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Cientistas "extraem" ouro do solo atravs de plantas

O dinheiro no cresce nas rvores, mas o ouro pode crescer. A concluso de uma equipa
internacional de investigadores que descobriu uma forma de "cultivar" e colher ouro
atravs das plantas, recorrendo a uma tcnica que as utiliza para extrar partculas deste
material precioso do solo.
A notcia avanada pelo portal LiveScience, que ouviu Chris Anderson, engenheiro
geoqumico da Universidade de Massey, na Nova Zelndia, que tem coordenado a
investigao que se prolonga h mais de uma dcada.
De acordo com Anderson e os colegas, certas plantas tm uma capacidade natural para
"sugar", a partir das razes, metais como o nquel, o cdmio e o zinco, que "ascende",
depois, at s suas folhas e rebentos.
Os especialistas tm explorado a utilizao destas plantas - conhecidas como
'hiperacumuladoras' - para limpar a poluio dos solos, mas a hiptese de as utilizar como
'acumuladores' de ouro nunca foi considerada j que este metal no se dissolve facilmente
na gua, pelo que as plantas no conseguem, de forma natural, absorver as suas partculas.
H cerca de 15 anos, Anderson demonstrou, pela primeira vez, que possvel fazer plantas
de mostarda "absorver" o ouro presente em solos quimicamente tratados e a investigao
continua, tendo conduzido concluso de que "sob certas condies qumicas, a
solubilidade do ouro pode ser forada".

O funcionamento da tecnologia simples: o primeiro passo plantar, por exemplo, plantas


como mostarda ( direita), girassis ou tabaco num solo que contenha ouro - como os locais
em volta de antigas minas - e, depois de as plantas atingirem a sua altura mxima, "tratar" o
solo com uma mistura qumica que torne o ouro solvel.
Assim, quando as plantas "transpiram", junto com a gua viro tambm ao de cima as
partculas de ouro, que ficaro acumuladas na biomassa das plantas e assim ficam prontas
para ser colhidas. Embora a 'produo' do ouro seja fcil, a dificuldade da tcnica reside,
precisamente, na sua extrao.
"Colheita" do ouro a principal dificuldade
"Se as plantas forem queimadas, parte do ouro permanece 'agarrado' s cinzas, mas outra
parte desaparece. Processar as cinzas tambm apresenta dificuldades e requer o uso em
quantidades enormes de cidos fortes, que pode ser perigoso transportar", admite
Anderson em declaraes ao LiveScience.
Alm disso, improvvel que esta tcnica venha a substituir a extrao tradicional de ouro,
j que o metal precioso 'extrado' das plantas se apresenta sob a forma de nanopartculas,
sendo de maior interesse para a indstria qumica, que as utiliza como catalisadores. "O
principal valor [desta tecnologia] est no facto de ajudar a limpar solos poludos", defende.
Isto porque os qumicos que ajudam a tornar o ouro solvel induzem, tambm, as plantas a
"absorver" e trazer ao de cima outras substncias que contaminam os solos, como o
mercrio, o arsnio e o cobre, poluentes comuns que habitualmente se encontram nas reas
que circundam antigas minas e que colocam em risco os seres humanos e o ambiente.
"Se conseguirmos lucrar 'cultivando' ouro e, ao mesmo tempo, limpando o solo, ento
teremos um bom resultado", considerou Anderson, que, atualmente, se encontra a
trabalhar na Indonsia com o objetivo de desenvolver um sistema sustentvel e artesanal,
de pequena escala, para ajudar os mineiros a reduzir a poluio por mercrio.
Processo pode ser prejudicial para o ambiente

Apesar dos benefcios da tcnica para a limpeza dos solos, h tambm cientistas que
acreditam que o mtodo tem riscos ambientais demasiado pesados associados produo
do ouro a partir das plantas, um preo que no vale a pena pagar.
Scott Angle, agronomista da Universidade da Georgia, defendeu, em entrevista ao
LiveScience, que "o processo em si prprio pode gerar problemas ambientais", j que entre
os qumicos usados para dissolver o ouro esto substncias muito perigosas, como o cianeto
e o tiocianato.