mais de um ano. O que provava, disse para si mesma, que esse tinha sido o quarto dele. Dani sentiu um aperto na garganta. Ele guardara perto de sua cama a lembrana da neta a quem nunca vira antes em vida. Minutos depois, outro pensamento lhe ocorreu. Grant King deveria ter visto a fotografia, deveria ter reconhecido quem ela era quando a viu pela primeira vez! Ela mordeu os lbios ao se lembrar de como ele elaborara depressa o plano para mant-la afastada da Fazenda Copper Canyon. Ele era esperto, no havia dvida quanto a isso. Mas ela passou a mo nos olhos e levantou-se num salto ele iria ver que Dani no era a doce inocente que aparentava ser no retrato! Alm de reivindicar a maior parte da fazenda, ela iria process-lo por t-la sequestrado e mantido na cabana contra a sua vontade. Agarrando o retrato, ela saiu procura de Grant. Do modo como aconteceu, a procura foi breve. Descendo a escada acarpetada de dourado, ela ouviu um murmrio de vozes vindas da cozinha. A cautela a fez pisar de leve ao atravessar o vestbulo e se aproximar da cozinha, cuja porta estava entreaberta. ...estou dizendo que isso me incomoda, Grant Maggie disse, o barulho de loua demonstrava que ela estava preparando o almoo. Voc ouviu como ela me falou ontem noite, e eu no gosto disso. A resposta de Grant foi seca: Essa situao tambm no fcil para mim. Mas se isso a incomoda, tire o resto do fim de semana de folga como de costume. At segundafeira eu terei as coisas arranjadas do modo que quero. Ela vai casar comigo, Maggie, mesmo que eu tenha que...

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Tenha que fazer o qu? Dani perguntou friamente, entrando na cozinha e sentindo um triunfo quando os dois rostos se voltaram em sua direo com uma expresso de espanto e de culpa. Sequestrar-me novamente? Grant, atirando de lado a toalha que estivera usando perto da pia, recobrou a voz primeiro. O que voc... Seus olhos desceram at o retrato que ela segurava nas mos, estreitando-se enquanto os levantava rapidamente para encar-la. Onde voc pegou isso? ele perguntou rapidamente. Onde o meu av o colocou, numa gaveta ao lado de sua cama! replicou ela com raiva. Voc se esqueceu de tir-lo junto com o resto das coisas dele, no foi? Voc est muito enganada, meu bem. Uma Maggie perturbada interveio. Seu av nunca... Eu cuido disso, Maggie interrompeu Grant bruscamente. Do mesmo modo que vai cuidar para que eu me case com voc? Dani disse em tom de mofa, com suas faces ruborizadas. Voc no "to" poderoso assim, sr. Grant King! No casaria com voc mesmo que o amasse! O que no acontece! Maggie fez um gesto desgostoso determinao para o rosto duro de Grant. com as mos e olhou com

Ela precisa saber, Grant; no justo que continue achando que... ela interrompeu o que estava dizendo e olhou com simpatia para Dani. Venha c e sente-se, querida; acho que vai precisar de uma cadeira quando eu lhe contar o que voc precisa saber. Estou muito bem aqui disse Dani incisivamente, mas havia uma ponta de incerteza no olhar que ela dirigiu ao rosto imvel de Grant. V em frente e diga o que eu preciso saber. O seu tom de voz deixava mais do que claro que nada que Maggie dissesse a demoveria de seu propsito. Voc np poderia ter achado esse retrato ao lado da cama de seu av, querida Maggie disse suavemente , porque ele nunca passou uma noite sequer nesta casa. Dani fitou inexpressivamente os olhos bondosos da governanta. O qu? perguntou ela debilmente. Maggie balanou a cabea. Ele tambm nunca possuiu nenhuma parte da fazenda. Grant a comprou, inteira, diretamente dos antigos proprietrios. Grant se moveu finalmente, e a segurou quando ela empalideceu e deu um passo cambaleante em direo da cadeira que recusara pouco antes. Solte-me! Ela empurrou fracamente os braos musculosos que a seguravam e se viu sentada na cadeira com suas mos apoiando a cabea. Ento ela sentiu uma onda de clera e olhou de modo desafiador para o rosto de Maggie. Voc est mentindo disse ela abruptamente.

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ns.

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Meu av escreveu falando sobre esta fazenda. Ele no teria mentido para Henry no tinha a inteno de mentir disse Grant calmamente. Ele queria apenas que a sua famlia sentisse orgulho dele. A vida no foi fcil para seu av, que sentiu como se tivesse desamparado seu pai, por no ter estado l para cri-lo. Queria que sua neta se orgulhasse dele, por isso, fantasiou um pouco. Dani respirou fundo. Um pouco! Est bem, "muito"! As mos de Grant pousaram sobre o ombro de Dani e comearam a massage-lo num ritmo calmo, enquanto ele dizia suavemente: Mas voc no me ouvir dizendo nada contra o velho Henry. Ele a trouxe at aqui, por isso serei eternamente agradecido a ele. No precisa mais me tratar com condescendncia! Dani afastou as mos dele, empurrando a cadeira para trs e se levantando, cambaleante. Um dio comeou a fluir dentro dela. Ela odiava o seu av pela decepo que sentia, odiava a humilhao a que se sujeitara, e odiava Grant King por... Com um grito animalesco de angstia, ela se virou e saiu correndo da cozinha, fugindo dos olhos de Grant que refletiam a mesma tristeza que ela vira diversas vezes, da expresso, ansiosa e enrugada de Maggie. Ainda andando de l para c em seu quarto como um leo enjaulado, uma hora depois, Dani sabia que tinha de fugir da Fazenda Copper Canyon, de Grant, de Maggie... Ela ainda sentia toda a humilhao enquanto os pensamentos giravam em sua cabea. Repetidas vezes Dani ouviu a sua prpria voz resoluta dizendo a Grant que ela iria fazer uma inspeo na casa e nas dependncias da fazenda. Como ele deve ter rido dela! Mas, no, o que ele fizera realmente fora muito pior. Ele sentira pena dela, tanta pena que fingira que desejava casar com ela. E a parte do casamento s viera depois que ela tinha descoberto o caminho para a fazenda. Antes disso, Burt, como ela ainda o chamava, estivera disposto a deix-la ficar com ele, viver com ele sem casamento. At que se cansasse de lutar pela causa perdida de sua herana? Oh, ele se sentira atrado por ela, da maneira fsica dos homens que escolhem outras mulheres alm da esposa, como Myra, que a recebera na fazenda quando chegou. Deveria haver alguma coisa entre os dois para que a moa dissesse que "ainda" no era a sra. Grant King. Ainda bem que ela no lhe falara sobre o tratamento mdico carssimo de sua me! Isso teria aumentado o senso de obrigao de Grant quanto a se casar com ela para amparar tambm a me, j que eram privadas dos recursos do pobre Henry Benson. Dani tinha de ir embora, mas como? Seu carro ainda estava atolado naquela... Ela parou de andar e arregalou os olhos. Ser que aquele carro todo reluzente que vira na garagem era o seu? Quanto mais pensava nisso, mais ela ficava convencida de que aquele veculo era o seu. Pelo estado impecvel dos outros carros da fazenda, ela calculou que a natureza meticulosa de Grant o obrigaria a tirar o carro da vala para mand-lo ao conserto e em seguida para ser lavado. Mas onde ele teria colocado as chaves?

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Antes mesmo do pensamento ter tomado forma, ela j estava descendo a escada, parando subitamente quando Maggie, a caminho da cozinha, vinda da sala de jantar, olhou para cima e a viu. Quer almoar agora? perguntou ela com um sorriso que fez Dani sentir remorsos pela grosseria da noite anterior. No, eu... eu no estou com fome, obrigada. Ela hesitou antes de continuar: Maggie, obrigada por me falar sobre... Antes que eu continuasse a fazer papel de boba. Ningum a achou boba, meu bem disse a governanta com brandura. Eu nunca vi Grant to perturbado, e olhe que eu o conheo desde que chegou a Copper Canyon. Dani olhou, apreensiva, em volta do vestbulo. Ele est por aqui? No, teve um pedido de socorro de algum doente e saiu para atender. Mas no deve demorar Maggie acrescentou com um leve brilho de esperteza nos olhos. Ele ficar feliz em saber que voc est se sentindo melhor agora. Ele s vezes d a impresso de ser duro, mas, no fundo, o homem mais bondoso que existe. Bondoso a ponto de casar com uma moa de quem sente pena? ocultou a amargura causada por esse pensamento, e disse de modo casual: manh. Pensei em dar uma volta aqui por perto; no consegui ver tudo esta

timo disse Maggie, radiante, afastando-se. Vou deixar um pouco de galinha fria e salada na geladeira para o caso de voc sentir fome depois do passeio. Ah ela parou e olhou por cima do ombro , e tambm h carne assando lentamente no forno para o jantar. Voc pode com-la, se quiser. Obrigada, Maggie disse Dani desajeitadamente, sentindo um pouco de culpa por enganar a governanta. Com um pouco de sorte ela estaria longe da fazenda na hora do jantar. Sentiu uma ponta de arrependimento pelo fato de no ver mais a bondosa Maggie depois desse encontro no vestbulo. Mas seus arrependimentos foram deixados de lado minutos depois, quando ela examinou o veculo e constatou que a sua suspeita estava correta. O carro esporte novinho em folha era o seu, e alm disso as chaves estavam na ignio. Esperou at que a figura rolia de Maggie atravessasse o gramado em direo das casas bem alinhadas ao longo da margem do lago, e ento se moveu rapidamente, esperando que os negcios de Grant o mantivessem ocupado at que ela estivesse bem longe de Copper Canyon. Voltando ao seu quarto, ela examinou suas calas jeans e a blusa azul clara, ento resolveu vestir o conjunto que usara na sua chegada a Chilcotin. Ele seria mais adequado para se registrar num hotel em Kamloops, coisa que precisava fazer por causa do avanado da hora. Ignorando a fome que estava sentindo, diante da lembrana da galinha fria e da salada que Maggie mencionara, ela arrumou na mala as roupas que pendurara na noite anterior no espaoso armrio, jogando dentro dela a escova de cabelos e a

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bolsa com artigos de toucador, antes de fech-la. O trajeto do quarto at o carro foi feito sem problemas, mas colocou a bagagem no porta-malas com uma leve sensao de tristeza. Seus olhos circunvagaram pelas partes visveis da fazenda, a velha casa confortvel, os currais cercados com esmero, os celeiros pintados de vermelho, o lago orlado por pinheiros que reluziam ao sol da tarde. Como ela dissera certa vez a Burt, Marsha adoraria aquele lugar. Os pensamentos sobre sua me lhe ocuparam a mente, enquanto ela dava partida no carro e saa lentamente de marcha r do espaoso estacionamento. Marsha jamais veria a beleza agreste daquela regio, nem a fazenda que ela acreditara ter pertencido a Henry Benson, e jamais poderia fazer o tratamento de que precisava para tornar a sua vida mais suportvel. Principalmente porque o salrio de Dani em Los Angeles era muito baixo. Ela saiu da fazenda pela estrada que deveria ser aquela em que viajara quando o seu carro deslizou para dentro da vala. As duas pontes que atravessou numa rpida sucesso apresentavam sinais de reparos recentes, e ela pensou com amargura que Grant no tinha mentido quanto a isso, pelo menos. Os riachos embaixo das pontes ainda estavam cheios e fluindo rapidamente, embora os campos em ambos os lados da estrada estreita estivessem muito mais secos do que uma semana antes. Suas mos apertaram o volante. Seria possvel que tanta coisa tivesse acontecido em to pouco tempo? Que os sonhos a respeito do dinheiro para proporcionar conforto a Marsha tivessem se fragmentado em um milho de pedaos? Que ela prpria se apaixonara por um homem que no existia realmente? Oh, Burt, Burt... por que voc no quem disse ser?, ela suspirou. Um fugitivo da justia a quem pudesse amar livre e desinibidamente? No Grant King, que tinha poder suficiente para demonstrar compaixo por uma moa que tinha sido iludida por seu av desonesto. Ela levantou a mo para limpar as lgrimas de seus olhos, mas sua viso ainda continuava embaada, quando segurou de novo a direo, Uma figura alucinatria... no, "duas" figuras... se materializaram na estrada em sua frente. Um cavalo... Josh... e um homem... Burt. Seu p afundou no acelerador. No podia se entregar pea que sua mente estava lhe pregando, seno passaria o resto da vida lutando contra as fantasias sobre como poderia ter sido. As figuras estavam paradas enquanto ela se aproximava em disparada naquela direo, embora o cavalo erguesse a cabea e a balanasse como se estivesse assustado. Quase tarde demais Dani percebeu que as imagens eram reais e que ela estava a ponto de atropel-los quando o seu p se ergueu do acelerador e pisou com fora no freio, enquanto suas mos geladas giravam com fora a roda de direo. O carro derrapou no cascalho mais grosso da beira da estrada, antes de parar finalmente com a frente enfiada na vala, com um solavanco. Desta vez ela no se machucou, mas sentiu-se fraca demais para conter as lgrimas que ameaavam cair de seus olhos. Ela olhou desamparadamente para Grant quando ele abriu a porta e se curvou para olh-la, com o rosto plido. Em nome de tudo que sagrado, que que voc pensa que est fazendo? perguntou ele de modo explosivo, quase arrancando-a do assento

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quando os seus joelhos fraquejaram e ela quase caiu sobre ele. Ser que estou destinado a passar o resto da vida retirando voc de valas? Eu... eu... Oh, Burt, eu quase o matei! Sua voz saiu num sussurro, suas mos trmulas segurando fortemente as costas dele. Bem, mas no matou resmungou ele embora houvesse ternura no contato de seus braos enquanto estes a abraavam e a atraam para o forte abrigo de seu corpo. Embora eu no possa dizer isso com certeza daqui a cinquenta anos! Cin... cinquenta anos? Depois que estiver casado com voc durante esse tempo sua voz ressoou em seu ouvido que, ela percebeu subitamente, estava colado ao seu trax amplo. Ela sabia que deveria se afastar, mas o seu crebro estava abalado demais para transmitir as instrues necessrias ao corpo. Jamais casarei com um homem que sinta pena de mim disse com a voz trmula. E sentiu o seu queixo sendo levantado por dedos indelicados. Quem sente "o qu"? vociferou ele, seus olhos escuros olhando fixamente para os dela. Subitamente a sua expresso mudou e ele disse com suavidade: Voc no sabe do que est falando. Ser que isto faz parecer que sinto pena de voc? O rosto dele se aproximou cada vez mais e sua boca se colou com calor e com fora na dela, movendo-se com um tipo selvagem de ternura at que, suspirando, os seus lbios se abriram sob a insistncia crescente do beijo dele. As mos de Dani se afrouxaram e deslizaram lentamente pelos msculos tesos das costas de Grant, puxando-o em sua direo enquanto ele a envolvia de encontro ao seu corpo rgido. Isso fez parecer que eu sinto "pena" de voc? O hlito de Grant ventilou calidamente perto da orelha dela antes de sua boca mordisc-la provocadoramente. Oh, Burt... Ele ergueu a cabea e os seus olhos apresentavam um brilho ameaador quando disse sucintamente: Meu nome tambm Grant. Eu sei ela murmurou, acariciando o seu rosto bem barbeado com as pontas dos dedos , mas voc me parece duas pessoas diferentes. Existe Burt, o fora-da-lei, e Grant, o fazendeiro. Eu... eu no sei qual , deles... Ele fitou os olhos dela durante algum tempo, ento virou a cabea, pensativamente para onde Josh esperava pacientemente, passando o tempo comendo o esparso capim da beira da estrada. S h uma maneira de eu lhe provar que ns dois somos a mesma pessoa disse ele severamente. Venha. Ele se curvou de repente e a suspendeu nos braos. No momento seguinte ela estava montada em Josh, olhando perplexa para baixo enquanto Grant voltava do carro e lhe, entregava a sua bolsa. Tome. melhor carreg-la desta vez.

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A lembrana de como ela o acusara de roubar a sua carteira a fez sentir-se culpada de novo. Como podia ter suspeitado de que ele era um ladro vulgar? Mesmo enquanto achava que Grant era um fugitivo, no havia nada de vulgar nele. Voc no poderia saber que eu no era um ladro disse ele perto de seu ouvido enquanto subiam pelo aclive. Para onde est me levando? perguntou tremulamente, mas no precisando de resposta. Estava quase escuro da ltima vez que eles viajaram desse mesmo modo, montados em Josh, mas agora o sol iluminava o verde das rvores que tinham parecido deprimentes naquela noite. O brao de Grant a apertou quando eles chegaram subitamente clareira, fazendo com que Josh parasse como se participasse da sensao de deslumbramento de Dani. O que ela via "era" um chal encantado situado numa terra de contos de fadas onde os sonhos se tornavam realidade. Acontecesse o que acontecesse com ela no futuro, ela sabia que aquela cabana caindo aos pedaos teria sempre um lugar muito especial em seu corao. Mesmo assim sentiu um estremecimento de pnico quando Grant a ajudou a descer do cavalo e a manteve junto de seu corpo, os olhos negros inquisidores enquanto perscrutavam o seu rosto. Vou acender o fogo disse ele roucamente. Voc est gelada. Dani forou um sorriso e aquiesceu observando-o enquanto ele levava Josh para o abrigo antes de ela mesma se dirigir para a cabana. Um tremor sacudiu-a novamente quando colocou a mo no trinco, e ela ficou em p, paralisada, enquanto ia se dando conta da nova situao. Dani estava dentro da cabana quando Grant voltou, e os seus olhos percorriam a sala mobiliada rusticamente como se cada pea de moblia antiga lhe fosse intimamente familiar. Olhando apenas de relance para o seu rosto confuso, Grant foi at o fogo e se ocupou em acend-lo. No era necessrio, ela sabia, pois a sala ainda retinha o calor do dia, mas ele precisava de tempo para pensar. Quando Grant se virou finalmente para onde ela estava sentada mesa, esfregando as mos em suas calas jeans para limp-las, os olhos dela encontraram os dele. Ele vivia aqui, no? afirmou ela em tom de pergunta, embora no houvesse nenhuma dvida em sua mente, agora, de que esse era o lugar onde seu av havia passado a sua vida solitria. Grant no fez meno de mudar de assunto. Sim respondeu simplesmente, observando-a atentamente, mais uma vez, procura de sinais de desapontamento, horror? Mas ela no sentia nada. disso. Pelo estranho rumo que a sua vida havia tomado ultimamente, ela sabia que, de nenhum outro modo, poderia ter chegado a conhecer e talvez compreender o av que nunca vira. A paz e o isolamento que ele encontrara naquele lugar tinham sido mais necessrios para ele do que o chamado de seu filho distante. Meu av deve t-la amado muito disse ela com a voz

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embargada. Mais uma vez Grant assentiu.

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Sim, ele a amou muito. A vida deve ser bastante montona quando se perde uma metade. Ele... alguma vez lhe falou sobre ela? Grant deu de ombros. No muito. Ele puxou uma cadeira e se sentou. Mas eu tambm no falaria se a esposa que eu amava... tivesse morrido. O que voc estava fazendo aqui? ela perguntou com suavidade. Quero dizer, naquele dia em que voc... salvou-me. Eu tinha estado fora durante alguns dias, levando o gado para terras mais altas por causa das enchentes. J tinha mandado os homens de volta e estava apenas fazendo uma inspeo final nos pastos do sul, onde estava hoje. Foi assim que aconteceu de eu estar l quando voc caiu na vala. E voc sabia quem era eu? No havia acusao em seu tom de voz; havia apenas a necessidade de juntar todas as peas soltas do quebra-cabea formado em sua mente. Eu calculei que sim admitiu ele , pelas placas de licena de seu carro, e tambm porque... Ele fez uma pausa, ento olhou para o fogo. Acho que ainda temos um pouco de caf de sobra. Vou fazer um. Um sorriso brincou na linha suave dos lbios dela enquanto ele preparava a cafeteira no fogo. Ele no ia deixar de lhe responder sobre tudo que ela precisava saber. Sobre tudo. Por qu? insistiu ela quando Grant teve que se virar finalmente para voltar sua cadeira. Por qu? ele se fez de desentendido. Voc calculou quem eu era por causa das placas do carro e... Bem, seu av tinha me mostrado aquele retrato seu quando recebeu de Marsha, e eu me lembrei de como voc se parecia com o retrato. Dani pousou o seu queixo sobre as mos. E voc manteve a lembrana sempre viva, conservando o retrato ao lado de sua cama? Por um momento houve um brilho sombrio nos olhos dele e depois os seus lbios firmes se abriram num largo sorriso, exibindo os dentes fortes e alvos. Est bem, vou lhe contar. Eu me apaixonei por voc desde o momento em que a vi naquele retrato. Depois que seu av morreu, eu o descobri entre os papis dele e... uma pausa no me envergonho de dizer que o guardei. Perto de onde eu queria que voc estivesse algum dia. Como voc poderia saber que eu viria at aqui? Ele balanou a cabea e segurou as mos finas de Dani. Eu teria ido at l para procur-la disse ele simplesmente, e Dani sabia que era verdade. Ela no conseguia imaginar qualquer coisa que impedisse Grant King de conseguir algo que quisesse muito. 89

Elizabeth Graham

A Cabana do Pecado

Por que no me falou sobre o meu av logo que cheguei? Ele deu de ombros novamente, e passou o polegar sobre a palma da mo dela de modo perturbador. Eu no podia deixar que voc fosse embora to depressa, e... no queria, que voc pensasse coisas sobre o velho Henry. Voc parecia estar muito ansiosa para receber todo dinheiro que achava que ele possua. Dani olhou para Grant com uma expresso de surpresa. Eu nunca quis o dinheiro para mim disse ela, indignada. Era para a minha me, para pagar-lhe um tratamento mdico do qual ela precisa. Grant retribuiu o seu olhar surpreso, ento outro sorriso, ainda mais profundo, apareceu em seus lbios. Era para "isso" que voc queria a fazenda? Eu pensei... Seus dedos se fecharam nos dela, com fora. Querida, sua me ter todos os tratamentos de que precisa. Eu posso dar um jeito nisso. E ento, quando estiver melhor, ela poder vir para c viver conosco. Voc disse que ela gostaria daqui. Mais tarde, poderemos at construir um pequeno hospital para ajudar a populao desamparada desta regio. Ela gostaria, sim... Dani mordeu levemente os lbios. Eu no sei como ela vai aceitar o fato de voc... querer pagar o tratamento dela. Acho que isso iria inibi-la um pouco. Mas no ser difcil convenc-la. Agora s quero saber: voc quer mesmo casar comigo? Ele fez a pergunta de um modo que demonstrava incerteza e Dani virou a palma da mo para encontrar a dele. Ser que o poderoso Grant King estava inseguro de sua resposta? bom que voc saiba que o que mais quero na vida disse ela. E no momento seguinte se viu erguida por braos de ao e seu queixo levantado fora para que fitasse os olhos dele perigosamente brilhantes. Voc tem certeza? perguntou ele, asperamente, sem lhe dar tempo para responder, pois sua cabea se inclinou e sua boca aprisionou a dela. Dani sentiu toda a gama de emoes confusas: selvageria, ternura, adorao, e outras que no poderiam ser traduzidas por palavras... Dani lutava para retornar conscincia, para o fato de que a cama dura estava debaixo de si e de que o peso de Grant estava sobre ela. Como da ltima vez, mas s que esse caso de amor no seria passageiro. Desta vez seria para sempre, para todos os dias e noites de sua vida. O nome pelo qual ela o conhecera originalmente escapou de sua boca, e Dani sentiu o seu afastamento imediato depois de uma imprecao resmungada. Voc no pode se esquecer de Burt? falou ele com os dentes cerrados. Ele aquele que a enganou, que a deixou pensar que era um ladro fugitivo da lei, que saiu s escondidas na primeira noite em que voc passou aqui e trouxe mantimentos da fazenda. Que no lhe explicou claramente que quase desistiu da medicina porque desejava realizar o seu sonho infantil de se tornar um fazendeiro. E o seu sonho se tomou realidade, no foi? perguntou ela, cor seus

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dedos acariciando os cabelos de Grant. Voc um fazendeiro, um maravilhoso mdico do campo, mais do que isso... seus dedos s apertaram nos cabelos dele um homem fascinante, com quem muitas mulheres gostariam de casar. Myra, por exemplo. Myra? repetiu ele incredulamente, ento uma risada ressoou no fundo de seu peito: Ela no m como secretria, mas precisa dei muitas coisas para ser uma boa esposa. Sua boca beijou o rosto dela, os seus cabelos louros. Como a capacidade de fazer po num antigo fogo, e uma maneira estranha de encontrar o caminho que leva ao meu corao. Mas voc ainda um ladro disse Dani sonhadoramente, sei dedo deslizando pelo contorno dos lbios dele. Do modo que sempre achei que fosse. Eu nunca roubei nada em toda a levantando a cabea para olh-la com ressentimento. minha vida disse ele

Roubou sim, meu querido Grant disse ela suavemente. Voc roubou o meu corao... para sempre!

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