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ALERTA NO SETOR ALVORADA


Autor

K. H. SCHEER
Traduo

AYRES CARLOS DE SOUZA

Digitalizao e Reviso

THAYCO

Na Terra registra-se o fim de agosto do ano de 2.435. Desde o fim de Mirona Thetin, a fascinante e bela mulher que quase conseguiu riscar da Histria o Imprio Solar da Humanidade de Perry Rhodan, passaram-se exatamente 30 anos. Estas trs dcadas foram utilizadas pelos terranos, para um trabalho de reconstruo e consolidao interna, de modo que a Humanidade do Imprio Solar, no momento presente, compreende um total de 1.151 sistemas solares povoados. Ento, entretanto, parece impor-se uma lei qual todos os povos importantes do Cosmo se encontram submetidos, tradicionalmente. Uma grande potncia da categoria do Imprio Solar s consegue seguir o seu caminho, sem ser hostilizado, durante um certo tempo. Depois disso ela inevitavelmente arrastada ao torvelinho dos acontecimentos, que abalam a sua existncia. E isto acontece no dia em que dado o Alerta no Setor Alvorada...

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Personagens Principais:

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Perry Rhodan Administrador-Geral do Imprio Solar. Atlan O lorde-almirante desafiado para um duelo. Roi Danton Rei dos Mercadores Csmicos Independentes. Oro Masut Criado e guarda-costas ertrusiano do Rei Danton. Rasto Hims Comandante-substituto da nave Francis Drake dos livre-mercadores. Major Kary Akanum Comandante do cruzador ligeiro Kobe. Coronel Don Redhorse O cheiene arrisca tudo numa s cartada para salvar o seu chefe.

Prlogo

Depois do fim vitorioso da luta contra os Senhores da Galxia, em fevereiro de 2.4O6, os homens dirigentes da Humanidade reconheceram que o Imprio Solar ultrapassara os limites do seu poder econmico e militar no decorrer das batalhas de defesa. A situao da poltica externa no mbito da Via-Lctea e os gastos financeiros com a explorao de mundos recm-descobertos tornaram imperiosa a imediata retirada das formaes da Frota Solar que operavam na Nebulosa de Andrmeda. Perry Rhodan, Administrador-Geral do Imprio Solar (portador de ativador celular), conseguiu, atravs da intercesso do arcnida Atlan (portador de ativador), lorde-almirante e chefe da USO, ampliar o pacto de no-agresso e mtua-assistncia, assinado em fevereiro de 2.4O6 com os maahks, para um Tratado de Paz e Amizade duradouro, com clusulas definindo direitos de comrcio e mercados. Os esforos de Rhodan para uma solidez interna e de evitar confrontos armados tiveram sucesso por quase trinta anos. A Humanidade viveu uma era de ouro de amplido inimaginvel. Posio, prestgio, bem como poderio econmico militar, e chegaram e um novo apogeu no Imprio Solar. A poltica externa do Imprio Solar tinha como meta preservar a paz por todos os meios. Pequenas revoltas eram apaziguadas atravs do caminho de negociaes. No comeo do ano de 2.435 d.C. o Imprio dominava ou administrava 1.151 sistemas solares povoados por seres humanos. A Histria no registra a que estadista terrano deve ser atribudo o plano de reforma da Lei Autrquica, apresentando-o, com sugestes de modificaes apreciveis, ao Parlamento do Imprio Solar. A emenda foi aprovada pelos representantes democraticamente eleitos, por uma maioria de dois teros, alcanando assim fora de lei. O decreto de outorga de autarquia, at ento existente, para mundos recentemente colonizados, encontrava resistncia principalmente dos povos coloniais jovens, que, de conformidade com todas as previses, teriam conseguido, aps uma colonizao de trinta anos, alcanar a independncia industrial, econmica e cultural da metrpole ou seja da Terra. Com a votao da nova Lei de Autarquia o tempo at a concesso da independncia foi ampliado dos trinta anos antes fixados, para cem anos, contados do primeiro dia de pouso no planeta. As vantagens da poltica interna que o Imprio conseguira com isto no eram nada desprezveis. A Terra de repente tinha o direito de controlar, por mais sete dcadas, todos os mundos novos, direcionando qualquer desenvolvimento indesejvel, no seu tempo devido, para caminhos reordenados. Cerca de vinte anos antes destes acontecimentos, ao incio do ano 2.415, naves de vigilncia patrulhas terrenas, toparam inesperadamente com as primeiras astronaves esfricas dos livremercadores, csmicos. Inmeras inspees demonstraram que estas modernas naves de comrcio intersideral eram tripuladas exclusivamente por gente de origem

humana. Pouco tempo mais tarde, a Contra-Espionagem terrana averiguou que os livre-mercadores, tambm chamados navegadores autnomos, dispunham de uma base de apoio planetrio com extensas instalaes tcnicas, depsitos de peas de reposio e acessrios, alm de estaleiros automatizados. Como nenhum comandante dos livre-mercadores jamais fez uso de suas origens humanas para fazer valer seus direitos referentes a documentos de autorizao de viagens espaciais, nem solicitara nunca favorecimentos referentes a taxas alfandegrias, porturias ou tarifrias, o Imprio no tinha possibilidade de aplicar as leis vlidas para as viagens espaciais particulares tambm no caso dos navegadores autnomos. A tentativa de companhias de navegao espacial terranas e de outras sociedades monopolistas de expulsarem os navegadores autnomos do espao, atravs de demandas e processos contra os mesmos, malograra. Uma tentativa pela fora, executada pelos springers (os saltadores), que at o ano de 2.415 arrogavam-se o privilgio de poder explorar o comrcio livre sozinhos, foi surpreendentemente derrotada pelos livre-mercadores csmicos. A batalha espacial no Setor das Urbtridas entre os springers (saltadores) e os navegadores autnomos humanos terminou com pesadas perdas para os springers, que tinham sua origem nos arcnidas. A Frota Solar no interveio. A posio galctica do planeta dos livre-mercadores continuou secreta. Quando, aps cinco anos de trabalhos de inspeo dos Servios Secretos do Imprio Solar ficou demonstrado que os livre-mercadores jamais infringiam a Lei de Segurana Bsica e que nunca tentavam prejudicar o bem-estar da Humanidade, Perry Rhodan deu instrues Contra-Espionagem e aos comandos das frotas, para que os livremercadores no fossem molestados. No ano de 2.435, pouco depois da votao da Reforma da Autarquia, os livre-mercadores demonstraram que dispunham de uma frota de cerca de 7.5OO naves espaciais cargueiras armadas, da mais moderna construo. Eles se haviam transformado numa potncia econmica impressionante na Via Lctea. O seu chefe, o chamado Imperador Lovely Boscyk, no comeo do Sculo XXV requereu ao Imprio o seu reconhecimento poltico. Perry Rhodan declinou considerar o seu pedido, sob a alegao de que os livremercadores no podiam ser considerados como colonos terranos nem como sucessores der sociedades comerciais fundadas originariamente pelo Imprio. Devido a esta resoluo, os livre-mercadores continuaram como um grupo independente sem direito a voto de seus deputados no Parlamento Solar. Nos arquivos do Servio Secreto eles continuavam sendo mencionados, ainda como antes, suspeitos. Estudos histricos, entretanto, comprovam que os comandantes das naves dos livre-mercadores, os chamados Prncipes, jamais infringiam seriamente contra o bem-estar da Humanidade. Nunca se conheceu casos de atividade criminosa. Alis, a crnica confirma que quase todos os comandantes e proprietrios de naves, em muitos casos, se movimentavam nos limites do permitido. Para os Prncipes era algo muito natural trocar quinquilharias e objetos teis baratos por valiosas matrias-primas e artigos de consumo, com povos primitivos, recm-descobertos.

Os livre-mercadores eram chamados de patifes simpticos, que conseguiam sempre escorregar atravs das malhas da Justia. A personalidade mais notvel entre os livre-mercadores era conhecida como Roi Danton. Enquanto o Imperador Lovely Boscyk meramente jazia o papel de um chefe a quem se confiara as tarefas representativas, Roi Danton funcionava, ao que tudo indicava, como legtimo comandante supremo dos livre-mercadores. Ningum sabia que Roi Danton era na realidade, de onde ele viera e onde conseguira seu excelente treinamento como cosmonauta e engenheirotcnico de alta tecnologia energtica. Roi assumira o nome de um revolucionrio, que, no Sculo XVIII, colaborara decisivamente na derrubada do desumano poder feudal na Frana. Roi Danton andava vestido exatamente na moda do final do Sculo XVIII. Ele dava-se e movimentava-se como um senhor feudal dessa poca, imitando gestos e maneiras de falar, esquisitos para gente moderna, e desta maneira chocava todos sua volta. Entretanto, tanto a Contra-Espionagem, e em especial a USO, j puderam constatar, em 2.435, que este esquisito e estranho rei dos livre-mercadores era um homem de pensamentos leais, a quem, a no ser por pequenas manobras enganosas em desconhecidos planetas primitivos, no era possvel indiciar por atos condenveis. No dia 25 de agosto de 2.435 d.C, o Imprio Solar repentinamente viu-se envolvido num acontecimento csmico (aps um perodo de trinta anos de paz e de progresso interno), que, dentro de poucas semanas, transformou-se numa ameaa de propores catastrficas. O Administrador-Geral mais uma vez viu-se obrigado a aplicar as leis do estado de emergncia e a de assumir o poder absoluto. Com a ordem de partida, dada por Perry Rhodan Frota Solar, comeou a stima poca da Histria da Humanidade Moderna.
(Extrato da Enciclopdia Terrnia, da Memria Positrnica do Computador Nathan-Luna, Cdigo de requisio Grupo-Chave XXXIV, mutao de smbolo AZ2436/NAL OO8576. Disponibilidade de microfilme com texto abreviado. Texto original somente com autorizao da Contra-Espionagem Galctica...)

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O Tenente Gazil Rhombat, oficial de planto das doze s dezoito horas, da guarda interna, no quis acreditar no que via. Eram 17:26 horas do dia 25 de agosto de 2.435. H dez minutos atrs, Rhombat decidira inspecionar as duas sentinelas que ficavam no porto do pequeno parque particular. O bosquezinho ficava ao lado dos aposentos privados do Administrador-Geral, e servia pra que o homem mais ocupado do Imprio tivesse um pedao de verde para retemperar suas foras e descansar um pouco. Bem ao longe partiam e pousavam os gigantes esfricos da frota terrana, brilhando azulados. No ar vibrava um ribombar surdo e outros rumores, que praticamente nunca silenciavam. Todos j haviam se acostumado a isso. Os habitantes de Terrnia, a maior e mais moderna cidade da Terra, diziam, zombando, que era o Cntico dos Deuses. No foi isso, entretanto, que quase deixou o Tenente Rhombat sem flego. Ele inspecionara as sentinelas, examinara a limpeza dos uniformes, e depois dera alguns passos, entrando no parque. Os soldados da guarda lhe haviam comunicado que Perry Rhodan deixara o seu escritrio nmero III, h meia hora atrs, usando a larga escada exterior, para ao que parecia ir alimentar os peixes do belo lago ornamental. Rhombat no queria, de modo algum, molestar o Administrador-Geral. Apenas queria dar mais uma olhada se tudo estava em perfeita ordem. Isso fazia parte de seus deveres. Caso ele pudesse fazer esta verificao sem que Rhodan o notasse, ele cumprira conscienciosamente e com habilidade as obrigaes do seu servio. Por isso o oficial da guarda interna caminhou, quase que na ponta dos ps, pelo largo caminho de saibro, espiando cuidadosamente pelo canto de uma estufa, onde Rhodan freqentemente buscava um pouco de distrao. Ao espreitar pelo canto da casa de vidro, Rhombat quase foi ao cho com o susto que levou. Perry Rhodan, o dolo de bilhes de pessoas, comprazia-se em abraar uma jovem mulher, extraordinariamente bela, acariciando-lhe os cabelos e at a beij-la. O Tenente Gazil Rhombat era apenas um ser humano. E ainda por cima um ser humano que amava e venerava o seu Comandante Supremo. Rhombat no pensaria jamais em responsabilizar Rhodan por este comportamento. Rhombat estava firmemente convencido de que o seu chefe cara nas garras de uma criatura inescrupulosa. Naturalmente ele no tinha o direito de aparecer como um anjo de vingana para chamar a ateno do seu chefe para o fato de que Mory Rhodan-Abro se encontrava a pelo menos mil anos-luz de distncia e que, por isso mesmo, uma traio, desta forma, parecia ainda mais repugnante do que se Mory estivesse hospedada na casa de hspedes da Administrao de Terrnia. No Rhombat no tinha esse direito! Como, entretanto, ele pertencia ContraEspionagem Galctica e, alm do mais, fazia parte do servio de guarda-costas do Administrador-Geral, que recebia um treinamento especial, ele agiu de outro modo. Rhombat recuou em silncio e correu at onde se encontravam os dois sentinelas. Os homens engatilharam automaticamente suas armas trmicas, ao verem aproximar-se, rapidamente, o seu oficial da guarda. Rhombat parou, agarrou os braos dos soldados espantados, arrastando-os para longe do porto. A sua voz parecia muito agitada. Ouam-me bem! O chefe acha correto beijar uma mocinha. Cale a boca, sargento. Agora falo eu! No tenho a menor idia de quem essa mulher, que se atreve a aproveitar-se das

fraquezas humanas de nosso chefe. Ele deve t-la feito entrar por alguma das entradas secretas, caso contrrio ns a teramos visto. O senhor continue a calar a boca, sargento! Rhombat olhou, nervoso, para o porto, arrastando os homens ainda mais para dentro do parque, escondendo-se atrs de uma cerca viva florida. Aqui esto as suas ordens. Vocs no deixam ningum entrar no parque, no importa quem possa pedir para entrar. Recusem qualquer informao. Escorem-se atrs de minhas ordens. Eu assumo a responsabilidade. Ningum dever observar o chefe nessa situao comprometedora. Isso ficou claro? Eu exijo dos senhores que guardem absoluto silncio sobre isto. Uma s palavra, e eu os colocarei diante de uma corte marcial do Servio Secreto, por quebra de juramento. Estou falando absolutamente srio! Vocs tero que silenciar sobre tudo que virem e ouvirem durante as suas atividades de servio. Alguma pergunta? Finalmente suspirou o sargento. O senhor no deveria ter-me recusado a palavra, repetidas vezes, sir. L atrs, est chegando o Marechal-Solar Julian Tifflor. Ao que tudo indica ele vai querer entrar no parque. E agora, sir? Acho que ns no poderemos... um marechal solar...?! Cale-se interrompeu-o o tenente. Ele ficara plido. Vamos voltar para o porto, para bloquear a entrada. Julian Tifflor, alto, esguio e, devido ao seu ativador celular, ainda parecendo bastante jovem, ficou espantado ao ver as caras esquisitas dos trs homens. Rhombat fez-lhe continncia formalmente. Tifflor tocou rapidamente a pala do seu bon com a ponta dos dedos e encaminhou-se naturalmente para o porto, como sempre fizera at agora. Rhombat passou correndo por ele, colocando-se no seu caminho com os braos abertos em cruz. O jovem tenente sabia que estava pondo em jogo o seu posto, sua reputao e carreira. Tifflor fazia parte dos poucos ntimos que podiam visitar Rhodan a qualquer momento, sem necessidade de se fazer anunciar. Sir eu lastimo imensamente, porm tenho que impedir-lhe a entrada disse ele, afobado. O seu rosto estreito virar uma gelatina de tanto que tremia. Julian Tifflor estacou e olhou, espantado, o rosto coberto de suor do oficial da guarda. Como disse? O que que o senhor tem que fazer? Sir, eu lastimo muito, mas hoje o senhor no pode pr os ps no parque. Sir, por favor, seja razovel. Talvez daqui a uma hora, quero dizer... Rhombat ficou procurando palavras. Era inacreditvel que ele estivesse aconselhando a um dos mais altos oficiais do Imprio que voltasse talvez daqui a uma hora. Tifflor olhou para o rapaz, sem se perturbar. Tambm notou que Rhombat, at mesmo sem querer, estava mexendo no seu coldre com os dedos, empurrando o gatilho de segurana de sua arma energtica, para deix-lo em posio de fogo. Tifflor no perdeu a calma. Somente a sua voz parecia muito fria. Ou o senhor est com problemas mentais, ou ento est bbado. No primeiro caso eu o perdoarei, enviando-o a um mdico. Caso, entretanto, esteja bbado, eu o punirei com todo rigor. Apresente-se imediatamente ao chefe do Comando no palcio. E agora, por favor, deixe-me passar. Rhombat agora realmente agiu como se estivesse perturbado mentalmente. Puxou a sua arma e apontou-a diretamente para o marechal. Tifflor chegou a ficar vermelho no rosto. Procurando ajuda, ele olhou para os soldados, porm estes nada fizeram para tir-lo desta situao. Isto... isto uma revolta? quis saber Tifflor, com a voz embargada. No, no, sir, pelo amor de Deus, no, sir, que eu no tenho outra alternativa! Por favor, afaste-se. Eu...! Tarde demais, tenente disse o sargento, repentinamente, em voz alta. Vire-se. O chefe est justamente dobrando a esquina da estufa com aquela pessoa!

Rhombat deixou cair o brao com a arma. Os seus ombros caram para a frente. Tifflor olhou para o casal que se aproximava lentamente, e fez-lhes um sinal distrado. E s comeou a entender, quando Rhombat, quase aos soluos, lhe disse: Sir, eu quis impedir que o chefe fosse visto com... com esta criatura inescrupulosa. No importa por quem. Sir, o chefe casado! Tifflor chegou a abrir a boca e esbugalhou os olhos. Os seus lbios comearam a tremer apreensivamente. Finalmente ele disse com um tom de voz indefinido: O senhor o sujeito mais malicioso do Imprio Solar, tenente! Aquela criatura inescrupulosa a filha de Rhodan que, mais uma vez, veio fazer uma visita ao seu pai. O que que o senhor tem? Rhombat s viu ainda uma nvoa vermelha danar diante dos seus olhos. Quando desmaiou definitivamente, o sargento amparou-o. Perry Rhodan alcanou o grupo. O seu rosto, at ento radiante de alegria, imediatamente tornou-se srio. Antes mesmo que ele pudesse fazer perguntas, Tifflor e o sargento explicaram o incidente. As duas sentinelas estavam paradas, duras e estarrecidas como esttuas. Rhodan trocou um longo olhar com aquela moa bastante alta. Suzan Betty Rhodan, nascida no dia 16 de agosto de 2.405, abaixou-se e limpou o suor da testa do oficial. Quando novamente ergueu os olhos, parecia pensativa. Ao que me parece, papai, este rapaz, mais tarde, acabar se tornando um comandante de frota ou grande estadista. Voc tem conscincia de quanto os seus homens o veneram? Ele ps tudo em jogo. Pois chega a ser quase suicdio ameaar um marechal solar com uma arma, s para evitar que voc fosse comprometido. Tiff, faa-me o favor e esquea tudo isto. Os olhos de Rhodan, pensou Tifflor. Ela tem os olhos do pai. Em voz alta, ele acrescentou: Levando em conta as circunstncias, isto natural. Rhombat e estes dois sentinelas demonstraram mais valentia pessoal do que muito heri de batalha, que somente se tornou heri porque o seu instinto de conservao no lhe deixou outra alternativa. Desde quando voc me toma por um monstro, narizinho arrebitado? Suzan riu. O seu rosto tenso desanuviou-se, tornando-se suavemente feminino. Narizinho arrebitado! Faz muito tempo que no ouo isto. Ajude-me aqui, sargento. O Tenente Rhombat acordou. Ele voltou a si to depressa, que chegou a pr-se de p de um salto, com um grito, procurando um apoio para no cair novamente. Rhodan demonstrou-se suficientemente humano para agarrar o homem por baixo dos braos, dizendo-lhe, para acalmlo: Vamos devagar com esse andor, Rhombat. Eu gostaria de agradecer-lhe muito sinceramente. A... agradecer, sir? gaguejou Rhombat, sem entender. Exatamente. De conformidade com os regulamentos eu agora deveria coloc-lo diante de um tribunal. O Marechal Tifflor, entretanto, desiste de uma queixa, portanto no vejo razo para arranjar dificuldades para um jovem amigo. Esquea a histria. Ali j vem o pessoal que vai rend-los na guarda. O senhor, apresente-se imediatamente a um mdico! Sim, sir. Desculpe-me, sir mas eu nunca havia desmaiado antes. Eu sei disso. Caso contrrio o senhor no faria parte de minha guarda pessoal. Aqui e agora eu o promovo a capito. Ajudem-no, rapazes! As duas sentinelas foram substitudas e conduziram o seu oficial da guarda at a entrada mais prxima do palcio. Os soldados que haviam assumido a guarda depois deles no ficaram sabendo nada a respeito daquele curioso incidente. Suzan Rhodan, o seu pai e Julian Tifflor caminharam lentamente parque adentro. Suzan tinha quase a altura do pai. Ele olhou-a de lado, e novamente apareceu aquele sorriso nos seus lbios. Suzan estava com os olhos postos no cho, pensativa.

Estes trs homens olharam para voc, de um jeito que me faltam palavras, para descrev-lo como. Eles sacrificariam suas vidas por voc. Voc sabia disto...? Sabia. Fico contente em sab-lo. Ao tempo em que eu e Michael ainda no tnhamos nascido, voc deve ter praticado verdadeiros milagres. Quase-milagres informou Perry, secamente. Ela sacudiu a cabea. Foram milagres, como s um grande homem seria capaz de realiz-los. Talvez, levando em conta este pequeno incidente, voc possa entender melhor por que meu irmo e eu tomamos a resoluo de, aps nossas formaturas, desaparecermos no espao sideral, para tentarmos por ns mesmos chegar a ser alguma coisa, como tambm voc chegou a ser o que , por suas prprias foras. Especialmente Michael sofria com a idia de ter que enfrentar a vida sua sombra e carregando o seu nome de famlia. At mesmo a sua instruo acadmica era-lhe deprimente. Ningum ousava dar-lhe notas ms. E que ele merecia ganhar somente notas boas explicou Perry, nervoso. Eu mesmo s raramente vi trabalhos melhores que os dele. Est bem, concordo. Entretanto tente explicar a um jovem aluno da academia, como era Michael, que ele realmente capaz de produzir mais e melhor que quase todos os de sua idade. Isto, ningum que se chama Michael Reginald Rhodan acreditaria jamais. Ele simplesmente tinha que desaparecer incgnito, se no quisesse perder inteiramente a sua paz interior. Eu caseime com um cientista, contra a sua vontade um cientista que aqui na Terra era visto como um sujeito que s tinha idias fantasiosas na cabea. Entretanto eu continuo a am-lo e respeit-lo. Sinto muito, menina. Foi um erro meu. Como vai o Dr. Geoffry Abel Waringer? Isso no me soa muito bem! sorriu Suzan. Eu, no seu lugar, usaria a palavra genro. Ns vamos bem, obrigada. E onde que podemos encontr-lo? Suzan olhou para aquele homem alto. Isso eu no vou revelar-lhe. Mame colocou nossa disposio um determinado planeta. L ns moramos e trabalhamos. L somos felizes. Qualquer dia destes voc ouvir falar de Geoffry. Ele um gnio na hiperfsica, que ainda vai botar no chinelo o legendrio Professor Kalup de vocs. Caso este gnio venha a favorecer a humanidade, eu nada tenho a opor interveio Tifflor, com uma risada bem-humorada. Eu bem que gostaria de saber onde Michael encontrou refgio. Voc e ele vocs so gmeos. Voc no vai querer me contar que no sabe nada a respeito do seu paradeiro. claro que eu sei o que ele faz e onde possvel encontr-lo. Mas isto eu tambm no revelarei. Acho que devamos pr um telepata atrs de minha querida filha achou Perry. Suzan fez um gesto defensivo. No vai adiantar. Estou preparada contra isso. Michael tambm. Alis, ele me pediu para que eu lhe trouxesse um cordial abrao dele. Mike est muito satisfeito e tambm muito feliz. Voc deu-lhe uma instruo privilegiada e especializada, diga-se de passagem, e isto agora -lhe de grande valia. Ele... ele desistiu, quero dizer ele desistiu de usar o meu nome? perguntou Rhodan, perturbado, mas sem demonstr-lo. Aos vinte e quatro anos, Mike repentinamente desapareceu. Eu, entrementes, j devo ter lido a sua carta de despedida, pelo menos umas mil vezes. Suzan colocou um brao em torno dos ombros do seu pai, que ainda tinha uma aparncia jovem. Ns sabemos disso. Sim, Michael usa um outro nome, mas isto apenas porque respeita o seu pai. Fico muito feliz em ouvir isto. Ele quer comear bem de baixo, isto?

Ela olhou rapidamente para Perry. Ainda assim pde ver o brilho nos seus olhos. O senhor acaba de ser desmascarado interveio Tifflor, secamente. Suzan bem a sua filha. Narizinho arrebitado o seu pai tem mais orgulho de voc, e especialmente de Mike, do que vocs dois podem imaginar. claro que ele capaz de entender a atitude de Mike. Provavelmente, no lugar dele, ele no teria agido de modo diverso. Alis, tenho certeza que no! O senhor um chato, Tiff censurou Perry ao marechal. Tifflor riu. Se nunca fui chato antes, isso agora no me importa. Eu admiro o rapaz. Ele agora est com trinta anos. E ter que encontrar-se a si mesmo, antes de poder ocupar o seu lugar ao lado do seu grande pai. Deixe-o fazer, Perry. Eu o conheo desde a sua juventude. Mike jamais trabalhar contra os interesses da Humanidade. E isto devia-lhe ser o suficiente. Voc disse bem, Tiff interveio Suzan. Eu me sinto muito bem na Terra. bonito aqui. As pessoas so tolerantes, abertas e amveis. Voc deveria t-las conhecido l pelo ano de 1.970 afirmou Rhodan. Os de boa vontade e os tolerantes tinham que ser procurados quase com uma lupa. Males de crescimento que j foram superados achou Suzan, com um gesto de mo. Todo povo galctico tem o seu perodo de maturao. E com a Humanidade este perodo at que no foi to longo assim. Atlan nos visitar? Rhodan estremeceu, com esta repentina mudana de assunto. Era como se ele acordasse de um sonho. Por que, de repente, esta pergunta? , voc sentiu alguma coisa, Tiff? O Administrador-Geral acabou de falar. Minha pergunta no tem nenhuma dupla inteno, papai. que eu apenas gostaria de ver Atlan novamente. Voc est de azar, narizinho arrebitado interveio Tifflor. A mensagem de rdio de Atlan o motivo de minha vinda aqui. Ele est estacionado com uma formao combinada de foras de combate da USO e da Frota Solar, no Setor Alvorada, onde teve um encontro com o chamado Roi Danton. Com o chefe dos livre-mercadores? interveio Rhodan. Sim. Houve problemas. Em vista disso, Atlan est s voltas com ele. Dentro de meia hora eu devo partir, para tambm dar uma boa olhada nesta criatura nica. Nunca o encontrei antes. E jamais tive tanta curiosidade de conhecer um ser humano, como a este Roi Danton. Dele contam-se coisas maravilhosas. Nossas tripulaes encontram assunto para horas de conversa e discusses, sempre que o nome dele mencionado. Apesar de suas extravagncias, ele deve ser um homem extraordinrio. Ele j fez de bobos a diversos comandantes afirmou Perry, furioso. Estes livremercadores lentamente esto se tornando um problema srio. Por favor, informe melhor. O que que este sujeito veio procurar na zona de concentrao secreta da frota? Ou foi por acaso? Esta a questo, sir. Danton est bancando o perplexo, e Atlan no pde obrig-lo a um depoimento fiel verdade. Eu estou convencido de que Danton no veio por acaso ao nosso setor de concentrao sul. Eu o acompanharei decidiu-se Perry. E que eu tambm ainda no o conheo pessoalmente. Voc gostaria de vir conosco, Suzan? No muito longe daqui. Roi Danton, hum... refletiu Suzan em voz alta. Acho que prefiro no ir. Eu sou casada, e dizem que ele um homem de charme irresistvel. Entrementes, darei uma olhada nas grandes cidades da Terra. Concordam? Rhodan olhou, pensativo, para Suzan. Quando minha filha sorri to enigmaticamente como agora, alguma coisa ela est procurando esconder. O que que voc pretende fazer? , eu sorri, papai? Isso de vez em quando acontece, papai.

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H dez minutos atrs, a Kobe, um cruzador ligeiro da Frota Solar, ainda tinha sido uma bela nave. Agora mais parecia um monte de sucata. Da tripulao, de cento e cinqenta homens, viviam ainda quarenta e cinco. Eles se mantinham, na maioria, na sala de comando blindada, hermeticamente trancada, e tambm esfrica, que ficava exatamente no ponto de interseo da nave. O computador que regulava o automtico de emergncia tinha envolvido adicionalmente a esfera central com um campo defensivo energtico, para poder absorver os muitos impactos. O Major Kary Akanura, comandante da Kobe, sabia que somente um milagre ainda poderia salv-los. Ele entrara voando, inesperadamente, no centro de uma formao de blues revoltosos, que, aqui, no chamado Eastside da galxia, tinham inclusive o direito de receber a tiros qualquer invasor indesejvel. E eles tinham feito exatamente isto, quando a Kobe, no seu regresso da zona intermediria linear, tornara-se visvel no espao einsteiniano, exatamente entre as linhas das naves de combate dos blues. Fora um erro de Akanura, no ter dado suficiente importncia s ltimas informaes dos servios secretos a respeito dos movimentos das frotas dos cabeas disciformes. Antes mesmo da Kobe poder regressar proteo do semi-espao, ela recebera os impactos dos tiros de quase todas as grandes naves de combate. Os propulsores energticos, que funcionavam na velocidade normal da luz, tinham parado de soco. Os aparelhos kalup, de velocidade de hiperluz, dez minutos depois do primeiro tiro aproximavam-se da exausto. Os propulsores haviam sido desligados automaticamente, quando seus computadores de controle verificaram que os utilizadores de energia j no mais funcionavam. O ato de desligamento ocorrera logo depois da primeira salva destruidora. Agora s trabalhava ainda a estao de emergncia, logo abaixo da central esfrica. Ela era teleguiada pelo primeiro-oficial e fornecia energia suficiente para o campo defensivo energtico interno e a estao de rdio. Esta estao transmissora/receptora era a ltima chance para os sobreviventes da Kobe. A uma distncia de poucos anos-luz as flotilhas de grande fora combativa da USO deviam estar estacionadas. O Lorde-Almirante Atlan comandava a frota pessoalmente. O Major Akanura no podia compreender o que os blues procuravam to perto da zona de reunio, chamada, camufladamente, de Alvorada. Basicamente pouco importava ao comandante o que trouxera os senhores de Eastside para esta zona. Provavelmente eles no tinham a menor idia de que, j h cinqenta anos atrs, o Setor Alvorada fora aparelhado com algumas bases de apoio planetrias, para, em caso de uma grande ofensiva dos blues, servir de trampolim para a frota terrana. A Kobe transmitia com fora total seus pedidos de S.O.S., dando a conhecer sua posio exata, alm de transmitir, ininterruptamente, sinais radiogoniomtricos para facilitar um rastreamento por uma de suas prprias naves. Kary Akanura esperava fervorosamente que o chefe da formao dos blues avaliasse corretamente as suas transmisses. Na realidade ele deveria entender, por elas, que a Kobe no estava sozinha neste setor do espao. Akanura no tinha outra alternativa que a de esperar que o provvel instinto de conservao dos blues fizesse parte das suas probabilidades de escapar. Cada cabea disciforme, fosse ele almirante ou engenheiro auxiliar, conhecia a superioridade ilimitada das armas terranas. Se a Kobe conseguisse agentar por mais meia hora, eles estariam salvos. Se...! Continue a irradiar gritou Akanura no seu microfone do capacete. No interrompa de modo algum. De nossas naves no chega nenhuma resposta?

Nem um pio respondeu o rdio-operador de planto da central de rdio. Em compensao os tiros das armas trmicas dos blues esto chegando muito bem. Sir, ns deveramos cair fora daqui, enquanto a Kobe ainda existe. Deixe isto comigo, Primeiro quando que o senhor finalmente consegue pr as armas em funcionamento? Qualquer engenheiro de construo naval terrano poder confirmarlhe que quando a central de fogo no funciona, as torres de artilharia podem ser controladas a partir da central de comando. Por que o senhor no consegue entender isso? O primeiro-oficial praguejou. Dois novos impactos atingiram o corpo quase incandescente do cruzador ligeiro, girando-o em torno do seu prprio eixo polar. No se trata de entend-lo retrucou o primeiro-oficial secamente. O comando de emergncia tem alguma coisa contra as teorias de nossos engenheiros. Tudo que eu posso fazer girar os botes. Contato de rastreamento gritou algum. A voz quase saiu gutural. Sir, ns estamos sendo chamados pela Ultrafrota Oitenta e Trs, Comandante Almirante Dant. Quarenta naves j esto voando para c. Sir, por que no me ouve? Eu...! Cale essa boca disse Akanura, cansado. No existe nenhuma Ultrafrota Oitenta e Trs, nem um Almirante Dant. Os blues resolveram nos aplicar uma piada de mau gosto. Akanura no terminara ainda de falar, quando entre as naves dos blues estacionadas no setor vermelho de repente irrompeu um sol artificial. Este se expandiu com uma velocidade tremenda, engolfando trs grandes naves de combate de uma s vez. Mais dois outros sis artificiais surgiram to exatamente diante das proas pontudas das outras unidades que novamente cinco naves acabaram sendo destrudas, ao se precipitarem naquele inferno. Nenhuma nave espacial que voasse com pelo menos um dcimo da simples velocidade da luz conseguiria executar uma manobra de desvio, quando bem perto dela diversos sis de circunferncias de centenas de milhares de quilmetros surgiam, brilhantes, nascidos de energia atmica espontaneamente liberada. Neste caso, somente campos energticos defensivos especiais poderiam ajudar. Porm os blues no os possuam. Depois do rebrilhar da terceira exploso gigante, os quarenta e cinco sobreviventes da Kobe podiam imaginar que, mais uma vez, tinham escapado de uma morte quase certa. Quer dizer que existe mesmo uma Ultrafrota Oitenta e Trs sob as ordens do Almirante Dant gritou o primeiro-oficial, muito feliz da vida. Se isto no um gigafogo legtimo, proveniente de canhes conversores terranos, eu como um ertrusiano com casca e tudo. Desejo-lhe um bom apetite retrucou o comandante, zangado. Central de rdio chame o comandante da formao, e descreva-lhe nossa situao. A Kobe ter que ser abandonada. Se ela no explodir, talvez seja possvel salv-la, com um tender. Pergunte se podem mandar-nos uma corveta. Nossas naves auxiliares foram destrudas pelos tiros. Passe-me a conversa para a sala de controle. O rdio-operador-chefe confirmou os regulamentos de servio, correspondentemente. Em meio deles, entretanto, ele assobiava e cantava como um homem que jamais ouvira falar da severa disciplina nas naves solares. O comandante no deu-lhe importncia. Quando, entretanto, o seu chefe dos operadores de rdio comeou a fazer uso de alguns palavres, alm de implicar os parentes de algum desconhecido com palavras mais apropriadas ao reino animal, at mesmo o compreensivo Akanura achou que era demais. Deixe disso gritou ele, furioso. Ficou maluco, isso? O rdio-operador respondeu, sem se perturbar: Est bem, sir, foram os nervos. O senhor tinha razo. Realmente no existe nenhuma Ultrafrota Oitenta e Trs. Ns fomos salvos por uma nica nave. O ltimo blue est justamente sumindo, em pnico, refugiando-se no espao linear. Nosso salvador est se aproximando em alta velocidade. Um caixote gigantesco, sir. Um pouco maior at que uma nave de combate da classe Stardust. Se este no um livre-mercador, no quero mais me chamar Bobby. Onde, com todos os diabos, esse sujeito arranjou os canhes conversores? At hoje eu sempre pensei

que somente ns tivssemos essas coisinhas. Ou ser que aquilo no eram gigabombas com que o livre-mercador correu com os cabeas disciformes? O Major Akanura de repente sentiu falta de ar. Deu-se conta de uma sensao de vergonha, uma vez que teria que passar estas informaes adiante, ainda mesmo que, com isso, estaria contrariando as regras normais da gratido. Ele deixou a pergunta do rdio-operador sem resposta, e concentrou-se na conversa que logo teria pelo rdio. J era tempo de abandonarem a Kobe. Na casa de mquinas j se podia ouvir exploses isoladas. A nave provavelmente no poderia mais ser salva. Siga minhas instrues, e pea-lhes ajuda de salvamento disse ele, spero. Quanto aos canhes conversores, acho que deveria manter s para si mesmo suas suposies. Caso a tripulao estranha no tivesse feito a interveno ns agora estaramos mortos. O que ainda est esperando? Os sobreviventes se entreolharam, significativamente. S agora eles compreenderam os problemas que teriam pela frente. Se os livre-mercadores realmente possussem a arma mais secreta da Humanidade, eles dificilmente poderiam evitar inspees e perguntas desagradveis. Eu no sei se eu, nestas circunstncias, teria prestado auxlio a um cruzador terrano arrebentado de tiros! disse o rastreador, refletindo. O livre-mercador, afinal, simplesmente poderia fazer de conta que no ouvira nossos chamados de S.O.S. Caso algum perguntasse a mim eu vi nitidamente que os blues foram atacados simplesmente com armas energticas convencionais, e postos para correr somente porque ficaram sob um fogo macio e concentrado, de grande efeito. Mais que isto eu tambm no vi! retrucou o homem do lado dele, num tom que no permitia qualquer dvida. No digam bobagens interveio o oficial do rastreamento. Ns temos o dever de fazer um comunicado correto. Ou os senhores gostariam de ver, por exemplo, j no prximo ano, todos os livre-mercadores dispondo de canhes conversores? Com isto, nossa superioridade tcnica em armamentos estaria ultrapassada. Eu observei claramente gigabombas, de calibre gigantesco, explodindo. Pensem de mim o que quiserem. No quero parecer um ingrato, mas isso vai longe demais. Os seus homens silenciaram, tensos, at que o contato com a nave dos livre-mercadores foi estabelecido. A mesma encontrava-se j na manobra de frenagem. Antes do comandante da nave desconhecida aparecer na tela de imagem, o rastreamento verificou que ele colocara no espao uma nave auxiliar da grandeza de uma corveta terrana. A nave, de sessenta metros, aproximava-se da Kobe em acelerao mxima. Esse sujeito realmente pensa em tudo constatou o primeiro-oficial, admirado. O Major Akanura virou-se, irritado. Certamente no preciso muita coisa para imaginar como as coisas esto dentro da Kobe. Ele naturalmente j percebeu que nossas naves auxiliares foram totalmente destrudas. Mesmo assim, sir! ousou retrucar o resmunguento primeiro-oficial. O homem mostra que sabe das coisas. Ningum na Frota Solar jamais contestou que os livre-mercadores so habilidosos. Ns apenas ficamos de olho neles porque no confiamos na moral deles. Eu, por exemplo, no acho nada correto impingir bijuterias de vidro colorido, como se fossem pedras preciosas, a selvagens primitivos. Questo de gosto, sir retrucou o primeiro-oficial, astuto. As interpretaes de Akanura o irritavam tanto que ele acabava sempre retrucando. O comandante respirou fundo e se controlou. Acho melhor tranqilizar-se mais um pouco, antes de voltar a discutir comigo disse ele, encerrando maiores discusses. Cabine de rdio onde que ficou nossa conexo de vdeo?

J est chegando, sir. Simplesmente velocidade da luz. O livre-mercador est suficientemente prximo. Ateno. A imagem est entrando. Cmbio para a central de comando. Na grande tela de imagem apareceu um homem, ainda jovem, com traos decididamente msculos e olhos claros, penetrantes. A impresso de dureza entretanto era suavizada pelos seus cabelos ondulados. Estes deixavam livre a testa alta, caindo-lhe at a nuca, onde cobriam uma parte da gola de renda, imaculadamente branca. As mos fortes do homem tambm estavam envolvidas, at a altura dos ns dos dedos, por rendas preciosas. Os bordados do seu colete rebrilhavam como se fossem confeccionados com pedras preciosas. Aquela imagem irreal era completada por um fraque vermelho cor-de-sangue, cortado moda do fim do Sculo XVIII e um tricrnio com bordas debruadas de peles. Roi Danton! gemeu Akanura. Agora compreendo tudo. Somente ele poderia ter tido a idia da frota no-existente. isto mesmo, monsieur veio a voz do rei dos livre-mercadores, pelo alto-falante do videofone. Comment allez vous, monsieur? O qu? Quero dizer... como disse, por favor? Roi Danton franziu a testa. Ergueu a sua direita, tirando com a outra um lencinho de rendas do punho de sua camisa, e levando-o boca. Tossiu afetadamente, tocou ligeiramente os lbios e disse, por cima dos ombros, em tom de censura, a um homem invisvel: Oro por que, com todos os diabos, o meu lencinho no foi perfumado direito? Voc quer me fazer sofrer? Akanura praguejou em silncio. Isso era caracterstico de Roi Danton! Dizia-se dele que era um janota afetado, que se transformara na cpia de corteso molide do Sculo XVIII. Somente poucas pessoas na Frota Solar sabiam com quanta dureza este janota era capaz de golpear. Perguntei-lhe como vai, senhor major veio a voz de Danton novamente. Tenho muito prazer em encontr-lo de boa sade. Minha nave auxiliar, dentro de poucos minutos, aportar a. Talvez fosse recomendvel que o senhor e toda a tripulao da Kobe abandonassem a nave. Eu estou pronto, e com muito prazer, a oferecer-lhes alojamento e penso. Me comprenezvous, monsieur? O senhor me entendeu? Em parte, sir retrucou Akanura, falando a verdade. Eu realmente sou-lhe muito agradecido, por ter nos... Ora, ora, por favor, meu caro. Um verdadeiro fidalgo sempre dedicado ao populacho. S espero que o senhor e os seus homens no me venham empestar o ar por aqui. Conforme ouvi dizer, nas naves solares usa-se exageradamente certos desinfetantes desagradabilssimos. , acho que o senhor realmente deveria apressar-se. Le cotnbien est-ce aujourd'hui? O qu? Com todos os diabos, eu...! Ora, ora, monsieur. Que falta de tato. Eu simplesmente estava perguntando-lhe a data de hoje. Ns registramos o dia vinte e cinco de agosto de 2.435, tempo-padro tossiu Akanura. O seu primeiro-oficial colocara ambas as mos diante do rosto e chorava de tanto rir. Alis, todos estavam rindo, com exceo do comandante. Neste caso deveria fazer o possvel para ainda chegar vivo ao dia vinte e seis. A sua nave est pegando fogo. Utilize a escotilha de emergncia superior. Ali tudo ainda parece estar em ordem. Traga consigo as suas bagages. Akanura no conseguiu mais se segurar. A sua raiva contida acabou por sobrenadar. Eu no tenho nenhuma bagage, mas uma tripulao decente a bordo berrou ele, fora de si. Senhor, eu quase diria que teria preferido ter sido destrudo pelo fogo dos blues do que encontr-lo. Roi Danton sacudiu a cabea, censurando, e mais uma vez tocou levemente os lbios com o lencinho. Ora, monsieur, o senhor est me entendendo mal! Eu estava falando de suas malas.

Algum na nave dos livre-mercadores estava rindo to alto, que Roi Danton chegou a repuxar o rosto numa careta dolorosa. Oro! disse ele, sem virar-se para trs. Controle-se! A educao desses sditos infelizmente deixa a desejar. No possvel esperar-se de todo mundo um esprito lcido e um comportamento adequado. Akanura estava to agitado, que estendeu os braos, abrindo os dedos afetadamente, e imitou, fazendo bico com os lbios: ...um comportamento adequado! Roi Danton bateu palmas, com muita reserva, batendo com as pontas de dois dedos na palma da outra mo. Bravo, bravssimo, meu caro. O senhor aprende depressa. Depois, Roi Danton modificou-se inesperadamente. O seu rosto perdeu aquele sorriso afetado e tornou-se duro. Tambm no murmurava mais aristocraticamente, mas gritou: Talvez essa sociedade de moleires finalmente consiga chegar eclusa superior de emergncia! A sua nave vai explodir! Ou o senhor acha, por acaso, que eu apenas ataquei os blues para ficar admirando a sua cara de bobo? Akanura novamente ficou perplexo. Mesmo assim, logo comeou a agir. Os homens correram todos para o elevador pneumtico VII e jogaram-se dentro do mesmo. *** Roi Danton desligou. Colocou o seu lorgnon cravejado de pedras preciosas diante dos olhos e olhou em volta, franzindo a testa. A grande sala de comando da Francis Drake, um gigante esfrico fortemente armado, com oitocentos e cinqenta metros de dimetro, estava repleta de homens parecendo dures ousados, que s em parte haviam nascido na Terra. O primeiro-oficial de Danton, e, ao mesmo tempo, o seu lugar-tenente como comandante, era um sujeito atarracado, de corpo quase quadrado, um epsalense de traos selvagens. De conformidade com o modo de falar usado pelos livre-mercadores ele era chamado sempre de Cavalheiro. Este ttulo era tambm devido a todos os oficiais. Os capites usavam a designao de Prncipes e os tripulantes eram os Camponeses. O senhor ia dizer alguma coisa, Rasto Hims? foi perguntado ao colosso atarracado. Hims apenas sorriu, maroto. Ele conhecia o seu chefe. No ia. Muito bem, ento fique longe da Kobe. A mesma logo deve transformar-se numa bomba. E agora desculpem-me. Roi levantou-se, alisou o seu precioso fraque, e ajeitou o espadim de adorno. Os seus culotes, que lhe iam at as panturrilhas, eram de veludo legtimo, as meias brancas, at os joelhos, de seda terrana, e os sapatos, com fivelas grandes, eram adornados de brilhantes e rubis. Roi no saiu da sala de comando, ele bailou para fora dela. O seu guarda-costas ou guarda pessoal seguiu-o nos calcanhares. Oro Masut, um ertrusiano gigante, com uma cara cheia de cicatrizes vermelho-azuladas, parecia um monstro em forma de homem. Quando Oro ria, homens fortes e valentes empalideciam. Danton parou logo atrs da escotilha blindada e passou as costas da mo na testa para limpar o suor. Ora, ora, isso no nada distinto sorriu o ertrusiano, irnico. O senhor ainda est querendo perturbar um pouco mais os nervos do comandante do cruzador, ou...? Danton interrompeu o gigante com um gesto de mo. O seu rosto parecia um tanto tenso. Ele desistiu de fingir, abandonando a mscara. No diga nada, grandalho. Ns estamos numa enrascada. Nosso gigafogo foi notado. Mas no havia outra possibilidade de correr com os blues. Se aquele cruzador tivesse recebido mais dois impactos, arrebentaria.

isso mesmo, grandalho. E eu, sinceramente, no tive foras para ficar apenas olhando isso acontecer. As naves solares, ao que dizem, so bem slidas. As melhores construes da galxia, no contando com as nossas, naturalmente. Naturalmente sorriu Roi. Afinal de contas ns tambm somos homens. Mesmo assim, no Imprio eles vo aguar os ouvidos. Livre-mercadores com canhes conversores certamente eles no vo permitir. D um jeito para camuflar as peas de artilharia. Tenho certeza de que teremos uma inspeo penosa pela frente. Oro apertou os olhos. Inspeo? Por quem? Ns levamos os sobreviventes conosco e depois os largamos num planeta habitado. Muito simples, sir. Roi suspirou, e colocou novamente o tricrnio na cabea. Conserve esse seu esprito infantil. Antes de termos nossa nave auxiliar de novo a bordo diversas supernaves da USO certamente tero aparecido. Eles ouviram os pedidos de S.O.S da Kobe, e s no os responderam para evitar que os blues intensificassem o seu fogo. Ns...! As sirenas de alerta comearam a uivar. O ertrusiano praguejou. Roi Danton prosseguiu, sem se perturbar: E eles j chegaram, grandalho. Desaparea. A camuflagem ter que ser de primeira classe. No sabemos quem vem nos visitar a bordo. Oro Masut desapareceu com grandes saltos. Roi caminhou rapidamente ao longo do corredor circular, desceu uma escada de bano escuro e apertou a palma da mo contra a fechadura energtica de sua sute de cabines.

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O Cavalheiro Tusin Randta achou aconselhvel contatar imediatamente as cosmonaves que chegavam em alta velocidade, antes que alguma delas pudesse ter a pssima idia de que a nave auxiliar comandada por Randta poderia ser a causa dos pedidos de socorro da Kobe. Tusin Randta, a bordo da Francis Drake, fazia s vezes de um terceiro oficial cosmonauta. Tinha recebido ordens de Roi Danton de resgatar os sobreviventes do cruzador. E isto, entrementes, fora feito. Os quarenta e cinco homens exaustos, cujas caras estavam marcadas claramente pelos acontecimentos, estavam reunidos na sala de comando da nave de sessenta metros. A mesma se assemelhava a uma corveta terrana, porm possua, adicionalmente, alguns compartimentos para carga, uma vez que estas naves eram usadas, junto com as naves-mes, como veculos de carga, pelos livre-mercadores. A central de rdio ficava logo ao lado da sala de comando. O Major Akanura estava de p, ao lado de Tusin Randta, observando os seus controles. O senhor de repente est com falta de espao, no? quis saber o terrano, irnico. Oito ultranaves de combate da USO so uma viso inquietante, no mesmo? No fique a zombando pediu o livre-mercador. Se o chefe da formao for do tipo nervoso, o senhor vai passar por um segundo ataque, pois levaremos fogo. Por favor, confirme imediatamente o que eu disser. O rdio-operador chamou as oito naves gigantes que se aproximavam na hiperfreqncia usual. A conexo fez-se imediatamente. Parece que do lado de l esperavam por um chamado. Tusin Randta levou o microfone aos lbios e voltou o seu rosto para a cmera de vdeo. Cavalheiro Randta, terceiro oficial da nave dos livre-mercadores Francis Drake, sob o comando de Roi Danton, chama a nave-capitnia da formao da USO. Por favor respondam. Os alto-falantes estremeceram. Akanura riu. Intimamente imaginava como o pessoal, l na outra nave, estaria reagindo quanto palavra Cavalheiro. Provavelmente agora algum comandante estava prestes a ter um ataque de riso. E uma voz ecoou. Nave-capitnia Imperator III a esse... a esse oficial. O que que o senhor disse que era? Um Cavalheiro? Quem o seu chefe? Randta no se deixou impressionar. Roi Danton, Imperator, chamado de Rei Danton. Que o diabo o faa em pedaos. No seja ingrato. Ns retiramos a sua Kobe do meio de um ataque violento de naves dos blues. Eu estou com quarenta e cinco sobreviventes terranos a bordo. A nave grande que o senhor v no seu setor verde a Francis Drake. Os blues fugiram. Eu apenas estou lhe comunicando isto por precauo. O Major Akanura, comandante do cruzador, est parado aqui do meu lado. O senhor no vai acreditar, Cavalheiro ns j o notamos. Fique junto do aparelho. Eu vou passar a ligao para o Lorde-Almirante Atlan. Tusin Randta empalideceu. Atlan! S nos faltava mais essa! disse ele, quase engasgado. Que esprito malfico aconselhou Roi a salvar o seu monte de sucata da destruio? O senhor tem idia do que vamos ter pela frente, agora? Ele olhou para Akanura. O major parecia srio. Ele entendeu muito bem a pergunta. O livre-mercador estava pensando nos canhes conversores. Antes do comandante do cruzador poder responder, o busto de Atlan apareceu na tela de imagem. O arcnida de dez mil anos pertencia, tal como Perry Rhodan, aos homens legendrios da histria mais recente.

Randta viu dois olhos inquiridores e um rosto marcado pelos acontecimentos de uma longa vida. O cabelo louro, quase branco, de Atlan brilhava na tela como uma coroa de fios prateados. Est me ouvindo, Randta? Ouo-o perfeitamente, sir. Eu gostaria de frisar mais uma vez que... O senhor no precisa frisar nada. interrompeu-o Atlan, com um sorriso quase imperceptvel. Para mim, o fato do senhor ter quarenta e cinco sobreviventes a bordo o bastante. O senhor poderia fazer-me a gentileza de trazer os homens diretamente para a Imperator? Depois disso o senhor poder voltar com sua nave para a Drake. Sim, naturalmente, se isto que o senhor deseja. Obrigado. Por favor, passe-me o Major Akanura. O comandante do cruzador aproximou-se mais da cmera de vdeo e fez continncia. Randta entregou-lhe o microfone. Relate a ocorrncia, Akanura exigiu Atlan. O comandante relatou como a Kobe, inesperadamente, se vira no meio de uma formao de blues. Enquanto ele falava, parecia-lhe sentir os olhares dos seus homens como se fossem punhais em brasa. Quando mencionou a interveno da Francis Drake, Akanura tomara uma deciso. Ele esqueceu de comunicar que tipo de arma Roi Danton utilizara. Atlan escutou-o atentamente. Quando o major parecia no ter mais nada para dizer, o lorde-almirante pigarreou. Suponho que o senhor j agradeceu. Caso, devido s circunstncias, isto foi esquecido, eu quero aproveitar a oportunidade de faz-lo agora. Al Francis Drake tambm est escutando? Isso se subentende trovejou a voz profunda do epsalense Rasto Hims no aparelho. Podemos fazer alguma coisa pelo senhor, sir? Aqui est falando o lugar-tenente do comandante, Rasto Hims. Diga ao seu chefe que eu gostaria de cumpriment-lo pessoalmente. Apertar-lhe a mo. E para isto necessrio que eu v a bordo da Francis Drake. O senhor no tem braos suficientemente longos, para no precisar vir at aqui? perguntou o epsalense, resmungando. Nosso chefe tem um nariz muito sensvel. O cheiro de desinfetante dos uniformes terranos o deixa literalmente doente. Por Epsal! Por que com vocs tudo e todo mundo tem que feder a Astrylol? E como que cheiram todos por a? quis saber Atlan. O epsalense finalmente apareceu na tela de imagem. A princpio viu-se, entretanto, apenas uma cara sorrindo, ironicamente. A mesma logo tomou toda a tela. No tenho a menor idia do nome desse negcio, sir. Acho que quanto a isso melhor o senhor perguntar a Roi Danton. Ele conhece melhor essas coisas. Muito bem, o senhor quer realmente vir visitar-nos, aqui a bordo? Eu peo permisso para isso, insistentemente. Nunca se deve deixar passar uma oportunidade de conhecer-se uma personalidade fascinante. Os olhos de Hims se estreitaram. O sorriso irnico sumiu dos seus lbios largos e grossos. Ora, no me diga! Ns, entretanto, no gostamos nada que venham nos xeretar, como alis fazem constantemente. Na minha nave no h nem fardos de narcticos, nem outras mercadorias proibidas. O senhor j deveria saber que ns nos atemos s regras do jogo. claro que vocs fazem isto. Caso contrrio os livre-camels j no existiriam mais h muito tempo. Livre-mercadores! consertou o epsalense, e a sua voz soou um pouco mais alto. Atlan sorriu, divertido. Desculpe-me. A gente s vezes diz coisas sem querer. O senhor j deve ter notado que ns praticamente desaceleramos inteiramente. Claro. E uma manobra de alinhamento com a Francis Drake o senhor tambm j providenciou.

Isso faz parte da rotina de navegao csmica. Isso faz parte da xeretagem gritou Hims, de repente. O senhor no tem o direito de interceptar uma nave independente da Terra e da USO. Ns estamos fazendo isso? O senhor parece estar enganado, Hims. Cavalheiro Rasto Hims, se me faz o favor. Eu tambm o trato por sir. Um pouco mais de cortesia, da parte dos senhores da USO no pedir muito. O Major Akanura quase engasgou. Tusin Randta anua, confirmando. Os homens salvos da Kobe seguiam aquela troca de palavras, com tenso crescente. Atlan olhou para as pontas dos seus dedos. Por alguns rudos esquisitos parecia que o comandante da nave-capitnia da USO estava rangendo os dentes. Como ele tambm era um epsalense, o som era de um velho moinho trabalhando. Atlan ergueu os olhos novamente. Muito bem, vamos seguir as regras, Cavalheiro Hims. Portanto eu lhe peo permisso para pr os ps na Francis Drake, com alguns acompanhantes. Assim j est melhor. Com quantos acompanhantes? Com trs especialistas do meu estado-maior cientfico. Ns nos interessamos por seus usos e costumes. Mon Dieu, o que que aconteceu agora? gritou algum, com voz chorosa, no meio daquilo tudo. Aquela voz queixosa podia ser ouvida em todas as naves. Isso tem que ser, Hims? Eu tenho que sofrer constantemente? Ningum se importa com os meus nervos afetados? Quem esse Lourdaud que est perturbando o seu merecido descanso? Os olhos de Atlan comearam a soltar chispas. Ele curvou-se bem para a frente, de modo que o seu rosto chegou a cobrir toda a tela. Foi Roi Danton que falou? quis saber ele. Sem dvida alguma confirmou Rasto Hims. O senhor perturbou o sossego do rei. O senhor no consegue entender que depois de um combate ele precisa descansar? Atlan riu, divertido. Esse tipo eu preciso conhecer, Hims se o senhor soltar apenas uma quilotonelada de acelerao, logo estar dentro de um crculo de gigabombas. Para que possa enxergar claro! Lourdaud, alis, quer dizer bobalho. O senhor sabia disso? No! sorriu o epsalense. E como que o senhor sabe disso? Muito bem, eu no me mexo do lugar. Portanto, venha para bordo com a sua comitiva de inspeo. Com minha comitiva cientfica! Ha! ha! O senhor acha que pode enganar um homem experiente? Al, Cavalheiro Randta entregue os sobreviventes na Imperator. Mas preste bem ateno para que eles no lhe colem um espio-rob no casco. Desses sujeitos tudo se pode esperar. Desligo. Atlan desligou rapidamente, para que o livre-mercador no pudesse mais ouvir a sua gargalhada, que ressoou por toda a nave. O senhor ouviu isso? perguntou ele ao comandante da nave-capitnia. Esse sujeito devia ser posto a ferros declarou o coronel. Sujeito mais atrevido! Como assim? O senhor nunca contrabandeou robs-espies para dentro de cosmonaves estranhas? Eu acho que esses sujeitos nos conhecem muito bem. Jamais em minha longa vida estive mais curioso. Envie uma mensagem de rdio para a Terra quartel-general. Relate o incidente. Comunique que eu vou tentar reter o rei dos livre-mercadores, pelo tempo que Perry Rhodan precisar para chegar aqui. Ele certamente vai se interessar tanto por este charmoso patife quanto eu. Mande preparar um space-jet para mim. Atlan deixou a gigantesca sala de comando da ultranave de combate. Por toda parte ele notou que havia homens discutindo. E o lorde-almirante percebeu que Roi Danton conseguira adquirir uma fama legendria, dentro desses poucos anos. ***

A menos de vinte quilmetros, em diagonal, a estibordo, a Francis Drake estava parada. Roi Danton olhou com uma expresso estranha no rosto aquela tela de imagem opaca. Oro Masut estava postado atrs do seu chefe, de pernas bem abertas. No posso deixar de dizer isso, sir mas esse tal Atlan me agrada. Ele tem humor nos olhos. E ao nas mos. No se esquea disso. Vou ter que fazer um grande esforo para poder dar-lhe uma explicao plausvel para o fato de ns nos encontrarmos neste setor do espao. Ele no tem nada com isso. Danton balanou a cabea, duvidando, e levantou-se. Se um homem tem alguma coisa a ver com determinado assunto ou no, na maioria dos casos apenas uma questo de quanto poder ele tem nas mos. E Atlan tem poder! Naturalmente ele est ansioso para usar o seu intelecto e transformar-se num montinho de infelicidade. Ele fala francs melhor que eu. Ora, isso no possvel, sir afirmou o ertrusiano. possvel, sim. Atlan desempenhou um papel muito curioso na Revoluo Francesa. Dizem dele que, no comeo do Terror, ele salvou mais de um nobre da guilhotina. Alm disso, ele conheceu o homem cujo nome eu uso. Chato, grandalho, muito chato. Mais uma pergunta as armas esto bem camufladas? Melhor do que isso impossvel. Teriam que retirar o revestimento colocado para reconhecer, nos supostos projetores de trao, canhes conversores. S espero que ele no venha a ter esta idia. Muito bem, vamos at a eclusa do convs superior para receb-los. Como que eu estou? Divino e maravilhoso brincou o guarda-costas.

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A Kobe, que recebera muitos balaos, tinha explodido trs minutos atrs. No lugar onde, h pouco, os destroos ainda estavam em queda livre no espao, surgiu uma bola de fogo em rpida expanso. Atlan mal lhe deu ateno. Ele concentrou-se na manobra de entrada na eclusa. Os largos portais deslizaram para os lados e depois fecharam-se novamente atrs do spacejet. A compensao de presso iniciou-se logo, com o apitar estridente das massas de ar que penetravam na cmara. Quando as comportas internas se abriram para os lados, Atlan abriu a diminuta eclusa do jato e saltou para o cho. Depois dele, os trs homens que o acompanhavam neste comando deixaram tambm a microespaonave. Rasto Hims entrou rapidamente no recinto e colocou-se diante dos homens. Examinou-os criticamente. Muito bem, quer dizer que o senhor o Lorde-Almirante Atlan. Seja bem-vindo. Tenho muito prazer em finalmente conhec-lo pessoalmente. Do mesmo modo retrucou Atlan, corts. Hims sorriu, quase imperceptivelmente, e apontou para o grande vestbulo do outro lado. Por favor, queiram acompanhar-me. No tropecem por cima dos trilhos dos deslizadores das comportas da eclusa, procurem sair do caminho dos tateadores de trao e dos robscarregadores, e no caiam de dentro de suas botas, quando entrarem no campo gravitacional. Ns trabalhamos com um vrgula zero gravo aqui. Ainda existe algum outro perigo? quis saber o Dr. Malaut, o tcnico de hiperenergia que se encontrava entre os acompanhantes de Atlan. Eu o avisarei em tempo til prometeu Rasto Hims, olhando o pequeno homem calvo de lado. O senhor vem de Natrin, no mesmo? Dizem que l as pessoas tm toda a sua fora no crebro. Contanto, naturalmente, que trouxe um consigo. O que que ainda esto esperando? Atlan escondeu um sorriso irnico. Este Hims convinha aos seus senhores como uma mo na luva. O natrinense tossiu, parecendo de bom humor. O Dr. Aahl-Parut, mdico-chefe da Imperator, que pertencia ao povo dos aras, examinou Hims com olhos de especialista. Quando ia dizer alguma coisa, Atlan fez-lhe um gesto defensivo. Ele dirigiu-se em direo s grandes comportas da eclusa, passou cuidadosamente por cima dos trilhos dos deslizadores, e absorveu a nusea das gravidades artificiais. No vestbulo estavam esperando mais ou menos cinqenta homens, com cara de poucos amigos, todos vestidos com roupas bastante coloridas. Eles estavam encostados, fleumaticamente, nas paredes, alguns cocavam os cabelos em desalinho, e outros estavam sentados em cima de banquetas dobrveis que haviam trazido para a ocasio. O Major Skor Kandrete, primeiro-oficial da artilharia e especialista de armas da navecapitnia da USO, quase sentiu-se mal. Kandrete era conhecido por suas severas exigncias quanto disciplina. Ele no pde deixar de murmurar para si mesmo: Mal-educados! Este comportamento no se justifica! O gigante aproximou-se de alguns daqueles homens. Eles se descolaram da parede, empurrando o corpo com os ombros, ergueram-se e fizeram algo parecido com uma posio de continncia militar. Agora j est melhor! resmungou o epsalense satisfeito. O que que o senhor me diz, quanto ao nosso treinamento militar, sir? Atlan controlou-se com muito custo. O Major Kandrete empalidecera de raiva, e o Dr. Malaut evidentemente estava perturbado.

Hims comeou a berrar. Levantem-se, posio de sentido! Vocs, a dos fundos no derrubem as escotilhas. Um bicho grande tem que ser saudado convenientemente. E ento...? Somente o nascido em Aralon, e que era magro como um pau vestido, no se deixou impressionar. Ele observava tudo e anotava tudo mentalmente. Fantstico! riu Atlan. S muito raramente vi homens mais disciplinados. Meus parabns. Voltando-se para seus acompanhantes, ele continuou: Meus senhores, uma coisa dessas somente possvel digo exclusivamente possvel com terranos. Ou eles ficam duros como paus em posio de sentido, ou ento a gente esquartejado psicologicamente. Kandrete, posso lembrar-lhe as salvas, disparadas com uma exatido fantstica, pela Francis Drake? Isto certamente far bem ao seu nimo perturbado. Nisto o senhor se engana, sir disse um huno de cabelos pretos. Por acaso, eu venho de um planeta colonial. Isso no vem ao caso. Terranos so terranos. Ou deveria dizer, um ser humano sempre um ser humano? Ateno, o rei est chegando! gritou algum nos fundos. Atlan armou-se psicologicamente para aquele primeiro encontro com um homem que at ento s conhecia por ouvir dizer. Primeiramente surgiu um ertrusiano de compleio gigante. O seu tronco, cheio de cicatrizes, estava nu. As pernas estavam metidas numas calas bufantes, muito largas, de um colorido exagerado, sob as quais vestia meias de listras vermelhas e calava sapatos de pano verde, com pontas viradas para cima. Sua cabea estava coberta por uma espcie de turbante. Oro Masut caminhou lentamente por entre as fileiras dos livre-mercadores, dispersando nuvens de perfume, com um vaporizador que trazia nas mos. De vez em quando ele berrava: Faam lugar para o rei! O Major Kandrete ficou de olhos vidrados. O Dr. Malaut tirou sua cmera eletrnica do bolso e comeou a filmar. O seu rosto expressava o seu enlevo. A segunda especialidade de Malaut era etnologia csmica. Masut parou diante dos visitantes, olhou-os fixamente, e finalmente envolveu-os numa nuvem de perfume. Atlan nem pestanejou. Roi Danton saiu de um corredor, aproximando-se saltitante. Sob o tricrnio usava uma peruca branca, segurava com dois dedos o cabo de sua espada de cavalheiro para afast-la um pouco do corpo, e com a outra mo abanava-se como quem est sentindo falta de ar. Ao ver Atlan, parou, colocou teatralmente as duas mos sobre o peito e murmurou, entusiasmado: Bonjour, sire, seja bem-vindo a bordo de minha nave. Permettez-vous que je me presente? Roi Danton, mon ami. Pardon sire. Roi colocou o p esquerdo para a frente, dobrou o joelho direito, arrancou o tricrnio da cabea, e descreveu com ele um largo crculo no ar, enquanto se curvava todo. Com o outro, jogado para trs, longe do corpo, ele manteve o seu equilbrio. Dando gritinhos encantados, ele bailou ao encontro de Atlan, agitando mais uma vez o chapu. Comment allez-vous, sire? Como vai Vossa Majestade? Atlan examinou aquele homem alto com um olhar que pretendia captar e registrar tudo. Olhando fixamente aquele rosto cheio de p-de-arroz, muito sorridente, ele retrucou: Merci, monsieur, trs bien. O que foi que o senhor disse? quis saber Kandrete, desconfiado. Alguma coisa no vai bem? No, eu apenas confirmei que vou bem.

Roi sorriu, sem desanimar. Levou o seu lorgnon diante dos olhos, olhou pelos mesmos e disse, condescendente: Permite, monsieur, que eu o examine pelo meu lorgnon? , Eu no permito coisa alguma que no entendo disse o oficial-chefe da artilharia. chefe O senhor, por acaso, no fala intercosm intercosmo? Roi sentiu o olhar de Atlan como agulhadas. Mas claro, monsieur. O senhor realmente no deveria duvidar de minha cultura monsieur. abrangente. mas quem ele? Roi olhou fixamente para o ara, atravs do seu lorgnon, curvando depois a cabea, cortesmente. Um mdico de loucos sorriu Kandrete, com um humor repentinamente desperto. O senhor no se importa, pois no? Vergonhoso, vergonhoso disse Danton, com um olhar de censura. Voltando Voltando-se para Atlan, ele continuou no mesmo tom de voz afetada: O senhor me v espantado, sire. or De onde ns nos conhecemos, monsieur? o lorde-almirante cortou almirante cortou-lhe a palavra. Os seus olhos lhe queimavam. Eu tenho uma memria fotogrfica. Que coisa admirvel! De onde ns nos conhecemos? repetiu Atlan. Eu tenho certeza de j t erteza t-lo visto antes. Mais ainda eu devo ter me encontrado com o senhor por diversas vezes. O senhor no poderia me ajudar? Roi estendeu as mos abertas, lastimando. O senhor me v inteiramente ignorante. Je suis trs de sol, sire. Eu realme . realmente sinto muito. Atlan acordou como de um sonho. O senhor deve ter se modificado muito declarou ele, refletindo. Alis, por que estou tendo a honra de receber o ttulo dos reis de Frana, quando fala comigo? Roi revirou os olhos, emitiu um som que mais parecia um lamento e aceitou, com mos is trmulas, um flaconete de cheiro que o ertrusiano, que viera correndo, lhe estendeu. Pardon, sire. Ultimamente sempre . passo mal quando mencionam na minha frente a Histria antiga da Terra, Sire quem, melhor do que o senhor, qualificado a usar este ttulo? Para mim uma honra poder receber o ex eximperador do Reino Arcnida. Atlan passou ao seu primeiro psico ataque. O seu sorriso preveniu o rei dos livre psico-ataque. livremercadores. Muito lisonjeiro, monsieur Como, entretanto, o senhor coaduna este sentimento de monsieur. o, honra com o nome que o senhor usa? O senhor, em conseqncia do mesmo, deveria pensar antes na guilhotina, ao receber um ex ex-imperador absolutista. No assim, Monsieur Danton Danton? O livre-mercador tocou os lbios de leve com o lencinho e olhou para o teto, de modo mercador acusador. Sire, ao dizer ex-imperador eu disse tudo. O senhor j foi perdoado. Alm do mais, eu imperador no me chamo Georges Danton mas Roi Danton. No tenho a menor inteno de aular o povo Danton, . contra o senhor. Atlan abafou uma risada. Este Danton era mais habilidoso do que ele imaginara.

Ainda assim, o senhor encarna uma figura histrica, que odiava o absolutismo. Eu ainda me lembro dos discursos inflamados de Danton. Eles se diferenciavam um pouco do que ele dizia mais tarde, como Ministro da Justia. O que que o senhor acha dos assassinatos de setembro, que ele aprovou e permitiu? Depois da vitria da Revoluo, certamente teria havido outros caminhos para acabar com o feudalismo. Roi anuiu, cortesmente. Os homens em volta se entreolharam, sem nada entender. E como o senhor o diz, sire. Por favor queira diferenciar entre a nobre arte de um cavalheiro. Se eu me chamasse Georges, eu me identificaria inteiramente com esse homem. Entretanto eu me chamo Roi. Isto quer dizer que eu simplesmente assumi o seu lado bom, ou seja, o seu horror ao uso da fora. Me comprenez-vous, sire? Sim, eu o compreendo muito bem. Vamos, entretanto, ater-nos a coisas mais prticas. A Histria da Terra pode ficar para mais tarde. Posso perguntar com que intenes o senhor entrou neste setor do espao? Rasto Hims sentiu que aquela pergunta dizia-lhe respeito pessoalmente. Ele aproximou-se. Esta linguagem ele entendia melhor. Este um assunto nosso, almirante disse ele, surdamente. Ns alguma vez lhe perguntamos o que o senhor vinha fazer por aqui? Atlan olhou-o com um olhar frio. Isto eu posso, inclusive, revelar-lhe. indispensvel para o bem-estar da Humanidade. Isso lhe basta? Hims mordeu os lbios. Danton agitou o seu lencinho rendado, para apaziguar os nimos. Ora, Hims. Sou obrigado a pedir-lhe que tenha mais tato. Sacudindo a cabea numa censura, ele ficou olhando atrs do epsalense que se afastou. Ele jamais ser um homem fino, sire. E o que se refere sua pergunta bem, conforme o senhor sabe ns vivemos do comrcio com mundos estranhos. Ns estamos procura de planetas virgens, inexplorados. Aqui, na regio dos blues? E por que no? Justamente aqui, devemos investigar. O senhor certamente no ser to sem tato que v me perguntar se ns fornecemos aos blues. Eu lhe garanto, com minha palavra de honra, de que isto no est nos meus planos. Eu posso at acreditar-lhe, quanto a isto disse Atlan, refletindo. Meus trs acompanhantes gostariam de dar uma olhada na sua nave, no seu interior. O senhor concorda? Ento mesmo uma inspeo gritou Hims, furioso. Eu no lhe disse? Danton fez um gesto defensivo, cheirando extasiado o seu flaconete de perfume. Eu realmente no tenho nenhuma objeo a fazer, sire. Messieurs conduzam estes trs cavalheiros ao interior da nave e mostrem aos mesmos cada departamento que eles queiram ver. Isto lhe basta, sire? Atlan olhou aquele homem de fraque vermelho de modo muito irnico. Eu deveria dizer sim a esta pergunta. , e no vai faz-lo? Danton recuou, espantado. No exatamente. O senhor est me deixando bem mais desconfiado do que j estava antes. Como que o senhor conseguiu pr em fuga quatro ultranaves de combate dos blues? Na cmara da eclusa o silncio era glacial. Atravs de fogo dirigido, com muita exatido, sire. Mas isto o senhor conhece muito bem! As naves dos blues explodiram. Os homens da Kobe certamente devem ter observado as bolas de fogo. Atlan se entreolhou com Kandrete. O oficial da artilharia balanou a cabea, duvidando. Fogo dirigido, disse o senhor achou ele. Que termo-calibre o senhor tem a bordo? Roi olhou-o, numa censura. Sire, eu sou obrigado a deixar que um sdito comum, sem eira, nem beira, me interrogue desse jeito?

Kandrete chegou a ficar vermelho na cara. Atlan achou tudo muito divertido. claro que no. Isso eu jamais permitiria. Muito obrigado, sire. Merci beaucoup. , eu sou um monstro de falta de cortesia! Deixo-o de p, aqui, neste recinto to pouco confortvel! Jamais poderei perdoar-me por isto. Roi fez um sinal, chamando o seu guarda pessoal. Ele parecia terrivelmente infeliz. Oro, a liteira. V depressa. Ser que eu preciso constantemente echaufiar voc? Atlan voltou-se para os seus acompanhantes. O rei est agitado. Sigam-nos e olhem tudo em volta. De olhos bem abertos! Kandrete anuiu, furioso. No fundo surgiram quatro epsalenses em vesturio colorido. Os colossos traziam uma liteira forrada de veludo vermelho nos ombros. Atlan no quis acreditar no que via. Roi deixou que o seu guarda-costas o colocasse na liteira, onde se recostou, suspirando. No quer me acompanhar, sire? Atlan olhou, desconfiado, aquele leito mvel, sentou-se, segurando-se nas bordas. Quando Kandrete quis segui-lo, o ertrusiano agarrou-o pelo pescoo e o colocou de lado, como se fosse um boneco. O populacho vai a p resmungou o gigante. Atlan escondeu o rosto nas mos. Os seus ombros tremiam. Roi ofereceu-lhe a sua caixinha de rap, cravejada de pedras preciosas. Uma pitada, sire? Atlan pegou a caixinha em silncio e colocou um pouco de rape nas costas da mo, entre o polegar e o indicador. Roi observou-o, de lado. O lorde-almirante distribuiu a quantidade por igual em ambas as narinas e depois disse, cortesmente: Vivendo e aprendendo, monsieur. Jamais coloca-se a ponta dos dedos dentro de uma caixinha de rap. Roi pigarreou. Os epsalenses ergueram a liteira nos ombros. Oro Masut ia adiante com a sua bomba de perfume, anunciando em altos brados a chegada dos Senhores. Kandrete foi atrs, rangendo os dentes. O Dr. Malaut, que chorava de tanto rir, ficou martelando o crebro para tentar descobrir de que forma de loucura os livre-mercadores poderiam ter sido atacados. *** Quatro horas mais tarde Atlan ps os ps novamente na sala de comando de sua navecapitnia. O seu primeiro olhar foi para as telas de imagem do rastreamento. A Francis Drake estava justamente saindo da tica de alcance normal. Pouco mais tarde ela era apenas ainda um ponto verde nos registradores em relevo do hiper-rastreador. Quando ela desapareceu no espao linear, o arcnida se voltou. Atrs dele estavam o Dr. Malaut, o Dr. Aaahl-Parut e o Major Skor Kandrete. No esperou nada para dar no p disse o oficial da artilharia, furioso. Este o patife mais sem-vergonha que jamais atravessou o meu caminho. Ns devamos t-lo forado a esperar por Perry Rhodan, sir. No temos o direito de fazer isso. Ou o senhor encontrou alguma coisa na Drake que possibilitasse a aplicao inconsiderada das Leis de Emergncia ora em vigncia? Encontrou...? Infelizmente no concedeu Kandrete, de m vontade. Esse patife tem, a bordo, um armamento do qual nenhum cruzador de combate se envergonharia. Da mais moderna construo, canhes trmicos pesados ou melhor, ultrapesados com alimentao energtica autrquica e enfeixamento central. Isso muita coisa, sir. Mas no proibido. O senhor encontrou canhes conversores? No. Atlan virou-se para o engenheiro de hiperenergia.

E o que foi que o senhor conseguiu descobrir, doutor? Talvez propulsores de algum novo tipo? De um novo tipo, sim, mas nada de extraordinrio. Os conversores lineares esto baseados no princpio Kalup. O que me surpreendeu, alis, foi a sua construo muito compacta. Ele tem a bordo quatro kalups com um provvel alcance de oitocentos mil anos-luz por unidade. Isso deveria ser suficiente para mandar prender este livre-camel disse Kandrete, chateado. Mas no suficiente. Dr. Aahl-Parut o que que o senhor me diz do estado de sade da tripulao? O ara sorriu. Cada um deles um pouco maluco, sua maneira. Isso ns todos somos. O senhor viu algum manaco? No. Os homens so todos saudveis. A higiene deixa um pouco a desejar, mas as instalaes sanitrias so de primeira classe. A farmcia de bordo possui apenas os narcticos necessrios para casos de doena. Esto vendo. Meus senhores, eu no podia segurar este homem, fora. Alm disso eu no deixei de levar em conta que ele salvou quarenta e cinco terranos da morte certa. Os senhores tambm deveriam pensar nisso. Eu estarei na minha cabine. Encaminhem as ordens para o vo de volta para a Frota de Vigilncia. Atlan tocou a aba do seu bon com a ponta dos dedos, lanou mais um olhar s telas dos rastreadores e saiu da sala de comando. Meia hora mais tarde, ele assustou-se ao ouvir uma gargalhada que parecia coletiva. Os cinco mil homens da ultranave de combate estavam assistindo ao filme sonoro que o Dr. Malaut fizera na Francis Drake. Atlan esperou at que os soldados da USO se acalmassem. Depois disso, era seguro que diversos comandantes futuramente fechariam ambos os olhos, caso o livre-mercador cruzasse por sua rota. At mesmo se ele tivesse um pequeno delito na conscincia. Quando a formao j se encontrava no espao linear e a manobra de mergulho estava sendo preparada, o Major Akanura fez-se anunciar a Atlan. O lorde-almirante anuiu para o rob-porteiro. Sem se mexer, ele olhou o comandante da Kobe, a nave que explodira, que acabava de entrar. Akanura trocara de uniforme. Seus ferimentos leves, especialmente as queimaduras, j estavam sarando. Sente-se. O que que o senhor tem para me dizer? Atlan recostou-se na sua cadeira, atrs da escrivaninha. O seu rosto estava inexpressivo. Akanura parecia muito plido, mas tambm parecia ter-se sob controle. Ele sabia que Roi Danton j estava em segurana h muito tempo. Sir, eu tenho uma comunicao oficial a fazer, a qual provavelmente de importncia. Ela refere-se ao livre-mercador. Sim, por favor, fale! Akanura engoliu o que o engasgava, pois parecia que de repente alguma coisa se atravessara na sua garganta. Sentado muito ereto, as pernas bem juntas, as duas mos segurando o capacete, ele declarou, entrecortadamente: Sir, quando lhe fiz aquele breve relato, pouco depois de nosso salvamento, eu no lembrei de comunicar-lhe que o livre-mercador correu com os blues usando, muito provavelmente, canhes conversores. Ns notamos alguns sis artificiais tpicos, que somente podiam ter sido criados por bombas atmicas de grande calibre, espontaneamente detonadas. Sinto muito, sir. Eu deveria ter pensado nisto, imediatamente. Atlan baixou os olhos para o tampo de sua escrivaninha. Perdido em pensamentos, ele desenhou figuras geomtricas com uma caneta especial, na cobertura da mesma. Akanura logo depois viu que se tratava de tricrnios!

Muito bem, quer dizer que, finalmente, o senhor aliviou a sua conscincia declarou o arcnida, sem erguer os olhos. claro que aquilo s foi possvel com canhes conversores. Eu agradeo-lhe pela sua comunicao, senhor major. Infelizmente, entretanto, ns no encontramos hiperarmas, deste tipo, na Francis Drake. Eu... eu estou perplexo. Atlan jogou a caneta sobre o tampo da escrivaninha e recostou-se novamente na cadeira. Pois eu no estou perplexo, senhor major. Roi Danton, alis, falou, espontaneamente, sobre os sis artificiais, que o senhor observou. Ele afirma, de modo bastante plausvel, que estes sis foram criados por unidades dos blues que explodiram, depois dele ter tomado as armas destes sob fogo dirigido e concentrado fogo convencional de canhes trmicos fazendo deste modo com que estas armas convencionais acabassem provocando uma reao atmica em cadeia. Isso soa muito bem, no ? O senhor tambm deve ter-se enganado, pois ns como j disse no descobrimos nenhum canho conversor. Akanura reconheceu a ponte dourada que Atlan lhe construra. Sir, o senhor, ainda h pouco, estava convencido de que o xito de Danton somente fora possvel com o uso de canhes conversores. Atlan bocejou, atrs da palma de sua mo. Sim, claro, foi o que eu disse. E alis, ainda sou desta opinio. Acreditar numa coisa e poder provar esta coisa algo bastante diferente. Ns no pudemos prov-lo. Portanto sou obrigado a admitir que na Francis Drake no existem hiperarmas atmicas. Apesar do senhor ter certeza de que ele atacou com gigabombas? Akanura ousou um sorriso. Atlan encolheu os ombros. O senhor conhece meu ponto de vista. Alis, Akanura se Roi fosse um saltador, um ara ou acnida, eu no me preocuparia absolutamente com os documentos comprobatrios que ele me apresentasse. Eu simplesmente teria apreendido a nave. Deste modo, entretanto, as coisas so diferentes. Eu no duvido, nem por um segundo, a respeito da lealdade de Danton para com a Humanidade, esteja ele com a fama de charmoso patife ou no. Um homem, que troca primitivas prolas de vidro, bijuterias, por matrias-primas de grande valor, nem por isso tem que ser nosso adversrio. Alm disso, no podemos proibir aos livre-mercadores de comerciarem com planetas que ns ainda no encontramos, e portanto ainda no esto sob a legislao do Imprio Solar, sempre que quiserem faz-lo. Ns sabemos muito bem que esses nativos jamais foram obrigados a fazer estes negcios de trocas. Talvez tivessem sido induzidos, mas jamais obrigados! Portanto, de conformidade com nossa legislao, ele no nenhum criminoso csmico. Se ele realmente possui canhes conversores, ns teremos que nos acostumar a esta idia. Neste caso, h, em algum lugar, pessoas que tm capacidade de construir estas armas. Seria tolice prender Danton, apenas por suspeita, e deixarmos sem ateno o local de fabricao dessas armas. Oua-me bem, Akanura acho que deveramos deixar o tempo trabalhar para ns e confiar um pouco nos livre-mercadores. O Major Akanura saiu. E saiu convicto de que aquele homem de dez mil anos era um homem sbio que, levando em conta uma certa medida de risco, via as coisas de modo bem diferente que outros funcionrios terranos da Contra-Espionagem. Mesmo assim, eu agradeo-lhe a sua comunicao gritou-lhe Atlan atrs. Ela me comprova que os jovens da Terra, mesmo quando sob a presso do dever de gratido, no esquecem o seu dever para com a Humanidade. Eu j esperava pelo seu relato. Portanto, no se preocupe mais com isso. O Administrador-Geral ser informado por mim. O senhor recebeu boas acomodaes? Excelentes, sir. Atlan ficou olhando longamente para a porta, atrs da qual Akanura desaparecera. A pequena formao regressou ao Universo normal e logo estabeleceu contato, via rdio, com a frota estacionada no Setor Alvorada. O setor ficava numa zona das franjas do sul da galxia. A distncia at a Terra era de 2.183 anos-luz.

Atlan pensou nas duas Nuvens de Magalhes, que seguiam a sua trajetria bem ao longe, em direo ao sul. Estas nuvens, que, no fundo, eram minigalxias estratificadas diante da Via Lctea, sendo ligadas a esta por uma ponte de gases interestelares, eram uma das causas por que se chegara a uma concentrao secreta da frota, no Setor Alvorada. Nas Nuvens de Magalhes haviam desaparecido inmeras naves de explorao solares. O segundo motivo eram os blues, que se haviam engalfinhado numa violenta guerra fratricida h uns cento e dez anos. A antiga supremacia dos gatasenses de h muito j havia sido quebrada por outros povos dos blues. Com a conseqncia de que os antigos vitoriosos eram os perdedores de hoje. Cada qual combatia o outro. Usurpao da zona oeste da galxia, sob o domnio da Terra ou de povos humanides, acontecia freqentemente. Em vrios lugares j se chegara a ataques contra sistemas arcnidas e sistemas coloniais solares. Apesar dos blues serem inferiores em armas e em tcnica de navegao espacial, era necessrio manter o Eastside sob cuidadosa vigilncia.

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Naves espaciais que ainda estavam equipadas com os antiquados propulsores de transio criavam, na sua passagem do Universo einsteiniano ao hiperespao pentadimensional, ondas de choque, que podiam ser medidas com aparelhagem de rastreamento adequada. Alm disso, uma passagem de transio era possvel de ser reconhecida, nitidamente, por observadores prximos, atravs da viva claridade, como de um fogaru, da desmaterializao. Uma nave que precisava abrir o seu caminho para o hiperespao com suas estranhas leis fsicas somente conseguia alcan-lo com violncia e com grande desgaste de energia. A quadratura estrutural quadridimensional tinha que ser fissionada. Os fenmenos secundrios eram as conhecidas ondas de choque e fenmenos luminosos. O vo linear era mais elegante, menos perigoso e mais fcil de ser levado a cabo. Os problemas cosmonuticos ficavam reduzidos a um mnimo. Alm disso, jamais ondas de choque ou efeitos luminosos eram criados. O objeto que mergulhou no espao normal, entre dois sis solitrios, vinha indubitavelmente da zona linear intermediria, na qual no valiam nem as leis do espao einsteiniano nem as da quinta dimenso superior. Por isso mesmo era ainda mais espantoso que este corpo, apesar disso tudo, rasgou a curvatura estrutural e, com um desdobramento imenso de energia ultra-snica, tornava a penetrao audvel. Aquele objeto seria designado, por qualquer engenheiro de construo naval terrano, como o pesadelo do crebro inventivo de um sujeito louco. Em primeira linha, era gigantesco. Jamais terranos, acnidas e arcnidas tinham construdo algo semelhante. No setor central, de uma bola hemisfrica de metal cintilando azulada, corriam, ao mesmo tempo, quatro computadores positrnicos. Cada um deles trabalhava e calculava dados especficos. Os comandantes das doze sees, divididas em plataformas, que se encontravam ancoradas em forma de estrela sob a bola hemisfrica, esperavam, com nervosismo crescente, pelos resultados dos clculos. O rgo de pilotagem da sexta seo anunciou-se, com um impulso, ao coordenador central. O impulso foi traduzido. Seo seis. Est tudo em ordem? Levou algum tempo, at que o coordenador respondesse. Ainda no h certeza. Como se sente? Extenuado. De onde vm estas oscilaes duras, penetrantes? A ancoragem de sua plataforma parece no estar inteiramente em ordem. Vou dar instrues de reparos ao computador de manuteno. Obrigado. Eu preciso mesmo de um pouco de descanso. O senhor j tem algum resultado? Espere mais um pouco. Ns esperamos mais de cinqenta e dois mil anos. A saudade, dentro de mim, est insuportvel. Todos ns conhecemos apenas uma meta. No se impaciente. O seu sistema est em ordem? Eu liguei o piloto automtico. Aparentemente falta-me alguma coisa. Isso no problema. Pea que lhe desloquem estabilizadores. duro, eu sei. O rgo de pilotagem da sexta seo silenciou. As outras unidades de comando no deram notcias. Tudo j havia sido dito e respondido.

Os quatro computadores positrnicos no se deixaram perturbar. Dez minutos aps a manobra de mergulho as anlises e avaliaes foram interrompidas pelo autmato de controle central. Um impulso de comunicao alcanou o coordenador. O pedido de autorizao seguiu-se logo aps. Necessrio o lanamento de dez unidades de vo para tele-reconhecimento. Zona do objetivo aproximadamente atingida. Tele-reconhecimento necessrio... O coordenador estava agitado. A zona do objetivo tinha sido aproximadamente atingida! Ele ligou para os chefes das sees. O autmato central pede autorizao para tele-reconhecimento. Seo seis quer ocupar-se disto? Ajudar a distra-lo. Com muito gosto. O senhor tem certeza que a Humanidade ainda existe? No sabemos em quantas dcadas ou em quantos sculos nos atrasamos. Talvez sejam at alguns milnios. Por que no se acalma? Os clculos foram to exatos quanto era possvel. To exatos quanto foi possvel aos Prisioneiros do Passado. S sabemos, com toda certeza, que ns ainda existimos. E isto j um milagre. Eu...! O coordenador interrompeu a sua transmisso de impulsos. Os tradutores automticos desligaram-se. Mesmo assim, aquele uivar e chiar estridente pde ser ouvido em todas as sees. Quando foi parando, para finalmente silenciar com uma espcie de uivo, a seo seis anunciou: O senhor ouviu? Eles esto gritando novamente. O que pode ter acontecido? Os nmeros trs e quatro entraram em curto-circuito? Acho que o senhor no deveria preocupar-se com isso anunciou o coordenador, apressadamente. Nunca est ouvindo jamais devemos pensar nisso! As provaes, depois das torturas precedentes, so grandes demais. Pense em coisas belas. Imagine como seremos saudados com alegria, e como seremos cuidados por cientistas especializados. Eu tenho certeza de que seremos recebidos pela Humanidade de braos abertos. Que timo passou seo nove. Desculpe-me, eu no quis interromp-lo. O pensamento nisto realmente muito bonito. Ser que o Mestre no se enganou? Como se chama a regio galctica na qual, em qualquer circunstncia, seres humanos genunos devero se encontrar? At mesmo se a Terra j no mais est orbitando o seu sol e se o Imprio foi destrudo? Setor Alvorada. O Mestre j foi informado disto antes da penetrao no Nada. Ns estamos voando para este ponto do espao e damos a ordem SAS. SAS - STOP AND SEE! repetiu o nmero seis. O senhor muito otimista. O senhor agora quer utilizar minhas dez unidades? Sim. Espere, por favor. O coordenador ligou para o autmato de controle principal. Este fez a ligao com os crebros de comando positrnico das dez unidades de vo. O rgo de pilotagem da seo seis deu a autorizao de partida. Poucos minutos mais tarde vrios objetos esfricos elevaram-se de uma das plataformas gigantes. Com impulsores soltando fogachos eles aceleraram rapidamente. Um observador se entendesse alguma coisa sobre naves de combate terranas no acreditaria no que os seus olhos viam. Os dez corpos pareciam-se com ultranaves de combate terranas da classe Galxia, em todos os seus pormenores. Os dez gigantes esfricos, depois de curto perodo de acelerao, entraram no espao linear e desapareceram. Os treze comandantes silenciaram. Depois, o coordenador se anunciou: Temos que esperar pelos resultados das observaes das unidades de vo. Antes disso no podemos iniciar a ltima etapa. Como estamos com o tempo? Como estamos com o tempo! repetiram os saudveis chefes de seo em coro. Como estamos com o tempo! No sabemos. Apenas temos esperanas.

Tudo ficou quieto atrs das paredes blindadas do imenso corpo voador espacial. Enquanto o mesmo caa, em queda livre, em direo a uma meta imaginria.

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A Francis Drake penetrou com seus campos energticos de absoro ligados na atmosfera de um planeta mais ou menos do tamanho de Marte, chamado Rubin. Rubin era o terceiro mundo do sistema de Roi, que possua um total de oito planetas. O sol amarelo-avermelhado somente havia sido descoberto pelos livre-mercadores h dois anos atrs. Nunca antes Roi Danton fizera melhores negcios que neste planeta, com suas enormes estepes, desertos pedregosos, altas montanhas sem vegetao e poucos lenis de gua. Os nativos que ali viviam jamais haviam visto um ser vivente altamente inteligente, antes da chegada de Roi. As criaturas, semelhantes a cangurus, com quase trs metros de altura, ainda viviam na Idade da Pedra. Eles tinham saudado os livre-mercadores como a deuses, dando-lhes um tratamento correspondente. Nos outros mundos do sol solitrio no havia vida inteligente. Investigar isto fora a segunda tarefa de Roi. Depois de uma permanncia de oito dias em Rubin, havia-se verificado que os apetrechos de pedra lascada dos nativos em parte eram confeccionados por um mineral que, na Terra e em todos os planetas, cujos habitantes conheciam as viagens espaciais, era adquirido com gordos maos de cdulas de dinheiro. Tratava-se de howalgnio, uma estrutura de quartzo extremamente rara, com uma constante de variao oscilante pentadimensional. Este cristal oscilante era de tal importncia na construo de estaes de rastreamento que trabalhavam velocidade ultraluz, nas instalaes de hiper-rdio e nos aparelhos de controle de fogo, que ningum que quisesse construir estes tipos de aparelhos podia prescindir do mesmo. A criao sinttica do mesmo tropeava em dificuldades intransponveis, devido radiao natural de quinta dimenso. Roi Danton tinha percebido que, para ele, comeava ali uma idade de ouro. Em Rubin parecia haver gigantescas jazidas de howalgnio. Qualquer nativo sabia onde estas pedras podiam ser encontradas. As mesmas estavam espalhadas, a cu aberto, nas estepes. Nos desertos pedregosos, a maioria das pedras consistia de quartzos-oscilantes, do tamanho de bolas de futebol. Atravs da descoberta desta mina, Danton transformara-se no mais importante fornecedor de howalgnio. Perry Rhodan e os responsveis pelo Imprio Solar no imaginavam que os seus grandes depsitos eram abastecidos por Danton. Naturalmente em troca de boas cdulas de solares, com a efgie de Rhodan no anverso. Cada viagem ao planeta Rubin proporcionava lucros de bilhes ao livre-mercador. Os nativos de pele vermelha recebiam, no comrcio de trocas, mercadorias de metal de primeira classe, e de todo tipo, materiais de construo modernos, simples veculos de transporte, como carrinhos de mo e carretas, bem como txteis, sementes e gado de criao. Roi Danton no era suficientemente mesquinho para pagar os preciosos quartzos-oscilantes com bijuterias e quinquilharias baratas. Neste particular, os funcionrios do Imprio Solar no o conheciam suficientemente. Danton, ao contrrio, estava em vias de usar os quartzos, sem nenhum valor para os nativos, como pretexto para saltar a poca da Idade da Pedra em Rubin com passos de gigante e introduzir, no seu lugar, a Idade do Metal. Alm disso, ele evitou encarniadas guerras fratricidas, porque prestava grande ateno para que nenhuma tribo recebesse um maior nmero de mercadorias que outra. Trs livre-mercadores de sua nave permaneciam constantemente em Rubin, para ensinar aos nativos o uso dos objetos trazidos. Isto valia principalmente para os materiais de construo fornecidos, com os quais j se estava substituindo as primitivas cabanas de barro.

A meta de Roi era de promover a tcnica e a cultura. Naturalmente sempre dentro do quadro da capacidade psquica e artesanal que os primitivos habitantes de Rubin j haviam desenvolvido. Os relatrios dos professores pareciam promissores. Os rubinenses gostavam de aprender e de trabalhar. Em conseqncia disto, Roi Danton, desta vez, trouxera consigo os primeiros fornos de fundio e ferramentas de forjas. A guarnio de ensino em Rubin descobrira ricas jazidas de minrio. Roi tornara-se um benfeitor dos nativos. Por isso, no era de admirar que o grande espaoporto provisrio s margens de um mar interno estava cheio de uma grande multido de nativos. Eles saudavam a nave, que descia lentamente, com gritos estridentes e lanando os braos ao ar. Logo depois, eles recuaram rapidamente, em enormes saltos, para a grande plancie que ficava diante do espaoporto provisrio. Visto de cima, parecia que dezenas de milhares de cangurus gigantes estavam em fuga... Os rubinenses j conheciam o bafo de fogo daquele carro areo. Era quente, doloroso, e, em determinadas circunstncias, at mesmo destruidor. Era melhor sair do caminho daqueles deuses bondosos, pelo menos durante o pouso. Roi ficou olhando a fuga dos nativos pela tela de imagem. Um ligeiro sorriso brincava-lhe nos lbios. Neste instante, Danton no parecia nada afetado. Olhe s isto, Hims. Eles j aprenderam muito. Eles se afastam e depois que as mquinas forem desligadas voltaro, sem susto. O senhor no acha que j estamos tendo um belo xito com eles? O epsalense olhou para o seu chefe, meio de lado. E isso mesmo. S pena que outras pessoas no esto prontas a acreditarem em ns. Roi fez um gesto defensivo. Isso ainda vir. Chame o Cavalheiro Kargos, pelo rdio. Eu gostaria de saber como os nativos se deram com os animais de criao. Pergunte tambm como que esto saindo as primeiras fazendolas de experincia. Os cavalos terranos deveriam dar-se bem neste clima. Caso eles no sejam devorados pelos rubinenses, possvel que aqui, dentro de poucos meses, eles estaro puxando arados atrs de si, por estas plancies. Antes que o primeiro-oficial e lugar-tenente do comandante pudesse agir, uma mensagem urgente foi anunciada. No aparelho estava o Cavalheiro Kargos. Ele era o chefe do comando de ensino em Rubin. Roi franziu a testa. Palavras como urgente ele no gostava de ouvir. Sem dar-se conta, ele voltou ao seu antigo papel. Tocou, afetadamente, os lbios, e, sem querer, estalou os dedos. Ningum notou nele a sua agitao interior, que de repente se fez sentir. Roi Danton pensava, com crescente inquietao, no fato de que Rubin ficava a uma distncia de apenas 819 anos-luz do setor de concentrao terrano Alvorada. Se esta distncia no fosse to diminuta, os quarenta e cinco sobreviventes da Kobe no teriam sido salvos. A presena de Roi neste setor do espao era explicada com o nome do planeta Rubin. Depois de alguma esttica, a voz de Kargos fez-se ouvir. O seu rosto barbudo tornou-se visvel na tela de imagem. Neste momento, a Francis Drake ainda estava pairando a cinco mil metros acima do solo. L de baixo ela ainda parecia uma pequena bola apenas. Cavalheiro Kargos falando declarou o barbudo. Que bom que o senhor veio to depressa, senhor. Eu no tenho boas notcias. Mon Dieu, quando que o senhor j teve boas notcias?! disse Roi, choraminguento. Afinal, o que que h, mon ami? Est tendo dificuldades com os rubinenses? No. Estes, de to gratos, esto literalmente lambendo minhas botinas. Como disse?

verdade, rei! Preste ateno, quando o senhor sair de bordo. Nossas novas botas, ao ser curtido o couro, devem ter adquirido um teor salino. Isso deixa os vermelhos bem malucos. As minhas perneiras j no passam de uma lmina fininha, de tanto serem lambidas. Danton sorriu, divertido. Vivendo e aprendendo, Cavalheiro Kargos. S espero que a crosta de sujeira nos seus ps tambm no esteja com um teor salino. , pardon! Hims estava rindo, numa gargalhada de propores epsalenses. No brinque, chefe. O caso srio. H exatamente quarenta e oito horas atrs, ou seja, no dia vinte e quatro de agosto, tempo terrano, Rubin foi descoberto por um cruzador terrano. Deus me acuda! gemeu Roi, realmente horrorizado. O senhor tem certeza? Se tenho. Era uma nave de cem metros da classe Cidade. No consegui reconhecer o nome. Ns estivemos com a canoa durante quatro horas no rastreamento. Alm disso estvamos captando inmeros impulsos estranhos, entre os quais nitidamente oscilaes de tateamento de matria, que funcionaram por, pelo menos, trs horas, com fora total. A tripulao tem que ter descoberto que por aqui h howalgnio em quantidades gigantescas. Em seguida, um comando de desembarque pousou no deserto sul. Certamente levaram com eles amostras de minerais. Eu me escondi, com meus dois assistentes, na caverna mais prxima, insistindo com os vermelhos de que estavam chegando espritos maus. Mais que isto no pude fazer. Roi Danton mudou de cor. Os seus lbios pareciam um trao fino, sem sangue, que se destacava nitidamente do seu rosto moreno, empoado. Obrigado, isso basta. O cruzador partiu novamente, sem deixar um comando de desembarque no planeta? Por sorte, sim. Os rubinenses, alis, teriam atacado os terranos, sem dvida alguma. Com nossas armas de metal! Imagine as conseqncias, se isto tivesse acontecido. Rhodan certamente nos mandaria colocar diante de um conselho de guerra. No o torne pior do que ele disse Roi. Quanto howalgnio o senhor tem estocado? Cerca de cinco mil toneladas. A maior quantidade j minerada at agora. Os vermelhos trouxeram montanhas inteiras com suas carretas. Lentamente comeo a compreender por que o senhor equipou estes gafanhotos-mamutes com carrinhos de mo. No se envergonha do que est dizendo, Cavalheiro Kargos? Nem por um segundo eu pensei no efeito secundrio que esta doao traria! afirmou Danton. Hims olhou em torno, sorrindo, irnico. Os patifes charmosos, na sala de comando, se entreolhavam, estupefatos. Portanto esta fora a razo para essa carga esquisita! Roi interrompeu a conversa e acelerou o pouso. Depois de uma reduo das foras antigravitacionais, a grande nave comeou a cair mais depressa. A trezentos metros acima do solo os propulsores da protuberncia equatorial comearam a funcionar. Jatos de fogo, claros como sis, fustigavam o solo nu, de pedras, e devoraram o que ainda restava da pouca vegetao. Onde os campos de absoro inferiores no eram desviados totalmente para os lados, batiam, em jatos concentrados de energia, formando crateras de massas liquefeitas. Massas de magma eram arremessadas para o ar com presso de grande fora. A Francis Drake deslizou, com seus trens de pouso baixados, cada vez mais para baixo, e finalmente aterrou no meio daquele inferno de fogo. Um ribombar antediluviano fez estremecer toda a terra. As ondas de choque alcanaram os nativos que estavam espera, arrastando-os em turbilho. Mas logo eles se levantaram, gritando alegremente, correndo em direo da nave, mal os propulsores tinham sido desligados. Eles queriam ver o Deus Vermelho. O fraque de Danton fizera milagres at mesmo em Rubin. O chefe do comando de instruo subiu rapidamente para bordo. Ao chegar eclusa do plo inferior, apareceram Danton e Oro Masut, no elevador antigravitacional central. Depois deles, chegaram os outros oficiais da nave.

Roi desistiu de bancar o janota metido e afetado. Agora no havia tempo para isso. Prestem bastante ateno, messieurs. O cruzador esteve aqui no dia vinte e quatro. Ontem, no dia vinte e cinco, ns salvamos os homens da Kobe. Quando Atlan voltou para a sua frota, o comandante do cruzador que estranhamente achou Rubin j deveria estar esperando pelo seu chefe no Setor Alvorada. Perry Rhodan encontrava-se em viagem para o Ponto de Concentrao Alvorada. Suponho que Atlan esteja esperando por ele. Caso, entretanto, o Administrador-Geral tenha chegado antes do que eu estou supondo, bem possvel que uma formao da frota chefiada por ele j aparea aqui, por cima de Rubin, dentro de dez minutos. O senhor vidente, sir? quis saber Rasto Hims. No, mas tenho um crebro que funciona. Parbleu, com todos os diabos esse Rhodan um gnio! Atlan ainda estava quebrando a sua cabea para saber o que que ns andvamos procurando neste setor leste da galxia. Caso a histria de Rubin se tornar conhecida, os dois velhos rapidamente concordaro entre si, e sabero para onde o pobre Roi Danton voou. Messieurs, rpido, depressa, urgente! Coloquem estas cinco mil toneladas de howalgnio a bordo, antes dos terranos se darem conta de que ns estamos minerando, praticamente no seu quintal, uma matria-prima que eles, at agora, tinham que nos pagar com muitos bilhes de solares. Mon Dieu Oro, eu estou me sentindo mal. Todo esse dinheirinho! Voc, bestalho ertrusiano quem foi que o aconselhou a meter-me o flaconete de perfume debaixo do nariz? Por que, acha voc, o seu patro sente-se mal? Eu quero cheirar uma cdula de solares! Onde h uma? Ser que vocs no sabem correr, seus patifes desgraados?! Rpido, retirem logo os robs-carregadores. Joguem as mercadorias de troca aos nativos, pelas escotilhas, para que, ainda por cima, no venham depois nos acusar de estarmos enganando essas criaturas. Rpido...! Os livre-mercadores no tinham visto o seu rei to ativo, h muito tempo. Danton mostrouse aos nativos, que o receberam com vivas e gritos. Num campo antigravitacional ele pairou junto com o seu fraque e tricrnio pelo ar, bancando o bom semideus e espalhando rape sobre as cabeas de canguru dos rubinenses que olhavam para cima. Eles espirravam e tossiam, entusiasmados. Quando Danton comeou at a jogar sal com ambas as mos l de cima, retirado de um saco plstico, fazendo com que aquela massa branca casse como chuva do alto, acabou provocando um tumulto inimaginvel. Eles brigavam por cada grozinho de sal. Eu devia ter empregado este truque mais cedo disse Roi, chateado consigo mesmo. Olhem s isto! Eles certamente cheirariam diferente. Gente simples realmente muito fcil de se contentar. Oro, a gente devia pulverizar esse tal Perry Rhodan com sal e depois solt-lo l embaixo, no meio dessas criaturas. Esse grande senhor certamente jamais teria corrido mais depressa. O que ser que essa raposa velha e esperta estar fazendo neste instante?

OLD MAN

Generalidades:
Condio prvia para a construo de um complexo gigantesco como Old Man foram os parques industriais de um mundo lemurense. O Major Gus Barnard e o Capito Rog Fanther iniciaram a construo 52.000 anos no passado. Treze crebros de cosmonautas e cientistas foram conservados e tomaram parte no vo da Old Man para o parte tempo real. Alguns destes crebros, entretanto, enlouqueceram, de modo que Old Man originariamente construdo para proteo dos terranos transformou-se num perigoso adversrio da Humanidade. Old Man foi se avistado, pela primeira vez, no Setor Alvorada. O rob gigante possua um dimetro bsico de 200 km e tinha 100 ira km de altura. No total, ele transportava 15.080 ultracouraados de combate da classe Galxia. Em volta da cpula hemisfrica, estavam atreladas doze sees, que podiam ser desengatadas, conforme a necessidade, passando a podiam operar autonomamente.

Dados Tcnicos:
1. Propulsor energtico central e conversores kalup para propulso linear. 2. Doze sees de hangares, fixadas atravs de ancoragem magntica. Cada seo, co um com tamanho de 50 x 50 x 10 km. Nos hangares de cada seo, 800 ultracouraados de combate encontram lugar. 3. Ancoragem. 4. Sala de comando central, com instalaes de controle e comando, de todo o complexo. 5. Hangares com eclusas. 6. Canhes conversores (22). Canhes TDA s (101), canhes energticos convencionais e desintegradores, canhes narcotizadores. 7. Estaleiros e laboratrios. 8. Geradores de campos defensivos energticos com transformadores para criao de campos defensivos verdes, de alta absoro. 9. Computador positrnico central, reatores de fuso atmica e bancos de memria.

7
A. velha raposa esperta estava furiosa! Estava furiosa porque o assunto com os canhes conversores provavelmente existentes no tinha sido esclarecido corretamente. Estava furioso porque cerca de oitocentos mil cosmonautas terranos choravam de tanto rir com o filme de Malaut, e tambm estava furioso porque as informaes das descobertas do comandante do cruzador, Peril Akhanov, no haviam recebido a devida ateno, com maior rapidez. Enquanto Rhodan mostrava-se furioso, entretanto, dezoito naves de combate terranas j estavam navegando em determinada rota. O Major Peril Akhanov, comandante do cruzador leve Wolga, havia sido requisitado para vir a bordo da nave-capitnia da frota, Crest IV, com todo o seu estado-maior de oficiais. Os homens estavam muito agitados, e trabalhavam arduamente para elaborar as coordenadas corretas para o Coronel Merlin Akran, comandante da nave-capitnia. Antes das mesmas terem sido calculadas e repassadas s outras naves, no era possvel pensar-se numa aproximao daquele sol que ficava a oitocentos e dezenove anos-luz de distncia. A dcima nona nave da formao era a Imperator III, de Atlan. O lorde-almirante estava sentado na sua cabine, escutando os urros de Rhodan. Os mesmos eram retransmitidos da Crest IV a todas as naves. Uma vez ou outra o arcnida anua, concordando. Rhodan estava se superando. Depois de ter chegado com um atraso de quase vinte e quatro horas, aps a visita de sua filha, a vida relativamente confortvel a bordo tivera um fim repentino. O Marechal Solar Tifflor continuou como comandante da Frota Alvorada para trs. Tiff mandou que lhe exibissem o filme de Malaut. Mas ningum jamais ficou sabendo o que o novo comandante-em-chefe pensara sobre o mesmo, nem quais as providncias que tomara em seguida. No dia 26 de agosto de 2.435, s 11:22 horas, tempo-padro, a pequena formao desapareceu no espao linear. Rhodan se acalmara. Mesmo assim tratavam de no ficar no seu caminho, para no se expor a alguma observao mordaz. Atlan voou com a Imperator. Durante o vo ele tentou assimilar mais uma vez, de modo mais crtico do que j fizera anteriormente, as impresses que tivera a respeito de Danton. E chegou ao mesmo resultado. O homem era digno de confiana. Na Crest IV, a mais moderna nave de construo terrana, o ambiente era um pouco menos animado entre os membros da tripulao do que nas outras unidades da frota de vigilncia. Os soldados da Crest no tinham visto o filme. Mesmo assim, eles haviam ouvido muita coisa, o suficiente para dar grande ateno ao encontro que logo, provavelmente, teriam com Roi Danton. No novo ultragigante encontravam-se ainda alguns homens que j haviam estado na velha Crest III, h trinta anos atrs. Entre estes estava o atual primeiro-oficial, o Tenente-Coronel Ische Moghu, o engenheiro-chefe, j grisalho, Dr. Bert Hefrich, o segundo-oficial, cosmonauta Drav Hegmar e o mdico-chefe, Dr. Ralph Artur. Estes homens podiam contar histrias, horas a fio, sem jamais se repetirem. Eles tinham conhecido, com a velha Crest III, a Terra ao tempo da Lemria. Eles haviam estado presentes, quando os senhores da galxia haviam sido derrotados. Eles conheciam a legendria Nebulosa de Andrmeda! Estas eram razes suficientes para envolv-los, tal como a Rhodan, numa glria luminosa. O velho comandante no fora reconduzido. O seu lugar fora ocupado pelo Coronel Merlin Akran, um epsalense. A Crest IV estava equipada com quatro modernos kalups, de construo ultracompacta. As casas de mquinas, existentes para isto, no eram nem maiores nem menores que as da Crest III.

Em virtude da miniaturizao dos aparelhos, entretanto, fora possvel acomodar ali quatro kalups no lugar de apenas trs. Apesar da construo compacta, o alcance, por aparelho, havia sido ampliado dos antigos quatrocentos mil anos-luz para um-vrgula-dois milhes de anos-luz. Com uma ultranave de combate da categoria da Crest IV era possvel deixar para trs quatro-vrgulaoito milhes de anos-luz, sem necessidade de manuteno em estaleiro. A distncia at a Nebulosa de Andrmeda tornara-se sem maior importncia para a nave gigante. O armamento ofensivo da nova Crest consistia, em primeira linha, de canhes conversores ultrapesados, com os quais agora era possvel disparar cargas de fuso com um desenvolvimento energtico de at duas mil gigatoneladas por unidade! O grande campo defensivo de alta energia possua a capacidade defensiva dobrada, com o mesmo gasto energtico dos antigos campos defensivos comuns. Trs monstros deste tipo estavam voando, junto com quinze cruzadores leves e pesados, em direo ao sol vermelho-amarelado do sistema de Roi. Para os livre-mercadores j era praticamente impossvel efetuar ainda uma tentativa de fuga. Apequena distncia at esta estrela era, para os modernos multitipos da Frota Solar, como uma excurso domingueira apenas. Rhodan estava, de p, usando o seu traje de combate completo, atrs do cadeiro especial do comandante. Na tela de imagem do semi-espao o sol, que era o objetivo, j brilhava. A manobra de mergulho devia ocorrer dentro de poucos minutos. E eles sairiam to perto do terceiro planeta que seria possvel um cerco imediato. Rhodan estava numa disposio que fazia com que ele visse e ouvisse tudo. Quando, l no fundo, as eclusas centrais deslizaram para um lado e dois oficiais com as patentes de comandantes da flotilha entraram, o terrano muito alto virou-se imediatamente. Ah, naturalmente! No poderia ser diferente comeou ele a berrar. O que que os senhores comandantes da flotilha perderam aqui na sala de comando? O seu lugar no nas suas corvetas? Aproximem-se! Os dois jovens majores comearam a correr. Um era um gigante afro-terrano, com a pele negra feito carvo, o outro um homem forte, meio atarracado, de cara larga e um nariz mais largo e mais chato ainda. Ele era originrio do extremo norte da Terra. Seus antepassados tinham sido esquims e caadores valentes. Perry sorriu, perigosamente suave. A sua voz soava mais suave ainda. Seus nomes! Major Tchai Kulu disse o afro-terrano. Chefe da Terceira Flotilha de naves auxiliares. Major Hole Hohle, sobrenome com h no meio. Chefe da Primeira... Pouco se me d o seu h no meio gritou Rhodan. O que que os senhores perderam na sala de comando, durante a manobra linear? Querem achatar os narizes em cima das telas de imagem, no isso? E ver em primeira mo o que est acontecendo no terceiro planeta. Sumam daqui, imediatamente, meus senhores. inacreditvel como especialistas de primeira classe podem transformar-se em poucos segundos. Este livre-camel algum bruxo feiticeiro? Vamos, podem ir. No quero mais v-los por aqui. Os chefes de flotilha saram quase correndo. Chegando no corredor circular, diante da esfera central. Tchai Kulu limpou o suor da testa. Expelindo todo o ar dos pulmes ele olhou para o seu companheiro, bastante mais baixo, de cima. Hole Hohle estava sorrindo, irnico. Voc tem nervos de ao! censurou-o Kulu. O velho, em viagem, fica como um tiro energtico com a rapidez da luz. Voc, com o seu idiota h no sobrenome, acabou por darlhe ainda mais um motivo para brigar. Que culpa tenho eu? sempre bom esclarecer as coisas para os outros. Alm do mais, eu estou convencido que o chefe est apenas representando o selvagem. Como que ele poderia defender sua autoridade de outro modo? Ele est to curioso em conhecer esse Danton quanto ns. Hohle tirou o seu rdio-capacete e puxou para trs os seus cabelos em desalinho. Tchai Kulu ficou cheirando, de nariz levantado.

Que diabo voc j andou usando novamente? Manteiga. Por qu? Tchai Kulu saiu andando sem dizer nada. Nos seus calcanhares seguiu-lhe um esquim sorrindo ironicamente. Diziam deste esquim que ele estava sempre pronto para sacrificar-se por um amigo e que era um verdadeiro demnio numa luta. Hole Hohle e Tchai Kulu chegaram aos hangares superiores da protuberncia equatorial da nave, quando a Crest IV deslizou de volta ao espao einsteiniano. Estavam sendo esperados por um oficial de eclusa, de cara azeda. Vocs tiveram sorte. O velho esqueceu de perguntar por vocs. Vocs deviam ter chegado aqui pelo menos um minuto mais cedo. Os chefes de flotilha se entenderam com um olhar. Ns devemos dar-lhe uma surra, ou bastar deix-lo sem a prxima etapa de carne? raciocinou Hole Hohle, em voz alta. Eu sou pela carne confessou Kulu. O que que podemos surrar neste pau-de-viratripas? Swendar Rietzel, seu capito de meia-tigela, voc aceita a sentena? Rietzel usou o polegar para fixar melhor sua prtese dentria. Ora, essas presas voc pode conservar disse Hole Hohle, cheio de nojo. Ns damos a voc at a chegada, para pensar. Rietzel olhou atrs dos oficiais que corriam em direo de suas nave-capitnias, meio confuso. Eles esto falando srio, sir afirmou um tecno-sargento. O senhor, entretanto, no devia preocupar-se. Na Crest, no prximo ano, certamente no haver um s bocado de carne. Eles naturalmente gostariam mais se... O sargento interrompeu-se e saiu andando. A formao de naves entrou no espao normal, a menos de trezentos mil quilmetros de distncia de Rubin. Os propulsores trabalhavam com uma reverso mxima das turbinas. As dezoito unidades entraram to rapidamente numa rbita escalonada em duas esquadrilhas, como somente tripulaes de elite terranas eram capazes de fazer. Antes mesmo que na Francis Drake se ouvisse o alerta do rastreamento por todos, a situao se tornara desesperada para Roi Danton. Perry Rhodan de golpe tornou-se outro homem, quando o chefe do rastreamento da navecapitnia lhe comunicou que o livre-mercador tinha sido captado claramente. Quando ele, alm disso, foi projetado pela teletica, nas telas de imagem da sala de comando, o Administrador-Geral parecia inteiramente transformado. Esse sujeito no nos escapa mais disse ele, sorrindo. E ento, Mr. Akran, como que fizemos isso? O livre-camel que no pense que poder continuar ganhando seus bilhes, a embaixo. Ns podemos mesmo prend-lo, sir? quis saber o coronel, hesitante. S podemos disse Rhodan. Esse patife est depenando um mundo que foi descoberto por um cruzador terrano h dois dias atrs. Com isto ele fere a lei de colonizao solar. Isso basta inteiramente para uma deteno. Mas se ele ainda no sabe nada a respeito da descoberta que foi feita? Rhodan estava andando de um lado para o outro, esfregando as mos. Muito bem, no quero ser mesquinho. Neste caso, ele infringe apenas indiretamente as leis de colonizao. A sua presena, entretanto, razo suficiente para que inspecionemos sua estranha nave. E o senhor pode ter certeza de que eu irei desmont-la at o seu ltimo parafuso. E se, ento, eu descobrir apenas um canho conversor, ele est frito. Isto nos autoriza a aplicao do pargrafo nmero um da lei de emergncia em vigor. Esta corja que gosta de se esgueirar no escuro logo vai receber uma lio em regra. Major Akhanov! O comandante da Wolga veio correndo e tomou posio de sentido. Quantos mares internos o senhor verificou, cartograficamente? Sete grandes lagos, sir.

Neles vivem pescadores, ou h ilhas habitadas? No, sir. Os nativos aparentemente tm horror de gua. As poucas ilhas so desabitadas. Tem certeza absoluta disso? Tenho, sir. Rhodan dispensou o oficial e ligou para a central de fogo. O chefe desta estao atendeu. Major Waydenbrak prepare alguns canhes conversores leves e use-os para disparar sete eu repito sete bombas de fuso leves com um desenvolvimento energtico de cinco megatoneladas por unidade. O alvo so os sete mares interiores do planeta. Faa explodir as cargas a dez quilmetros de altura. Utilize bombas catalisadoras absolutamente livres de radiao. No quero que l embaixo haja qualquer trao de radioatividade. Tome os mares internos sob fogo individual, de conformidade com nossa velocidade orbital. Entendeu tudo? Isto uma demonstrao. Entendido, sir. O senhor concorda que eu comece com o mar que fica mais prximo do campo de pouso das naves dos livre-mercadores? O senhor um gnio, Waydenbrak. Se o senhor, entretanto, no acertar o alvo, e devastar a terra, ns vamos ter que conversar. As ondas de choque devem ter se dissipado, quando tiverem alcanado as margens. Leve isto em conta. Caso um mar interno no for suficientemente grande para tal coisa, desista dos tiros. Ningum dever sofrer danos! Rhodan desligou. E foi colocar-se novamente diante das telas de imagem. O campo de pouso entrou novamente na tica das cmeras externas. Sir o comandante ousou intervir. Danton salvou a vida de quarenta e cinco seres humanos. Eu no me esquecerei disso declarou Rhodan, com um sorriso curioso. No se preocupe. O senhor me encontrar na cabine de rdio. *** Roi Danton no conseguira mais colocar a bordo o valioso howalgnio na sua totalidade. Ele chamara de volta as suas tripulaes, e espantara os nativos, dando-lhes a entender que espritos maus iriam descer dos cus. O espaoporto provisrio estava vazio. Diante da Francis Drake estavam amontoadas as mercadorias destinadas aos rubinenses. Roi estava parado, com alguns oficiais, diante da nave, apoiado numa bengala elegante e olhando para o cu sem nuvens, atravs do seu lorgnon. O seu fraque vermelho brilhava naquele deserto como uma mancha imprecisa de sangue. Ns devamos partir insistiu Rasto Hims. Estamos com mais da metade da carga a bordo. Muito mais do que jamais tiramos daqui. Hims, eu no sou nenhum suicida. O senhor no rastreou dezoito naves, entre as quais trs ultragigantes? Talvez ns consegussemos romper a barreira. Se fossem arcnidas sim! O senhor, entretanto, tem terranos sua frente, meu caro. Estes transformam nossa bela nave mais depressa numa nuvem de gs, do que o senhor capaz de praguejar. Depois de ter falado, no horizonte, para o sul, expandiu-se a bola de fogo de uma exploso atmica. O brilho do fogo era to forte que Danton chegou a fechar os olhos. Salve, salve, trs vezes Rhodan chegou! disse ele, gemendo. Ao que parece o homem est zangado e no entende uma brincadeira. Vamos fazer um lanchinho antes da Francis Drake ser ocupada por tropas de desembarque fedorentas. Depois disso, dificilmente ainda se poder comer alguma coisa. Estes urubus da frota, mortos de fome, durante meses comem apenas raes sintticas. Vamos, messieurs. Aceitem tudo com sangue-frio. Danton pairou em direo rampa de carregamento que fora rolada para fora. Ele ainda chegou em tempo na sala de comando, para ouvir o ultimato de Rhodan.

...tero que abandonar imediatamente a sua nave, tomando uma distncia de segurana de mil metros, onde ficaro alinhados. Caso houver uma tentativa de fuga, eu me verei obrigado a dar ordens de fogo. O senhor encontra-se em territrio sob soberania solar, e portanto esto submetidos legislao solar. Vou enviar trs mil especialistas de desembarque, que conseguiro domin-los, em qualquer caso. Entenderam? Roi ficou olhando a teleimagem do grande, legendrio terrano. Os olhos cinzentos de Rhodan o cativaram. Um sujeito ainda bastante jovem, no mesmo? murmurou Danton. Pela reao de Rhodan ele notou que suas palavras tinham sido ouvidas. Que elas, entretanto, tambm tinham sido ouvidas em todas as sees da Crest IV, e alm disso tambm nas outras naves, ele no podia imaginar. Entre os homens da tripulao da Crest ouviu-se uma salva de gargalhadas. Hole Hohle chegou a curvar-se todo, e Rhodan no sabia o que fazer. No dia 8 de junho de 2.435 ele acabara de festejar o seu 499o ano de vida. Roi caminhava afetadamente diante da cmera de tomada de vdeo, curvou-se para a frente e levou o lorgnon aos olhos. Bonjour, Grandseigneur. Tenho muito prazer em conhec-lo. uma ruga, apesar de tudo! Posso mandar-lhe um band-aid embelezador? Roi tirou o tricrnio e descreveu com ele um crculo no ar. O que ele conseguira despertar com isso, nas naves terranas, ele dificilmente poderia imaginar. Os homens estavam adorando aquele espetculo. Atlan, que estava bem longe dali, com a sua Imperator no espao, divertia-se como nunca antes. Rhodan procurou por palavras. O senhor logo vai perder toda essa alegria. O senhor o chamado Roi Danton? Naturalmente, naturalmente, Grandseigneur. Sempre ao seu dispor. Neste caso preciso dizer que a guilhotina, no seu caso, trabalhou mal, Monsieur Danton. A sua cabea mascarada ainda parece estar bastante firme no lugar. Roi no se deixou impressionar. Um osso duro de roer, este filho de campnios, vindo das camadas do populacho, at onde agora se encontra disse ele, chateado, para Oro Masut. Grandseigneur o senhor teve protetores? O senhor ouviu o meu ultimato disse Rhodan, cortante. Dentro de uma hora, novecentos patifes, com o seu papagaio na ponta, estaro enfileirados a um quilmetro de distncia da Francis Drake, ou comeo a atirar. Isso ficou bem claro? Roi comeou a pedir, desolado, por seu flaconete de cheiros. Depois de ter-se refeito, ele perguntou: O senhor est me vendo muito chateado. Com papagaio, o senhor estava se referindo a mim? Rhodan riu. Ele no conseguia mais controlar-se. Por qu? O senhor ainda tem algum outro a bordo? Roi decidiu desmaiar, de passagem. Ele precisava de uma pausa para refletir. Oro Masut pulou rapidamente para ampar-lo, e usou seu frasquinho de spray para purificar o ar. O meu senhor, momentaneamente, est indisposto explicou ele dignamente. Espere, como seria de se esperar de um arrivista. Eu mando fritar voc vivo, ertrusiano. Eu ainda o enrolaria nos meus dedos, como coxinha La Masut prometeu o gigante. Ateno, o rei est despertando. Posio de sentido, vocs a, do outro lado! As naves terranas, nestes minutos, no estavam absolutamente prontas para um ataque. Ningum estava em condies de manipular as chaves e controles complicados. Hole Hohle e Tchai Kulu j tinham abandonado novamente os seus postos, para poder ver melhor, l fora no grande hangar, a retransmisso.

Roi apoiou-se, gemendo, nos cotovelos e tocou a testa. Oro ajeitou-lhe a peruca que sara do lugar, e salpicou o seu senhor com gua-de-cheiro. Muito bem, o que h agora? perguntou Rhodan. Roi levantou-se e agarrou a sua espada. Colocou-a num ngulo de quarenta e cinco graus do seu corpo, e caminhou em direo ao cadeiro do comandante, onde, depois de complicadas manobras e ajeitamentos, efetuados por Oro Masut, ele acabou por sentar-se. Ns, senhores dos louvveis livre-mercadores, pela graa de Deus, decidimos, com toda firmeza: Primeiramente: ns... O que quer dizer ns? O senhor no o comandante? Brbaro disse Roi, com profundo asco. O senhor certamente no conhece a maneira de falar real? Ah, bem. Desculpe-me, por favor, majestade. Eu sou apenas um pequeno Administrador-Geral. Esse sujeito est ficando atrevido! espantou-se Roi, para depois continuar: Primeiro: Eu deixarei a nave junto com os meus sditos, conforme deseja, entretanto, somente honrosamente armada e equipada. Nosso armamento consistir apenas de armas de choque inofensivas, com as quais vamos oferecer resistncia sem trguas aos seus canibais malcheirosos, at o ltimo inconsciente. No canse demais a minha pacincia! Segundo: A exploso atmica, com sua ativao sempre preparada, na Francis Drake, ativada pelo rdio, logo que seus soldadinhos malcheirosos ousaram arrombar as escotilhas. O senhor est louco? Terceiro: Eu desafio o nico cavalheiro e fidalgo entre os seus homens, Sua Majestade, Atlan, Prncipe Cristalino do Reino dos Arcnidas, abdicado, para um duelo de espadas entre sua majestade e eu, para que este decida se os meus homens e eu poderemos sair ilesos e, deixando a Francis Drake para trs, sairmos com as naves auxiliares, sem sermos molestados. Neste caso, a carga explosiva no ser ativada. E isso tudo, Grandseigneur! Rhodan quase engasgou. E fez um sinal com um dedo. Segundos mais tarde, explodiam as bombas de demonstrao seguintes, sobre os mares internos de Rubin. Antes de Perry Rhodan poder decidir alguma coisa, Atlan interveio na conversa, ligando-se no intervdeo. Os seus olhos faiscavam. Eu aceito o duelo, Roi Danton. Se o senhor perder, o seu jogo acabou. Neste caso ter que desistir da intercesso da USO a seu favor. Pese cuidadosamente as suas chances. Comandos de desembarque abandonem todas as comportas gritou Rhodan, furioso. Meus senhores, este tipo de negcio os senhores no podero fazer comigo. Desligo! Rhodan desligou a intercomunicao de vdeo. A tela de imagem de Roi apagou-se. Ele levantou-se e esfregou, pensativo, o queixo. Os seus homens olhavam-no, interrogativos. Messieurs, eu espero que ele acredite nesta carga explosiva no-existente. De qualquer modo todos ns vamos abandonar a nave. Jogaremos pelo menos alguma coisa para esses lobos devorarem. Atlan um velho lutador. quase certo que ele conseguir que este duelo seja aceito por Rhodan. E eu o vencerei. Ora, ora! duvidou Rasto Hims. Roi lanou-lhe um olhar intrigado. Mesmo que eu perca, no acontecer nada mais ao senhor, do que se ns dois no duelarmos. Ns temos algumas chances. A razo desta luta escaparmos de Rubin antes de Rhodan descobrir nossos canhes conversores. E desta vez, eles certamente descobriro a camuflagem! Mas com nossa fortuna, facilmente conseguiremos mandar construir uma nova nave. Portanto, vamos sair daqui. Levem somente armas de choque. Eu dou um tiro em cada um, pessoalmente, que se esquecer disso. Este incidente precisa ser solucionado de forma elegante. Venham. O tempo urge.

8
O controle automtico central anunciou-se, com um impulso que somente podia ser captado pelo coordenador. Dez unidades voadoras do tele-reconhecimento esto de volta, e j se aproximam. H dificuldades. Dados! exigiu o coordenador, agitado. Os dados foram passados. A conseqncia primria disto foi uma falha de transmisso, da grande unidade portadora, s sees suspensas mesma. Aquela formao gigante oscilou por um instante, quando ligaes erradas de propulsores originaram uma repentina mudana de rota. Entre os comandantes das sees criou-se um pnico que s foi contido com muita dificuldade. Finalmente o coordenador conseguiu impor-se, com seus urgentes impulsos ordenadores. Acalmem-se, acalmem-se. Eu estava apenas distrado. Temos que enfrentar as coisas com calma e sangue-frio. Qual foi o resultado do reconhecimento? quis saber o rgo de comando da seo nove. Depois do coordenador, esta ainda era a mais estvel. As unidades de reconhecimento esto em vo de aproximao. O controle central captou mensagens de rdio e j as analisou. As coisas esto muito feias? interveio o chefe da quinta seo, um pouco amedrontado. Ns temos autorizao para correr em auxlio da Humanidade em dificuldades? Temos capacidade de lanar ao espao um total de quinze mil e oitocentas unidades de combate, de grande mobilidade, superpesadas. Estas deveriam ser suficientes para colocar qualquer adversrio da Humanidade no seu devido lugar. S eu, sozinho, disponho de mais de oitocentas e quarenta poderosas unidades. Por favor, espere por novas mensagens. Nada ainda est perdido. As unidades de reconhecimento apenas verificaram, por enquanto, que num sistema solar com oito planetas houve fortes erupes energticas de origem atmica. O terceiro mundo deste sistema est sob fogo. E ns poderemos alcan-lo rapidamente. Quem est sendo mantido sob fogo? gritou o nmero seis, morto de medo. Quem? Seres humanos? Ainda no sei. Eu vou atacar retrucou o sexto chefe de seo, claramente em pnico. D-me as coordenadas para minhas unidades de combate. O senhor vai esperar! decidiu o coordenador, com desacostumada aspereza. Quando atacarmos, o faremos de forma cerrada e com todo o nosso poder. Antes necessrio verificar quem est sendo atacado e ameaado atomicamente. Caso seres humanos estejam em dificuldades, eu no hesitarei em desligar suas sees, mandando-as nesta misso em conjunto. Ns destruiremos qualquer adversrio. As unidades de reconhecimento voltaram. Dez gigantescas naves de combate, que pareciam como se tivessem sido construdas de conformidade com o programa dos tipos dos ultracouraados da classe Galxia, deslizaram para dentro da abertura da eclusa, de dois e meio quilmetros de dimetro, da sexta seo, onde desapareceram. O gigante portador ainda conservou a sua rota por vinte minutos. Depois de imensos fluxos energticos vergastaram o espao, saindo do centro da cpula hemisfrica do transporte. Propulsores estabilizadores, nas bordas externas, fizeram com que os seus impulsos direcionais vergastassem o espao entre as sees que se encontravam dependuradas, separadamente, sob a gigantesca plataforma de transporte.

Balouante, inseguro e pesadamente, o gigante entrou numa nova rota. Em pouco menos de uma hora ele atingira a velocidade para ele prevista para o mergulho. Ao desaparecer no espao linear, novamente foram criados fenmenos luminosos e abalos estruturais. O coordenador tinha voado, de acordo com instrues, para o Setor Alvorada, na esperana de ali encontrar seres humanos. E isto no era puro acaso, mas o produto de madura reflexo. Algum soubera desta zona de concentrao e inclura este fato como fator estratgico nos seus planos de longo alcance. O raciocnio fora relativamente simples. Se a Terra ainda existisse, no ponto de reunio Alvorada teria que haver seres humanos de qualquer maneira. Caso a Terra tivesse sido destruda e o poder do Imprio quebrado, o Alvorada seria um dos poucos setores onde o que sobrara da Frota Solar certamente se reuniria. Isto fazia parte de um determinado planejamento secreto, que o coordenador conhecia. Ningum no Imprio podia imaginar que um presente, destinado Humanidade, e de propores gigantescas, estivesse a caminho. Ningum imaginava que um acaso relativamente inocente, e na realidade at insignificante, pudesse ser suficiente para induzir os comandantes instveis desse presente a concluses inteiramente erradas. Ningum tambm nunca pensou que a Humanidade pudesse transformar-se em vtima de um erro. Isto aconteceu no dia 26 de agosto do ano de 2.435 d.C.

9
Os novecentos livre-mercadores atiravam com rapidez e preciso. Eles haviam recuado para a beira norte do campo de pouso. Ali comeava uma pequena montanha, que desde tempos imemoriais despejava suas avalanchas de pedras soltas sobre a plancie. Aqui os rapazes selvagens, sob a direo de Roi, tinham se entrincheirado. A cobertura era muito boa, de cima mal podiam ser vistos e do norte era impossvel ataclos. Tambm Rhodan dera a ordem de que se usassem exclusivamente armas inofensivas, de choque e narcticas. Roi o tinha obrigado, moralmente, a faz-lo. Os trs mil homens do comando de desembarque foram recebidos com uma saraivada de fogo, vinda dos mais diversificados paralisadores. Antes de terem sado inteiramente das corvetas de transporte, buscando logo cobertura, os terranos j tinham sofrido diversas baixas. Rhodan no quis fazer uso de robs de combate. Por isto no teve outra alternativa que de fazer suas tropas de desembarque tomarem de assalto a posio dos livre-mercadores. Ele estava de p, na escotilha da torre de um blindado-voador, olhando para o campo de luta e balanando a cabea. Atrs dele desceu ruidosamente uma corveta da USO, pousando. Ele nem deu-lhe ateno. Quando Atlan surgiu a seu lado, erguendo a mo numa saudao, Rhodan apenas soltou um grunhido. Atlan abafou uma risada. E agora, terrano? Tudo que voc tem a fazer dar uma ordem e os novecentos livremercadores j eram. No diga tolices. No sou nenhum monstro. Alm do mais, esse patife me atou as mos, numa questo de honra. Esse sujeito um excelente psiclogo, que sabe exatamente como enrolar as pessoas! Olhe s mais uma vez dez novos inconscientes! Se isso continuar desse jeito, esse indivduo vai poder sair voando para casa, tranqilamente. Rhodan bateu com o punho fechado na borda da escotilha da torre e saltou para fora do carro. Atlan encostou-se, de costas, numa das hastes de apoio da Francis Drake. Voc j deu uma olhada naquelas carretas que esto ali, do lado de l? Amigo, eu no me enganei com esse Danton! Isso no so bijuterias nem colares de vidro, muito menos bandeirinhas coloridas de papel. Eu vi oficinas completas de fundio e fornos com ferramentas especiais para trabalhar os minrios. Eu tambm. Ah! E isso no lhe diz nada? Rhodan aproximou-se lentamente do arcnida, parando to perto dele que Atlan chegou a sentir a respirao do terrano. Se eu no tivesse encontrado isto, h muito tempo j teria dado ordens para que meus homens ligassem seus campos defensivos energticos individuais! Afinal de contas, todos vestem modernos trajes de combate. Atlan riu novamente. Mas no desistiu de sua posio cmoda. Curioso, no mesmo? De repente a gente no pode mais ordenar uma coisa dessas, se no se quer perder o auto-respeito. Cale essa sua boca, terrano de imitao! Nem penso nisso. Olhe s mais uma vez alguns heris narcotizados da Crest IV. Os livre-mercadores atiram com muita preciso. Se voc no quiser fazer uso nem de robs, nem de blindados, ou de campos defensivos com armas poderosas, esta luta no vai terminar nunca. A cobertura deles boa demais. Pare com essa papagaiada. Eu sei muito bem at onde voc que chegar.

Nas naves, todo mundo est rindo, s gargalhadas. Voc deveria ver os homens. O grande Rhodan est diante de um problema, que no consegue resolver, devido a sua decncia. Eu admiro voc, brbaro! Rhodan deu um passo para trs, ps as mos nas cadeiras, e olhou para o lorde-almirante atravs de olhos semicerrados. Depois, o Administrador-Geral comeou, inesperadamente, a sorrir. Voc est querendo aceitar aquele desafio para um duelo? E por que no? Rhodan respirou fundo, correu para o blindado e pediu que lhe passassem o aparelho de comando. Imediatamente o fogo dos terranos, que avanavam, emudeceu. Eles tinham ouvido as ordens de Rhodan, nos seus rdio-capacetes. Tambm Roi mandou imediatamente cessar fogo. Os especialistas de desembarque recuaram at a Francis Drake, carregando nas costas os seus companheiros inconscientes. Curiosamente, Atlan no viu uma s cara zangada. Todos lhe sorriam, ao passar. E ento o arcnida ergueu-se em toda a sua altura e saiu andando para a plancie onde havia um muro de rochas em runas. Uma mancha vermelha logo apareceu. Atlan agitou os braos e gritou: Armistcio, monsieur. O senhor ainda est interessado naquele duelo? Mas claro. Eu bem que sabia, sire, que entre estes selvagens existia pelo menos um fidalgo. Neste caso, desa com os seus homens para a plancie. No haver mais tiros de armas de choque. Vamos deixar a deciso ao duelo. O senhor tem uma espada para mim? Novecentos livre-mercadores, suados de medo, esgueiraram-se de trs das pedras, abandonando o seu esconderijo. Eles quase no tinham homens inconscientes. Nas naves j se faziam apostas. A teletica transmitia teleimagens bem ntidas. Rhodan aproximou-se de Roi Danton, acompanhado do seu estado-maior. O rei bailou diante dos seus livre-mercadores, agitando constantemente o seu tricrnio, e curvando-se graciosamente para todos os lados. E foi ento que o nico homem realmente furioso precipitou-se na direo de Roi Danton. Era o Major Skor Kandrete. Agitando os punhos cerrados e gritando palavres, ele correu ao encontro do charmoso patife. Seu patife! Seu usurrio e impostor! Eu vou mostrar-lhe... Do lorgnon de Roi saiu um raio luminoso verde. Kandrete disse patife mais uma vez, depois caiu para trs, desmaiado. Ora, esse pateta simplesmente no parece ter nenhuma educao queixou-se Roi. Desculpe-me, por favor, sir. Este no o tal Kandrete? Ora, no de admirar! Um sdito que quer sentar-se junto com um fidalgo na liteira realmente s podia agir desse modo. Dois terranos, da Crest IV, escondendo suas risadas, puxaram o seu primeiro-oficial de artilharia pelos ps, para o lado. Faam-me o favor de carreg-lo decentemente! gritou Rhodan. Roi caminhou, rebolando muito e abanando com seu lencinho, na direo de Perry. Chegado diante dele, olhou-o atravs do perigoso lorgnon, e disse, espantado: Parbleu este homem to alto quanto eu! E eu tenho 1,89 de altura. Preste ateno para que esses seus culos no disparem resmungou Rhodan. Os seus lbios tremiam, num sorriso zombeteiro. Eu gostarei de ver o senhor sendo espetado por Atlan. Alis, como que o senhor conseguiu instalar uma arma de choque nesta coisa esquisita que usa em vez de culos? Roi fez que no ouviu a pergunta, franzindo a testa. Oro Masut, 2,60 de altura e nos ombros com a largura de trs homens normais, aproximou-se. Debaixo dos braos ele trazia duas longas espadas, com punhos maravilhosamente trabalhados.

Eu tomei a liberdade de ordenar ao meu guarda-costas que trouxesse consigo duas testemunhas de uma poca viril disse Danton. Muito grato, Grandseigneur, merci beaucoup por ter aceito, generosamente, o meu pedido. Eu o acho muito charmoso. Rhodan olhou para os seus oficiais, que o rodeavam. Nisto descobriu os Majores Hole Hohle e Tchai Kulu. O que que vocs perderam aqui? perguntou ele, perplexo. No deviam ter voado de volta, com as naves auxiliares? O chefe da Primeira Flotilha olhou para o campo de pouso. Com exceo da Francis Drake, o mesmo estava vazio. As corvetas, depois de terem deixado as tropas, haviam partido novamente, segundo as instrues recebidas. Ns esquecemos de embarcar, sir mentiu Hole Hohle. Ns estvamos querendo dar-lhe proteo, porque o acreditvamos em perigo. Quando notamos que no era no senhor que estavam atirando, as nossas naves j haviam partido novamente. Roi Danton ria descaradamente alto. Por favor, deixe esse seu comportamento afetado pediu-lhe Rhodan. Eu ainda acabo perdendo a pacincia. Roi emudeceu e pediu que Oro Masut lhe retocasse o p no rosto. Enquanto isso, o rei disse, um pouco indistintamente: Pelo que vejo, os seus serviais de vez em quando tm um pouco de bom humor. Bravssimo, monsieurs. Isso foi muito bem feito. Hole Hohle olhou aquele homem de fraque vermelho como a um animal raro. Pena que o senhor no uma foca de verdade. Pois, neste caso, eu lhe ofereceria um duelo de arpes. Roi engasgou. Rhodan, pela primeira vez, chorou de rir. Oro abriu a boca, e os livremercadores que estavam por perto olharam aquele homem atarracado, fixamente, mas sem nada dizer. Rapidamente, treinadas guarnies repartiram os quase quatro mil homens no terreno plano diante da encosta pedregosa. Hims delimitou o local da luta e declarou, resmunguento, a Atlan que esta zona no podia ser ultrapassada durante o duelo. Afinal de contas ningum queria ficar prejudicado. Um sujeito de barba ruiva, parecendo um selvagem, comeou a desempacotar, demonstrativamente, todo tipo de instrumentos empoeirados, nos quais Rhodan pensou reconhecer instrumentos cirrgicos. Infelizmente no trouxe comigo uma mquina de sutura sorriu o barba ruiva, irnico. Caso vasos maiores forem atingidos, a coisa pode ficar crtica. O senhor, por acaso, mdico? quis saber Rhodan. De repente ele sentiu-se inquieto, apesar de Atlan estar olhando calmamente as duas longas espadas, examinando a elasticidade das lminas. O barba ruiva no respondeu. O seu olhar magoado, entretanto, disse tudo. Ele era mdico! Roi limpou uma poeirinha de seus cales de veludo e encaminhou-se bamboleante para onde estava Atlan. Bom trabalho, sire? Estas lminas vieram de Toledo. Conforme o senhor, como entendido, deve ter observado, so legtimas espadas espanholas do Sculo XVI, com gume de ambos os lados e um peso considervel. Como fidalgo eu posso esclarecer-lhe que estas lminas tambm podem ser usadas muito bem como armas brancas. A quem pretende contar isso, meu jovem? De meu lado devo inform-lo que domino no apenas a alta escola do mestre de esgrima italiano Florio de Liberi como tambm a arte pouco convencional de luta dos gladiadores romanos. Quais so as regras? Roi tossiu, admirado, e refletiu. Eu diria que trs toques de corpo, no importa onde acertarem, devem ser tomados por uma vitria. Eu no gostaria de feri-lo mais do que o necessrio. De acordo. Os homens do comando de desembarque sero minhas testemunhas.

Roi aceitou, com uma curvatura. Oro Masut entregou queles dois homens to diferentes as espadas. As lminas afiadas rebrilharam luz do sol. Eles realmente vo se atacar, a srio? quis saber Hole Hohle, perplexo. Eu pensei les que tudo isso fosse apenas uma brincadeira. O senhor se engana, major! contestou Perry. Este galeto tem um belo pescoo que quer tirar da forca. Atlan e Roi viram-se um diante do outro. Roi fez a saudao com o seu florete, girando girando-o graciosamente no ar. Atlan fez a mesma coisa, s que de modo bem mais anguloso e menos elegante. Roi comeou a bailar. Desta vez, entretanto, no para manter a sua mscara de p, mas com uma maestria invejvel. Ele deu preferncia, antes de mais nada, segunda mensura, na qual o adversrio somente atravs de um passo frente podia ser tocado, com uma investida. As posies de punho de Roi imediatamente foram percebidas por Atlan. Atlan o ofereceu uma abertura, um convite, porm Roi no se deixou induzir ao ataque. Ele esperou at que Atlan, com um golpe de cabea, rpido como um raio, abriu a guarda direita, e desviou, com uma hbil quinta quintaparada, pela esquerda. Nada mal, sire! Realment nada Realmente, mal. Saindo de sua parada, ele deu uma estocada direta, em direo ao brao de Atlan. A lmina do arcnida descreveu, com sua ponta, um crculo vertiginoso. A contraparada quase arrancou a espada da mo de Danton. A battuta de Atlan, que se seguiu rpida como um raio, e atingindo com toda violncia a lmina do livre livremercador, mais uma vez f estremecer f-lo to fortemente que Roi no pde mais defender-se da estocada de Atlan, com sua se direita para o alto, numa sexta sexta-parada, suficientemente exata, para a esquerda. O valioso fraque foi rasgado sobre o ombro direito do livre livre-mercador. Roi, entretanto reagiu mais depressa do que se esperava. Sua estocada de arret penetrou no ataque de Atlan. A lmina passou junto da tmpora do arcnida, deixando para trs um rasgo sangrento na pele. Ataques e paradas alternavam se em sucesso to rpida que os assistentes, pouco alternavam-se entendidos em esgrima, mal podiam distinguir os golpes, estocadas e paradas que eram desferidos. Roi estava sangrando no ombro direito. H poucos segundos ele sabia que tinha diante de si um grande mestre de esgrima. O arcnida de dez mil anos procurava, com uma rapidez espantosa e uma dureza inacreditvel, a mensura estreita, apertada. O Dr. Aahl-Parut, o mdico ara, comeou a tirar da maleta, em silncio, os seus apetrechos Parut, de pronto-socorro. Aquilo ali no ia acabar bem. socorro. Os golpes de perna e de p de Atlan vinham como raios. No meio daquilo tudo, ele lanava figuras intrincadas, por dentro da combinao, que certamente no eram ensinadas por nenh nenhum livro de esgrima. Roi Danton lutava pela sua vida.

Uma segunda estocada abriu sua barriga da perna direita. A meia de seda imaculadamente branca tingiu-se de vermelho. Atlan usava aquela pesada espada espanhola muitas vezes como um leve florete. Quando Roi, mais ou menos, tinha se ajustado para aparar os golpes, seguiam-se fintas simples e duplas, com golpes seguidos em todas as partes do corpo. Roi s podia agradecer ao seu rpido trabalho de ps, que j no fora atingido seriamente h mais tempo, ou que pelo menos no tivesse ainda sido desarmado. Ele recuou, procurando distncia novamente, e com isto arranjando tempo para respirar um pouco. Mesmo assim, no deixou de sorrir. Excelente, sire. Estou feliz por ter encontrado um adversrio altura. O seu convite para a primeira transparente demais. Rhodan olhou o seu relgio. Ele decidira interromper aquele duelo no mximo depois de mais um minuto.

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Ningum em Rubin imaginava que um complexo monstruoso entrara voando no sistema de Roi. Os operadores do rastreamento, geralmente to vigilantes, das dezenove unidades, estavam mais descuidados que nunca. Quando aquele objeto gigante apareceu ainda fora da oitava rbita planetria e mais uma vez despachou unidades exploratrias, os cogumelos das exploses atmicas leves, sobre os mares interiores, j se tinham praticamente dissipado. Na plancie, diante da montanha, entretanto, estava em andamento uma luta, que no podia ser reconhecida, sem mais nem menos, como simplesmente inofensiva. Vista do espao, despertava a impresso de que dois grupos de seres humanos estavam lutando entre si at a ltima gota do seu sangue. As descargas energticas, sem pausa, que saam das armas de choque dos quase quatro mil homens, eram registradas pelos rastreadores das naves de reconhecimento. Uma mensagem partiu para a unidade transportadora que se aproximava com metade da velocidade da luz, e na qual imediatamente estabeleceu-se a inquietao que o coordenador tanto temia. Desta vez os seus impulsos tranqilizadores j no adiantaram mais. O rgo de comando da sexta seo, evidentemente o mais instvel entre todos os comandantes ainda saudveis, aproximava-se da loucura. No terceiro mundo deste sistema, que ficava to prximo do Setor Alvorada, homens criaturas humanas lutavam contra homens! Pequenas naves de desembarque foram despachadas das naves de vigilncia em rbita. Terranos armados saam correndo das escotilhas e jogavam-se, atirando, sobre outros seres humanos, que se conservavam escondidos atrs de rochedos, e tambm atiravam contra seus atacantes. Estas notcias eram mais que suficientes para fazer com que at o coordenador comeasse a vacilar. Eu vou atacar gritou o sexto rgo de controle. O estado de emergncia, conforme previsto, sobreveio. O caos est reinando. No existe mais a Humanidade, mas apenas ainda grupos dissidentes, que lutam entre si. Ns temos que cuidar da conservao da grande arma. Eu vou atacar. Entre os gritos do sexto comandante meteu-se o terrvel uivar das sees trs e quatro, completamente descontroladas. Quando as naves de reconhecimento voltaram e os computadores positrnicos verificaram calculadamente que o caso de estado de emergncia-SAS acontecera, tambm o coordenador entrou em curto-circuito. Ele tinha a Humanidade por perdida. Portanto ele teria que tomar providncias, de acordo com as instrues do Mestre, para que os bandos de guerrilhas fossem liquidados, e que pelo menos um sistema solar, com pelo menos um planeta de oxignio, fosse bloqueado, garantindoo, assim, para grupos restantes da frota regular que porventura viessem a aparecer. O coordenador abriu o contato de separao da sexta seo. A gigantesca plataforma caiu do corpo transportador e iniciou viagem, utilizando seus propulsores autnomos. O comandante agora apenas ainda gritava. Os seus impulsos, que agora, depois da separao ocorrida, possuam absoluto poder de comando, ativaram os pilotos-robs computadorizados de oitocentas e quarenta cosmonaves gigantes, que se pareciam, pea por pea, a ultragigantes terranos da classe Galxia. Os oitocentos e quarenta gigantes iniciaram viagem, entrando por um breve perodo no espao linear, para um minuto mais tarde ressurgirem sobre Rubin.

Uma nova avaliao concluiu que dois terranos estavam se ferindo mutuamente com primitivas armas brancas. O que havia de verdadeiro naquele acontecimento no foi notado. O cruzador de combate solar Black Hills, sob o comando do Coronel Don Redhorse, repentinamente surgiu, vindo do espao linear. Era a vigsima nave que aparecia no sistema de Roi. Don Redhorse, ex-major e chefe de flotilha na antiga Crest III, j h alguns anos atrs recebera o seu prprio comando. O seu cruzador de combate pertencia s mais modernas unidades da frota. Bem ao contrrio dos membros das tripulaes das dezenove cosmonaves que orbitavam Rubin, e entre as quais tambm se contava a Imperator, a tripulao da Black Hills no encontrara oportunidade para observar os acontecimentos em Rubin com tanta fascinao, que as regras gerais de segurana tivessem sido inteiramente desleixadas. A estao de rastreamento do cruzador de combate, que se aproximava velozmente, captou aquele objeto estranho, do tipo plataforma, dentro de poucos segundos. Imediatamente depois, cerca de novecentas cosmonaves gigantes foram rastreadas, que, em formao cerrada, voavam adiante da gigantesca plataforma, e se dirigiam inequivocamente para o terceiro planeta. Don Redhorse no quis acreditar nos seus olhos. Estavam dormindo a bordo das dezenove unidades? Redhorse decidiu imediatamente passar uma mensagem via hiper-rdio. Para tal ele usou o cdigo de alerta de extrema urgncia. Os rdio-operadores da Imperator foram os primeiros a prestarem ateno quela gritaria terrvel. Voltaram para os seus postos e logo reconheceram nas telas de imagem o rosto de um coronel terrano, incrivelmente nervoso. Alerta gritou Redhorse, fora de si. Todo mundo por a ficou louco? Aproximam-se de vocs novecentas grandes naves de combate da classe galxia. A elas segue-se uma plataforma de dimenses monstruosas, que se parece quase s plataformas csmicas, que ns conhecemos na segunda galxia. Dem alerta total! Onde est o chefe? Onde est Atlan? Aqui fala o Coronel Don Redhorse, cruzador de combate Black Hills. O meu tele-rastreamento est captando um outro objeto, nos limites do sistema. Entretanto no recebo dados mais exatos. Com todos os diabos, mexam-se! Sumam de suas rbitas perigosas. O que que est acontecendo com vocs? O Major Wai Tong, chefe da central de rdio da Crest IV, pareceu acordar de soco. Apertou os botes do sistema de alerta. Na Crest IV as sirenas comearam a uivar. Quando, logo depois, os apitos de alarme, com seus assobios estridentes se juntaram, os terranos acordaram definitivamente. E correram imediatamente para os seus postos de combate. Em Rubin, o aparelho de comando de Rhodan deu sinal. A seta tica acendeu-se, brilhando violeta. Antes de Perry compreender a situao, antes de poderem comunicar-lhe o que se sabia, atravs de Don Redhorse, somente indistintamente e com pouca clareza, houve um acontecimento que roubou do comandante da sexta seo o pouco que lhe restava de sua razo. Os canhes da Black Hills dispararam. Diante da grande formao que se aproximava em semicrculo, explodiram trs bombas-conversoras provocando um fogaru solar ofuscante. Don Redhorse, seguindo costumes intercsmicos, tinha dado alguns tiros de advertncia. Era usual que se demonstrasse, deste modo, a uma nave que no se conseguia identificar, que se estava desconfiado, e portanto se exigia identificao. Os tiros, diante da proa, foram mal entendidos no apenas pelo chefe da sexta seo, mas tambm pelos rastreadores automticos de suas oitocentas e quarenta grandes naves de combate. Mensagens via rdio partiram para o coordenador. Dali em diante, no havia mais dvida de que os guerrilheiros revoltosos estavam atacando as naves de sua sexta seo. Enquanto o rgo de pilotagem desta plataforma comeou a rugir, o coordenador destacou da plataforma transportadora mais duas sees adicionais, entre as quais, por descuido, uma unidade que h muito tempo j no estava mais saudvel. A seo nove entrou imediatamente no

espao linear e logo depois ressurgiu sobre Rubin, de volta ao universo normal. A seo doente serpenteou, com acelerao cada vez maior, na direo do terceiro planeta. A manobra linear falhou. Todos estes acontecimentos e suas causas continuaram inteiramente ocultos para Don Redhorse, ou ento lhe eram um mistrio. Foram precisos cinco minutos para que as tripulaes terranas, normalmente to rpidas em suas reaes, estivessem em condies de combate e irradiassem suas mensagens de rdio. Os ultragigantes que se aproximavam rapidamente no responderam. Em Rubin, o duelo foi interrompido. Atlan e Roi saltaram rapidamente para o blindado de comando de Rhodan, de cujos aparelhos de hipercomunicao de longo alcance saam as notcias mais inacreditveis. Partida de emergncia. Alerta um! gritou Rhodan no microfone. Sumam da imediatamente. Coronel Akran, o senhor, como comandante da nave-capitnia, assume o comando da formao. Inclusive sobre a Imperator. Use uma corveta, e verifique, de uma distncia segura, quem que est chegando na realidade. Redhorse, o senhor ainda tem as naves no seu rastreador? Sim, senhor. So, sem qualquer dvida, ultracouraados da classe Galxia. Quase novecentas unidades. O senhor est doido! berrou Rhodan. Tantas ultranaves csmicas ns no temos em toda a nossa frota! Os meus aparelhos so muito objetivos. Eu usei de uma manobra rpida, para chegar mais perto. Aquilo so modernos multitipos da classe Galxia! Formato esfrico, tpica protuberncia equatorial com propulsores, dimetro celular dois mil e quinhentos metros, torres blindadas de artilharia externas, eco energtico enorme. E agora eles ainda esto ligando campos defensivos energticos verdes! Senhor, isso so tipos Galxia. Por favor, acredite-me. Alis, ns agora j os temos nos captadores ticos. A avaliao energtica est absolutamente correta. L, nesses monstros, trabalham propulsores energticos e de fuso atmica, como os que tambm se encontram na Crest. Don, no me deixe maluco! disse Rhodan, branco como cera. Isso no pode existir! As naves esto abrindo fogo gritou o cheiene. A sua voz veio entrecortada. Sir, elas esto abrindo fogo. E atiram com pesados calibres atmicos sobre nossas unidades. Sir...! Rhodan, inteiramente sem saber o que fazer, olhou em torno. O rosto de Atlan parecia uma mscara, e Roi Danton tinha desistido totalmente do seu papel de janota. Rhodan notou olhos frios e uma expresso concentrada no seu rosto. Isso... isso impossvel! gaguejou Perry. Digam alguma coisa! Isso no possvel! Ns jamais construmos tantos ultragigantes! Um brilho de fogo, cegante, desceu do cu crepuscular para a terra, aqui embaixo. O sol de Rubin, entrementes, quase sumira inteiramente no horizonte. A noite desceu. A ligao via rdio, com Redhorse e os comandantes da formao, voando em situao de emergncia, fora interrompida. Bem para fora, no espao, j h algum tempo, alguns sis artificiais haviam sido criados. A sua luz agora chegava aos olhos dos homens que olhavam para o alto, e quase os cegava. Eles fecharam quase os olhos, colocando as mos diante dos mesmos, para proteg-los, mas finalmente tiveram que olhar para o cho, pois a dor era violenta demais. Por cima do hemisfrio noturno de Rubin novamente tornou-se dia. Mas era um dia cheio de horror. No aparelho de hiper-rdio do blindado s se ouvia ainda uma esttica violenta e inmeros gritos pedindo socorro. Aqui e ali expandia-se repentinamente aquela parede de fogo, soltando lnguas gasosas, que mais pareciam erupes de alguma estrela.

Gigafogo, naves destrudas, perdas totais! gemeu Rhodan, agarrando-se ao brao de Roi. Meu Deus, quem que est nos atacando? Nossas naves esto explodindo! Estas lnguas de gs so criadas pelas munies que reagem. Eu... eu no entendo mais nada... Atlan e Danton se entreolharam. E ento o arcnida disse alto e bom som: Monsieur Danton o senhor proprietrio e comandante da Francis Drake, a nica cosmonave que ainda se encontra em Rubin. O que o senhor sugere? Ns nos ateremos s suas instrues. O senhor poder arriscar uma partida? Danton olhou, piscando, para o alto. Quase quatro mil homens, trs mil especialistas de desembarque e novecentos livre-mercadores, se amontoavam ali em volta deles. Roi decidiu-se dentro de poucos segundos. A sua voz no podia deixar de ser ouvida: Hims, abra todas as escotilhas das tripulaes, bem como dos pores de carga. Vamos para bordo. Caso nos ataquem, em nenhum outro lugar estaremos mais seguros que na nave. Tripulao tcnica primeiro. Liguem imediatamente os propulsores, deixem os campos defensivos preparados. Apressem-se, mas faam tudo em ordem. Todos os terranos entraro atravs das grandes escotilhas de carga. Simplesmente atirem-se nos campos antigravitacionais, e dem um pequeno empurro. Os livre-mercadores da tripulao tcnica saram correndo. Desapareceram nas escotilhas, enquanto l fora, no espao, novos sis artificiais surgiam, em grande clares. Os homens somente podiam supor o que estava acontecendo l em cima. No primeiro golpe de fogo das naves estranhas, quatro cruzadores terranos tinham explodido. A segunda salva destruiu um cruzador de combate e um ultracouraado. A terceira salva envolveu o ultracouraado Rasmus num mar de fogo atmico, criado por cerca de cinqenta gigabombas atmicas, sadas de pesados canhes conversores, e apontadas com enorme preciso. O campo defensivo de alta energia somente conseguiu resistir a estas foras por um instante. Antes do mesmo ruir, a nave gigante foi arrancada de sua rota. Depois o fogo atmico atacou o costado celular desprotegido da nave. A blindagem externa de pelo menos um metro de grossura, de ao terconite, comeou a ficar incandescente, abaulou-se, para finalmente arrebentar por fora da alta presso interior. A destruio total seguiu-se imediatamente. O desaparecimento da Rasmus, que se transformara numa bomba gigantesca, estremeceu at o muito distante planeta Rubin. A imensa expanso de gs alcanou as camadas superiores da atmosfera, fazendo-a rebrilhar, ardente. Ondas de choque, em cunhas, atravessaram estas camadas, penetrando at a superfcie, rasgando as camadas mais espessas da atmosfera e criando um tufo de fria inimaginvel. O cu ardia num fogo violeta. Roi Danton jogou-se ao cho, arrastando Rhodan consigo. Ele rolou por cima dos ombros daquele homem fora de si, apertando o rosto de Perry contra o cho, ao mesmo tempo em que agarrava-se, com seus sapatos de fivelas, numa trave saliente do disco de pouso VIII. Quando a onda de choque alcanou a Francis Drake, a mesma veio com a fria de um tufo. Os soldados foram lanados ao cho, desaparecendo em alguma parte, entre aquele turbilho de nuvens de poeira e areia. Os que estavam inconscientes no podiam oferecer qualquer resistncia. E foram atirados violentamente contra os formidveis trens de pouso da cosmonave, lanados para o grande monte de pedras do outro lado, soterrados por enormes avalanchas de pedras soltas que desciam da montanha. Em Rubin ocorreram as primeiras mortes e havia os primeiros feridos graves, apesar de no ter sido dado um nico tiro real no planeta. Se a Rasmus, ao explodir, ainda estivesse na sua antiga rbita, Rubin simplesmente teria sido partido em dois. Roi agarrou-se com uma fora inacreditvel naquela trave da nave. O gemer daquele homem alto era sentido por Rhodan mais instintivamente que por ouvi-lo. Nestes instantes, o Administrador-Geral conseguiu de volta o seu raciocnio claro. A sua perturbao sumira.

Suas mos deslizaram para frente e agarraram-se na trave do disco de pouso. A musculatura da perna de Roi imediatamente ficou livre daquela carga. Os adversrios de ontem olharam juntos a morte nos olhos. E tambm a venceram juntos. Quando o tufo amainou, eles levantaram-se ao mesmo tempo. A maioria dos soldados e livre-mercadores havia desaparecido. Levou algum tempo at que os primeiros corpos conseguiram sair de dentro daquelas espessas nuvens de poeira, cambaleando em direo s escotilhas abertas. Roi Danton, Atlan e Rhodan organizaram, com seus aparelhos de rdio portteis, o recolhimento dos feridos e mortos. L fora, no espao, as naves gigantes atacantes, da sexta seo, terminavam a sua obra de destruio. A Rasmus ainda levara consigo mais trs outras naves terranas para a runa final. Daquela formao, somente nove unidades tinham escapado, entre as quais a Crest IV e a Imperator. Don Redhorse estava parado, com o seu cruzador de combate, no setor vermelho da linha de combate. Os operadores do rastreamento da Black Hills foram novamente os primeiros homens no sistema de Roi que observaram o surgimento de uma segunda plataforma. Viram tambm que naqueles costados de dez quilmetros de altura inmeras eclusas se abriram, liberando ultracouraado aps ultracouraado para o espao. Uma grande parte da plataforma meio quadrada, que apenas de um lado tinha uma renovao cuneiforme com nitidamente visveis turbinas de jatos, parecia servir de hangar de ultranaves. Mais oitocentos e quarenta gigantes esfricos, que tambm se pareciam at o menor detalhe, aceleraram ao mximo, reforando a frente j gigantesca das cosmonaves que tinham aparecido primeiro. Dali em diante Don Redhorse comeou a passar seus comunicados de modo sbrio e objetivo. Ele desistira de ficar pensando sobre a provvel origem daquele complexo monstruoso e de suas naves armadas, lanadas ao espao. Comandante do cruzador de combate Black Hills, Coronel Don Redhorse, ao chefe, Atlan e a todos os comandantes sobreviventes: Eu me encontro com minha nave em diagonal a estibordo com seis graus de sobreposio e um pouco recuado da formao da frota inimiga. H poucos instantes acaba de sair mais uma plataforma portadora do espao linear. Ela tambm lanou no espao, do mesmo modo que a ilha previamente avistada, cerca de novecentos ultracouraados. Tambm estas naves se parecem, ou melhor, so idnticas s de nossa classe Galxia. A construo da plataforma, entretanto, me desconhecida, estranha. Rubin, daqui do alto, devido verdadeira parede de fogo, mal ainda est visvel. As naves estranhas voam numa grande manobra evasiva, para desviar-se das prprias gigabombas. Acabam de chegar, neste instante, os primeiros dados da anlise. A plataforma, provavelmente uma espcie de nave-me, quadrada, tendo lateralmente exatamente cinqenta quilmetros. A grossura de dez quilmetros. Somente numa das laterais h um desvio ligeiramente cuneiforme. Ali podemos notar os feixes de turbinas de propulsores ultrapesados. As naves-mes, portanto, so unidades autnomas, que, de conformidade com as observaes, tambm tm capacidade de dominar o espao linear. Na superfcie da ilha de pouso observada por ltimo, notamos, nas zonas das bordas, inmeras construes e instalaes tcnicas. O objeto um transmissor de energia de primeira grandeza. Ele deve dispor de instalaes de mquinas gigantescas. Os primeiros ultracouraados esto saindo, neste instante, de uma de suas laterais, tomando curso com alta acelerao. Nem a nave-me nem as cosmonaves respondem aos meus chamados pelo rdio, nem aos meus smbolos de identificao. absolutamente certo que estes gigantes no foram construdos na Terra, apesar de mostrarem nitidamente todas as marcas terranas. Construtores humanos que conhecem nossas sries de construes com exatido devem t-los projetado. Para ns, intil atacar esta frota. Ela consiste exclusivamente de ultracouraados. Parece que nas unidades de transporte no h qualquer nave pequena. Elas esto voando em torno da

zona de fogo e evoluem para uma rbita muito longa. Pergunta ao comandante da Crest IV: Onde est o chefe? O Coronel Merlin Akran respondeu imediatamente. Ele conseguira manobrar a navecapitnia para fora da linha de fogo, praticamente intacta. Crest a Black Hills: Perry Rhodan encontra-se com Atlan e trs mil homens do comando de desembarque em Rubin. Junto com eles esto ainda cerca de novecentos livremercadores, sob a chefia de Roi Danton. O cargueiro de Danton, a Francis Drake, estava em perfeita ordem, at o aparecimento das naves estranhas e provavelmente em condies de levantar vo. E de se supor que nossos homens se concentraro no cargueiro, para com o mesmo tentarem forar uma passagem. As naves auxiliares, depois de terem cumprido as suas misses, receberam ordens para regressar. Don Redhorse cometeu um erro fatdico no seu raciocnio. Ele fora enviado ao sistema de Roi pelo Marechal Solar Tifflor, para entregar a Rhodan uma avaliao psicolgica do rei dos livres-mercadores. Redhorse, um experiente oficial, somente entendera a palavra cargueiro. No lhe haviam dito que a nave de Danton provavelmente era melhor armada do que o seu moderno cruzador de combate. Portanto Redhorse achou que o seu chefe superior e comandante-em-chefe da USO, Atlan, junto com trs mil homens, dependiam dos costados finos de um cargueiro csmico, que arrebentaria como uma bolha de sabo, com um nico tiro trmico, de fora moderada. Foi a desgraa de Don que Rhodan, nestes instantes, estivesse cado no cho de um mundo estranho, deixando passar sobre si um violento tufo. Tambm na Francis Drake no tinham ouvido o comunicado de Redhorse. Os tcnicos agora tinham outras coisas para fazer, do que ficar escutando o que vinha do espao. Quando Redhorse tomou a deciso de tirar Rhodan daquele inferno de qualquer maneira, o Administrador-Geral justamente estava erguendo-se do cho. A mensagem de hiper-rdio, pelo intercomunicador, com a Crest IV, que se seguiu logo depois, tambm no foi registrada na Francis Drake. Redhorse ao comandante da nave-capitnia: minha Black Hills est pronta para o combate. Alm disso, eu me encontro numa posio muito favorvel para atravessar o bloqueio. Eu vo por dentro das franjas da giganuvem, e pouso em Rubin. Onde posso encontrar o cargueiro? Passe-me os dados geogrficos. Redhorse recebeu-os. Os rastreadores automticos enquadraram-se em longitude e latitude. Alm disso, o cheiene ainda recebeu fotos setoriais. Boa sorte disse Merlin Akran. O senhor tem que consegui-lo. Eu confio muito nesse Roi Danton. Mas quebrar o bloqueio e passar ao espao livre, ele certamente no conseguir, com a sua nave. Traga-o, junto com os seus homens, consigo. Ele salvou os sobreviventes da Kobe. J me disseram isto. Infelizmente eu acabo de chegar, h poucos momentos, com resultados de anlises da Terra e imediatamente fui mandado seguir adiante para este sistema, por Tifflor. Compreendo. Tome muito cuidado, Redhorse! Ns no podemos prestar-lhe qualquer ajuda efetiva. Minhas nove naves restantes, todas foram mais ou menos danificadas. Se as coisas ficarem realmente pretas, ns lhe daremos fogo de cobertura por telecomando. Entendido. Desligo. A Black Hills deu partida. Com campos defensivos vigorosamente erguidos, o Coronel Don Redhorse acelerou em direo s lnguas de gs, fracamente brilhantes, da gigantesca cadeia de exploses. Ele sabia que podia confiar no seu moderno cruzador de combate. Alm disso, ele no era homem de capitular diante de dificuldades.

11
Do outro lado da rbita do oitavo planeta do sistema de Roi, o coordenador recebeu os ltimos resultados dos clculos efetuados pelo computador positrnico e as respectivas anlises lgicas. Como os dados de referncia estavam errados tudo estava errado. O coordenador era aconselhado a urgentemente estacionar a grande unidade transportadora sobre o planeta de oxignio descoberto, e bloquear todo o sistema, de conformidade com o plano de emergncia STOP AND SEE. Com isto, o desejo do Mestre poderia se transformar em realidade. A Humanidade, que de acordo com todas as aparncias se fragmentara, somente poderia receber o presente quando se conseguisse encontrar personalidades autorizadas ou unidades regulares da frota. Alm disso, o computador positrnico aconselhava que o bloqueio fosse mantido pelo tempo que as tele-sondas de reconhecimento precisavam para averiguar se a Terra ainda existia ou no. O coordenador via nisso uma sada. Ele ousou pensar num eventual engano. Entretanto, no comunicou isto aos comandantes. Os relatrios das sees de combate que ele havia despegado da plataforma transportadora central pareciam favorveis. As poucas naves da guerrilha tinham sido afugentadas ou destrudas. O coordenador resolveu continuar voando com a metade da velocidade da luz, desistindo de uma complicada manobra linear. As duas sees de combate, sobre o planeta de oxignio, eram suficientes para ali manter a ordem. A seo que fora desengatada por engano, com o rgo de pilotagem doente, era constantemente chamada, exigindo-se a sua volta. A mesma no deu ateno aos chamados e continuou serpenteando adiante, em direo ao seu objetivo. L, provavelmente, seria possvel recuperar-se a mesma mais tarde. *** Os sis artificiais brilhantes tinham empalidecido um pouco. Ficou escuro novamente. Roi Danton, Rhodan, Atlan e os outros oficiais cuidavam ainda do recolhimento dos feridos e mortos. Na Francis Drake comearam a funcionar mquinas que fizeram com que Perry Rhodan apurasse o ouvido. Roi j tinha dominado os acontecimentos, tanto fsica como psicologicamente. De vez em quando o seu segundo eu acabava transparecendo. Ele estava de p na sala de comando de sua nave, observando as telas de imagem. A estao de rastreamento tinha tripla ateno. Terranos estavam sentados ao lado de livremercadores, atentos aos mostradores. Os comandos de recolhimento dos feridos e mortos usavam o blindado de comando de Rhodan, alm de planadores do cargueiro, para voarem pela plancie procura dos desaparecidos. Atlan apareceu na sala de comando. O ferimento na sua tmpora j se fechara. Os ferimentos de Roi tinham sido tratados com a maior urgncia. Ele saudou o lorde-almirante com um gesto de mo. Por alguns segundos ele olhou bem dentro dos olhos do arcnida. Sempre imaginei o desfecho de nosso duelo de modo diferente. O senhor tem alguma idia de onde podem estar vindo estas naves? Quem as comanda? Por que elas atacam? Quando eu imagino que, l em cima, esto orbitando cerca de dezoito mil gigantes do tipo da classe Galxia, chego quase a me sentir mal.

U, o senhor tambm sabe falar de modo sensato! Roi mostrou imediatamente a sua cara afetada. Pardon, sire, eu me esqueci. Onde est o seu amigo? Na eclusa inferior. Dentro de cinco minutos desistiremos das buscas. Os trs homens que ainda faltam, nas circunferncias dadas, provavelmente nunca mais encontraremos. Na central de rdio houve um tumulto. Roi virou-se imediatamente. Um livre-mercador chamou-o, pela porta entreaberta: Alguma coisa no est muito certa. Ns estamos captando trechos de uma mensagem de rdio de um certo Coronel Redhorse, ou coisa parecida, e tambm da Crest. Don Redhorse corrigiu Atlan. O que que h? Pelo que captamos, parece que ele pretende voar para Rubin. Ele j deve ter atravessado as linhas das naves inimigas. Ainda h pouco ele passou um comunicado da situao. Aparentemente ele pretende vir buscar os terranos. Atlan empalideceu. Rhodan acabara de entrar na sala de comando. Ainda ouvira as ltimas palavras. Imediatamente ele correu para a central de rdio e ficou chamando por Redhorse, alto e bom som. Don, fala Rhodan. No cometa este disparate. O senhor no vai conseguir passar. Don Redhorse est me ouvindo? Al, Black Hills, responda! Don... A resposta foi um claro cegante, que riscou as telas de imagem como um raio. Rhodan ps o microfone de lado. Com os ombros cados ele voltou para a sala de comando. A Black Hills no respondia mais. E tambm nunca mais responderia. Redhorse conseguira ultrapassar as linhas de bloqueio, ainda no inteiramente sem lacunas, das unidades desconhecidas, com metade da velocidade da luz. Ele voara com uma manobra que ps a sua nave numa situao de quase estourar. Aquela velocidade elevada ocasionou uma preciso de impacto que parecia suficiente para Redhorse. Que ela no era suficiente, ele verificou quando o autmato de autopilotagem pr-ajustado comeou a frenar com trao total. A Black Hills, quisesse ou no, teria que desacelerar se quisesse mergulhar na densa camada atmosfrica do planeta. Durante a frenagem que devido s fraes de segundo, que uma manobra to ousada exigia, somente podia ser executada pelo piloto automtico o ultracouraado viu-se, por cerca de trinta e dois segundos, numa rota constante. Estes trinta e dois segundos bastaram aos computadores de comando de grande capacidade das naves estranhas. Eles fizeram as medies sobre o terrano, apuraram sua acelerao, o empuxo da frenagem e a velocidade que deveria ter depois de vinte e oito segundos. Com isto era fcil de calcular exatamente em que ponto a nave se encontraria, depois de decorridos vinte e oito segundos. Este ponto, imediatamente, foi colocado sob fogo cerrado. O automtico de Don precisou de quatro a cinco segundos de tempo demais. Os homens da tripulao da sala de comando ainda chegaram a ver os sis atmicos azuisesbranquiados, das gigabombas que materializavam, para imediatamente entrarem em reao, surgirem diante deles. No instante seguinte, a Black Hills entrava naquele inferno de fogo em alta velocidade. O seu campo defensivo energtico verde ruiu. A blindagem externa comeou a arder. Mesmo assim, Don Redhorse teve sorte na desgraa. Ele conseguira passar com o seu cruzador de combate ainda numa fresta entre duas bolas de energia, antes dos dois sis artificiais em expanso se unirem. A Black Hills, h um minuto atrs ainda uma nave pronta para o combate, despencou. Entrou rugindo, como uma bola de fogo esbranquiada, nas camadas superiores da atmosfera de Rubin e ento aconteceu o segundo milagre! Alguns propulsores na protuberncia equatorial ainda trabalhavam. A aparelhagem antigravitacional tambm no deixara de funcionar.

Os aparelhos funcionavam com todo o seu poder de emergncia, que, entretanto, no era mais suficiente para diminuir a queda do corpo de quinhentos metros de dimetro de ao e plstico para a velocidade de pouso. O cho aproximava-se numa velocidade vertiginosa. L fora, as massas atmosfricas deslocadas uivavam em torno do casco, aquecendo-o ainda mais. Don Redhorse despediu-se da vida. *** A queda foi observada na Francis Drake. Uma bola de fogo riscou a noite, desaparecendo no horizonte, e no mais foi vista. Somente minutos mais tarde uma onda de choque, j bastante atenuada, passou assobiando por cima da nave cargueira. E isto foi tudo que ainda se pde verificar. Roi Danton, neste segundo, entretanto, compreendeu mais uma coisa! Com o instinto do eternamente caado e perseguido, ele viu que chegara a sua chance. O tele-rastreamento mostrou que cerca de cem grandes naves de combate do adversrio desconhecido deslizavam para o ponto onde Redhorse ultrapassara a linha do bloqueio. Com isto, um outro setor tornava-se, de passagem, despojado de naves de vigilncia. Rhodan e Atlan ficaram totalmente espantados com o repentino rudo dos propulsores ativados. A Francis Drake estava sendo conduzida por Roi e Rasto Hims, com pilotagem manual. Saiu em meia-acelerao. Quatro segundos mais tarde j alcanara as camadas mais rarefeitas da atmosfera. Roi fazia as ligaes de forma rpida e segura. Os terranos que se achavam amontoados nos depsitos de carga ficaram escutando, prendendo o flego, o trovejar das mquinas. Os especialistas entre eles podiam dizer, apenas pelo que ouviam, que os aparelhos desenvolviam uma velocidade que era extremamente incomum para uma nave cargueira. A Francis Drake acelerou com valores de um moderno cruzador de combate. Rhodan deuse conta de que Danton voava com exatamente 700 quilmetros ao quadrado por segundo para dentro do espao. O planeta foi ficando para trs da grande nave, com uma velocidade espantosa. Atlan sentou-se rapidamente na poltrona anatmica mais prxima, colocando o cinto de segurana. Ele podia imaginar o que a tripulao ainda tinha pela frente. Rhodan seguiu-lhe o exemplo. Ele gritou para Atlan, meio furioso e meio perplexo: Eu no ficaria nada admirado se esse patife atiar um fogaru como uma cosmonave da classe Imprio. Isso inacreditvel! Eu, no seu lugar, me contentaria em escapar de Rubin, salvando minha pele. Se Roi tivesse esperado dez minutos mais, esta fuga no mais teria sido possvel. Comandos chegaram pelos alto-falantes. Rhodan ficou observando as reaes dos livremercadores. E novamente ficou impressionado. Aqueles homens, que mais pareciam selvagens, formavam uma tripulao de elite. Eles cumpriam, com uma velocidade incrvel, as instrues e ordens recebidas, que eram executadas com exatido, e depois de algumas medies corrigiam o que encontrassem em algum erro diminuto. Um uivar inacreditvel logo abaixo da sala de comando fez com que Rhodan levasse as mos para tapar os ouvidos. Ali, propulsores eram colocados em valores mximos de potncia. Atlan conseguia rir, numa situao destas! O riso entretanto desapareceu, quando nas grandes telas de imagem centrais de repente apareceu uma oscilao verde-escura. Um campo defensivo energtico de alta capacidade! admirou-se o lorde-almirante. Desta vez foi Rhodan quem riu. Mas era uma risada de desespero. O chefe do Imprio Solar estava pensando em quantos livre-mercadores poderiam estar equipados com as armas mais secretas da Humanidade.

O maior choque, os dois comandantes-em-chefe da frota e estadistas levaram, quando Roi Danton deu suas ordens seguintes. A central de comando de artilharia da grande nave dos livre-mercadores fora construda na esfera central da mesma. Rhodan e Atlan conseguiam ver claramente os mostradores luminosos. Um rapaz baixo, magro, correu os seus dedos finos por cima das teclas do console de comando de fogo, com uma habilidade quase artstica. No instante seguinte, a Francis Drake, externamente parecendo to inocente, transformouse num monstro cuspindo fogo, que disparava, de pelo menos dez canhes conversores ultramodemos, bombas de fuso com um contedo energtico de cerca de mil gigatoneladas de TNT por unidade. Isto no seria especialmente notvel, se Rhodan no tivesse visto, em telas de observao especiais, que o processo de carregamento acontecia de forma inteiramente automtica e com uma velocidade incomum. Ele chegou a ver uma alimentao de projteis energtica, que funcionava pelo menos trs vezes mais depressa que as instalaes mecnicas nas naves terranas. Atlan no disse mais nada. Neste inferno, alis, isto seria intil. direita e esquerda da Francis Drake, que voava em alta velocidade, surgiu uma cadeia de sis atmicos gigantescos que se interfundiam. Roi aproveitou este corredor energtico, artificialmente criado, com um empuxo cada vez maior, e ousou, inclusive, fazer com que, diante de sua rota prevista, algumas bolas de fogo se expandissem. As salvas dos conversores das naves gigantes estranhas caam com pouca exatido. O campo energtico ultraverde repelia as energias perifricas dos impactos, sem importantes sobrecargas visveis. E ento a parede de fogo violeta com o prprio Danton criara cresceu, erguendo-se, cada vez mais possante, diante da nave. Roi...! gritou Rhodan, horrorizado. Antes de poder fechar os olhos, o pretenso cargueiro entrou no espao linear deixando tudo atrs de si tudo que lhe pudesse ser perigoso. Aqueles rugidos terrveis emudeceram. As armas foram recuadas, com as suas cpulas, para dentro da nave, o campo energtico verde apagou-se. Rhodan e Atlan metiam o dedo mindinho nos ouvidos sobrecarregados, at que a Francis Drake, depois de um curto vo linear, voltou ao espao einsteiniano. O sol vermelho-amarelado do sistema de Roi s via-se, ainda, com o tamanho de uma bola de tnis. Rhodan quis dizer alguma coisa, porm, neste instante, os propulsores comearam novamente a uivar. Danton ajeitou, sorrindo, a sua peruca que sara do lugar. Nesta ocasio, Atlan observou que o rei dos livre-mercadores colocava os abafadores de som por cima dos ouvidos. Mais dez minutos mais tarde, o cargueiro terminara a sua manobra de mergulho. Com um resto de velocidade, no muito grande, ele deslizou para fora do sistema solar. Roi Danton desafivelou o cinto de segurana e levantou-se de sua poltrona. Tossindo um pouco e usando o seu lencinho de renda para limpar o suor da testa, ele veio andando para onde se encontravam os homens mais importantes do Imprio. Oro Masut tambm j estava ali novamente. Sem mexer um msculo na cara, ele comeou a espalhar essncias aromticas, com seu enorme vaporizador. Roi parou diante do Administrador-Geral e olhou para ele, de cima. Perry olhou-o, fixamente, nos olhos. Conseguimos comeou Danton, alegre. A sorte est com os capazes. Comment allez-vous, messieurs? Os senhores naturalmente sentem-se bem? Ou estou enganado? Rhodan abriu o seu cinto de segurana e levantou-se. Respirando fundo, as mos fechadas em punho, ele parou diante do livre-mercador. Roi Danton franziu a testa. Vejo que est nervoso, Grandseigneur. Certamente no est considerando a possibilidade, pouco cavalheiresca, de mandar prender um fidalgo?

Eu devia mat-lo, com um tiro, aqui e agora! disse Rhodan, em voz baixa. Roi anuiu, divertido. Esta, naturalmente, tambm seria uma soluo. O senhor me permite que eu chame a sua ateno para o fato de que no acho esta soluo especialmente boa? Atlan tambm levantou-se. Ele olhou para o livre-mercador, mais uma vez, como se quisesse lembrar-se de alguma coisa. Rhodan controlou-se. Na eclusa central alguns dos seus homens j se haviam reunido. Eles tinham perdido uma parte do seu bom humor anterior. Roi olhou-os atravs dos seus culos do seu lorgnon. , o povo est pronto para subir nas barricadas, como estou vendo! disse ele, um pouco atrevidamente e amargo. Infelizmente eu me vi obrigado a revelar alguns dos meus pequenos segredos. Se eu no o tivesse feito, ns agora no estaramos mais vivos. Isso, naturalmente, no nenhuma aluso, para lembr-los de seu indiscutvel dever de gratido. Os homens do comando de desembarque pareciam inquietos. O seu humor modificou-se novamente, e desta vez a favor do livre-mercador. Atlan tentou esconder um sorriso. Este homem estranho realmente era um excelente psiclogo. Rhodan pigarreou. Ele fez um esforo para falar com calma e pragmaticamente. Escute-me bem, monsieur eu no tenho nada contra o fato do senhor equipar a sua nave com propulsores que, na realidade, caberiam melhor numa cosmonave do Imprio com um dimetro de quinze mil metros. Sua aparelhagem de rastreamento e de rdio de naves de guerra tambm no me interessa. Tudo isto um divertimento seu. Merci beaucoup, Grandseigneur. Oro meu chapu. Eu gostaria de evoluir com ele. Por favor, deixe dessas tolices. Quem que lhe fornece os canhes conversores? Quem construiu os magazines energticos com a alimentao de projteis enormemente rpida? Quem deu-lhe os projetores estritamente secretos para o campo defensivo de alta energia? Roi suspirou e levou o seu flaconete de perfume s narinas. O senhor no vai acreditar nisso. Um parente, muito prximo, assina-se nisto tudo como responsvel. O seu nome? Domiclio? Desconhecido, Grandseigneur. O senhor me v aqui, desolado. A minha nave foi equipada com estas belas coisinhas num mundo para mim estranho, sendo-me entregue no espao livre, pela tripulao do estaleiro. Rhodan ainda se controlava. Quem, alm do senhor, ainda est equipado com canhes conversores e campos defensivos especiais? Quais so os comandantes das naves de livre comrcio? Roi ficou srio. O senhor deveria acreditar em mim, se lhe digo, sir, que sou o nico livre-mercador que dispe destes recursos! Meus colegas so bastante honestos. Porm eu no creio que estejam suficientemente maduros para colocar tais brinquedinhos em suas mos. Isto, alis, tambm o meu parente se recusa a fazer! O senhor deveria presentear-me com a mesma confiana que o senhor j concedeu a dez mil de seus jovens comandantes. Cada um deles tem canhes conversores e campos defensivos especiais a bordo, no mesmo? O senhor pode ter certeza de que cada um destes comandantes, em caso extremo naturalmente! estaria pronto para entregar este segredo, bem mais depressa do que eu. E que isto no seja tomado por uma depreciao dos seus oficiais. Rhodan levou as mos s costas, fixou mais uma vez aquele rei parecendo um pouco em desalinho, de alto a baixo, e depois encaminhou-se para as telas de imagem. Por favor, comunique-se por hiper-rdio com o comandante de minha nave-capitnia. D-lhe sua posio atual. Por questes de segurana, chame tambm a frota do Setor Alvorada, sob comando do Marechal Solar Tifflor. Roi Danton comeou a sorrir novamente. Ao sentir o olhar de Atlan, rapidamente virou-lhe as costas. Por cima do ombro, perguntou:

Sire, o senhor me confiaria as armas secretas? Atlan hesitou por um segundo com sua resposta. Depois do que aconteceu, sem hesitao! A Humanidade no pode dar-se ao luxo de chocar seus melhores filhos, depois do surgimento de um perigo inteiramente desconhecido, mas evidentemente monstruoso. que eu tenho a sensao de que logo ns teremos que nos unir, numa s fora, ainda mais estreita que at agora. Cerca de dezoito mil ultranaves de combate sobre Rubin! Comandadas por uma potncia desconhecida. Equipadas com armas que no lhe querem conceder... Monsieur, esta para mim razo suficiente para receb-lo de braos abertos em cada um dos estaleiros solares. O senhor, afinal de contas, no o nico estranho que, de repente, passa a atirar com canhes conversores. E s com a notvel diferena de que o senhor no atirou em ns! O que no se pode dizer dos comandantes da frota gigante. Houve silncio na grande sala de comando da Francis Drake. Rhodan no disse nada. Nem virou a cabea. Olhava fixamente as telas de imagem, como se jamais tivesse visto antes o esplendor da galxia com suas estrelas cintilantes, to prximas como neste instante.

12
No sistema de Roi ia em andamento uma batalha irreal. Formaes da Frota Solar, sob a chefia de Tifflor, tentavam abrir uma brecha nas falanges da armada adversria. Fracassaram! Os supergigantes das sees nove e seis eram inteiramente suficientes para repelir as cinco mil unidades da Frota Alvorada, sem perdas prprias. Isto resultou do fato, facilmente explicvel, de que a frota de Tifflor consistia de formaes mistas de todos os tamanhos. Do outro lado havia apenas ultranaves de combate gigantescas! Nas primeiras horas da manh do dia 28 de agosto de 2.436 d.C, Tifflor bateu com suas flotilhas em retirada. Quase mesma hora, a Crest IV tinha terminado sua manobra de ajustagem. Os trs mil homens do comando de desembarque j se encontravam a bordo da nave-capitnia da frota, cujos danos de batalha podiam ser remediados com meios de bordo, em sua maior parte. Perry Rhodan e Atlan estavam diante do rei dos livre-mercadores, na eclusa do plo superior. Somente Rasto Hims, Oro Masut, o comandante da Crest IV e o seu primeiro-oficial, o Tenente-Coronel Ische Moghu, tambm se encontravam no pequeno recinto. Roi estava novamente representando o seu papel. Ele vestira um novo traje e se perfumara bastante. Espero poder rev-lo em breve, Danton declarou Rhodan. Deixo-o ir em paz, porque me digo que a sua deteno seria sem sentido. O seu suposto parente, nem por isso, seria impedido de construir novos canhes conversores. Agradeo-lhe a sua ajuda. Passe muito bem. O senhor um comandante excepcional e um ttico e estrategista com estofo de um grande comandante de frota. Rhodan levou a mo pala do seu bon, virou-se abruptamente e entrou na eclusa. Roi ficou olhando atrs dele, sem demonstrar o que sentia. Depois ele disse, baixinho: Quero agradecer-lhe a sua ajuda, sire. Atlan fez um gesto defensivo. Isto eu no posso aceitar. O Administrador-Geral decidiu-se, sem minha ajuda, a desistir de sua deteno. O senhor quer saber de uma coisa...? Atlan sorriu estranhamente. O senhor sabe que ele, nem com a maior boa vontade, conseguiria pensar no senhor como um criminoso? Questo de sensibilidade, sire. Exatamente, meu jovem amigo! Alis, isto exclusivamente uma questo de sensibilidade. Adeus e passe bem, Roi Danton. As comportas internas da eclusa de ar deslizaram, fechando-se. Minutos depois o space-jet partiu e desapareceu no corpo gigantesco da Crest IV. Roi voltou-se para o seu primeiro-oficial. Para casa, Hims. Mas preste bastante ateno para que a estrela de Boscyk tambm no seja descoberta. Eu ainda estou espantado resmungou Rasto Hims. Ele at chegou a deixar-nos o carregamento de howalgnio. No mesmo? Nunca tarde para aprendermos mais alguma coisa. E agora livre-me de sua presena e d partida na nave. Este setor do espao lentamente comea a dar-me arrepios na espinha. Hims saiu. Ele murmurou alguns palavres para si mesmo, que Roi fez questo de no ouvir. Somente Oro Masut seguiu o rei dos livre-mercadores para seus aposentos particulares.

Roi jogou o tricrnio sobre uma arca de madeira de lei e observou, na tela de imagem, a partida da Crest IV, at que ela desapareceu no negrume do cosmo. Deprimido, sir? quis saber o ertrusiano, com uma voz excepcionalmente baixa. excepcionalmente Sim, um pouco. Quer saber de uma coisa, grandalho? Quando um homem elogiado e honrado por seu pai, sem que este pai saiba que aquele a quem est elogiando e honrando seu filho legtimo, isso significa muito. Eu jamais amei e apreciei meu pai como agora. Agora, apreciei depois que ele abandonou minha nave, sem ter me reconhecido. O galinho fanfarro, o janota, o palhao, representou bem o seu papel. Perry Rhodan soube, inconscientemente, que o senhor o seu filho desaparecido. Talvez. Ele, algumas vezes, olhava me de modo estranho. Atlan parece suspeitar, mais olhava-me ainda, da verdade. Ele fez algumas observaes bastante inquietadoras. Roi riu baixinho, para si mesmo. Ele costumava tomar-me sobre os joelhos e encobria minhas travessuras de garoto. Ele me maravilhoso. Quando eu tiver conseguido apenas uma parte de sua grandeza humana, voltarei para casa. At agora apenas consegui ganhar bilhes e construir uma potncia econmica. Isto no o bastante para a sua auto auto-estima? Um esperto homem de negcios e um rei de mercadores ainda, nem de longe, um Perry Rhodan! O que foi que eu j fiz para a Humanidade? No, Oro, o tempo ainda no amadureceu. A Francis Drake acelerou. O seu alvo era um mundo de nome Olimpo. O mesmo orbitava, como segundo planeta, a estrela Boscyk. undo

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Eles perseguiram o rei dos livre livre-mercadores e acabaram sendo os perseguidos, quando um rob gigante, com uma frota de ultranaves csmicas, bloqueou o sistema de Roi. O Coronel Don Redhorse tentou, com seu cruzador de combate Black Hills, romper o bloqueio, para retirar Perry Rhodan e seus homens do planeta Rubin. Nesta misso desesperada a Black Hills destruda pelo fogo das ultranaves csmicas estranhas. Somente poucos homens conseguem escapar. As suas aventuras so contadas no prximo volume da srie Perry Rhodan, que traz o ttulo A Plataforma do Terror.

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