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DOMINGO, 28 DE NOVEMBRO DE 2010

BIOLOGIA

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COORDENAO ARMINDO RODRIGUES | DEPARTAMENTO DE BIOLOGIA DA UNIVERSIDADE DOS AORES

Biopesticidas
O Futuro do Controlo de Pragas?
DUARTE TOUBARRO
INVESTIGADOR

Um microrganismo predador de insectos, presente no solo vulcnico dos Aores, pode dar um contributo fundamental para descobrir novas molculas com potencial insecticida
partir da 2 Guerra Mundial os pesticidas de sntese orgnica tm sido amplamente utilizados para controlar uma grande variedade de pragas agrcolas. Os efeitos indesejveis para a sade e para o ambiente, bem como o desenvolvimento de resistncia a estes pesticidas, tm estimulado o aumento da pesquisa de alternativas biolgicas ao controlo de insectos pragas. O controlo biolgico consiste na reduo de populaes de pragas atravs da introduo de inimigos naturais dos insectos, muitas das vezes microrganismos parasitas, predadores ou patgenos. A utilizao destes agentes de controlo biolgico tem constitudo uma tmida alternativa aos pesticidas qumicos devido, sobretudo, a dificuldades de produo e de manipulao dos organismos vivos, bem como ao reduzido nmero de insectos susceptveis a estes agentes. Uma nova abordagem de controlo biolgico centra-se sobretudo no enorme potencial das molculas produzidas pelos microrganismos insecticidas. At recentemente, no se conheciam as armas moleculares que esses microrganismos usam para matar os insectos nem os genes que as codificam. Pesticidas naturais especficos para uma determinada praga, numa cultura especfica e num determinado momento so hoje investigados nas Universidades, Centros de Investigao e Indstrias. O foco da investigao recai sobre as ltimas conquistas no conhecimento molecular, na tentativa de elucidar a especificidade, a eficincia e os modos de aco de algumas molculas txicas, visando compreender o seu potencial como insecticida. Os nemtodes so microrganismos utilizados no controlo biolgico; milhes de anos de evoluo positiva (seleco natural dos organismos mais eficazes) deram origem ao seu repertrio molecular actual e fazem deles insecticidas muito eficientes. A sua elevada capacidade de penetrao e infeco, bem como os profundos danos que causam nas clulas e tecidos dos insectos do indicaes de que produzem um complexo cocktail de molculas com uma aco concreta. Estudos cientficos recentes mostraram que durante a infeco dos insectos os nemtodes libertam molculas txicas, enzimas capazes de degradar

Avanos no conhecimento molecular elucidam os modos de aco dos inimigos naturais dos insectos Molculas biolgicas podero desempenhar um papel crucial numa futura gerao de insecticidas

protenas e aucares, bem como enzimas capazes de alterar outras molculas. Algumas destas molculas foram isoladas e purificadas para ser feita a sua caracterizao bioqumica e funcional. Os seus papis no processo infeccioso comeam agora a ser descobertos, revelando um

maravilhoso e complexo mundo de interaces moleculares. As enzimas desempenham um papel importante na penetrao do nemtode no insecto, e sabe-se que elas so capazes de digerir uma grande variedade de substratos, incluindo o exoesqueleto dos insectos (constitudo por quitina) e os seus tecidos internos. Algumas molculas, tambm enzimas, so capazes de modificar as clulas do insecto e provocar o seu suicdio (por um processo designado apoptose), amplificando a destruio dos tecidos. Outras enzimas so capazes de destruir compostos e clulas de defesa do insecto impedindo que o nemtode seja reconhecido. Outras ainda, as toxinas, quando em contacto com o insecto conseguem paralis-lo muito rapidamente sem o matar, num processo reversvel e cujo modo de aco ainda no est completamente desvendado. Surpreendentemente, nestas prote-

nas produzidas pelo nemtode foram identificadas mltiplas funes, combinando, por exemplo, na mesma molcula funes enzimticas e funes txicas. Uma anlise atenta da sequncia e da estrutura tridimensional revelou a existncia, na mesma molcula, de locais funcionalmente distintos designados domnios. Cada um destes domnios tem uma aco distinta e autnoma do outro fazendo com que estas molculas sejam verdadeiramente multifuncionais. A grande vantagem destas molculas serem capazes de reconhecer, ligar-se e matar clulas de insecto, no lhes sendo reconhecida nenhuma aco sobre clulas de mamferos, nomeadamente do homem. Assim, estas molculas biolgicas podero desempenhar um papel crucial no desenvolvimento de uma futura gerao de insecticidas, capaz de proteger as culturas alimentares, minimizando os riscos para a sade humana.

Universidade dos Aores investiga nemtodes


Um dos primeiros projectos investigou o potencial de nemtodes no controlo do Escaravelho Japons que, nos anos , se tornou uma praga na Ilha Terceira. Hoje, o CIRN trabalha na busca de novos agentes de controlo biolgico, adaptabilidade, impacto ecolgico e segurana. Trabalhos recentes aqui desenvolvidos, e publicados em revistas internacionais, constituem avanos no conhecimento e caracterizao das molculas responsveis pelo sucesso destes microrganismos como insecticidas.

Resistncia a protenas insecticidas de Bacillus thuringiensis


Molculas produzidas pela bactria B. thuringiensis tm sido utilizadas com sucesso no controlo de insectos-pragas ou transmissores de doenas. Um estudo recente publicado na revista PlosOne confirma a presena, no intestino do insecto, de stios especficos de ligao para protenas insecticidas, e refere a ocorrncia de algumas mutaes tradutoras de resistncia a estas protenas, ameaando a sua eficcia a longo prazo. Assim, urge desenvolver novas molculas insecticidas de substituio.