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A HABILIDADE SUTIL

bservar o segurana John Berger de olho nos clientes que percorrem o primeiro andar de uma loja de departamentos no Upper East Side de Manhattan testemunhar a ateno em ao. Vestindo um terno preto discreto, camisa branca e gravata vermelha e o walkie-talkie sempre em punho, John se movimenta sem parar, o foco sempre em um ou outro cliente. Podemos dizer que ele os olhos da loja. um desafio imenso. H mais de cinquenta pessoas no andar a todo momento, indo de um balco de joalheria a outro, examinando as echarpes Valentino, selecionando as bolsas Prada. Enquanto os clientes analisam os produtos, John analisa os clientes. John parece fazer uma dana por entre os clientes, como uma partcula em movimento browniano. Por alguns segundos, fica parado atrs de um balco de bolsas com os olhos grudados num possvel comprador, ento vai rapidamente para um ponto de observao ao lado da porta, apenas para em seguida mover-se furtivamente at um canto de onde consegue ter uma viso privilegiada de um trio potencialmente suspeito. Enquanto os clientes veem apenas as mercadorias, indiferentes ao olhar atento de John, ele examina detalhadamente a todos. H um ditado na ndia que diz: Quando um batedor de carteiras encontra um santo, tudo o que ele v so os bolsos. Em qualquer aglomerao, o que John v so os batedores de carteiras. O olhar dele vai de um lado a outro como um holofote. Sou capaz de imaginar seu rosto se transformando em um globo ocular gigantesco, lembrando um ciclope e seu nico olho. John a personificao do foco.
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O que ele procura? um jeito de mexer os olhos ou um movimento do corpo que lhe do a indicao de haver a inteno de roubar, John me diz. Ou os clientes andando em bandos, ou aquele olhando ao redor furtivamente. Fao isso h tanto tempo que simplesmente reconheo os sinais. Quando se concentra num cliente entre os cinquenta, John consegue ignorar os outros 49 e todo o resto. Uma proeza de concentrao em meio a um mar de distrao. Essa conscincia panormica, alternada com a constante vigilncia por um sinal revelador, exige diversos tipos de ateno a ateno seletiva, a alerta, a orientada e a que administra tudo isso , todos baseados em teias de circuitos cerebrais distintamente singulares e cada um deles sendo uma ferramenta mental essencial.1 O exame contnuo e atento de John em busca de algo extraordinrio representa uma das primeiras facetas da ateno a serem estudadas cientificamente. A anlise do que nos ajuda a ficarmos vigilantes se intensificou durante a Segunda Guerra Mundial, estimulada pela necessidade militar de operadores de radar capazes de se manterem em alerta mximo durante horas a fio. No auge da Guerra Fria, me lembro de ter visitado um pesquisador que havia sido encarregado pelo Pentgono para estudar nveis de vigilncia durante perodos de privao de sono de trs a cinco dias aproximadamente o tempo que os oficiais militares enfurnados em bunkers precisariam se manter acordados durante a Terceira Guerra Mundial. Felizmente, a experincia nunca precisou ser testada na prtica, embora sua encorajadora descoberta tenha sido de que mesmo depois de trs ou mais noites sem sono as pessoas ainda so capazes de prestar bastante ateno, caso suas motivaes sejam fortes o suficiente (caso contrrio, caem no sono imediatamente). Muito recentemente, a cincia da ateno floresceu para muito alm da vigilncia. Essa cincia diz que nossa capacidade de ateno determina o nvel de competncia com que realizamos determinada tarefa. Se ela ruim, nos samos mal. Se poderosa, podemos nos sobressair. A prpria destreza na vida depende dessa habilidade sutil. Embora a conexo entre ateno e excelncia permanea oculta a maior parte do tempo, ela reverbera em quase tudo que tentamos realizar.
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Essa ferramenta flexvel se adapta a inmeras operaes mentais. Uma pequena lista de alguns pontos bsicos inclui compreenso, memria, aprendizagem, percepo do que sentimos e por que, leitura das emoes dos outros e interao harmoniosa. Trazer tona esse fator invisvel de eficincia nos permite visualizar os benefcios de aprimorar essa faculdade mental e compreender melhor como fazer isso. Atravs de uma iluso de tica da mente, costumamos registrar os produtos finais da ateno nossas ideias boas e ms, uma piscada de olhos reveladora ou um sorriso convidativo, o aroma do caf recm-passado sem percebermos o sinal da prpria conscincia. Apesar da importncia que ela tem para a forma como levamos a vida, a ateno, em todas as suas variantes, representa um recurso mental subestimado e pouco percebido. Meu objetivo aqui realar essa vaga e depreciada habilidade no contexto das operaes mentais e destacar seu papel na experincia de uma vida satisfatria. Nossa jornada comea pela explorao de alguns pontos bsicos da ateno. A ateno vigilante de John apenas um deles. A cincia cognitiva realiza um amplo conjunto de estudos sobre concentrao, ateno seletiva e conscincia aberta, e tambm sobre como a mente direciona a ateno para dentro a fim de inspecionar e gerenciar operaes mentais. Capacidades fundamentais derivam desses mecanismos bsicos da nossa vida mental. A autoconscincia, por exemplo, promove a autogesto. A empatia, por sua vez, a base da habilidade de se relacionar. So pontos fundamentais da inteligncia emocional. Como veremos, a fraqueza desses pontos pode sabotar uma vida ou uma carreira, enquanto a fora aumenta a realizao e o sucesso. Para alm desses domnios, a cincia dos sistemas nos leva a dimenses mais amplas de foco ao observarmos as coisas ao nosso redor, nos sintonizando aos sistemas complexos que definem e restringem nosso mundo.2 Esse foco externo nos impe o desafio oculto que nos ligarmos a esses sistemas vitais: como nosso crebro no foi projetado para essa tarefa, nos atrapalhamos. No entanto, estar consciente desses sistemas pode nos ajudar a compreender o funcionamento de uma organizao, uma economia ou os processos globais que sustentam a vida neste planeta. Tudo isso pode ser resumido em uma trade: o foco interno, o foco no outro e o foco externo. Uma vida bem vivida exige que dominemos os trs.
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A boa notcia sobre a ateno vem dos laboratrios de neurocincias e das salas de aula, onde descobertas apontam para as formas pelas quais podemos fortalecer esse msculo vital da mente. A ateno funciona como um msculo: pouco utilizada, ela definha; bem utilizada, ela melhora e se expande. Veremos como um treinamento inteligente pode desenvolver e refinar o msculo da nossa ateno e at mesmo reabilitar crebros carentes de foco. Para que obtenham resultados, lderes precisam dos trs tipos de foco. O foco interno nos pe em sintonia com nossas intuies, nossos valores principais e nossas melhores decises. O foco no outro facilita nossas ligaes com as pessoas das nossas vidas. E o foco externo nos ajuda a navegar pelo mundo que nos rodeia. Um lder fora de sintonia com seu mundo interno ser um desorientado; um lder cego para o mundo dos outros ser um desinformado; os lderes indiferentes aos sistemas maiores dentro dos quais operam sero pegos de surpresa. E no so apenas os lderes que se beneficiam de um equilbrio neste foco triplo. Todos vivemos em ambientes intimidadores, cheios de tenso, metas competitivas e as tentaes da vida moderna. Cada um dos trs tipos de ateno pode nos ajudar a encontrar um equilbrio com o qual podemos ser ao mesmo tempo felizes e produtivos. A ateno, do latim attendere, entrar em contato, nos conecta ao mundo, moldando e definindo a nossa experincia. Como escrevem os neurocientistas cognitivos Michael Posner e Mary Rothbart, a ateno fornece os mecanismos que sustentam nossa conscincia do mundo e a regulao voluntria dos nossos pensamentos e sentimentos.3 Anne Treisman, uma autoridade nessa rea de pesquisa, lembra que o modo como aplicamos nossa ateno determina o que vemos.4 Ou, como diz Yoda: O seu foco a sua realidade.

O MOMENTO HUMANO AMEAADO

A cabea da menininha ia apenas at a cintura da me, a quem ela abraava com fora durante um trajeto de balsa at uma ilha de veraneio. A me, porm, no reagia filha, nem sequer parecia not-la: passou o tempo todo absorta em seu iPad.
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Houve uma reprise dessa cena alguns minutos depois, quando entrei numa van junto com nove integrantes de uma irmandade universitria que aquela noite viajavam para um fim de semana fora. Um minuto depois de se sentarem na van escura, luzinhas se acenderam, e todas as moas comearam a mexer nos seus iPhones ou tablets. Conversas aleatrias pipocavam enquanto enviavam mensagem ou navegavam pelo Facebook. Mas na maior parte do tempo houve silncio. A indiferena daquela me e o silncio entre as moas so sintomas de como a tecnologia captura a nossa ateno e interrompe as nossas conexes. Em 2006, a palavra pizzled entrou no lxico ingls. Combinao de puzzled (perplexo) e pissed off (irritado), capturava a sensao que se tinha quando se estava com algum e essa pessoa pegava o Blackberry para comear a conversar com outra. Na poca, as pessoas se sentiam magoadas e indignadas diante disso. Hoje, a norma. Os adolescentes, a vanguarda do nosso futuro, so o epicentro. No comeo desta dcada, a contagem de mensagens de texto mensais disparou para 3.417, o dobro do nmero de apenas poucos anos atrs. Enquanto isso, o tempo que passam ao telefone caiu.5 O adolescente mdio americano recebe e envia mais de cem mensagens de texto por dia, cerca de dez a cada hora acordado. J vi um garoto escrevendo uma mensagem enquanto andava de bicicleta. Um amigo me contou: Fui visitar uns primos em Nova Jersey recentemente, e os filhos deles tinham todos os aparelhos eletrnicos conhecidos pelo homem. Tudo o que vi foi a cabea deles. Passavam o tempo todo conferindo os iPhones para ver quem havia lhes mandado mensagens e o que havia sido atualizado no Facebook ou ficavam perdidos em algum video game. Eles ignoram completamente o que est acontecendo ao redor e no fazem ideia de como interagir com algum durante qualquer perodo de tempo. As crianas de hoje esto crescendo numa nova realidade, na qual esto conectados mais a mquinas e menos a pessoas de uma maneira que jamais aconteceu antes na histria da humanidade. Isso perturbador por diversos motivos. Por exemplo: o circuito social e emocional do crebro de uma criana aprende atravs dos contatos e das conversas com todos que ela encontra durante um dia. Essas interaes moldam o circuito cerebral. Menos horas passadas com gente e mais horas olhando fixamente para uma tela digitalizada so o prenncio de dficits.
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Todo esse envolvimento digital cobra um custo no tempo dedicado a pessoas de verdade o meio em que aprendemos a ler sinais no verbais. A nova safra de nativos do mundo digital pode ser muito hbil nos teclados, mas completamente desajeitada quando se trata de interpretar comportamentos alheios frente a frente, em tempo real principalmente de sentir o incmodo dos outros quando eles param para ler um texto no meio de uma conversa.6 Um estudante universitrio observa a solido e o isolamento que acompanham uma vida reclusa ao mundo virtual de tweets, atualizaes de status e postagens de fotos do meu jantar. Ele lembra que seus colegas esto perdendo a habilidade de manter uma conversa, sem falar nas discusses profundas capazes de enriquecer os anos de universidade. E acrescenta: Nenhum aniversrio, show, encontro ou festa pode ser desfrutado sem que voc se distancie do que est fazendo para que aqueles no seu mundo virtual saibam instantaneamente como voc est se divertindo. Existem os fundamentos da ateno, o msculo cognitivo que nos permite acompanhar uma histria, concluir uma tarefa, aprender ou criar. De algumas maneiras, como veremos, as interminveis horas que os jovens passam olhando fixamente para aparelhos eletrnicos pode ajud-los a adquirir habilidades cognitivas especficas. Mas h preocupaes e questes sobre como essas mesmas horas podem levar a dficits de habilidades emocionais, sociais e cognitivas essenciais. Uma professora da oitava srie me contou que, por muitos anos, ela fez turmas sucessivas de alunos lerem o mesmo livro: Mitologia, de Edith Hamilton. Seus alunos adoravam o livro at mais ou menos cinco anos atrs. Comecei a ver que as crianas no estavam to empolgadas, e nem mesmo os grupos com alto desempenho conseguiam se envolver, ela me falou. Eles dizem que a leitura difcil demais, que as frases so complicadas demais, que preciso muito tempo para se ler uma pgina. Ela se pergunta se, talvez, a capacidade de leitura de seus alunos tenha sido, de alguma maneira, prejudicada pelas mensagens de texto curtas e picotadas que eles recebem. Um aluno confessou que, no ano anterior, passou 2 mil horas jogando video game. Ela acrescenta: difcil ensinar as regras de utilizao da vrgula quando voc est competindo com o World of Warcraft.
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Levando essa questo ao extremo, Taiwan, Coreia e outros pases asiticos veem o vcio em internet em games, mdias sociais, realidades virtuais entre a juventude como um problema de sade nacional, isolando os jovens. Cerca de 8% dos jogadores de video game norte-americanos entre 8 e 18 anos parecem se encaixar nos critrios diagnsticos da psiquiatria para o vcio. Estudos cerebrais revelam mudanas em seus sistemas de recompensa neural enquanto jogam semelhantes aos encontrados em viciados em lcool e drogas.7 Ocasionalmente, histrias terrveis relatam casos de jogadores viciados que dormem o dia todo e jogam a noite inteira, raramente parando para comer ou fazer higiene pessoal, e chegam at mesmo a se tornar violentos quando membros da famlia tentam faz-los parar. Uma relao emptica exige ateno conjunta foco mtuo. A necessidade de fazermos um esforo para termos esse tipo de momento humano nunca foi maior, levando em considerao o oceano de distraes que todos enfrentamos diariamente.

O EMPOBRECIMENTO DA ATENO

H tambm um preo a ser pago pela diminuio da ateno entre os adultos. No Mxico, a executiva de contas de uma grande rede de rdio reclama: Alguns anos atrs, podamos fazer um vdeo de cinco minutos para apresentarmos a uma agncia de publicidade. Hoje, precisamos nos limitar a, no mximo, um minuto e meio. Se no prendermos a ateno nesse perodo, todo mundo comea a checar mensagens. Um professor universitrio que leciona cinema me contou que est lendo uma biografia de um de seus heris, o lendrio diretor francs Franois Truffaut. Mas ele diz: No consigo ler mais de duas pginas por vez. Sinto uma necessidade incontrolvel de entrar na internet e ver se recebi novos e-mails. Acho que estou perdendo a minha capacidade de manter a concentrao em qualquer coisa sria. A incapacidade de resistir a conferir o e-mail ou o Facebook em vez de nos focarmos na pessoa que est conversando conosco leva ao que o socilogo Erving Goffman, um magistral observador da interao social, chamou de um fora, um gesto que diz outra pessoa que no estou interessado no que est acontecendo aqui e agora.
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Na terceira conferncia All Things D(igital) (Todas as coisas digitais), em 2005, os anfitries desligaram o wi-fi do salo principal por causa do brilho das telas dos laptops, indicando que as pessoas da plateia no estavam atentas ao no palco. Estavam distantes, num estado que um dos participantes chamou de ateno parcial contnua, uma confuso mental induzida por uma sobrecarga de input de informao dos palestrantes, das outras pessoas no ambiente e do que eles estavam fazendo em seus laptops.8 Para combater tal foco parcial, hoje algumas empresas do Vale do Silcio baniram laptops, celulares e outras ferramentas digitais durante reunies. Quando fica muito tempo sem conferir o celular, uma executiva da indstria editorial confessa que fica com uma sensao irritante. A gente perde aquele barato que sente quando h uma mensagem. Sabemos que no legal ficar checando o celular quando estamos com algum, mas viciante. Assim, ela e o marido tm um pacto. Quando chegamos em casa do trabalho, guardamos os telefones numa gaveta. Se o aparelho fica na minha frente, eu fico ansiosa, simplesmente preciso conferir se no chegou nada. Mas agora tentamos estar mais presentes um para o outro. Conversamos. O nosso foco est continuamente lutando contra distraes, tanto internas quanto externas. A questo : o que as nossas distraes esto nos custando? Um executivo de uma empresa financeira me disse: Quando percebo que a minha mente esteve em outro lugar durante uma reunio, me pergunto quais oportunidades eu perdi ali mesmo. Os pacientes esto dizendo a um mdico conhecido meu que esto se automedicando com drogas para transtorno de dficit de ateno ou narcolepsia para continuarem trabalhando. Um advogado lhe disse: Se eu no tomasse, no conseguiria ler contratos. Antes, os pacientes precisavam de um diagnstico para tais receitas; agora, esses medicamentos se tornaram melhoradores de desempenho rotineiros. Um nmero crescente de adolescentes finge ter sintomas de dficit de ateno a fim de conseguir prescries para estimulantes, uma via qumica para a ateno. E Tony Schwartz, um consultor que treina lderes sobre como administrar melhor a energia, me diz: Fazemos as pessoas se tornarem mais conscientes do modo como usam a ateno, que sempre ruim. A ateno hoje o problema nmero um nas mentes dos nossos clientes.
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A enxurrada de dados que nos atinge leva a atalhos desleixados, como selecionar e-mails pelo assunto, pular muitas das mensagens de voz, ler por alto mensagens e memorandos. No apenas que tenhamos desenvolvido hbitos de ateno que nos tornam menos eficientes, mas que o peso das mensagens nos deixa muito pouco tempo para simplesmente refletir a respeito do que elas realmente significam. Tudo isso foi previsto h muito tempo, l em 1977, pelo economista vencedor do Nobel Herbert Simon. Ao escrever sobre o mundo que estava se tornando rico em informaes, ele alertou para o fato de que o que a informao consome a ateno de quem a recebe. Eis por que a riqueza de informaes cria a pobreza de ateno.9

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