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Amante do Deserto

(Amber and the sheikh)

Stephanie Howard

Um amor sob as estrelas do deserto? Amber Buchanan no acreditava em amor primeira vista, nem em finais felizes. Com certeza, no acreditava que xeques do deserto ainda tinham o hbito de raptar mulheres bonitas e lev-las para longe! Foi quando conheceu o xeque Zoltan bin Hamad al-Khalifa. Nenhuma mulher poderia resistir quele homem. Ele era a imagem de perigo e excitao. Era atraente, extico... um milho de anos-luz distante do tipo de homem com que Amber estava habituada a lidar. Mas ser que esse prncipe do deserto a queria como esposa... ou apenas como parte de seu harm? Digitalizao: Mrcia Goto Reviso: Andra

Sabrina 1086 Amante do deserto Stephanie Howard

Copyright 1997 by Stephanie Howard Originalmente publicado em 1997 pela Silhouette Books, diviso da Harlequin Enterprises Limited. Ttulo original: Amber and the sheikh

Captulo I

Ele varreu com o olhar a imensido do deserto brilhante, detendo-se sobre uma bela moa loira. Instantaneamente, apurou a viso e, sob a veste branca tipicamente rabe, sentiu cada msculo do corpo se contrair. Seria miragem? S podia ser. Seria demais tal prmio ir a seu encontro. Impaciente, pegou o binculo que trazia pendurado ao pescoo. Sempre lhe diziam, e no s os bajuladores, que tinha a viso arguta de um falco, mas quela distncia era possvel enganar-se. A duna de areia sobre a qual se encontrava ficava a uns bons duzentos metros do acampamento beduno onde estava a beldade. Era muito provvel que fosse miragem, pois a luminosidade do deserto pregava peas nas pessoas. Franziu o cenho, o corpo tenso, ergueu o binculo e focalizou com cuidado. O conjunto de tendas marrons surgiu to ntido que pde discernir cada detalhe dos rostos risonhos das crianas que brincavam nos arredores. Movimentou o binculo para a lateral e avistou um par de camelos, um grupo de ancios agachados sombra e uma mulher toda de preto inclinada sobre panelas. Blasfemou. Ento, apenas imaginara ter visto a mulher loira. Devia saber que tal milagre era impossvel. Enquanto observava os espaos entre as tendas, porm, ela ressurgiu, como uma flor brotando na areia. Wallahi! Sentiu o corao bater mais forte. Ento, afinal, no enxergara mal! Aquela viso gloriosa no era fruto de sua imaginao! Imvel, mal acreditando na sorte, estudou-a. De p, ela conversava com dois homens, um velho beduno e o outro, supunha, um

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intrprete local. E, enquanto observava-a, sentiu uma fisgada de excitao. Era mesmo um milagre. Sonhara com uma moa assim. Avaliou a silhueta graciosa e escultural. Era esguia, mas no magra demais como tantas mulheres ocidentais. Vestia cala de sarja bege e blusa branca larga. Estudoulhe o semblante e achou-o igualmente agradvel. Rosto em forma de corao. Olhos azuis. Cheia de vida e brilho ao inclinar-se para dizer algo ao velho beduno, rindo. Mas os cabelos, uma nuvem de cachos cor de mel altura dos ombros, eram de longe seu mais belo atributo. A mulher personificava a resposta s suas preces. Era seu sonho em carne e osso. Sorriu, sentindo a excitao crescer. Agora que a encontrara, sabia o que deveria fazer. Baixou o binculo e voltou-se para o acompanhante, um homem alto, mas ainda assim meia cabea mais baixo do que ele mesmo, com barba preta espessa e olhos brilhantes e sagazes, que se mantinha quieto a seu lado. Rashid, h uma moa l no acampamento. Uma europia. Loira e muito bonita. Enquanto falava, tirou o binculo e passou-o para o acompanhante para que desse uma olhada. Sorriu. ela. Tenha a bondade de providenciar. Dada a ordem, voltou-se de repente e, como que por um sexto sentido, olhou para o cu onde um ser alado interpunha-se entre eles e o sol brilhante. Venha! ordenou, e ergueu o punho protegido pela luva de falcoeiro. Instantaneamente, o falco alinhou as asas douradas e pousou sem emitir rudo. Boa garota murmurou ele, acariciando levemente a cabea da ave com olhos amarelos bem abertos. Enquanto buscava no bolso a carapua de couro para cobrir a cabea do animal, sorriu para si mesmo, satisfeito. No haviam conseguido presa, mas mesmo assim fora um bom dia de caa. Recebera sem querer um prmio inestimvel. Ainda sorrindo, desceu a duna at a caminhonete, as pontas do kaffieyh branco, o vu rabe tradicional preso por uma corda de seda preta, flutuaram, expondo-lhe o rosto. Um rosto msculo. Cheio de sensualidade e poder. Olhos muito escuros, perspicazes e inteligentes, ornados por clios que a maioria das mulheres adoraria ter. Nariz orgulhoso e arrogante. Boca larga e autoritria. Era um rosto que, ao longo de seus trinta e quatro anos, causara muito arrepio. Ao chegar caminhonete, voltou-se rapidamente para Rashid. Cuide da moa imediatamente ordenou. No perca tempo. O criado assentiu. Nada tema, senhor. O pedido ser providenciado imediatamente. Rashid j planejava como realizaria a tarefa, sem cogitar que pudesse ser algo impossvel. Pois era um desejo do xeque Zoltan bin Hamad al-Khalifa. E tudo o que o xeque Zoltan decretava cumpria-se. Don, este lugar mgico. Diferente de qualquer lugar em que j estive. Agora sei o que as pessoas querem dizer quando falam sobre a seduo misteriosa do Oriente!

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Amber Buchanan, envolta numa kaftan turquesa, sentava-se de pernas cruzadas sobre a colcha azul da cama do hotel, cheia de entusiasmo enquanto falava ao telefone. S h um problema. Franziu levemente o cenho, jogando para trs a nuvem de cachos loiros. Aquelas entrevistas que agendei antes de sair de Londres... Bem, metade delas foram canceladas. Desse jeito mesmo, sem explicaes. E minha viagem at o acampamento beduno hoje cedo acabou sendo uma perda de tempo. Eles simplesmente no quiseram cooperar. Suspirou. De algum modo, preciso encontrar uma maneira de ganhar-lhes a confiana... Seguiu-se uma risada conhecedora e amigvel do outro lado da linha. Bem, acho que isso no vai ser problema... Don era seu scio na Amber Research, empresa que ela montara havia trs anos, quando tinha vinte e trs anos, conhecia bem o poder de persuaso de Amber. "Ela convence qualquer um de qualquer coisa", assegurava. Mas acha que consegue estar aqui no fim da semana que vem? indagou, duvidoso. Vou tentar, Don. Mas eu o aviso em dois dias. Mandarei um fax. D para esperar at l? Sem problemas. Aguardo notcia, ento. Agora, melhor desligar. Enquanto voc descansa debaixo das palmeiras, algum tem que trabalhar alfinetou ele. Amber riu. Como se eu no trabalhasse... Esperta, acrescentou: Pensarei em voc na garoa londrina tpica de fevereiro enquanto estiver tomando meu suco de laranja junto piscina. Divirta-se! At, Amber. At, Don. Manterei contato. Amber desligou o telefone e, sorrindo, recostou-se nos travesseiros. Suco de laranja junto piscina! Quem dera! Desde que chegara quele pequeno principado no meio do deserto, quarenta e oito horas antes, no tivera um minuto de descanso. Nem sabia onde ficava a piscina do hotel! Fora a Ras al-Houht com o objetivo de pesquisar aspectos locais para a me, uma escritora empenhada em criar um romance ambientado exatamente ali. Uma histria pouco provvel, na opinio de Amber, sobre uma moa inglesa que era raptada por um grupo de bedunos e acabava se apaixonando pelo lder deles! Ora, as mulheres contemporneas no se sentiam atradas por aquele tipo macho. Mas a me desdenhara de sua opinio com um sorriso perspicaz! Mas Amber no discutira muito, pois queria mesmo viajar para a Arbia. Primeiro, porque nunca visitara aquela parte do mundo e, segundo, queria esquecer mais rpido o rompimento de seu noivado com Adrian, seis meses antes. A famlia e os amigos chocaram-se ao saber do rompimento, pois eles ficaram juntos dois anos e meio e pareciam um casal perfeito. Muitos ainda a consideravam maluca por abrir mo daquele partido. Aps seis meses de muito estresse e aborrecimento, animara-se com a

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perspectiva de deixar Londres por algumas semanas, mudando completamente de cenrio e com uma tarefa das mais agradveis: pesquisa. O problema era que no conseguia avanar no trabalho de campo, conforme comentara com Don. Tinha que reverter a situao frustrante, pois, se no estivesse de volta empresa na semana seguinte, Don seria obrigado a adiar a viagem dele Califrnia. Mas como conseguir a colaborao da gente local? Franzindo o cenho, olhou alm da janela aberta, contemplando palmeiras altas contra o cu muito azul, lembrando minaretes. O lugar era fascinante, muito mais bonito do que esperava, mas, ao mesmo tempo, diferente de tudo a que estava acostumada no Ocidente. O fato era que tinha em mos um monte de entrevistas canceladas nenhuma perspectiva de reconsiderao por parte de nenhuma das pessoas antes dispostas a conversar. Precisava de uma nova abordagem, talvez de algumas dicas sobre como entrar na psique rabe! Nesse instante, bateram na porta. S um minuto! J vou! Amber pulou da cama e foi correndo abrir a porta. Talvez fosse uma alma bondosa que, sensibilizada com seu problema, decidira responder a algumas de suas perguntas... embora provavelmente fosse apenas o servio de quarto com toalhas limpas! No era o servio de quarto. Era um mensageiro com um envelope. para a senhorita. Foi entregue pessoalmente h poucos minutos. Obrigada. Amber pegou o envelope e franziu o cenho, curiosa. Parecia muito importante. O papel pergaminho de cor creme trazia seu nome, "Srta. Amber Buchanan", em bela caligrafia artstica. No verso, uma insgnia dourada com caracteres rabes. A curiosidade quadruplicou. De quem seria? Passou uma gorjeta ao mensageiro e fechou a porta. Ento, impaciente, rasgou o envelope e tirou uma folha de papel solitria. A mensagem era surpreendente. Amber leu e piscou. Ento, releu a mensagem. O Xeque Zoltan bin Hamad al-Khalifa, Emir do Principado de Ras al-Houht, requer vossa presena no palcio Emiri s dez horas da manh de amanh. Amber ergueu o olhar e alegrou-se. Ora, talvez estivesse certa! Algum l em cima realmente decidira ajud-la! Na manh seguinte, faltando trs minutos para as dez horas, o txi de Amber atravessava os portes dourados do palcio Emiri, uma construo impressionante, toda em mrmore branco, com espirais brilhantes, domos dourados e torres magnficas. Assentado em meio a acres de jardins ornamentais, cercava-se pelo deserto plano e escaldante que dominava o horizonte alm dos altos muros de pedra. Olhando tudo pela janela do txi, Amber sentia a excitao crescer. Como pesquisadora free-lance, conhecera todo tipo de pessoas importantes e poderosas,

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diplomatas, polticos, at alguns chefes de Estado, mas nunca avistara-se com um xeque rabe de verdade. Sua me ficaria empolgada com essa reviravolta inesperada, quando pusesse os olhos nas informaes preciosas que a filha muito competente obteria durante sua visita quele palcio. Claro, intrigava-se com o motivo do convite do xeque, mas, quanto mais pensava nisso, mais convencia-se de que ele simplesmente soubera que havia uma pesquisadora no pas, provavelmente via Ministrio da Informao, rgo que lhe concedera o visto de entrada e providenciara as entrevistas, que depois foram canceladas, e quisera conhec-la. Num pas to pequeno, no era algo impossvel... Bem, a curiosidade do xeque poderia se reverter num lance de sorte para ela. Talvez, se lanasse as cartas certas, at conseguisse a influncia dele para conseguir novas entrevistas! Na entrada dos fundos, onde o txi finalmente a deixou, um homem alto barbado a aguardava. Rashid apresentou-se ele com uma profunda reverncia. A seu dispor. Amber esforou-se para no sorrir. Acontecia mesmo, ou invadira a filmagem de alguma histria das Mil e Uma Noites? Prazer em conhec-lo cumprimentou, omitindo que no havia necessidade de tanta deferncia e formalidade. Era apenas uma inglesa comum e trabalhadora. Igual a ele. Rashid conduziu-a para dentro do palcio e por um longo corredor ricamente decorado com lanternas de lato e tapetes de seda, at chegarem a um salo claro, com entrada em arco guardada por dois homens de bigode e turbante, cada um com bainhas de cimitarras ricamente bordadas cintura. Amber observou-os. Eles usavam de verdade aquelas espadas? Talvez fossem teis para cortar as unhas dos ps! Com um aceno educado, Rashid indicou-lhe um lugar. Sua Alteza vir encontr-la aqui comunicou, enquanto ela se instalava numa cadeira confortvel. Ento, assentindo profundamente, voltou-se e deixou o salo, como um gnio voltando lmpada mgica. Sozinha, Amber deu uma olhada ao redor. O salo era estranho, decorado com cores fortes. Sofs e cadeiras de espaldar alto em madeira trabalhada alinhavam-se junto s paredes. Ento, era assim que os xeques rabes viviam. Sabia que estava no diwan, um ambiente em que, tradicionalmente, as visitas eram recebidas. Nem imaginava como seriam os aposentos particulares! Morria de curiosidade de conhecer o proprietrio de todo aquele luxo. Na noite anterior, passara algumas horas no hotel debruada em jornais locais de lngua inglesa, avaliando as fotos do xeque, tentando descobrir o que pudesse sobre ele. Embora houvesse muitas notas sobre seus vrios negcios e manobras polticas, de onde se depreendia que ele era um homem sagaz e inteligente, no encontrara nada a nvel pessoal. Nenhuma indicao sobre seu estado civil, embora fosse bvio que tivesse um harm de esposas! S ento notou uma porta entreaberta, que parecia levar a um ptio interno.

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Levantou-se e foi espiar, pois tinha tempo. Gente importante costumava atrasar-se para entrevistas, bem o sabia. Vendo-se ao ar livre, no pde evitar um sussurro de prazer. No centro do ptio, cheio de vasos com palmeirinhas, havia uma fonte de mrmore graciosa em forma de trs golfinhos entrelaados. De suas bocas sorridentes jorravam jatos de gua que brilhavam como cristal sob os raios de sol. Num canto, perto de um vaso com cacto de florao cor-de-rosa, um magnfico pavo branco abria a cauda que era um deleite para os olhos. Procurou a cmera fotogrfica que sempre trazia na bolsa. Definitivamente, valia uma foto! Acho que no deve, srta. Buchanan censurou uma spera voz masculina. Por favor, guarde a cmera. Amber voltou-se enrubescida e viu-se diante de um cenho franzido e olhos castanho-escuros mortferos.

Captulo II
Antes que Amber pudesse formular qualquer frase, o homem completou, em tom definitivo: Aqui no a Pirmide de Gis, srta. Buchanan. uma propriedade particular, no uma atrao turstica. No gostamos que tirem fotografias. Desculpe-me. Amber tinha dificuldade em falar, momentaneamente paralisada sob a fora daquele olhar. Sabia de quem estava diante, claro. Reconhecia-o das fotos nos jornais. A figura alta e imponente junto porta era sem dvida o xeque Zoltan, seu anfitrio. Se bem que as fotos no faziam jus realidade em carne e osso. O xeque avanou na direo de Amber, o kaffieyh branco fino flutuante expondo-lhe mais o rosto. Ela resistiu ao impulso de fugir. O homem como que exalava um poder envolvente. Ela sentia a fora segurando-a, drenando-lhe toda a resistncia. Era uma sensao estranha, como nunca experimentara. Enervante e, ao mesmo tempo, medida que a adrenalina entrava na circulao, excitante. Havia outro aspecto tambm que os jornais falharam em transmitir. O homem exalava sexualidade por cada poro, cada msculo, bem como na atitude, no andar, no olhar. Tudo nele proclamava que se tratava de um habitante do obscuro mundo dos sentidos, das sensaes. Um ser sexual at a ponta dos dedos. Viril e predador. Bem no fundo, Amber sabia que estava respondendo quele apelo. Sentia um estmulo involuntrio e visceral alcanando suas clulas pelo sangue. Precisou de muita fora de vontade para aplacar esse desejo. O xeque estacou a pouca distncia. seu costume tratar a propriedade alheia com tanto desrespeito? censurou, com voz spera. Se for, aconselho-a a mudar de atitude rpido. As coisas

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no funcionam assim aqui. Desculpe-me repetiu Amber. No quis ser desrespeitosa. Sentia-se diminuta, como uma criana pega fazendo traquinagem, embora, ao mesmo tempo, se controlasse para no acusar o anfitrio de reagir desproporcionalmente. Quisera apenas tirar uma foto, ora! No ia grafitar as paredes do palcio... Mas resistiu. Era o palcio dele, afinal, e ele era o emir de Ras al-Houht, o que lhe dava o direito de reagir como quisesse. Alm disso, seria um contra-senso discutir. Esperava persuadi-lo a ajud-la. Devia esforar-se por ganhar a confiana do homem. Tentou um sorriso. Creia-me, no vi seu palcio como se fosse uma atrao turstica. que este ptio... com o pavo e tudo o mais, to bonito que, de repente, quis tirar uma foto. No sabia o que estava fazendo. Foi um impulso, verdade! Um impulso. Percebo. Sem suavizar o olhar, o xeque observou-a detidamente no rosto, nos macios cabelos loiros, estudando cada detalhe com muita ateno: os grandes olhos azuis, a pele delicada, as bochechas coradas, os lbios macios e vulnerveis. Sobre estes, ele manteve o olhar por mais tempo, com uma intimidade que deixou Amber constrangida. Alguns impulsos, srta. Buchanan, precisam de controle. Em especial quando relacionados propriedade alheia. Sim, eu sei, mas... O xeque nem a ouviu, prosseguindo: A maioria dos homens, quando se trata de sua propriedade pessoal, so notoriamente protetores e ciumentos. Neste assunto, no sou diferente de ningum. Fez uma pausa. Pode-se dizer at que sou mais protetor e ciumento do que a maioria. No permito que ningum tome liberdade nem profane o que meu. Ele pousou o olhar ameaador sobre ela. bom que saiba isso. bom tambm que tenha em mente que, dentro dos limites desses muros, tudo, cada objeto, sem exceo, pertence a mim. Ao mesmo tempo que falava, o xeque estendeu o escrutnio sobre Amber, do rosto aos os seios fartos, passando pela cintura fina, pelos quadris arredondados. Parecia apreciar no a blusa de algodo de mangas compridas, nem a saia azul longa, roupas escolhidas a dedo segundo os costumes do pas, mas a pele morna, perfumada e feminina sob os tecidos. Raios! Por que estava ruborizada? O que ele achava que ela era? Alguma recruta para seu harm? Era quase como se ele a tivesse violentado ali mesmo! Bem, talvez tudo no palcio e nos limites lhe pertencesse, mas ela no estava includa! Controlando o impulso de dizer-lhe isso, Amber expressou desaprovao e respondeu: Manterei isso em mente. De agora em diante, tomarei muito cuidado com seus pertences. Tanto cuidado quanto o senhor. Amber deixara claro que se referia s mulheres na vida dele, s quais ele devia considerar meros objetos e tratar sem o menor respeito. O homem era porco-

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chauvinista at os ossos! O xeque entendeu, mas no se esforou para discordar. Divertido com o revide, ergueu uma sobrancelha, formando uma expresso cruel, e informou: Vejo que fez um pr-julgamento, srta. Buchanan, mas talvez eu deva esclarecer... Minha filosofia pessoal em relao aos meus pertences, que podem ser descritos menos como a crena de que esto ali para receber meu respeito e mais como a convico de que seu propsito me servir. Ele fez uma pausa antes de acrescentar, com um sorriso frio e predador: E me dar prazer... sempre e quando eu assim desejar. Amber arrepiou-se. A observao do xeque soara como um alarme. Ento, quando ele ergueu um dedo como se fosse toc-la, ela, mais uma vez, esforou-se para no se retrair. Mas ele no a tocou. Ao invs disso, com um movimento hbil, lanou o kafflyeh branco por sobre o ombro, revelando um pouco dos cabelos negros encaracolados junto s orelhas. Vamos entrar decidiu ele, e indicou o caminho para o interior do palcio. Junto a uma escadaria ampla, ocuparam uma saleta perfumada com sofs baixos, muitas almofadas e paredes forradas de seda vermelho-escuro. Ele ofereceu um lugar. Sente-se. Aguardou que ela se instalasse antes de tomar o lugar sua frente com movimentos graciosos como os de um felino. Contrastando com as almofadas trabalhadas, o xeque compunha um quadro extico. O branco da roupa, o preto do cabelo e dos olhos... Amber encarou-o, cheia de perguntas. Por que ele a levara quele recanto isolado do palcio? O que ele pretendia? Por que a convidara para uma visita, em primeiro lugar? De repente, pela primeira vez desde que recebera o convite, Amber ficou apreensiva. O homem a observava. Eu espero que goste de ch. Oh, no ligo muito para ch... Sabia que estava sendo descorts, mas um alarme soara dentro de sua cabea. Havia algo errado ali. Era melhor no ficar muito tempo. Apenas ouviria o que ele queria e, ento, ir embora o mais rpido possvel. Pensava numa forma diplomtica de comunicar sua deciso quando algum entrou na saleta. Assustada, Amber voltou-se. Mas eram apenas dois criados, com vestes azuis e turbantes, trazendo bandejas. Uma delas, de lato, exibia um jogo de ch com acabamento dourado. A outra, de prata, tinha um arranjo artstico com doces e bolos. Havia doces com castanhas, pequenos pastis, goriba com aroma de amndoa e konafas com mel escorrendo. Amber olhou desanimada para a mesa posta, sentindo que o cerco se fechava em torno dela. Os criados comearam a servir. Como poderia sair rapidamente sem ofender um anfitrio to generoso? Tinha que escapar. Sentia algo prximo ao pnico sob o olhar fixo do xeque. Criando coragem, encarou o homem, arrepiando-se ao encontrar aquele olhar intenso.

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Quanta gentileza declarou, referindo-se s iguarias, esforando-se para manter o tom amigvel. Mas realmente no precisavam se incomodar. Acabei de tomar caf da manh no hotel e acho que no consigo comer mais nada... Fez uma pausa, sorrindo sem jeito. Alm disso, sei que deve ser um homem extremamente ocupado, com assuntos mais importantes do que tomar ch. Por isso, no ficarei aborrecida se deixarmos isso de lado e passarmos ao motivo pelo qual me chamou aqui. Depois, poderei voltar ao meu hotel e sair do seu caminho... Amber sentia a pulsao forte contra o peito e cerrou os punhos, nervosa. Aquele olhar no era apenas curiosidade. Nem interesse sexual inofensivo. Havia algo ali. A cada instante, convencia-se mais e mais. O xeque no a atrara ali s por causa de sua pesquisa. Por trs daquele olhar interessado, o xeque Zoltan planejava alguma jogada. Pensou, alarmada, na teia de corredores que haviam tomado para chegar ali e concluiu que no conseguiria voltar sem se perder. E aqueles guardas armados de cimitarras... Talvez eles realmente as usassem s vezes! O xeque manteve o olhar intenso sobre ela por mais alguns instantes. Ento, sorriu. muito gentil da sua parte. Aprecio a preocupao. E, claro, tem razo. No tenho o costume de perder tempo. Parecia mais bem-humorado, como se achasse sua declarao divertida. Entretanto, nunca considerei que fosse perda de tempo observar os costumes de meu povo e de meu pas, dos quais um dos mais importantes receber os visitantes com hospitalidade. Ento, minha cara srta. Buchanan, pode ficar tranquila. De forma alguma considero este nosso encontro uma perda de tempo. Pelo contrrio, considero um tempo extremamente bem gasto... Os criados completaram suas tarefas, servindo duas xcaras com ch perfumado, e se retiraram. O xeque movimentou a mo de forma imperiosa sobre as travessas. Agora, por favor, sirva-se. No havia escolha seno obedecer. Recusar novamente pareceria estranho. Alm disso, mais simptico, o xeque j no a assustava tanto. Provavelmente, estava ficando paranica. Quem pensava que era, afinal? Alguma herona ingnua dos romances criados por sua me? Temia ser raptada por algum chefe de bedunos? Que loucura. Aquele era o xeque Zoltan, um homem educado, civilizado e sofisticado. Apesar da forma enervante como a olhava, era pouco provvel que a carregasse nos ombros para seu harm. No podia deixar a imaginao tomar conta da racionalidade. Forando-se a controlar a ansiedade, Amber estendeu-se e pegou um pastelzinho. Obrigada murmurou, colocando a guloseima sobre o prato com adornos dourados. Pegou uma fatia de limo, espremeu sobre o ch e sorveu um pequeno gole. Apenas para se acalmar, convenceu-se, pois as mos estavam trmulas. Tinha certeza de que no havia nada com que se preocupar. O xeque Zoltan serviu-se de um pedao de bolo. Amber no o olhava diretamente,

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inquieta, mas acompanhava cada movimento seu, saboreando o bolo e sorvendo o ch. Era como estar trancada numa jaula com um tigre, tentando se convencer de que ele no a atacaria! Ento, de repente, ele manifestou-se: Muito bem, vou direto ao ponto. Deixe-me explicar por que a convidei a vir aqui. Ele pousou a xcara e levou um guardanapo aos lbios. Amber prendeu a respirao e aguardou ansiosa. Por bem ou por mal, descobriria o motivo daquilo tudo. Estava curioso em conhec-la revelou ele, por fim. Fiquei sabendo estava em Ras al-Houht para fazer uma pesquisa para um livro. Pela primeira vez, sorriu de forma que poderia ser classificada como informal e casual. Por isso, decidi convidla a vir aqui para que pudesse me contar mais sobre seu trabalho. O alvio arrebatou Amber chegou como uma onda de enchente. Era mesmo uma luntica. De onde tirara tanta fantasia absurda? Quase fizera um papel ridculo por nada! Devolveu o sorriso, tentando aparentar segurana. Ficarei contente em contar-lhe o que quiser saber. O xeque Zoltan recostou-se contra as almofadas no div. Essa pesquisa que veio fazer... Disseram-me que est fazendo por encomenda de sua me. Ela escritora, creio, e est escrevendo um livro que se passa em Ras alHouht? Amber confirmou. Isso mesmo. E tambm recostou-se. Ento, trabalha para sua me? s vezes, sim. Sou pesquisadora free-lance. Meu scio e eu somos contratados pelas mais diferentes pessoas. Escritores. Acadmicos. Grandes empresas. Pequenas empresas. Sorriu, incapaz de esconder a satisfao com a reputao que ela e Don tinham amealhado num negcio de grande demanda e pouca concorrncia. Seja qual for a informao de que algum precisa, geralmente podemos fazer um levantamento completo. O xeque Zoltan sorriu. Parece um trabalho interessante. o trabalho mais interessante do mundo. Eu adoro o que fao, definitivamente. Sim, estou vendo. Ele apreciou o rosto dela mais uma vez. Ento, inclinou-se para a frente: Que tipo de informao veio buscar aqui em Ras al-Houht? Essa era a deixa que Amber esperava e, no txi, a caminho do palcio, planejara a resposta. Bem, so vrios tipos de informao. Informao geral, sobre a histria e costumes sociais do pas, e informao mais especfica, sobre a vida em acampamentos bedunos. Entendo. O modo de vida beduno muito singular. Hoje em dia, muitos rabes

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com razes bedunas moram nas cidades e j se esqueceram de seu antigo modo de vida. Amber assentiu. Ele tinha razo. Descobrira isso sozinha ao tentar conversar com alguns rabes na cidade. Ontem, visitei um acampamento beduno perto da cidade, com um intrprete. Tentei persuadi-los a me deixar passar algum tempo com eles. Com uma pausa, franziu o cenho. Mas acabou sendo uma perda de tempo. Foram muito educados, mas ningum quis me ajudar. O xeque Zoltan usou de empatia. Os bedunos podem ser muito cautelosos com estrangeiros. caracterstica deles serem secretos e impermeveis. E isso o que acontece quando as pessoas vivem em ambientes rigorosos e isolados. Ficam desconfiados do mundo exterior. Estendeu-se e pegou outro pedao de bolo, dedicando-se a sabore-lo. Ento, presenteou-a com um sorriso. Ento, verdade o que me disseram. Est com problemas para conseguir as informaes de que necessita? Com certeza. Amber inclinou-se um pouco na direo do homem, sentindo simpatia em sua voz. Marquei as entrevistas com antecedncia, mas, na hora, muitos cancelaram o compromisso. E no apenas nos acampamentos bedunos. Acontece na cidade tambm. frustrante, perde-se muito tempo assim. No posso arcar com perda de tempo. Preciso estar de volta a Londres no fim da semana que vem. Entendo. Ele recostou-se, ajustando o kaffiyeh sobre os ombros com seu toque elegante. Olhou-a fixamente. Entretanto, tenho certeza de que uma soluo vai surgir para contornar esses problemas. Tudo o que uma palavra precisa de um ouvido certo. Quer dizer... pode me ajudar? Oh, obrigada! Eu realmente apreciaria muito! No era exatamente isso o que esperara? Amber estava eufrica. Sentiu-se ainda mais paranica por ter quase entrado em pnico havia pouco. Ser um prazer ajud-la. Afinal, importante para mim tambm que consiga as informaes de que sua me precisa para o livro. Se algum est planejando escrever sobre o meu pas, prefiro que mostre os fatos com veracidade. Assim, voc deve passar uma lista a Rashid com todas as pessoas com quem quer falar e eu verei pessoalmente para que seja atendida. Estou realmente muito grata disse Amber, sincera. No faz ideia do quanto isso significa para mim. Bobagem. Como disse, fico feliz em ajud-la. Um brilho divertido surgiu no olhar dele. No seria bom se deixasse Ras al-Houht com a impresso de que o pas habitado por um povo pouco cooperativo e descorts. Fitou-a atencioso. E, para ter absoluta certeza de que no vai ficar com essa impresso, minha inteno ir alm em meus esforos para ajud-la... Aqui, nos arquivos do palcio, tenho muitos documentos que, tenho certeza, achar interessantes. So informaes histricas e sociais, naturalmente tudo em ingls, que no esto disponveis em nenhuma outra parte do mundo. Sorriu. Ficarei contente em colocar isso tudo sua disposio.

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Amber mal podia acreditar no que estava ouvindo. No sei como agradecer! Seria maravilhoso! Suspirou feliz. Ora, que guinada inesperada! Planejara, de volta a Londres, passar alguns dias na Escola de Estudos Africanos e Orientais fazendo mais pesquisa de base, mas o que xeque Zoltan lhe oferecia era muito mais proveitoso. Quando posso comear? indagou, eufrica. Quando quiser. E, uma vez que est aqui, Rashid pode lev-la aos arquivos agora mesmo. O xeque levantou-se e bateu palmas duas vezes. Instantaneamente, parecendo mgica, o barbado Rashid apareceu. Leve a srta. Buchanan aos arquivos. Ela vai explicar-lhe por quais documentos e textos se interessa em particular e voc vai gentilmente disponibiliz-los. Rashid assentiu e Amber levantou-se para segui-lo, um pouco atnita com a velocidade dos acontecimentos. Era espantoso. Num estalar de dedos, todos os seus problemas desapareceram! Antes que deixasse a saleta, porm, o xeque Zoltan pronunciou-se: S mais um detalhe. Algo na voz dele provocou um aperto no corao de Amber. Ela se voltou ainda sorridente, mas encontrou um olhar inclemente como o sol do meio-dia no deserto. Prendendo a respirao, aguardou que ele completasse a sentena, pressentindo a ameaa. O xeque lhe capturou o olhar. J que chegamos a um acordo, espero que se mude para o palcio. Imediatamente.

Captulo III
Mudar-me? Desculpe-me, mas no posso fazer isso! Amber sentia o corao aos pulos ante o convite totalmente inesperado, o qual, alis, mais parecera uma ordem. O que estava acontecendo? Por que o xeque a queria no palcio? E por que, de repente, o olhar dele se tornara ameaador? Verdade, no preciso... reforou, insegura. Posso ficar no hotel... Bobagem! Amber sentiu o pnico crescer. O xeque mais parecia uma ave de rapina pronta para planar pela sala e arrebat-la. Bem, que tentasse! Prendeu a respirao e enrijeceu-se. Sentia cada msculo do corpo tenso como uma corda de arco. Para seu alvio, o xeque permaneceu exatamente onde estava. Aos poucos, suavizou o olhar, quase como se lesse seus pensamentos, e adotou um tom definitivamente apaziguador.

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Seria tolice permanecer no hotel argumentou ele. Fazer esse longo percurso todo dia desperdiar tempo. Faz mais sentido mudar-se para o palcio. O xeque sorriu, observando-a atentamente, o olhar obscurecido pelos clios longos. Ento, continuou, ainda mais gentil e persuasivo: Naturalmente, no necessrio dizer que a deciso toda sua, mas seria um grande prazer oferecer-lhe a minha hospitalidade, para compens-la de toda a inconvenincia e frustrao a que j se submeteu nas mos de meus sditos menos cooperativos... Amber sabia que a cor lhe voltava s faces. Assustara-se por nada? Interpretara toda a situao de forma equivocada? O jeito autoritrio do xeque fizera o convite soar como uma ordem? Talvez. Mas ainda no estava totalmente convencida. uma oferta muito gentil considerou Amber. Mas, se no se importa, gostaria de pensar um pouco antes de me decidir. Veriam se ele falara srio sobre a deciso ser dela. Se ele insistisse, recusaria, com certeza. Mas o xeque no insistiu. Simplesmente assentiu. Claro. Leve o tempo que julgar necessrio. Ento, sorriu. E, falando em tempo... Consultou rapidamente para o relgio. Talvez eu possa lhe dispensar mais alguns minutos. Irei com vocs at os arquivos. Mas, primeiro, sugiro que visitemos a biblioteca. O xeque disse algo em rabe a Rashid. Ento, com um movimento ligeiro, o criado conduziu-os para fora da sala. A biblioteca principal do Palcio Emiri ficava no trreo e, sem dvida, era o salo mais impressionante de todos os que Amber j vira. O amplo espao circular tinha o teto em forma de domo bem alto. As estantes dispunham-se como um leque aberto cobrindo a rea em quartos de crculo. Um triunfo de esttica e funcionalidade, planejado com exclusividade por um arquiteto italiano. Todo visitante que tivesse o privilgio de comparecer ali experimentaria a mesma sensao de prazer e admirao. Amber no era exceo. Quando o xeque Zoltan a introduziu pela porta de folha dupla, com Rashid poucos passos atrs de ambos, no pde suprimir o espanto. Estacando, olhou ao redor deslumbrada. maravilhoso! exclamou. Que lugar lindo! O xeque Zoltan sorriu com a reao dela. um anexo novo ao palcio. Foi construdo h uns trs anos. Com uma nota de orgulho, forneceu mais detalhes: uma das bibliotecas mais completas e utilizadas do mundo rabe. Nesse momento, um ancio surgiu de repente das sombras e, sem permisso, comeou a reportar-se em rabe ao xeque. Com trajes humildes e barba grisalha, parecia um criado do palcio. Amber esperou que o xeque o repreendesse com severidade pela interrupo. Mas ele no fez nada disso. Para surpresa da visitante, apenas tocou no brao do homem e, sorrindo, passou-o aos cuidados de Rashid.

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Desculpe-me pediu o xeque, assim que se viu livre do problema. Rashid voltou dali a pouco e iniciou seu discurso: Como Sua Alteza j comentou, a biblioteca foi construda h poucos anos. Foi um dos primeiros projetos que ele assumiu como emir, logo aps a morte de seu ilustre pai. Antes disso, no se podia dizer que havia biblioteca no palcio. Estendeu o brao de forma ampla. Agora, temos mais de cinquenta mil livros aqui. Como pode ver, Sua Alteza d muita importncia obteno e disseminao de informao. Por isso, claro, enquanto conduzia a construo deste local, fez com que outra biblioteca, idntica, fosse erguida no centro da capital, para uso pblico. Rashid completou em tom solene: Sua Alteza acredita que a educao a fora motora deste pas. E acredita tambm que um direito inalienvel de seu povo. uma atitude acertada. No tenho dvida de que o pas e o povo sero beneficiados. Amber elaborou uma resposta educada qualquer, pois, no fundo, ainda no sabia o que pensar do xeque Zoltan. Pelo que lera, ele parecia ser um lder benevolente. Naqueles quatro anos desde que subira ao trono, destinara parte dos lucros da venda do petrleo a obras de infraestrutura: escolas, estradas, hospitais, centros esportivos, alm da biblioteca formidvel que Rashid mencionara. Mas at que ponto aqueles atos generosos no se destinariam autopromoo do xeque? No momento, o xeque conversava com o ancio de pouco antes. No geral, parecia um autocrata, mas mostrava-se gentil para com o velho sdito. Quem seria aquele senhor? Apesar da aparncia, podia ser algum importante, o que explicaria a considerao do xeque. Era possvel que o homem no fosse um tirano absoluto. Finalmente, concluram o assunto, o ancio afastou-se e o xeque juntou-se a ela e Rashid. Vou mostrar-lhe tudo rapidamente prontificou-se o xeque, tomando a frente. Amber sorriu enquanto o acompanhava. Essa era a verso do xeque com a qual estava mais familiarizada! Embora o homem fosse um pouco intrigante, uma coisa era certa: a biblioteca de xeque Zoltan era magnfica. Durante a rpida excurso, ele explicou como se organizavam as sees e como se acessava o sistema de busca informatizado. Em cabines individuais, acadmicos concentravam-se sobre pilhas de volumes. Amber estava genuinamente impressionada. Aquela biblioteca estava entre as melhores que j visitara. Definitivamente, iria gostar de trabalhar ali. E agora, os arquivos anunciou o xeque, por fim. Acompanhe-me. Com outro aceno autoritrio, ele tomou a frente e conduziu-a a uma seo com acabamento em madeira, estrategicamente situada entre o salo principal e sua sala de estudos particular.

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Nesta sala encontra-se praticamente toda a histria de Ras al-Houht. Estendeu a mo para as gavetas de carvalho com puxadores de lato e ouro e inscries em rabe. Nesta seo, por exemplo, h documentos histricos que remontam ao comeo do sculo passado. H tambm tratados econmicos, estudos sociais e comrcio exterior. Tudo pode ser encontrado em rabe e em ingls, e, naturalmente, a informao tambm foi arquivada em meio digital. O xeque fez uma pausa e encarou-a. Acho que vai encontrar muita informao til aqui. Informao que, como disse, no est disponvel em nenhum outro lugar. Ele deu uma olhada no relgio. Lamento ter que deix-la agora. Vejo-a mais tarde, mas, nesse nterim, Rashid vai acompanh-la. Se quiser ver qualquer documento, basta pedir. Tenho certeza de que Rashid poder fazer a busca no computador sem demora. Oh, seria maravilhoso entusiasmou-se Amber. Eu adoraria! J imaginava as inmeras possibilidades de pesquisa. Aquele lugar positivamente era uma mina de ouro de informao! Mal se continha ante tamanho golpe de sorte. Gostaria de dar uma olhada nos documentos histricos declarou, olhando apreensiva para o xeque Zoltan. Rashid correu a ligar o computador. Amber poderia puxar uma cadeira e passar o resto do dia debruada sobre o contedo das gavetas mgicas! O xeque sorriu com o entusiasmo. Pode ver o que quiser. Como lhe disse antes, todos os documentos esto sua disposio. Apressou-se porta. Agora devo deix-la. Detendo-se, acrescentou: Alis, j decidiu se quer se mudar para o palcio? Amber olhou-o hesitante por um segundo. Sim, decidi afirmou. Acho que gostaria de vir para c, se no for inconveniente... Seu temor de antes fora mesmo tolice. O xeque Zoltan estava apenas querendo ajud-la. E observara bem: era tolice desperdiar tempo indo e voltando entre o palcio e o hotel. Havia muita informao para desencavar e precisava aproveitar cada minuto disponvel. O xeque no demonstrou nenhuma reao ao ouvir a resposta. Simplesmente assentiu. Sbia deciso. Ento, disse algo rapidamente a Rashid em rabe e deixou a sala. Amber e Rashid passaram mais de uma hora selecionando documentos histricos. Quando o criado finalmente desligou o computador, Amber estava tonta de excitao. Seus instintos estavam corretos. Aquele lugar era uma mina de ouro. Sua me ficaria sem fala ao ver os tesouros que a filha encontrara! Quando estavam voltando para a ala principal da biblioteca, Rashid comunicoulhe. Sua Alteza instruiu-me a lev-la ao aposento que ocupar como nossa hspede. Dessa forma, se houver algo que no esteja do seu agrado, diga-me imediatamente e

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eu providenciarei. Amber sorriu e protestou. Tenho certeza de que o quarto est perfeito. Voc no precisa se incomodar. No incmodo, asseguro-lhe. E Sua Alteza assim deseja. Inclinou-se levemente, como de costume. Venha. S vai levar alguns minutos. Est bem. Amber encolheu os ombros e sorriu bem-humorada enquanto ele indicava o caminho pelos interminveis corredores. Bem poderia dar uma olhada no aposento. No estava fazendo nada mesmo. E, de qualquer maneira, para ser sincera, estava curiosa! No caminho, passavam por portas entreabertas e Amber ficou tentada a espiar. Vez ou outra, cruzavam com algum criado de turbante. Havia um mundo completo e totalmente fascinante entre aquelas paredes, aguardando para ser descoberto. E a mudana de sua sorte era um milagre. Queria s ver a reao de Don quando soubesse que hospedara-se no palcio Emiri! Finalmente, no fim de um corredor todo em azulejos verdes e azuis, Rashid estacou diante de uma porta meio aberta, pondo-se de lado educadamente. Por favor convidou, com outra mesura corts, permitindo que Amber o precedesse. Ela passou pelo criado e deparou com o quarto mais lindo que j vira. O que mais lhe chamou a ateno foi uma cama com postes e dossel de ouro no meio de um tablado branco e dourado. Os lenis brancos tinham detalhes delicados em renda. O conjunto parecia flutuar sob a iluminao de dois grandes abajures de mesa, lembrando a barcaa que Clepatra tomara para descer o Nilo ao encontro de Antnio, seu amante! A cortina drapeada do dossel combinava com o tecido brilhante que ornava as altas janelas de venezianas. Todo o acabamento era em branco e dourado. O guardaroupa era dourado. Havia um sof branco bem espaoso. E, para onde se olhasse, em cada canto, havia vasos de cristal enormes, lotados com dzias e dzias de rosas cor creme, cujo perfume saturava o ar. Amber piscou forte, mal acreditando no que via. Respirou fundo e olhou ao redor, rindo. incrvel! exclamou, e voltou-se para ver Rashid. Estacou. Rashid desaparecera e a porta do quarto estava fechada. Rashid! Assustada, correu para a porta. Seu sexto sentido preveniu-a do que encontraria. A porta estava trancada. Rashid! Nada. Rashid! Volte! Forou a maaneta. No se desespere, instruiu-se. A qualquer momento, ele voltaria. Aquilo era apenas um mal-entendido. Mas era difcil manter a calma e no acreditava que se tratava de um engano. Rashid! Por favor, algum! Deixe-me sair!

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Ningum ouviu. Ou, pelo menos, ningum respondeu. Amber apoiou-se contra a porta. Temia que seu corao saltasse do peito, tamanho o descompasso. No podia estar acontecendo. Tinha que ser um pesadelo! Bateu na porta com os punhos. Deixem-me sair! Deixem-me sair! Ento, chorando de frustrao, voltou-se e recostou-se contra a madeira. Nesse momento, algo chamou-lhe a ateno. Endireitou-se, sentindo o corao estacar uma batida. Era sua mala de viagem. Como fora parar ali? Devia estar no quarto no hotel, onde a deixara. Ao aproximar-se, viu que a bolsa de viagem tambm estava ali. Por um momento, s conseguiu ficar ali parada, olhando, sentindo uma onda de nusea avolumar-se. O que estava acontecendo? Tinha a estranha sensao de adivinhar. Respirou fundo. Sentindo as pernas pesadas como chumbo, foi at o guarda-roupa e abriu as portas douradas. Levou um susto. J imaginava o que encontraria, mas, mesmo assim, ver no foi menos chocante. Todos os seus vestidos, blusas, saias e calas j estavam pendurados nos cabides. Abriu uma gaveta. As blusinhas justas estavam cuidadosamente dobradas. Outra gaveta. As roupas ntimas, tambm, bem dobradas. Amber afastou-se um passo, contemplando o conjunto, e temeu desmaiar. Apoiou-se contra a porta do mvel, confusa. Pelo menos, no precisava mais imaginar o que estava acontecendo. Estava absolutamente claro. O xeque Zoltan a fizera prisioneira. bvio agora, era o que ele tinha em mente desde o comeo. Fora atrada ao palcio, vtima de um plano elaborado, e induzida a acreditar que ele queria ajud-la em seu trabalho. Tola! Por que no ouvira a vozinha interior dizendo-lhe para sair do palcio sem demora? Mordera a isca que ele lhe lanara e acabara fisgada no anzol! Agora, l estava ela, como um pssaro em gaiola de ouro. A situao de to bizarra, tinha graa. Era como mergulhar num dos romances de sua me. Convencera-se de que histrias fantasiosas no aconteciam, mas aparentemente se enganara. Agora que a tinha prisioneira, o que o xeque planejava fazer? Recordou a conversa que tiveram no ptio. bom que tenha em mente que, dentro dos limites desses muros, tudo, cada objeto, sem exceo, pertence a mim. Ento, era o que se tornara? Um bem pessoal do xeque? Uma mercadoria da qual ele podia dispor como bem entendesse? O que mais ele dissera? Minha filosofia pessoal em relao aos meus pertences podem ser descritos menos como a crena de que esto ali para receber o meu respeito e mais como a convico de que seu propsito me servir... e me dar prazer... sempre e quando eu assim desejar. Naquele momento, sentira-se ameaada com a colocao e com o olhar, mas nunca

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lhe ocorrera que pudesse correr perigo. Ainda apoiada contra a porta do guarda-roupa, fechou os olhos e suspirou. No queria conjecturar, mas, por mais que tentasse no pensar na questo, uma possibilidade perturbadora sempre ressurgia. Teria sido trazida ali para tornar-se a mais nova integrante do harm de xeque Zoltan? Imaginou-se sendo levada a uma enorme banheira de mrmore, onde criadas cuidariam de sua toalete, enxugariam seu corpo com toalhas macias, lhe fariam massagens dos ps cabea, cobririam de perfume e a vestiriam com uma camisola difana. Finalmente, seria levada aos aposentos do xeque. No era assim que acontecia? Esforou-se para no continuar imaginando a progresso da cena, mas viu-se deitada sobre almofadas macias e sedosas, aguardando, temerosa, o inevitvel. O xeque Zoltan abriria a porta e avanaria sobre ela, aplacando seus protestos e comunicando-lhe com um sorriso: Agora, vou fazer amor com voc como jamais fez antes. Definitivamente, no! De repente, Amber enrijeceu-se. Ele podia at tentar, mas tal cena jamais aconteceria! Afastou o cabelo loiro e foi at a mala. Abriu-a e pousou-a diante do guardaroupa. Ento, sem cuidado, tirou as roupas dos cabides e jogou-as dentro da mala. Sem dvida, ele esperava que ela se conformasse em permanecer ali, frgil e desesperanada, aguardando-o para ser objeto de seu prazer. Bem, o xeque sofreria uma decepo. Azar o dele se pensava que ela assumiria aquela postura! Um tanto tardiamente, seguiria seu prprio instinto e sairia dali o mais rpido possvel! Poucos minutos depois, estava pronta para partir, a mala e a bolsa junto porta. Agora, tinha que conseguir que algum lhe abrisse a porta. E chamaria a ateno com um bom escndalo, berrando e batendo na porta. Seria impossvel ser ignorada. Ento, assim que a porta fosse aberta, escaparia como uma bala e ameaaria de morte e de graves ferimentos qualquer um que oferecesse obstculo sua fuga. Cerrou os punhos e respirou fundo, preparando seu grito mais agudo. Nesse momento, a porta se abriu e o xeque Zoltan entrou a passos largos no quarto.

Captulo IV
O grito morreu na garganta de Amber quando o xeque Zoltan a agarrou firmemente pelos ombros. O que est acontecendo? O semblante dele parecia uma tempestade. Ensandeceu? Pensei que havia um incndio no palcio! Amber encarou-o. Seria bem feito! Naquele instante, nada no mundo lhe daria mais prazer do que ver o palcio

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reduzido a cinzas. Que direito ele tinha de encarcer-la e tentar manobr-la daquela forma? Esforou-se para se desvencilhar. Solte-me! protestou. Tire suas mos de cima de mim agora! Em resposta, ele a segurou com mais fora. Por que estava gritando? inquiriu. Enlouqueceu? No, no fiquei louca! Pelo contrrio, para dizer a verdade. Ocorre que eu finalmente ca na realidade! Bem, no foi o que pareceu. Acho melhor comear a se explicar. Como ele continuava segurando-a, Amber achou melhor parar de se debater. No havia como se livrar, a menos que ele a soltasse, e havia algo perturbador naquela batalha fsica. Os msculos contra a delicadeza. A fora contra a fraqueza. Lutando contra ele, Amber apenas convidava-o a domin-la. E, embora relutasse em admitir, uma pequena e secreta parte sua achava aquela batalha excitante. O cenrio todo impregnava-se de sexualidade latente. Instantaneamente, Amber ficou quieta... ou melhor, o mais imvel possvel, pois estava trmula de tanta raiva. Voc que tem que se explicar! rebateu. Pouco lhe importava que ele fosse o ilustre xeque Zoltan, emir do principado de Ras al-Houht. Se ele achava que ela ia se submeter s por ele ser quem era, estava definitivamente enganado! Lanou-lhe um olhar desafiador. E se algum ensandeceu aqui foi voc, se acha que pode continuar me mantendo prisioneira! Prisioneira? Amber no esperava aquela reao. Tinha certeza de que ele observaria, de modo arrogante e peculiar, que ela podia protestar o quanto quisesse, pois no sairia dali. No entanto, ele parecia surpreso. Prisioneira? repetiu ele. De onde tirou essa ideia maluca? Ele ainda a segurava, mas no com tanta fora. Amber encarou-o e percebeu, arrepiada, que nunca vira um olhar to formidvel, determinado e atraente, queimando-a como brasa. Se o sustentasse por muito tempo, sua alma seria afetada. Amber baixou o rosto, como se quisesse desviar-se do perigo. Sentia que o poder daquele olhar era real. O efeito podia ir at alm da prpria alma. Podia fazer com que sucumbisse espontnea e inexoravelmente. Cautelosa, voltou a encar-lo, usando a raiva como escudo. No h nada de maluco no que estou dizendo. No permitiria que ele se safasse assim. Voc tentou me aprisionar. Mandou que me trancassem neste quarto. por isso que eu estava gritando... para algum vir me libertar. E, creia-me, vou recomear a gritar, a menos que me solte agora mesmo! Era um desafio, claro. Ela percebeu assim que concluiu. No ficou surpresa quando ele no a liberou. Observando-a em silncio, o xeque estreitou o olhar, pensativo. Ento, franzindo o cenho, recuou e baixou as mos.

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Est equivocada afirmou, em tom indiferente. Ningum a trancou no quarto. Posso assegurar que trancaram. Amber afastou-se. Ainda sentia os dedos fortes queimando a pele dos ombros e a presena dele parecia sufoc-la como um cobertor. Entrei no quarto, Rashid fechou a porta e a trancou. Fez uma pausa, ciente do nervosismo. Creia-me, sou perfeitamente capaz de perceber quando uma porta est trancada. O xeque ainda a observava, desconfiado. Creia-me, voc est enganada. Minhas instrues para Rashid foram para que a escoltasse ao quarto e atendesse s suas necessidades. No disse nada sobre trancar a porta. Isso no seria civilizado. E Rashid jamais faria nada do tipo, a menos que eu lhe ordenasse expressamente. Sem dvida. Amber quase disse que ele estava mentindo, sem se importar com a gravidade da acusao. Pois ele estava mentindo. Tinha certeza, embora mentisse de forma convincente. Mas, antes que pudesse verbalizar, ele continuou: Falei com Rashid no corredor antes de entrar. Ele disse que foi chamado para tratar de um assunto urgente com a criadagem e que a deixou aqui depois de informar que voltaria assim que pudesse. Amber lanou-lhe um olhar de desdm. Ele achava que ela cairia nessa conversa? Bem, no foi exatamente isso o que aconteceu. Ele simplesmente trancou a porta e desapareceu sem dizer nada! Talvez no o tenha ouvido, e a porta estava destrancada quando aqui cheguei. Na verdade, nem h chave na fechadura. Ele estreitou o olhar sobre ela. Como poder ver por si mesma, se quiser. Amber franziu o cenho e deu uma olhada na porta aberta. Claro, no havia nenhuma chave na fechadura. Mas aquilo no provava nada. Ela voltou a encar-lo. At onde sei, voc pode t-la removido acusou. Seguiu-se um silncio breve e perturbador. Entendo. isso o que acha? O tom spero e o olhar severo do xeque combinavam, caracterizando o clima tenso. Ele no recebera bem a acusao. Amber estava ciente dos sinais de nervosismo em sua pele. Talvez tivesse ido longe demais. Ele era o xeque, afinal de contas. Um homem acostumado a ser respeitado e obedecido de maneira inquestionvel, e ela era uma ningum, que, na opinio dele, provavelmente, deveria estar ajoelhada diante dele. Estava longe o dia em que faria isso, mas baixou o olhar e completou, diplomaticamente, em tom mais amistoso: S o que sei que a porta estava mesmo trancada. o que diz. O semblante dele estava transtornado de impacincia. Amber reteve a respirao, de repente temerosa. Aquele homem era poderoso, a lei em si. Se ele

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quisesse, poderia esmag-la como a um inseto. Ele se endireitou, fazendo-a recuar de medo, como se ele estivesse a ponto de agarr-la novamente. A ideia de sentir a pele dele contra a sua, a fora subjugando-a, alarmou-a, como um rastro de fogo percorrendo-lhe o corpo. Mas, para seu alvio, ele no a tocou. Por um momento, continuou observando-a. Ento, em tom desprovido de emoo, muito controlado, concluiu: Acho que o problema que possui uma imaginao muito frtil. Embora isso no seja surpresa, sendo sua me uma escritora. Amber sentiu-se aliviada com a mudana repentina de anlise. Pode ter razo concedeu, sentindo que seria mais sbio agrad-lo, embora, claro, no achasse que o problema fosse sua imaginao. Alm disso, ela era mais parecida com o pai do que com a me, e seu pai era a pessoa mais racional que j conhecera. O professor Douglas Buchanan, professor de cincias em Cambridge, era um homem que, ao contrrio da esposa que adorava, no se apegava a fantasias, mas somente a fatos concretos e irrefutveis. Enquanto Emily Buchanan, sua bela esposa morena, que conseguia arquitetar uma histria a partir do detalhe mais banal, preenchera sua infncia com um tipo especial de magia, o pai, loiro de olhos azuis, a quem Amber assemelhava-se fisicamente, transmitira-lhe o respeito pelos fatos comprovados por mtodos cientficos. E uma lio que ele lhe ensinara era que algumas verdades permaneciam verdades ainda que os adversrios tentassem derrub-las. Era por isso, embora no fosse fazer a observao naquele instante, que o xeque Zoltan simplesmente desperdiava tempo tentando convenc-la de que a porta no estava trancada. No fora sua imaginao. A porta estava trancada. Aquela era a verdade simples e inquestionvel. Mas no adiantava insistir. Isso somente o deixaria mais zangado. Quando o silncio instalou-se, Amber baixou o olhar, tentando decidir qual seria o prximo passo. Antes que pudesse chegar a uma concluso, o xeque Zoltan manifestou-se novamente: Ento, pelo menos, antes de comear a gritar e berrar, suponho que tenha tido oportunidade de conhecer seu quarto. A expresso dele suavizou-se momentaneamente. Creio que est de seu agrado. O quarto muito bonito admitiu Amber. Seria muito difcil no aprov-lo. Amber avaliou o semblante dele, curiosa. Se aquela faceta mais descontrada existia, estava bem enterrada, decidiu, e s submergia muito raramente. E, mnima provocao, desapareceria como um floco de neve no deserto. Assim, apesar da breve calmaria, podia contar com outra exploso do homem quando completasse sua prxima declarao. Mas no tinha alternativa. Respirou fundo e foi adiante. Entretanto, lamento no poder ficar, afinal. Mudei de ideia. Acho que no ser bom permanecer aqui e decidi voltar para o hotel imediatamente. Com o corao palpitando, ela aguardou a resposta. Ele a foraria a ficar? O que

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faria nesse caso? Uma coisa era certa: lutaria o quanto pudesse. Pelo menos, ele no se alterou instantaneamente. Estreitou o olhar. Essa deciso decorre do fato de achar que tenha sido trancada? investigou ele. Sim, decorre. Ela estudou o semblante do xeque com ateno. A resposta contida no significava nada. Ele era como um felino em estado de suspenso. A qualquer momento, quando menos se esperasse, pularia em seu pescoo. Voc no acha que talvez esteja reagindo de forma desproporcional? sugeriu ele. No, no acho. Amber manteve o tom firme, apesar da forma enervante como ele a observava. O olhar intenso pairava sobre ela como se quisesse arrancar-lhe a vontade, substituindoa pela dele. Instintivamente, ergueu uma barreira invisvel para se proteger. Acho que no estou contente com a situao. No h como considerar permanecer aqui agora. Assim, se se sente da mesma forma, gostaria de voltar para o meu hotel. Aquilo significava, claro, que seria banida dos arquivos reais. Mais do que provvel, ele tambm se recusaria a ajud-la com as entrevistas. Seria outro golpe duro, mas um pequeno preo a pagar para ter de volta a tranquilidade. De qualquer forma, todas as ofertas generosas do xeque deviam ter sido apenas uma isca. Ele provavelmente jamais pensara de fato em ajud-la. Acho que est sendo precipitada opinou ele. Posso assegurar-lhe de que est tendo uma impresso errada dos fatos. Minha imaginao novamente? O tom de Amber era desdenhoso. Ento, ela ergueu o queixo, lembrando-se de um fato. Suponho que tambm tenha imaginado a sua outra pequena surpresa? Lanou um olhar significativo para a mala e a bolsa, ainda preparadas junto porta. Suponho que tenha imaginado as minhas roupas no guarda-roupa tambm? Ela fixou um olhar acusador, desafiando-o abertamente. Por que fez isso? Eu realmente gostaria de saber. Por que mandou buscar as minhas roupas e pertences no hotel sem o meu consentimento? Para poupar tempo explicou o xeque. Pensei que estivesse ansiosa em atirar-se ao trabalho. Havia um tom de alerta na voz. Era bvio que no gostava de ter suas decises questionadas. A transferncia de seus pertences foi providenciada, apenas, para alivi-la do inconveniente de ter que fazer isso pessoalmente. Que voluntarioso! Ele achava que ela engoliria tal histria? Bem, ela no era to ingnua e preferia questionar a atitude dele. Tinha todo o direito de exigir uma explicao. E mais, tinha o direito de expressar sua opinio quanto atitude dele, e o faria olhando-o de frente. Entretanto, se me permite dizer, foi um pouco autoritrio! Ela fez uma

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pausa, imaginando como teria ocorrido. Um time de lacaios despachado ao hotel para reunir seus pertences pessoais assim que concordara em mudar-se para o palcio. Ou talvez, antes mesmo que concordasse. Talvez, antes mesmo de ele ter feito o convite. Era perfeitamente possvel que o esquema tivesse sido armado antes mesmo de ela chegar ao palcio! Um detalhe ocorreu-lhe de repente. E quanto conta? No me diga que cuidou disso tambm? Ele lanou-lhe um olhar frio. Naturalmente confirmou. Bem, pois no devia ter feito isso! Amber encarou-o. Sou perfeitamente capaz de pagar as minhas prprias contas. E me incomodo com esse tratamento. muito sensvel, srta. Buchanan. Ele voltou-se com um movimento nervoso e o kaffiyeh branco flutuou sobre os ombros. Parecia cansado da conversa e foi at uma mesa com um vaso de rosas. Se algo to insignificante a perturba, est claro que teve poucos problemas na vida ponderou o homem. At agora, acho que sim. Tive muita sorte at hoje. Amber lanou-lhe um olhar frio. Era evidente que nenhuma mulher que ele j tivera podia dizer o mesmo! A vida com o xeque Zoltan devia ser intolervel! Ele a observava. Talvez, tambm, seja difcil agrad-la. Enquanto falava, pegou um boto de rosa e, num gesto que a surpreendeu, levou-o s narinas para sorver o perfume. Eu lhe ofereo este quarto, um dos quartos de hspedes mais bonitos do palcio, e s recebo reclamaes. Preocupo-me em trazer seus pertences do hotel, para poupar-lhe tempo e transtornos, e sua nica reao criticar o tratamento dispensado. Ele fez uma pausa e lanou-lhe um olhar reprovador. Temo, srta. Buchanan, que algum com um temperamento to ingrato, to disposta a encontrar erros ao redor, est destinada a levar uma vida de constante insatisfao. Fez uma breve pausa antes de acrescentar com ironia: Evidentemente, a senhorita merecia um mundo melhor que este. Amber ficou sem ao por um segundo. Sentiu o rosto queimar de culpa, como se fosse verdade que ela era ingrata e crtica com tudo e todos. Continuou olhando para ele, atnita e em silncio, enquanto ele continuava: Tal disposio infeliz e menor em qualquer mulher seria motivo de tristeza, mas numa jovem to bonita significa uma tragdia. Num ato simblico, ele largou a rosa. O corao de um homem s pode lamentar tal estado. Ao recuperar-se do choque, Amber quase riu. Ento, ela era a rosa com espinhos que levava tristeza ao corao dele! O xeque Zoltan era muito esperto, mas ela no se deixaria convencer to facilmente! Lamento ser essa decepo. Parecia mesmo sincera, pois sabia fazer aquele jogo tambm. Mas temo que no tenha sido o nico a ter as iluses destrudas hoje. Tinha o mesmo tom ressentido que ele usara, at escolhia as palavras maneira dele. Eu tambm tive que suportar uma amarga decepo.

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O xeque ergueu uma sobrancelha, desdenhoso. Seu olhar era de curiosidade. mesmo? questionou. E por que isso aconteceu? Aceitei um convite de boa-f esclareceu Amber. Um convite para me hospedar em seu palcio. Aceitei, agradecida, e com muito prazer. Espero que me perdoe por corrigi-lo, mas at ento no tinha reclamaes. Ela fez uma pausa. Ele continuou observando-a. Amber retomou o discurso: Meu sentimento s mudou quando descobri que no era sua hspede. Ao invs disso, era sua prisioneira. Quando ele pareceu querer interromp-la, ela apressou-se em concluir: Este quarto mesmo muito bonito, um dos mais bonitos que j vi, e normalmente hospedar-me num lugar assim me daria muito prazer. Mas como posso sentir prazer, por mais bonito e luxuoso que seja o aposento, quando sei que na verdade trata-se de uma priso? Uma gaiola de ouro ainda uma gaiola. Amber no sabia que reao esperar, mas definitivamente no era a que explodiu sua frente. Mulher teimosa! Quantas vezes preciso dizer-lhe? tudo imaginao sua! Nunca foi prisioneira aqui! Irritado, o xeque Zoltan voltou-se. Venha c! Deixeme mostrar-lhe algo que pode finalmente convenc-la. Ele cruzou o quarto na direo de uma janela fechada. Ento, como se removesse uma barricada, afastou a cortina pesada. Amber aproximou-se hesitante, imaginando o que aconteceria em seguida. O xeque abriu a janela. Veja! Isto uma priso? Com a janela aberta, Amber entendeu que no se tratava de uma janela, mas de portas francesas que davam num pequeno ptio com um jardim muito bem cuidado. Antes que pudesse dizer qualquer coisa, o xeque a pegou pelo pulso e, sem muita gentileza, empurrou-a para fora. Enquanto aprumava-se, ele mostrou teatralmente o espao e apontou para uma porta de madeira em arco na parede oposta. Se quisesse fugir, tudo o que teria a fazer era sair por aquela porta. Est sempre aberta e leva aos jardins do palcio. Ele voltou-se e encarou-a com o cenho franzido. Mas, claro, voc no acredita em mim. Suponho que esteja convencida de que estou mentindo sobre isso tambm. Antes que Amber pudesse confirmar ou negar, embora no soubesse em que acreditar, ele atravessou o ptio, o kaffiyeh flutuando como a capa de um guerreiro caminhando para a batalha. Girou a maaneta e abriu a porta. Veja! A est sua prova! Agora tente proclamar que era prisioneira! Amber assistira a toda a encenao com espanto. Antes mesmo que ele abrisse a porta como um mgico abria sua caixa de surpresas, ela j comeara a imaginar se no estivera enganada. Nunca fora prisioneira, afinal. Mesmo que Rashid tivesse trancado a porta do quarto, poderia ter escapado facilmente. Os muros no tinham mais do que trs metros de altura e havia muitos

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galhos e vasos para usar como apoio. Graas sua dedicao semanal ginstica, estava em boa forma. Poderia ter escalado com facilidade... Levara menos de um segundo para compreender isso. O tempo que sobrara para completar o segundo, dedicara a ver o espetculo do xeque Zoltan. Ele ficava esplndido tomado de raiva. Cheio de vida, de poder inato. Selvagem e excitante. Cada movimento preciso, vigoroso, do corpo musculoso vinha acompanhado de graa selvagem e instintiva. E aquele poder, aquela qualidade latente nele, no se devia a sua condio de xeque. Era mais profundo. Em essncia, tratava-se de um homem completo. Era impossvel desviar o olhar. Nunca na vida presenciara tal mostra de magia, seduo, ferocidade e masculinidade. Tendo provado que a porta do ptio estava destrancada, o xeque voltou para junto de Amber. Estacando frente dela, a fez empalidecer s com o olhar. Viu por si mesma agora, portanto, no vamos mais falar sobre esse negcio de priso. Ele a fitou de modo ameaador. Entretanto, a escolha sua. Ningum vai det-la se ainda quiser deixar o palcio. Pode partir agora mesmo, se assim desejar. Diga-me e eu instruirei Rashid para pegar suas malas e lev-la sem demora de volta ao hotel! Amber sentia-se no olho de um tornado. A paixo e a energia latente do xeque a deixavam sem flego. Antes, conclura que a vida com o xeque Zoltan era intolervel. Podia at ser, mas jamais seria maante! Seria tudo menos maante! Seria cheia de excitao. Emanando fogo e vitalidade, ele esperava sua resposta, o olhar queimando-lhe o rosto. De repente, Amber teve certeza da resposta. No h motivo para Rashid me levar de volta ao hotel. Vejo que estava errada e peo desculpas por t-lo acusado de me manter prisioneira. Todas as dvidas dissiparam-se. Ela simplesmente julgara-o mal, mais uma vez. A questo da porta do quarto trancada, claro, era ainda um mistrio, mas estava convencida agora de que havia uma explicao plausvel para o fato. Ficarei feliz em me hospedar aqui, como concordei antes assegurou-lhe. Como quiser. O tom dele no indicava nem surpresa, nem satisfao. Ele voltou-se para ir embora, mas ento, deteve-se. Eu quase me esqueci. Vim aqui para dizer-lhe que desejo sua companhia no jantar esta noite. Dirigiu-se porta. Janto s nove. Um dos criados vir busc-la. Despediram-se. Foi quando Amber notou algo diferente em cena, algo branco e cheio de penas atrs de um vaso. Aproximou-se e sorriu. o pavo! O que vi no ptio quando cheguei. O xeque Zoltan deteve-se e olhou por sobre o ombro. Eu o trouxe para c. Achei que a agradaria comentou. Ento, deixando Amber intrigada com o significado daquela revelao, partiu em silncio.

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Captulo V
Na sala de jantar do palcio, Amber repousava num dos divs forrados com tecido de seda trabalhado. Um feixe de luz do lustre de cobre batido a banhava, num efeito dourado. Ao v-la, o xeque Zoltan concluiu que nunca vira imagem to encantadora em toda a vida. Ela se entretinha lendo um livro, de tornozelos cruzados, agitando um pezinho formoso com sandlia como se ouvisse uma msica na cabea. Ela no percebera a presena dele junto porta. Ele permaneceu onde estava, escondido nas sombras, apreciando-a devagar, admirando as curvas femininas, o vestido azul comprido, a imagem difusa do cabelo loiro sob a iluminao suave. Enquanto isso, agradeceu ao destino pela ensima vez o fato de t-la avistado no campo beduno. Rezou mais uma vez por aquele pequeno milagre. Quanto mais a via, mais convencia-se de que ela era precisamente o que sonhara, mas que jamais esperara encontrar. Agora que a tinha, faria tudo o que estivesse a seu alcance para mant-la. Sentiu uma pontada no corao ante o desafio. No haveria mais portas trancadas. A estratgia mostrara-se desastrosa e j providenciara para que o evento no se repetisse. No seria mais necessrio trancar as portas. Estava confiante quanto a esse aspecto. J encontrara alguma mulher que no se submetesse a seus desgnios? Amber Buchanan no seria exceo. Tinha esprito, sem dvida. Podia at resistir. Mas ele simplesmente daria tempo ao tempo. Esperar no era problema. Sabia esperar. O tempo, afinal, passava devagar no deserto. E ele era filho do deserto. Tinha a pacincia no sangue. De repente, como se tivesse sentido sua presena, Amber ergueu o belo rosto, abalando-o. Zoltan sorriu para si mesmo. Desde o comeo, soubera que ela era a resposta s suas preces, mas, ao mesmo tempo, no esperara encontrar tanta satisfao. Um bnus da sorte, sim, refletiu, satisfeito, quando ela baixou o olhar novamente, sem localiz-lo. Ela no apenas serviria perfeitamente a seu propsito inicial, como tambm lhe proveria grande prazer. Avanou, saindo das sombras, e caminhou silenciosamente na direo dela. Boa noite anunciou-se. Ela instantaneamente ergueu o olhar. Boa noite. Amber fechou o livro, levantou-se e ele no imaginou o leve rosado que tomou-lhe as faces. Sorriu para si mesmo. No, no seria necessrio trancar as portas. O que desejava daquela mulher era seu de direito. Amber comparecera para o jantar no muito ansiosa. Apesar do gesto inesperado e encantador do xeque com o pavo, e apesar de estar convencida de que ele no

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tentara aprision-la, temia que o novo encontro acabasse numa experincia ruim. O homem era to imprevisvel. Quem saberia seu estado de humor? Quando o xeque Zoltan chegou sala de jantar, s nove horas em ponto, entendeu, pela voz dele, que experimentaria um pouco de seu charme naquela noite. Chegara pouco antes dele, com um livro para se distrair, s para o caso de ele se atrasar demais! Desconsolada, sentiu que enrubescia sob o olhar sensual, alm de um aperto repentino e impertinente no corao. Voc est maravilhosa elogiou o xeque. Ao entrar, pensei comigo mesmo que jamais tive uma viso to adorvel na vida. Ele estava apenas sendo galante, claro. Mas, tudo bem. Pelo menos, parecia que o jantar seria razoavelmente amigvel. Quanto ao galanteio... bem, tratou de absorv-lo, alerta para no se deixar envolver por aquele olhar sedutor! Ele a conduziu at uma mesa baixa quadrada, de lato batido. Tocando-a levemente no cotovelo, numa pequena intimidade inesperada que a deixou mais alerta, convidou-a, a instalar-se confortavelmente em meio s almofadas que circundavam o mvel. Naturalmente, se preferir, posso pedir aos criados que tragam uma mesa e cadeiras ocidentais. Mas, j que est fazendo uma pesquisa sobre os costumes de meu pas, achei que ficaria contente em conhecer o estilo rabe. Oh, estou contente. Muito contente. Amber ajeitou o vestido ao redor das pernas enquanto instalava-se em meio s almofadas. A informalidade do ritual do jantar interessava-a. Voc agora vai poder descrever sua me algo sobre o ritual culinrio das arbias observou o xeque Zoltan, com um sorriso, acomodando-se sua frente. Estava pensando mesmo nisso... Amber devolveu o sorriso. Trs criados surgiram silenciosamente trazendo travessas com arroz, carneiro e mezze. Eles dispuseram as iguarias sobre a mesa e Amber acompanhou cada detalhe, fazendo anotaes mentais. Quando voltasse ao quarto, transcreveria o que estava presenciando. Mas, por mais fascinante que fosse o ritual do jantar, Amber estava mesmo impressionada com o anfitrio. Observava-o com curiosidade crescente. Qual seria o verdadeiro xeque Zoltan? O militar insuportvel com quem discutira naquela tarde? Ou seria o ser civilizado sua frente, que a convidava a experimentar um bocado de um prato e de outro, entretendo-a com histrias sobre a origem de cada iguaria? Provavelmente, tratava-se de uma mistura de ambos. O comportamento dele naquela noite, todo charme e informalidade, parecia-lhe, para sua surpresa, totalmente natural, como se realmente fizesse parte de seu carter. Ao mesmo tempo, no havia como negar a arrogncia por trs daqueles olhos muito escuros. Defini-lo no era fcil, mas pelo menos tinha certeza quanto a um aspecto. Ele no era o vilo que ela vislumbrara horas antes, certa de que ele estava planejando faz-la prisioneira! Permitira que sua imaginao corresse solta e acabara confundindo

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a vida real com as intrigas nos livros de sua me... Vejo que aprecia comida rabe observou ele, ao final do jantar, sorrindo satisfeito quando ela se serviu de mais um pedao de doce. Amber experimentara tudo o que lhe fora oferecido e, com frequncia, buscara uma segunda poro. Alguns ocidentais no se acostumam acrescentou. Eu acho a comida rabe deliciosa. Amber devolveu-lhe o sorriso. E, de qualquer forma, sempre gosto de novas experincias. Entendo. Voc evidentemente gosta de uma boa aventura. Enquanto ele falava, um brilho misterioso surgiu no olhar. No sei quanto a aventuras... Amber baixou o olhar e fingiu estar descascando uma fruta, um marmelo. Percebeu a expresso dele, a ponto de fazer-lhe um convite, e ficou horrorizada com a resposta do prprio corpo. A conversa estava ficando perigosa. Novas experincias. Aventura. O que parecera uma conversa inofensiva, de repente, ganhara um outro sentido. Ela atracou-se com a fruta, cada vez mais inepta. Permite? ofereceu-se o xeque. Amber levou um susto quando o xeque Zoltan de repente estendeu-se e arrebatou-lhe a fruta. s vezes, as pessoas precisam de uma ajuda com coisas novas esclareceu ele. Enquanto ele descascava a fruta, Amber observou-lhe as mos fortes, incapaz de encar-lo, pois ainda sentia-se abalada pelo contato com as mos dele, e com o efeito que isso causara em seu corao. Se bem que observar aquelas mos trabalhando a fruta era ainda mais intrigante do que encar-lo! Cada movimento preciso e sensual dos dedos morenos provocava um arrepio em Amber. Era fcil imaginar aquelas mos em seu corpo. Despindo-a. Acariciando sua pele nua. Pronto. De fato, a fruta estava pronta para ser consumida. Ele a estendeu e sorriu. Amber ainda no se atrevia a encar-lo. Obrigada murmurou, e estendeu-se para aceitar o agrado. Mas ele recolheu a oferta e pegou uma faca. Cortando uma fatia, ofereceu-a, ordenando: Abra a boca. Amber hesitou. Encarou-o e, no mesmo instante, arrependeu-se. O olhar intenso indicava que ele parecia querer devor-la. No precisa murmurou, bem rouca, estendendo a mo. Acho que agora j sei o que fazer... Em resposta, ele meneou a cabea. Abra a boca repetiu. Amber sentiu-se tentada, mas seria incapaz de fazer o que ele pedia. Estava paralisada com a intimidade. No sabia o que fazer. Assim, simplesmente ficou olhando para o xeque.

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Qual o problema? Voc no quer? Ela engoliu em seco. Eu quero. Ento, experimente. Ele sorriu e aproximou a fatia. No tirava o olhar intenso do rosto de anjo. Amber no se mexia. Umedeceu os lbios secos. Eu posso fazer sozinha agora, obrigada explicou. O xeque Zoltan fitou-a detidamente. Onde est o seu esprito de aventura? bvio que nenhum homem alimentou-a com essa fruta antes e, voc mesma, h pouco, no me disse que gostava de novas experincias? Sim, disse, mas... Ela respirou fundo e prendeu o ar. Olhou ansiosa para a fatia e para o anfitrio. Ele estava certo. Nenhum homem a alimentara antes. A simples ideia de ver Adrian oferecendo-lhe uma fruta era to ridcula que quase riu alto. Gestos to ntimos e erticos definitivamente no faziam o estilo do ex-noivo. Na verdade, ele provavelmente ficaria chocado se presenciasse aquela cena! sua ltima chance avisou o xeque. Se no abrir a boca, como eu. Ele aproximou mais a fatia de sua boca. Amber podia sentir o perfume adocicado da fruta, mas ficara ciente tambm do cheiro da pele do xeque Zoltan. Ante tantos estmulos olfativos, sentiu a excitao crescer. Foi quando decidiu que era hora de reagir e colocar um fim naquela situao imprudente. Pois, quanto mais tempo levava para se decidir, mais a tenso crescia. At o ar parecia estalar com a eletricidade sexual entre ela e o anfitrio. Fechou os olhos, prendeu a respirao e abriu a boca. Pareceu uma eternidade at sentir a fruta na lngua e, embora ele tivesse encostado os dedos em seus lbios s por um segundo, foi o segundo mais longo que ela j suportara. Ainda prendendo a respirao, fechou a boca e mastigou, sentindo a doura da fruta, embora imaginasse estar lambendo os dedos do xeque. Pronto. No doeu, doeu? Ele sorria, divertindo-se com o tormento que lhe infligira. Sdico! Mas Amber estava ocupada demais mastigando e concentrando-se em no engasgar para dizer alguma coisa. Conseguiu balanar a cabea, mas logo se arrependeu, pois o xeque cortou outra fatia. Mas, ora! Ele ia repetir o gesto com a fruta inteira? Parecia que sim. O xeque ofereceu-lhe mais um pedao, um brilho divertido surgiu no olhar. No se preocupe. Da segunda vez sempre mais fcil... Amber lanou-lhe um olhar irnico. Que alvio. Ele sorriu. Assim, vamos l, abra a boca. Oh, por que no? Amber devolveu-lhe o sorriso. E abriu a boca. Ele depositou a

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fatia. Quando tivermos acabado, vai jurar que no h outra forma de saborear uma fruta. Talvez fosse exagero, mas, quando chegaram ltima fatia, Amber estava at divertindo-se com aquele jogo. A eletricidade sexual ainda estava presente, mas j no parecia to perigosa, com a descontrao que surgira. No se sentia mais ameaada. Tratava-se s de um flerte inofensivo. E um momento de flerte inofensivo com um homem to atraente no era a forma mais desagradvel de se passar o tempo! Quando um criado trouxe-lhes caf e um pequeno prato com halwa, o xeque Zoltan disse-lhe algo em rabe. Amber observou-o de soslaio. Havia muito mais no anfitrio do que avaliara de incio e, mesmo assim, s remexera na superfcie. Desconfiava de que gostaria de conhec-lo melhor. Pouco depois, quando j tinham acabado o caf, ele olhou para o relgio e declarou: quase meia-noite. Acho que est na hora de escolt-la ao seu aposento. Surpresa, Amber consultou seu prprio relgio. No sabia que j era to tarde. As ltimas trs horas tinham voado. Que estranho, refletiu, enquanto o xeque Zoltan a conduzia pelos corredores, o kaffiyeh branco flutuando preso cabea, as vestes longas movimentando-se com as passadas. Calculara que o jantar seria um evento formal, mas, apesar dos momentos de preocupao, no fora nada disso. At divertira-se de verdade. Ao chegarem porta do quarto, o xeque Zoltan voltou-se e informou: Eu instru Rashid a passar aqui amanh cedo para pegar a lista de pessoas que deseja entrevistar. Assim que tiver os nomes, falarei pessoalmente com cada uma delas. Amber sorriu, agradecida. maravilhoso. Obrigada. Ao encar-lo, notou como o cabelo preto e grosso encaracolava-se ao redor das orelhas. E, uma vez que sei que est ansiosa para comear o trabalho, providenciei para que comeasse a estudar o material dos arquivos j amanh cedo. Entendo que comunicou a Rashid quais arquivos deseja consultar em primeiro lugar... Amber assentiu. Sim, eu lhe disse que gostaria de comear pelos registros histricos. Ento, assim ser feito. E, se houver mais alguma coisa de que precise, basta falar com Rashid. Ele foi incumbido de providenciar tudo o que desejar. Com uma pausa, o xeque a fitou com um sorriso provocante nos lbios. Espero que esteja contente com as providncias. Ele se referia ao incidente daquela tarde, quando ela declarara que queria voltar para o hotel, temerosa de ver-se trancada no quarto. Aquilo tudo parecia muito engraado. Como pudera acreditar nas maluquices que dissera? Amber devolveu o sorriso. Estou muito contente com tudo.

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timo. Ele capturou-lhe o olhar. Era isso o que esperava ouvir. Surpreendendo-a, estendeu a mo e acariciou o cabelo de leve. Eu ficaria muito aborrecido se no se sentisse contente declarou. Amber no se mexeu. Por algum motivo misterioso, o modo como ele a tocava parecia muito natural, ntimo, mas, de algum modo, aceitvel. importante para mim que minha hspede muito especial sinta-se feliz reforou ele. Assim, se houver algo que no a satisfaa, deve comunicar imediatamente. Obrigada, eu farei isso. Mas no tenho reclamaes. Ela sorriu. Veja, no sou to difcil de agradar, afinal. Eles se encararam. O xeque Zoltan devolveu-lhe o sorriso. timo... Ele mantinha a mo suavemente sobre os cabelos dela. Ele vai me beijar, pensou Amber, e enrijeceu-se. O que faria se isso acontecesse mesmo? A pergunta ficou sem resposta, porque, ao invs de beij-la, ele afastou-se. tarde concluiu, e baixou a mo. Hora de dizer boa-noite. Ento, quase abruptamente, deu-lhe as costas e afastou-se. Na cama, aps apagar a luz, Amber fitou a escurido por um bom tempo. Fazia anos que no se sentia daquele jeito. Meio area, sonhadora. No conseguia sequer se lembrar de quando passara uma noite to agradvel na companhia de um homem. Pois fora agradvel, de uma forma meio tola, mas agradvel. Uma noite descontrada e frvola. Embora, claro, no houvesse possibilidade de o xeque virar-lhe a cabea. O xeque Zoltan era um homem atraente. Percebera isso desde o incio. Nenhuma mulher com sangue nas veias podia evitar aquela atrao. Ele era atraente. Extico. Exalava sensualidade por todos os poros. Era excitante. Emanava perigo e romance. Em resumo, era o prottipo dos sonhos das heronas de sua me! Mas no era seu sonho. Definitivamente, no. Apesar do charme, o xeque era um dspota chauvinista, estava a milhes de quilmetros do homem que imaginava para si. No, a noite fora divertida, mas nada mais. O anfitrio era um homem interessante, intrigante, mas ela era imune a seu charme. Tinha os ps bem fincados no cho. Voltou-se e cobriu-se com o lenol de seda. Ao mesmo tempo, seria prudente evitar uma repetio daquela noite, pois no queria dar ao xeque uma ideia errada. Ele era do tipo que no precisava de muito incentivo e ela definitivamente no queria esse tipo de complicao. Assim, no haveria mais flertes inofensivos. Poria um fim nisso. Bocejou de leve e aninhou-se nos lenis, perfeitamente confiante com a deciso tomada. Noutra ala do palcio, enquanto Amber adormecia, o xeque Zoltan contemplava a lua crescente com sua luz prateada atravs da janela.

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O belo pssaro est feliz em sua gaiola de ouro, pensou. Logo chegaria a hora do prximo passo...

Captulo VI
A primeira coisa que Amber fez na manh seguinte, aps despertar, foi abrir a janela francesa, sair para o ptio e dar um "bom dia!" ao pavo. Dormira como um beb na cama com postes e dossel dourados, entre fronhas e lenis rendados e perfumados. Como algum poderia ter uma noite ruim num leito daqueles? Ao acordar e ver-se no quarto de princesa, sorrira para si mesma, divertida. Aproveite bem, Amber murmurara. Nunca vai experimentar algo assim novamente! As torneiras do banheiro eram de ouro. Junto enorme banheira, uma estante exibia sabonetes e sais de diversas fragrncias. Amber escolheu o de jasmim. Enquanto lavava os cabelos, decidiu que a primeira tarefa do dia seria elaborar a lista das pessoas que queria entrevistar, para entregar a Rashid. Precisava dizer-lhe tambm que usaria o aparelho de fax, pois, agora que solucionara seus problemas, precisava entrar em contato com Don em Londres e darlhe sinal verde com relao a sua viagem programada Califrnia. Estaria de volta ao escritrio no final da semana seguinte, conforme planejaram. Ento, aps falar com Rashid, iria para a biblioteca, no sem antes tomar o caf da manh, pois, apesar do jantar nada modesto da noite anterior, seu estmago j estava vazio novamente. Uma xcara de caf e uma torrada cairiam bem. Era como se algum tivesse lido seus pensamentos. Quando saiu do banheiro, enxugando-se com uma enorme toalha branca que parecia ter sido lavada com ptalas de rosa, bateram na porta anunciando: Caf da manh! S um minuto! Amber agarrou o roupo pendurado atrs da porta do banheiro. Vestiu-se rpido e, um pouco ofegante, voltou para o quarto quando a porta j se abria. Um criado entrou com uma bandeja abarrotada de croissants e biscoitos de amndoas. Pelo aroma, tinha caf fresco tambm. Bom dia, senhorita. Bom dia, Tariq. Coloque a bandeja aqui indicou ela. Aparentemente, ele no entendeu, pois passou pelas janelas francesas e saiu para o ptio. Amber seguiu-o, sorridente. Seria muito melhor l fora! Por que no pensara nisso? Mas franziu o cenho ao ver, sob uma das palmeiras, uma mesa retangular de madeira com cadeiras, as quais, definitivamente, no estavam l quinze minutos antes. Estranho. Algum devia ter arrumado o conjunto enquanto ela estava no banho... Oh, bem. Encolheu os ombros. Coisas estranhas aconteciam no palcio. Devia ir se acostumando!

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Enquanto Tariq punha a mesa, Amber pegou um bloco de notas e um lpis. Durante o desjejum, prepararia a lista para entregar a Rashid. Serviu-se de caf e de biscoitos. Notou que o pavo tambm fazia o desjejum, pois algum lhe levara frutas e sementes. Bon apptit! desejou Amber ave, sorvendo um bom gole de caf. Estava quase acabando a lista e j no terceiro biscoito quando a porta de madeira do ptio abriu-se e dois homens entraram trazendo caixas de papelo enormes. Eles apenas assentiram e pousaram as caixas no cho a seu lado. Ento, sem dizer mais nada, saram por onde haviam entrado. Amber conseguiu manter o rosto srio com aquela apario. Tinha razo. Coisas estranhas definitivamente aconteciam naquele lugar! Curiosa, inclinou-se e deu uma olhada nas caixas. Uma estava cheia de material de papelaria, a outra, tinha uma seleo de arquivos com capa de couro. Tirou uma das pastas e avaliou melhor o contedo. Era um dos documentos que dissera a Rashid que gostaria de estudar. Mas por que o tinham levado ali? Devia haver algum engano. Talvez aqueles homens no soubessem que planejava trabalhar na biblioteca. Levantou-se. Esperem um minuto! Ei! Mas eles j tinham desaparecido alm da porta de madeira. Quando correu para alcan-los, ouviu um som caracterstico de chave na fechadura. Antes que tentasse abri-la, algum falou-lhe e levou um susto. Eles j se foram, lamento, e, de qualquer forma, no sabem ingls. Seja qual for o seu problema, melhor dizer a mim. Amber voltou-se, reconhecendo a voz instantaneamente, e viu-se diante do olhar obscurecido do xeque Zoltan. O que aconteceu? indagou ele. Algo errado? Sim, acho que pode haver. Amber recuperava o flego, ainda abalada com a prpria reao ao v-lo. Sentiase incapaz de controlar os estmulos fsicos que surgiam sempre que o encarava. Era como se uma corrente eltrica lhe percorresse o corpo. Ento, diga-me... qual o problema? Ele estava parado ao lado da janela francesa, o batente de madeira acrescentando imponncia a sua forma elegante e extica. Muito calmo, ele a observava estreitando o olhar. Talvez aquele escrutnio, mais sua prpria reao, levaram Amber a formar uma suspeita. Os arquivos no tinham sido levados ali por engano, afinal. Algo mais acontecia e temia adivinhar o que era. Indicou as duas caixas. Estou um pouco confusa comeou. "Mantenha a calma", aconselhou-se. "No comece a acus-lo de nada." Sempre havia uma chance de estar enganada. No entendo por que trouxeram todo esse material para c.

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Para sua convenincia, claro. De acordo com Rashid, estes so os arquivos que solicitou, em primeiro lugar. A outra caixa contm material de papelaria. Mas por que trazer tudo isso para c? isto o que estou perguntando. No tm utilidade para mim aqui, j que vou trabalhar na biblioteca. O xeque fez uma pausa mnima antes de responder. Quando o fez, havia uma leve advertncia no tom. Concordo, mas voc no vai trabalhar na biblioteca. Lanou-lhe um olhar sombrio. Voc vai trabalhar aqui. No foi o que entendi. Ento, sua desconfiana era acertada. Sentiu raiva. Pensei que fosse trabalhar na biblioteca. Entendeu errado. Isso nunca foi cogitado. Posso perguntar por qu? Voc ficar mais confortvel aqui. Mais confortvel? O que quer dizer com isso? Ele no mudara de lugar, ainda estava junto janela francesa, mas acenou para a mesa sob a palmeira. Como pode ver, mandei instalar uma mesa para voc trabalhar. Ter privacidade aqui. Ningum vai incomod-la. E, se precisar, basta chamar Rashid pelo interfone e pedir o que quiser. Eu aprecio a facilidade. E estou mesmo muito grata. Amber suprimiu a frustrao e forou um sorriso diplomtico. Se no fosse cautelosa, ele comearia a acus-la de ingratido, de ser uma pessoa difcil de agradar, ladainha que ela dispensava! Entretanto, ficaria igualmente confortvel na biblioteca insistiu. Se no se importa, prefiro ir para l. uma pena. Com um movimento rpido e impaciente, o xeque avanou, o leve kaffiyeh branco revelando as linhas orgulhosas e esculpidas do semblante. Deteve-se a poucos passos do pavo entretido com suas sementes. Ocorreu a Amber que os dois eram muito semelhantes. Ambos trajavam branco. Ambos tinham um porte orgulhoso, e o olhar, aristocrtico. Contudo, dos dois, o mais atraente era o xeque Zoltan. Instantaneamente, Amber reprimiu aquela ideia. Ficou zangada at por ter pensado naquele absurdo. Ele encarou-a e continuou: uma pena, porque temo no ser possvel. Voc far a sua pesquisa aqui. Este o acordo. E se eu no gostar disso? E se eu no quiser fazer a minha pesquisa aqui? Ela fez uma pausa e lanou-lhe um olhar enraivecido e acusador. E se eu no quiser ser tratada como prisioneira? Ento, voltamos a isso? Ele soltou um suspiro irritado. Como pode ser prisioneira quando todas as portas esto destrancadas? Voc no prisioneira. Voc perfeitamente livre.

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Sou? Bem, se sou livre, por que no posso trabalhar na biblioteca? Ele lanou um olhar de advertncia. Contido, informou: Porque, lamento, no seria conveniente. Amber manteve o olhar desafiador. No seria conveniente para quem? Posso assegurar-lhe que seria perfeitamente conveniente para mim. Pode ser. Entretanto, h outras consideraes. O xeque fez uma pausa e respirou devagar, como se dominasse a raiva. Ao continuar, o tom saiu grave e controlado. A sua presena no seria conveniente para os outros usurios da biblioteca. No seria conveniente em que sentido? Seria uma distrao. Distrao? Amber franziu o cenho e, de repente, entendeu. Est me dizendo que no posso ir biblioteca por ser mulher? Ele estreitou o olhar. Sim, isso o que estou lhe dizendo. Aqui no a Inglaterra, entende? Nossos costumes so diferentes. Aqui, homens e mulheres no se misturam com frequncia. No havia pesar em seu tom. E, por este motivo, temo que no possa usar a biblioteca. Entendo. Uma nica palavra, mas cheia de censura. Amber lanou-lhe um olhar desaprovador, ciente das duas reaes conflitantes que experimentava. Lamentava por ele mostrar-se adepto da opresso sistemtica contra as mulheres. Ao mesmo tempo, por motivos mais pessoais, estava contente. A deciso de mant-lo a distncia seria mais fcil de levar adiante, pois no podia sentir-se atrada por um homem com aquela mentalidade. Ele continuou: Desconfio de que j estava ciente de nossos costumes antes de vir para c. Se no estava preparada para aceitar as regras, ento, no devia ter vindo. Mas, agora que se encontra aqui, sugiro que encare apenas como educao observar os nossos costumes. Justo. Amber no tinha argumento contra aquilo. Sempre acreditara que, quando se ia para outro pas, era um dever aceitar seus costumes. Mas no significava que tinha que aprov-los. Em tom cortante, comentou: Acho tais costumes uma desgraa... mas, sim, suponho que no tenho escolha, seno aceit-los. E aceitar o esquema de trabalhar aqui no quarto. No ptio corrigiu o xeque Zoltan. No h motivo para sentir-se enclausurada. Foi por isso que mandei trazer a mesa. Nessa poca do ano, agradvel ficar ao ar livre. Muito mais agradvel do que trancar-se na biblioteca, posso assegurar-lhe. Enquanto falava, concedeu-lhe um daqueles sorrisos que transformavam totalmente seu semblante. Ao mesmo tempo, varreu-lhe a figura com um olhar sensual... ntimo, como uma carcia. Amber no retribuiu o sorriso. Simplesmente franziu o cenho, severa, embora sentisse a reao do corpo traidor ante aquele olhar. Indiferente ao olhar sombrio dela, talvez at divertindo-se, o xeque completou: E, claro, como j lhe disse, o que desejar, basta pedir a Rashid e ele

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providenciar imediatamente. Amber continuou encarando-o. Vou precisar de um fax. Imediatamente. Como gostaria de arrancar a expresso divertida do rosto dele! O xeque continuou bem-humorado. Tenho certeza de que pode ser arranjado. Creio que precisa do aparelho para comunicar-se com sua me? investigou. Eu posso tambm entrar em contato com minha me se precisar esclarecer alguma coisa. Com o olhar, Amber indicava que no era da conta dele. Preciso mandar um fax a Don e informar o que est acontecendo. Don? Ele ergueu uma sobrancelha. Quem Don? Um namorado, talvez? No, para ser sincera. Don meu scio. Entendo. O xeque Zoltan assentiu e olhou para ela curioso. E voc tem um namorado? Tenho certeza que deve ter. Uma moa bonita como voc deve ter muitos namorados, estou certo. Amber lanou-lhe um olhar frio. Tenho muitos amigos. Nunca fora seu estilo ter vrios namorados ao mesmo tempo. Por natureza, era estritamente monogmica. Ao contrrio de voc, pensou, lembrando-se de que o xeque devia ter um harm. Um detalhe que lhe escapara na noite anterior ao corresponder aos flertes dele feito tonta! Ele continuou observando-a com curiosidade. Ento, no h ningum especial em sua vida? No, no momento, no. No houvera ningum desde que rompera com Adrian. Achei que no. Ele sorriu. Afinal, voc no usa nenhum anel. Eu no acredito em anis. Isso pareceu diverti-lo. No sabia que tal mulher existia observou. Bem, agora sabe que existe. Ela no acreditava em anis como smbolo de riqueza ou posio social. Mesmo quando estava noiva, no usava aliana. Ele pareceu interessado e Amber arrependeu-se instantaneamente. Por que dissera algo to despropositado? Ento, estava para se casar? O xeque Zoltan conduzia um interrogatrio agora. O que aconteceu? Por que no se casou? Amber cerrou os dentes. Porque eu rompi o noivado. Entendo. Ele avaliou o belo semblante por um momento. E o que a levou a romper o noivado? Aquele terreno era familiar. Quantas vezes respondera mesma pergunta nos ltimos meses? Detestava aquela situao, sentia-se na defensiva. Se pudesse responder de forma objetiva, "ele me traiu", ou "ele bebe", mas nada disso era verdade. Adrian era o prottipo do marido perfeito. Rompera o noivado porque sentira que, se continuasse, cometeria um grande erro. De repente, tudo parecera errado. Sem saber por qu, entendeu que no podia se

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casar com Adrian simplesmente porque todos o achavam perfeito para ela. Tudo isso lhe veio mente e quase respondeu, mas deteve-se. No exporia a alma ao xeque Zoltan, Resumiu: Eu mudei de ideia. Simples assim? Exatamente. Ela sentia o corao batendo forte. Dito daquela forma, ela parecia insensvel e no era o caso. Sofrera tanto quanto Adrian. O xeque Zoltan submeteu-a a uma longa avaliao visual. Talvez j soubesse que mudaria de ideia quando decidiu no usar aliana, mesmo estando noiva. A implicao do comentrio estava muito longe da verdade. No havia aliana nenhuma. Como j lhe disse, no acredito em anis. Disse, sim. Ele sorriu, cnico. E, como eu lhe disse, acho muito estranho. Nunca encontrei uma mulher que no acreditasse em anis. As mulheres aqui acreditam muito nisso. Na verdade, acreditam muito em qualquer tipo de jia. Acredito que sim. Amber lanou-lhe um olhar reprovador. Sem dvida, elas consideram as jias um tipo de compensao. Algo para aliviar o fato de no poderem usar a biblioteca. Mordaz, Amber acrescentou: Pessoalmente, prefiro a minha liberdade a todas as jias do mundo. Um pesado silncio os encobriu. O xeque a encarou. "Peguei-o!", pensou Amber. Ele no gostara nada da colocao. Satisfeita com a pequena vitria, acrescentou: Espero que todas as suas esposas tenham muitas jias. Elas, mais do que a maioria, imagino, devem sentir necessidade de uma boa compensao. Para sua irritao, ele sorriu. Talvez tenha razo. Isto , claro, se eu tivesse esposas. Quer dizer que no casado? S com o trabalho. Amber avaliou o semblante dele, sem saber se acreditava. Antes que pudesse dizer qualquer coisa, ele j lhe dera as costas. Falando de trabalho, est na hora de deix-la com o seu e ir para o meu tambm. Ele parou junto janela francesa. Vou falar com Rashid a respeito do fax e pedir-lhe que instale um aqui imediatamente. Com isso, ele passou para o quarto e foi embora. Amber ficou olhando para a porta, mas no estava pensando no fax. Seria verdade que ele no era casado? Por que tanta curiosidade?, censurou-se. Impaciente, foi at a mesa sob a palmeira. Tratava-se do ltimo homem no mundo cujo estado civil lhe interessava. Um tirano, machista e desprezvel. Devia empenhar-se em manter distncia dele. E provavelmente era mentira. Seria louca se acreditasse em tudo o que ele dizia. Como o fato de a porta no estar trancada... Decidida, foi at a porta de madeira na parede do ptio. Veriam se estava ou no trancada!

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A princpio, parecia trancada. Amber girou a maaneta. A porta se abriu e ela viuse no jardim. E diante de uma pessoa. Era uma mulher, vestida dos ps a cabea de preto, com um vu preto sobre o rosto. Era a primeira mulher que Amber via desde que se instalara no palcio. Sorriu, com a inteno de apresentar-se. Mas a mulher deu um grito abafado e fugiu. Espere! Est tudo bem! Volte! chamou Amber. Mas bem podia ter poupado o flego. A mulher j desaparecera.

Captulo VII
Apesar dos protestos iniciais, Amber teve de reconhecer que trabalhar no ptio era bem melhor do que na biblioteca. Conforme o xeque Zoltan observara, naquela poca do ano agradava muito mais estar ao ar livre. Em poucos meses, claro, j no seria o caso. Com as temperaturas no vero beirando os trinta e trs graus centgrados, o nico local confortvel seria o interior do palcio, com ar-condicionado. Amber passou a manh inteira debruada sobre um dos arquivos, lendo a histria de Ras al-Houht. Aprendeu, por exemplo, que fora a indstria de prolas que, antes da descoberta de petrleo havia trs dcadas, a sustentar precariamente a populao. Pouco aps as treze horas, Tariq apareceu com uma bandeja, trazendo uma salada de frango deliciosa e sorvete de manga. Amber almoou ali mesmo, ainda entretida com o documento. Ras al-Houht, apesar do governo desptico, devia ser um dos locais mais fascinantes do mundo. Quando j quase chegava ao fim do documento e do sorvete, sentiu que algum a observava. Olhou para a porta, imaginando se Tariq voltara para pegar a bandeja. Mas a passagem estava vazia. No havia ningum ali. Ento, algo fez com que erguesse o olhar e, pela primeira vez, notou uma pequena janela com venezianas bem acima da janela francesa. Estreitou o olhar e viu uma sombra movimentar-se. Embora no pudesse ver claramente, o instinto dizia-lhe que era a mulher que surpreendera antes no jardim alm da porta do ptio. Estranho. Quem seria? E por que a observava? Curiosa, fitou a janela detidamente. Ento, baixou o olhar. No havia mais ningum ali. Recostou-se na cadeira, suspirou e espreguiou-se. Decidiu que precisava de uma pausa e afastou os arquivos. De repente, desejou um banho refrescante. Era exatamente disso que precisava. Vinte minutos depois, saa do banheiro sentindo-se bem melhor. Vestiu o roupo e foi at o guarda-roupa. Colocaria um vestido e voltaria ao trabalho. Nesse instante, ouviu a porta do quarto se abrindo. Voltou-se, esperando ver Tariq. Provavelmente, no ouvira a costumeira batidinha na porta. Mas era o xeque Zoltan.

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Encarou-o. No ouvi bater acusou, apertando as abas do roupo, embora j estivesse bastante decente. Desconfio de que foi porque no bati. Ele lanou-lhe um olhar divertido, entendendo que ela j calculara o fato sozinha. Mesmo?! Bem, de onde eu venho, nenhum homem com alguma educao sonharia em entrar no quarto de uma dama sem bater! Sabia que a declarao soava pomposa, mas estava to zangada que no se importava. Ele aproximou-se. mesmo? desdenhou. Mas no est em casa. Aqui, aplicam-se regras diferentes. Nesta parte do mundo, a observncia dos bons modos geralmente no a preocupao principal de um homem quando ele entra no quarto de uma mulher. Surgiu um brilho malvolo no olhar dele. E posso assegurar-lhe que os bons modos no so a minha preocupao principal neste momento. Isso perfeitamente bvio! Amber lanou-lhe um olhar severo, mas tinha dificuldade em manter o nvel de raiva. Toda sorte de emoes bizarras comeavam a surgir. Agarrada ao roupo, estava ciente de no estar usando nada por baixo. Sabendo que ele j adivinhara isso, sentiu um doce tremor de excitao no corao. A eletricidade potente e indomvel da proximidade dos corpos. Olhou para a boca do xeque, imaginando como seria ter aqueles lbios colados aos seus. Ante a ideia, prendeu a respirao, o desejo incomodando-a. Estava decepcionada consigo mesma. Era bvio que enlouquecia. Ele entrara em seu quarto, com bvias segundas intenes, e ela praticamente o convidava a ir em frente! Imbuda da pouca sanidade que ainda lhe restava, Amber ergueu o queixo e exigiu explicaes: Ento, talvez no se importe em me dizer o que o trouxe aqui. E engoliu em seco, sem se atrever a imaginar a resposta. O xeque Zoltan no disse nada por um segundo. Ficou ali parado, avaliando o belo rosto ruborizado, dando a entender que gostaria de converter a raiva em paixo. Se ele tentasse o golpe, faria com que se arrependesse, prometeu-se Amber. Cerrou os punhos e endireitou os ombros para reforar a fora de esprito. Finalmente, ele manifestou-se. Vim para fazer-lhe um comunicado. Tenho notcias que podem lhe interessar. Refere-se s entrevistas que tanto queria. As entrevistas? No mesmo instante, Amber esqueceu-se de tudo e ergueu as sobrancelhas, curiosa. Quer dizer... conseguiu arranj-las? Naturalmente. Ele manteve o olhar. Eu no disse que conseguiria? E, quando dou minha palavra, sempre cumpro assegurou o xeque. No fao promessas que no pretendo cumprir. Amber ficou imaginando por que achava aquela colocao ameaadora. Ele fizera

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outras promessas que ela deveria conhecer? Sentiu um arrepio na espinha. Nunca duvidei de que faria o que se comprometeu. S quando disse, Amber percebeu que era verdade. Jamais ocorrera-lhe que ele a decepcionaria. Naturalmente, sabia que ele tinha o poder de ajud-la. Bastava um estalar de dedos para conseguir a cooperao dos sditos. Mas uma pessoa em sua posio poderia optar por no se incomodar. De algum modo, sabia que ele no agiria assim. Estou surpresa por ter conseguido isso to rpido comentou. Rashid informara, ao pegar sua lista e instalar o fax, que no deveria esperar novidades at o dia seguinte. O xeque Zoltan sorriu-lhe. No foi difcil. Bastaram alguns telefonemas. Rashid tem os detalhes e o instru para que os transferisse a voc. As entrevistas foram agendadas para os prximos cinco, seis dias. Duas ou trs por dia, sendo que a primeira ser amanh. Quero crer que este esquema merece a sua aprovao. Est perfeito. Estou muito agradecida. Mas... e quanto viagem ao campo beduno? Isso tambm foi providenciado. Surgiu um brilho diferente no olhar do xeque. Voc ir para o acampamento Wadi Ayva, no norte do pas. Fica longe. Duas horas de viagem. Mas vai achar muito mais interessante do que o acampamento que visitou. mais autntico. Fica no deserto mesmo e no no deserto para turistas. E, alm disso... o lder meu parente. Mesmo? Amber estava surpresa, embora no soubesse bem por qu. Seria o fato de um xeque ter parentes to humildes? Ou o fato de ele admitir isso abertamente? Ele pareceu ler seus pensamentos. Somos todos bedunos por baixo da pele. Falava em tom de orgulho. Meus ancestrais, por centenas de anos, foram nmades. Os al-Khalifas moraram muito mais tempo em tendas do que em palcios. Ele sorriu com a expresso de Amber e acrescentou: importante que o homem no se esquea de suas razes. Ergueu uma sobrancelha. No concorda? Oh, concordo totalmente. Amber foi sincera. Ela mesma sempre fora fascinada pela histria de sua famlia e particularmente pelas histrias que o pai contava sobre o av, um humilde lavrador escocs. Faz parte de voc. A vida dos nossos ancestrais nos influenciam tambm. Ela acreditava de fato nisso, embora soubesse que as pessoas em geral no davam importncia. O xeque Zoltan entendia e partilhava esse sentimento. Era surpreendente. Presumira que no tinham nada em comum. O xeque sorriu e pareceu ler seus pensamentos novamente. Ento, finalmente concordamos em alguma coisa. Amber no devolveu o sorriso. Sentia-se inquieta e ciente demais do fato de estar nua por baixo do roupo. Era como se uma barreira tivesse cado, e preferia manter a segunda linha em guarda.

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Rapidamente, mudou de assunto. Essa viagem ao acampamento... Se bem se lembra, mencionei que gostaria de passar algum tempo entre os bedunos. Isso ser possvel em Wadi Ayva? Sim. Providenciei para que fique uns dois dias l. Nesse perodo, poder observar muita coisa, tirar fotografias e falar com quem quiser. Devo alert-la que deve fazer todos os telefonemas antes de partir, pois no h telefone no acampamento e, evidentemente, nenhum fax. Eu me lembrarei. Obrigada. Amber sorriu para si mesma. O xeque providenciara mesmo tudo de que ela precisava. Estou muito agradecida. Est me ajudando demais. um prazer ajud-la. Ele sorriu, parecendo sincero. Coloquei Rashid sua disposio. Ele vai atuar como intrprete e escolt-la de carro para os compromissos. Ser muito mais conveniente para voc, em vez de andar de txi. Obrigada. Ela no comentou, mas imaginou se o xeque destacara Rashid para escolt-la por no aprovar que as mulheres andassem por a sozinhas de txi. Gostou do raciocnio, pois neutralizava a fraqueza que sentia em relao quele homem! Era um alvio o sucesso de sua empreitada. Hospedar-se no palcio, em meio quele luxo, poderia ser uma experincia maravilhosa. No fosse o xeque Zoltan... Sempre que ele estava por perto, sentia-se vulnervel e acuada. Apesar da concepo que tinha dele, sentia-se atrada e isso a deixava ansiosa e inquieta. Simplesmente no conseguia controlar os sentimentos que ele despertava e, embora acreditasse ser capaz de resistir, no fundo, tinha dvidas. s vezes, quando olhava para o xeque Zoltan, parecia no ter resistncia alguma. Pelo menos, a liberdade estava a caminho. Dali a uma semana, iria embora e, nesse nterim, se veriam muito pouco. Ela passaria boa parte do tempo no ptio com os arquivos, ou nas entrevistas com Rashid. Ento, passaria dois dias no acampamento beduno, onde o xeque no a alcanaria nem por telefone! Suspirou profundamente. Com certeza, conseguiria ficar longe das garras daquele homem. Ento, agora est tudo em ordem concluiu Amber. Estou satisfeita. O xeque Zoltan voltou-se e andou pelo quarto, aumentando a distncia entre eles, permitindo que Amber relaxasse um pouco. Olhou por sobre o ombro. Ah, vejo que o fax foi instalado. Creio que conseguiu enviar a mensagem urgente? Amber observava-o e concluiu que ele parecia um felino do deserto. Suave e esguio. Perigoso e silencioso. Sim, mandei. Assim que pude. timo. Ele a encarou e, inesperadamente, sorriu. Ento, enquanto estou aqui, h algo que deseja pedir? No fosse o sorriso, Amber teria simplesmente negado. Mas, para sua irritao, a atitude simptica despertou algo suave dentro dela. Sentiu um pulsar diferente no

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corao, um leve estmulo sexual. Encarou-o, disposta a criar um ponto de discrdia. Na verdade, no um pedido... mas uma ocorrncia que quero mencionar. Oh? Ele ergueu o cenho. E o que seria? Parece que estou sendo seguida. Ou espionada, ou algo assim. Trata-se de uma mulher... Parece muito interessada em mim, por algum motivo. Mulher? Ele franziu o cenho. Que mulher essa? O que quer dizer com estar espionando-a? Ela estava do outro lado da porta do ptio, hoje de manh. Quando abri a porta, quase me abalroei com ela. Tentei conversar, mas ela fugiu. Amber esperava que o xeque descartasse sua histria, dizendo-lhe que imaginava coisas, mas ele a ouviu atentamente e franziu ainda mais o cenho. Isso tudo? S o incidente hoje cedo? Para dizer a verdade, h pouco, enquanto lia no ptio, percebi que algum me observava. Quando ergui o olhar, tive quase certeza de ver a mesma mulher na janelinha acima da janela francesa. No consegui ver bem, porque ela estava nas sombras e, de qualquer forma, desapareceu no mesmo instante. Entendo. Ele pareceu muito desgostoso. E acha que era a mesma mulher de antes? Como disse, no posso ter certeza. Mas, sim, acho que era. Amber estava curiosa, pois achava que ele sabia quem era a mulher. Quem ela? Ele hesitou e, ento, de repente, voltou-se. Ningum importante. Ningum com quem deva se preocupar. Por que no quer me contar? A identidade da mulher no lhe interessa. Eu providenciarei para que este aborrecimento cesse imediatamente. E agora, sugiro que mudemos de assunto. Amber recusou-se a ser manipulada. Ela uma criada? insistiu. Ele parecia muito contrariado. Sim, se quer saber. uma criada. Amber no acreditava nele. Ele s confirmara para cal-la. Alm disso, todos os criados no eram homens? No, aquela mulher definitivamente no era uma criada. Ento, quem ela era? E por que ele ficara to zangado ao saber que andava espionando a hspede? E por que ela a estava espionando, afinal? Era evidente que no obteria respostas naquele momento. O xeque dirigiu-se porta. Acho que hora de deix-la para que se vista. A conversa estava encerrada, gostasse ela ou no. Amber no insistiu. Seria perda de tempo. Mas havia mais um assunto que queria esclarecer antes que ele fosse embora. A viagem ao acampamento beduno... Para quando foi agendada? Amber gostaria de fazer uma pesquisa antes de partir. O xeque Zoltan deteve-se e encarou-a. Ser daqui a dois dias. Naturalmente, compreende que no poder fazer essa

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visita desacompanhada. Como j discutimos, aqui a Arbia, no a Inglaterra. Claro. Eu entendo. Sem dvida, Rashid a acompanharia. No fazia objeo, pois gostava do criado. Amber sorriu. Espero que Rashid no se importe em ser monopolizado por mim desse jeito... O xeque voltou-se novamente, quase abrindo a porta, e encarou-a novamente. Amber adivinhou o que ele ia dizer e ficou horrorizada. Temo que Rashid no poder acompanh-la at o acampamento. Nesses dois dias, em particular, serei eu o seu acompanhante. Ele sorriu. Ser uma oportunidade para nos conhecermos melhor. De minha parte, estou ansioso pela viagem. Ento, com Amber ali parada, atnita, ele deixou o quarto.

Captulo VIII
Ela no bonita? No prometi que a encontraria para voc? Zoltan sorriu enquanto avaliava os olhos castanhos de veludo da garotinha a seu lado. Aliviado, viu o brilho surgir naqueles olhos. A criana, de cinco anos, franziu o cenho, curiosa. De onde ela veio, abba? um anjo vindo do cu? De certa forma. Pode-se dizer que sim. Os dois voltaram-se para a janela mais uma vez. Com certeza, nunca vi algum to parecida com um anjo... Atravs da janela, viam o pequeno ptio em que Amber, sob a palmeira, debruava-se sobre documentos. O kaftan lils-azulado que usava contrastava lindamente com seus cabelos loiros e pele levemente dourada. Zoltan estudou-a atentamente, como se fazia com uma pintura. Sim, pensou, parecia mesmo um anjo. Voc no vai deix-la ir embora? A criana voltou-se para ele com preocupao no olhar. Eu no quero que ela v embora. Quero que ela fique. No se preocupe, habibiti. Ela no vai embora. E eu vou conhec-la logo, como me prometeu? Claro, habibiti. Promessa promessa. Gentilmente, ele tomou a criana pelos ombros delicados, cheio de amor e preocupao no olhar. No se preocupe acalmou, beijando a cabecinha. Voc vai conhecer seu anjo logo e ela no vai embora. Prometo que no tem nada a temer. A criana aceitou o carinho, seu olhar preocupado dissipando-se. Nesse instante, uma mulher vestida de preto dos ps cabea surgiu no quarto. Devia ter vinte e oito ou vinte e nove anos. Dirigiu-se a Zoltan mantendo o olhar respeitosamente baixo. Eu vim pegar Maha. hora de descansar. Ao ouvir a voz da mulher, a criana animou-se.

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Ummi! Abraou Zoltan e correu para os braos abertos da mulher. Minha bela garotinha! saudou a mulher, erguendo a criana e beijando-a. Zoltan presenciou a cena com um olhar indulgente e reforou as orientaes j dadas. Fique sempre com ela. O tom era spero. No saia dos aposentos. Lembre-se do que eu disse. Da prxima vez que me desobedecer, vai se arrepender. A mulher assentiu e voltou-se para esconder o olhar de revolta. Dispensada por Zoltan, dirigiu-se carregando a criana. Vejo voc mais tarde, habibiti! despediu-se ele. Tenha um bom sono. Zoltan ficou olhando para a porta, pensativo. Ento, voltou-se para a janela novamente. Amber ainda estudava o mesmo documento, o queixo apoiado na mo e a cabeleira loira esparramada sobre os ombros. Estava to absorta na leitura que no percebia que era observada. Zoltan deliciava-se com cada detalhe. A curva graciosa do pescoo, os ombros macios, os seios fartos sob o kaftan lils-azulado. Sentiu-se excitado e entendeu que ela podia parecer um anjo, mas definitivamente era uma mulher. E, quanto mais olhava para ela, mais a desejava. O destino era estranho. Atrara-a ali por causa da criana. No houvera nenhum outro motivo. Agora, por causa da criana, ela deveria permanecer. Mas quem diria que, ao tentar salvar a criana que amava, depararia com um tesouro raro e maravilhoso? Jamais sentira-se to atrado por uma mulher. O jeito franco, espirituoso e independente de Amber tornava-a a mulher mais excitante que j conhecera. Ao virar uma pgina do documento que lia, ela jogou os cabelos para trs e Zoltan sentiu outra pontada de desejo. De repente, lembrou-se do sonho na noite anterior. Sorriu. No surpreendeu-se com a visita dela em seus sonhos, ciente de que ela se tornava uma obsesso. Espantou-se, sim, com a intensidade ertica do sonho, bem como com a sensao de perda e decepo ao acordar, assustado, transpirando. Amber no estava em sua cama, nua e quente, oferecendo-se a seu toque como uma flor. Ao v-la ali no ptio, sentiu novamente a agonia do momento e concluiu que um homem s poderia suportar tal situao por algum tempo. Depois disso, comearia a enlouquecer. Orgulhava-se de seu autocontrole, mas j esperara demais. Queria fazer amor com Amber e era hora de agir. Ela recostou-se na cadeira e espreguiou-se, projetando os seios contra o tecido fino do kaftan. Zoltan observou-a e previu que os prazeres erticos do sonho da noite anterior no tardariam a se tornar realidade. E j planejara quando isso aconteceria. No dia seguinte. No acampamento beduno. No deserto... sob as estrelas. Gravador, bloco de notas, lpis e cmera. Chapu, filtro solar, repelente e umidificador. Duas calas, trs blusas de manga comprida, meia dzia de roupas

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ntimas e dois pijamas. Eram dez horas da noite e, vestida com um roupo de algodo, Amber checava a lista de viagem antes de comear a arrumar a bolsa para o dia seguinte. Diante dos itens dispostos sobre a cama, teve a impresso de que faltava alguma coisa. Lembrouse do conselho de uma amiga jornalista, especializada em reportagens no Oriente Mdio. Prefira calas, mangas compridas e sapatos. Use filtro solar sempre. noite, pijama, pois pode esfriar de repente. Lembre-se de que o deserto pode ser um dos lugares mais fascinantes do mundo, mas tambm um dos mais perigosos. Fascinante e perigoso. Amber sorriu para si mesma. A descrio servia tambm ao xeque Zoltan. Provavelmente, sentia falta de algum protetor de xeque na bagagem! Nos ltimos dias, felizmente, haviam se visto s duas vezes. Um dos encontros ocorrera na manh do dia anterior, quando Rashid escoltava-a para o carro para fazerem a primeira entrevista. O xeque Zoltan aparecera no fim do corredor e, ao v-lo, sentira um estmulo prazeroso. Zangada consigo mesma, enrijeceu-se para o encontro fatdico. Bom dia cumprimentara ele. Vejo que est a caminho. Espero que tenha um dia proveitoso. Obrigada. Ela tentou olhar para ele sem se trair. Estarei ocupado durante o dia, mas tentarei encontr-la ao anoitecer. Estou muito interessado em saber como est indo. Ento, antes que ela pudesse responder, ele j retomara seu caminho pelo corredor. Amber censurou-se durante toda a manh por aquela demonstrao lamentvel de fraqueza. O que acontecia? Desde os treze anos, no se comportava de forma to pattica. Pelo menos, ao rev-lo naquela tarde, controlara-se melhor. Graas, sem dvida, raiva! O xeque entrou na sala de jantar quando Amber j terminava a refeio. Ento, a est voc saudou, parando diante dela. Lamento no ter podido jantar em sua companhia, mas s consegui sair da reunio agora. Mesmo assim, espero que tenha apreciado a refeio. Todos a atenderam bem? Sim, atenderam, obrigada. E o jantar estava excelente. Amber falara em tom amuado, mas diante do xeque, quase se esqueceu da raiva. Ele deixava escapar uma vulnerabilidade no olhar, bem diferente da arrogncia costumeira. O tratamento mais familiar tambm a surpreendia. Estranho. Achava que um homem na posio dele no tinha uma nica preocupao pessoal no mundo. Mas, claro, isso era ridculo. Uma pessoa privilegiada no deixava de ser humana. timo alegrou-se o xeque. Fico contente que minhas ordens tenham sido obedecidas. Uma vez que sabia que no poderia acompanh-la, deixei instrues para que lhe fosse dado o melhor tratamento. Ele instalou-se em meio s almofadas e pegou um galho de tmaras. Amber observou-o e notou dois aspectos. Primeiro, ele se sentara muito prximo

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e, segundo, a apreenso em seu olhar desaparecera. Novamente, havia s a segurana costumeira. Sentiu-se irritada por ter-se preocupado com ele. Ento, como foram as entrevistas? Era exatamente sobre isso que Amber queria conversar. As entrevistas foram muito bem. Consegui muitas informaes e todos foram muito solcitos. Entretanto, temo que haja um problema... Realmente? Conte-me incentivou ele. o que pretendo. Amber avaliou-o. A julgar por sua atitude e postura, no a levaria a srio. O problema, temo, seja Rashid. Ele parou de mastigar. Rashid? Ser a primeira vez. Fitou-a curioso. melhor me contar o que Rashid anda fazendo. Oh, no estou culpando Rashid. Amber lanou-lhe um olhar de igual para igual. No queria colocar o criado leal numa situao delicada. No tenho desavena pessoal com Rashid. No foi isso o que quis dizer. Tenho certeza de que ele estava cumprindo ordens... Amber fez uma pausa e lanou-lhe um olhar acusador. A maioria das pessoas se abalaria com aquele olhar, mas o xeque Zoltan serviu-se de mais tmaras. Voc me deixou curioso. Amber respirou fundo. Ele era irritante. Seria bem feito se engasgasse com as tmaras. Eu sei que ele deve me acompanhar s entrevistas. Estava ciente de que ele deveria atuar como intrprete. E ele desempenhou estas funes perfeitamente... Amber fez uma pausa para conter a indignao. Mas no sabia que se portaria como minha sombra, recusando-se a me deixar sozinha um segundo que fosse. Em dado momento, enquanto estvamos na cidade com quinze minutos de folga, desejei dar um passeio, ver umas lojas, mas ele no me deixou ir sozinha, embora eu tenha sido clara quanto ao que queria. Ciente da voz alterada, Amber concluiu: Talvez possa me dar uma explicao. Se puder, estou muito interessada em ouvir. Ela no disfarou a irritao. Francamente, acho isso intolervel! O xeque Zoltan observou-a por um momento, pensando no que dizer. No lhe ocorreu que ele estava simplesmente tomando conta de voc? E uma mulher jovem, est sozinha num pas cujo idioma no domina e cujos costumes desconhece. Acho que devia ficar agradecida, e no zangada com ele. Era mais ou menos a resposta que Amber esperava. Ela respirou fundo. Vamos deixar uma coisa clara. Sou uma mulher adulta, no uma criana, e no preciso de bab. No a primeira vez que me vejo num pas estrangeiro e, acredite ou no, sempre me sa muito bem. Ficaria grata se, nos prximos compromissos, instrusse Rashid a me dar mais espao. Mais espao? Sim, mais espao. pedir demais? Como j lhe disse, no gosto de ser tratada como prisioneira!

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Ela j esperava o sorriso cnico. Ah. Ento voltamos a este assunto. Por que tudo o que acontece a faz se sentir prisioneira? No tudo. No me acuse de ser neurtica. Alis, a mulher de quem falei... tenho certeza de que ela ainda est me espionando. Ele deixou de sorrir instantaneamente. Voc a viu novamente? Onde? Quando aconteceu? Eu no a vi. Foi esta manh, quando ia encontrar Rashid. Tenho certeza de que ela se escondeu num dos quartos. Pude sentir o olhar em mim. Eu sei que ela estava l. O xeque Zoltan praguejou. Isso no devia ter acontecido. Peo desculpas. No acontecer novamente. Um pedido de desculpas do grande xeque? Inacreditvel! Com certeza, aquilo era to raro quanto tempestade no deserto. De repente, Amber ficou preocupada com a mulher. No seja duro com ela, sim? Quero dizer, no vai puni-la, no ? No o caso. Como o senhor mesmo disse, ela no me causou nenhum mal. S pea para que pare. Claro. O xeque Zoltan sorriu. Vou me limitar a ter uma conversa com ela. Ele a observou por um momento e, ento, como que por impulso, alisou-lhe a testa com o polegar. Amber quase engasgou. O toque era como fogo. E tambm falarei com Rashid. Direi para que, de agora em diante, lhe d mais espao. Ele deslizou a mo pelo rosto macio, despertando o desejo. Ento, sorriu. Mas tente entender que ele estava apenas cuidando de voc. Ele s pode ser culpado por excesso de zelo. Suponho que sim... Foi o mximo que Amber conseguiu verbalizar. Sentia-se paralisada, mal conseguia respirar, tamanha a excitao que lhe invadira o corpo. Feliz agora? Ele acariciou os lbios dela. Amber os entreabriu, involuntariamente, e assentiu. Era intil tentar falar. timo. Mas deve me contar se a mulher continuar espionando, ou se Rashid no lhe der mais espao. Quero que me prometa. Prometo obedeceu ela, rouca. Amber sentia a cabea girando. Mal enxergava. S queria saber se o xeque ia ou no beij-la. Milsimos de segundo depois, soube que sim. Zoltan acariciou seus lbios mais uma vez, enterrou a mo nos cabelos sedosos e segurou-a pela nuca. Aproximou-se j inclinando o rosto. Amber temeu que seu corao explodisse antes que seus lbios finalmente se encontrassem. Foi como uma erupo vulcnica. Uma avalanche. Suspirando, ela fechou os olhos e entregou-se ao mar de sensaes. O beijo foi suave, sensual, lnguido. Ainda assim, ardente. Apaixonado. Era um

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beijo que trazia promessas veladas. No havia esperana para Amber. Ela no tinha escolha seno aceit-lo, renderse contente ao beijo e corresponder. Estava trmula quando ele se afastou para avali-la. A ferocidade nos olhos escuros abalou-a. Ele a consumia. Acho que estamos nos entendendo agora... Ele acariciou seu rosto e cabelos mais uma vez. Sim, acho que estamos nos entendendo. Ele a beijou mais uma vez. Ento, com os olhos fixos nos dela, levantou-se. Lamento ter que sair agora. Ainda tenho tarefas a cumprir. Aps lanar-lhe mais um olhar de desejo, voltou-se. Amber observou a partida, sentindo-se confusa, desnorteada. Nunca experimentara nada parecido. O xeque parou junto porta e olhou-a mais uma vez, com uma ponta de preocupao. Amber, de repente, entendeu algo. Sentiu uma dor aguda no corao. Agora sabia quem era a mulher misteriosa... Tudo isso acontecera na noite anterior e, desde ento, Amber no pensava noutra coisa. Mesmo agora, arrumando a bolsa para a breve viagem ao acampamento beduno, no conseguia tirar o xeque Zoltan dos pensamentos. O beijo, claro, fora um erro srio. E provara sua inabilidade em resistir a ele. Nem mesmo tentara. Pelo contrrio, correspondera. O que ele devia estar pensando dela? Era isso o que realmente a preocupava. Sem dvida, ele imaginava que o beijo fora um sinal de que ela estava disposta a ir muito alm. Bem, ele estava enganado. No estava assim to enfeitiada. No pretendia envolver-se num caso amoroso barato e srdido. Pegou a bolsa de viagem e comeou a guardar os itens escolhidos. Fechou o zper. Seria fcil resistir ao homem agora. Sabendo a verdade, no havia mais perigo. Possua o antdoto perfeito para a tentao. Tinha certeza de que ele mentira. Ele afirmara no ser casado, mas agora sabia que no era verdade. Adivinhara tudo no ltimo instante do encontro na noite anterior. Ele era casado, e a mulher misteriosa que a espionava era sua esposa.

Captulo IX
Que tal pararmos para um lanche? Estamos indo bem e tenho certeza de que voc vai querer comer alguma coisa. Amber sentia-se exausta. O xeque tinha razo. Estava com fome. Mas um lanche beira da estrada na companhia dele definitivamente no era a melhor opo. Preferia seguir viagem at o acampamento, onde estariam com outras pessoas. No estou com fome mentiu. No se incomode em parar por minha causa.

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Intil. O xeque Zoltan j estacionava o automvel. Bem, o seu motorista no to forte. Acho que preciso comer alguma coisa. Viajavam havia mais de uma hora, tendo partido s seis e meia da manh, quando se encontraram junto caminhonete no ptio geral do palcio. melhor viajar bem cedo, antes que fique muito quente esclareceu o xeque, lembrando que a temperatura era alta no deserto e o acampamento ficava a duas horas de viagem. Assim que deixaram os domnios do palcio, pegaram uma estrada asfaltada que cortava o deserto como se uma espada gigante houvesse dividido a terra em duas partes. Amber logo percebeu que no teria repetida sua primeira excurso pelas areias. Adentravam o deserto de verdade, uma faixa rida, imensa, interminvel, ininterrupta, parecida com o cenrio do filme Lawrence da Arbia. Durante a primeira hora de viagem, viram um nico carro rodando na direo oposta e uma placa, anunciando um ponto de travessia de camelos. Tratava-se de um lugar to deserto quanto o lado oculto da lua. Era tambm intrigante. Ou seria, se conseguisse apreciar a paisagem. Contudo, apesar de todos os seus esforos, tinha os pensamentos voltados para o homem perigoso e misterioso a seu lado. Estava totalmente sozinha com ele naquela imensido isolada. Sentia pnico e excitao ao mesmo tempo. Tais sensaes referiam-se apenas a ela, pois o xeque Zoltan no fizera nada em particular para ger-las. Ao se encontrarem no horrio combinado, ele a cumprimentara discretamente, sem tentar beij-la, conforme temera. E, at aquele momento, ele restringira a conversa a observaes impessoais e informaes peculiares ao deserto, como suas estaes do ano e o que fazia as dunas manterem sua forma. Era quase como se aquele beijo nunca tivesse acontecido. Mas acontecera, e Amber sabia que ele estava to ciente disso quanto ela. A atitude indiferente do xeque no passava de camuflagem. Amber sentia, mais do que nunca, a eletricidade entre ambos, a sensao de que algo entrava em ebulio sob a superfcie tranquila. Pelo menos, enquanto estivessem na estrada, ele com as mos ocupadas no volante, ela mantendo o olhar distante, conseguiriam levar adiante aquela situao. Que chegassem logo!, rezava. Queria ver-se s e salva, em meio a outras pessoas. O xeque estacionou a caminhonete no acostamento, puxou o freio de mo e soltou o volante. Voltou-se para dizer-lhe algo, e ela foi obrigada a prestar ateno. Eu trouxe um lanche. Caf, tmaras frescas, po e biscoitos. Capturou seu olhar. Acho que deveria beliscar alguma coisa tambm. No sbio viajar de estmago Vazio. Est bem, vou aceitar um biscoito. O xeque tinha razo, e no adiantava ela continuar fingindo que no estava com fome. Quando ele se voltou para pegar o cesto de piquenique no banco de trs,

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declarou: Acho que vou descer e esticar um pouco as pernas. O que queria realmente era colocar alguma distncia entre eles. Fitaram-se, e sentiu aquela poderosa atrao se restabelecer. Definitivamente, no confiava nele, no mais do que confiava em si mesma. Um beijo levava a outro. E ento, a outro. E ento... a qu? No, o nico lugar seguro era o mais longe possvel dele. Ao abrir a porta, ouviu o xeque alertar. Acho que vai achar um pouco quente a. melhor ficar no carro, ou, pelo menos, colocar um chapu. Amber no lhe deu ateno, embora estivesse mesmo mais quente do que imaginava. Muito mais quente do que o ptio sombreado no palcio. Ento, era verdade o que ele dissera sobre o calor do deserto. Mesmo assim, era mais confortvel do que ficar no carro com ele. No se preocupe declarou ela, um pouco aborrecida com o excesso de zelo. Uns poucos minutos no sol no vo me causar nenhum problema. Saltou da caminhonete e varreu com o olhar o horizonte infinito do deserto que os circundava. Havia algo realmente espetacular no local. O silncio absoluto, a luz muito brilhante, as cores da terra muito uniformes em contraste com o cu muito azul. Respirou fundo e sentiu-se envolta por uma magia estranha. Aquele lugar era to antigo e imutvel quanto o tempo. Caf. O xeque lhe estendia um copo de plstico. Obrigada. Amber aceitou o caf sem olhar diretamente para ele. Sorveu o lquido forte e adocicado. Tomava gosto pelo caf rabe especial, com cardamomo. Ocorreu-lhe, enquanto Zoltan oferecia-lhe tmaras, po e biscoitos, que deveria ser estranho ser servida por ele. Inexplicavelmente, no era. O marmelo. Enquanto escolhia um biscoito e devolvia o copo, Amber lembrou-se do episdio do marmelo e logo entendeu por que aquela situao no era estranha. No foi bom recordar aquele momento ertico. Sentiu-se excitada e, logo, o beijo da noite anterior ressurgiu em seus pensamentos. O beijo mais arrebatador de sua vida. Abruptamente, voltou a contemplar o deserto e, saboreando o biscoito, pensou em algo seguro para comentar. Algo que cancelasse todos os outros pensamentos perturbadores. Ocorreu-lhe um assunto. Por que insistiu em sair to cedo, antes que ficasse muito quente? Quero dizer, que importa, se estamos viajando com ar-condicionado? O xeque mantivera o ar ligado, e Amber recebia o ar refrescante atravs da porta do carro. Faz alguma diferena? Com certeza, poderia viajar ao meio-dia se quisesse. Sim, suponho que sim. Mas s se tiver f total. Amber franziu o cenho e olhou-o curiosa.

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Eu no entendo. F total em qu? F total no carro. F total de que nada vai dar errado. Por exemplo? Por exemplo, o ar-condicionado pifar. Ou, num cenrio pior, o carro quebrar. O xeque estava muito srio. Tem ideia de quanto tempo sobreviveria sem recursos no meio do deserto? Amber no pensara nisso. No muito tempo, acho. A menos que tivesse muita gua, morreria de desidratao bem rpido. No vero, sem gua, voc duraria uns dois dias. Mesmo nesta poca do ano, no aguentaria muito mais. Quando ela franziu o cenho, Zoltan sorriu. Mas no se preocupe, eu sempre trago muita gua no porta-malas. Era uma noo perturbadora. Amber voltou os olhos para a areia infinita. E eu s estava pensando em como isto bonito comentou. Bonito. Mas como uma mulher bonita... no se deve confiar. Zoltan fez uma pausa e Amber deduziu que ele s estava aguardando que ela se voltasse e o encarasse. Decidiu no desapont-lo. Ele recebeu o cenho franzido com um sorriso descarado e continuou: Como uma bela mulher, o deserto notoriamente traioeiro e instvel. E o que isso significa? Algo lhe dizia que aquilo era pessoal. Com um brilho provocante no olhar, ele declarou: Com certeza, voc, dentre todas as pessoas, tem de concordar que as mulheres bonitas tendem a ser traioeiras e instveis. O xeque se referia, claro, ao que ela lhe contara sobre seu noivado com Adrian. Mas Amber no se deixaria colocar na defensiva e manteve a resposta a nvel impessoal. Lamento no concordar. Com certeza, ningum pode acreditar que as mulheres tm o monoplio das atitudes traioeiras e instveis. Diria que, nesse campo, os homens detm a maioria dos prmios. O xeque no concordou, nem discordou. Simplesmente, levou a conversa novamente para um nvel pessoal. Ento, o seu noivo a traiu? o que est tentando me dizer? Isso explicaria por que de repente mudou de ideia quanto a se casar com ele... Amber sabia quando estava encurralada. Encarou o xeque. Meu noivo no me traiu. A voz saiu calma e sem emoo. Ento, para fazer com que ele parasse de fazer perguntas, elaborou: Mudei de ideia porque casar teria sido um erro. Percebi que ns dois simplesmente no combinvamos. Assim, no se pusera na defensiva, apenas demonstrara segurana na deciso que tomara. Nada de culpa. Nada de dvida. Nada de avaliao sentimental. Tudo muito simples. Apesar do que os amigos diziam, sentia-se segura com o rompimento. Fora a deciso mais lcida e sensvel que j tomara. Em seu corao, sempre soubera disso, mas era a primeira vez que conseguia externar e sentir-se totalmente em paz com a deciso. Livrava-se de um fardo nos

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ombros. Podia respirar novamente. Embora ficasse intrigada com o fato de aquela compreenso ter tido lugar somente ali. Mas, ao mesmo tempo, outro fator a preocupava. Experimentava uma leve tontura por estar parada sob o sol. Aproximou-se do carro e apoiou-se, acrescentando ainda: Minha atitude no foi nem traioeira, nem instvel. Pelo contrrio, foi responsvel. O que fiz foi para o bem dos dois. Ela acabou o biscoito e tomou o resto do caf. Talvez se sentisse melhor com aquele reforo alimentar. O seu ex-noivo concorda com isso? Deve ter sido um golpe para ele... O xeque fez uma pausa e varreu-lhe o semblante com o olhar. Perder uma mulher bonita como voc deve ter sido difcil. Amber ignorou o olhar e respondeu pergunta. Sim, para dizer a verdade, acho que ele provavelmente concordaria. E, um dia, ele vai encontrar uma garota que vai faz-lo mais feliz do que eu o faria. Entendo. Voc teve que ser cruel para ser gentil? A ironia deixou-a zangada. Amber lanou-lhe um olhar de advertncia. No importa o que pense, eu nunca o tra. Nunca menti para ele, nem fui infiel... Isso, em minha opinio, teria sido traio. Queria parar, mas no resistiu e acrescentou: Sem dvida, temos padres diferentes neste assunto. Ao falar, apoiou-se mais contra a porta do carro, concentrando-se em manter o copo de caf na mo. De repente, sentia-se estranha. O xeque Zoltan notou seu desconforto, franzindo o cenho ao avaliar seu rosto ruborizado. Por que no vem sentar-se na sombra? Com um aceno, apontou para o banco a seu lado. No devia ficar no sol assim. No se preocupe. Estou bem. O local indicado ficava muito prximo dele. Preferia morrer frita a sentar-se ali. Alm disso, irritava-se com a forma como ele evitara sua colocao. Tentou de outra forma. No acredita em honestidade e fidelidade, acredita? O que a faz pensar assim? Amber notou que ele parecia divertido e no culpado, como deveria. Isso no a surpreendia. A culpa provavelmente no figurava em seu repertrio. Lanou-lhe um olhar acusador. O seu comportamento. Deixe-me ser franca... Voc me disse que no era casado. Mas agora sei que . Sabe? E com quem eu sou casado? Ele ainda parecia divertido, mas, pelo menos, no negara. Eu no conheo todas as suas esposas, mas desconfio de que a mulher que anda me espionando uma delas. Acho que ela est imaginando o que estou fazendo aqui. Talvez esteja com cime ou algo assim. E imagino que tenha motivos para se sentir assim. Embora, naturalmente, no por minha causa. Ela nunca ter que sentir cime de

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mim.

Acha que no? Tenho certeza. Pessoalmente, acho que pode estar enganada. Posso assegurar-lhe que no estou. O senhor que est enganado... Enquanto falava, precisou fechar os olhos e respirar devagar. De repente, sentia a cabea girando. Lutando contra o desconforto, lanou-lhe mais um olhar de advertncia, pois a expresso dele a deixava nervosa. importante que entenda o que estou querendo dizer, e que no tenha ideias erradas sobre a outra noite... Amber calou-se ao v-lo descer do carro. Com a viso embaada, via-o fora de foco. Alm disso, no compreendia o que ele dizia... Tentou agarrar-se porta do carro e entrou em pnico. De repente, tudo parecia fugir ao controle... Estou falando srio advertiu ela. melhor acreditar. Enquanto tivesse foras para det-lo, no haveria outra cena romntica como a da noite anterior. Ento, sentiu as pernas bambas e tombou no cho. Amber foi erguida por braos fortes. Sentia-se leve. Em estado de suspenso. Como se flutuasse. Sem resistir, aninhou-se contra o peito msculo. Foi a sensao mais maravilhosa do mundo. O xeque a acomodou dentro do carro. Mantendo a cabea contra o ombro forte, sentiu-se confortvel e segura. Nunca na vida sentira-se to protegida. A sensao de pertencer a ele era estranha. Zoltan reclinou o banco e a fez se recostar. Amber sentiu o couro macio e refrescante contra as costas. Ele lhe disse algo gentil e reconfortante. No se preocupe, habibiti. Eu cuidarei de voc. Delicadamente, afastou-lhe o cabelo do rosto. Como voc bonita... Amber ergueu o olhar, tentada a dizer: "Voc tambm." Ele afastou o kaffiyeh branco do rosto, expondo as feies fortes e masculinas. Os olhos muito escuros, os clios impossivelmente longos, o nariz forte que lhe dava um carter orgulhoso e nobre, e a boca, capaz de infligir tanto prazer. Amber olhou para aqueles lbios e desejou sentir a magia novamente. Tome. Beba isto. Ele encostou um copo em seus lbios e, com a mo livre, apoiou-lhe a nuca. Amber sorveu o lquido, mas no deixou de sentir o cheiro msculo. Delicioso. Intoxicante. Excitante. Tinha leve conscincia de ele estar lhe desabotoando a blusa, explicando: Acho melhor afrouxar suas roupas. Ento, tentou enterrar a mo no cabelo preto e encaracolado to prximo, mas no sabia se conseguira ou no. A realidade dissipava-se, e ela adentrava um sonho. No sonho, pde sentir o cabelo crespo, macio e sedoso. Acariciou o rosto do

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xeque. Nesse momento, ele inclinou-se e beijou-a. Amber sentiu a mo forte dele junto ao seio enquanto lhe retirava a blusa. Estremeceu quando o ltimo boto cedeu, expondo-a aos olhos obscuros do xeque. Habibiti... Habibiti... Ela ouvia as palavras carinhosas, melodiosas, enquanto seu suti era removido. Os seios ficaram mostra e ele massageou a carne macia, provocando os mamilos com os polegares. Ela sentiu o desejo crescer. Nunca quisera um homem tanto quanto o queria. Enquanto ela se contorcia desesperada, ele desafivelou o cinto de sua cala. Fechando os olhos, ela se abraou, entregue aos caprichos do homem. Ento, quando ela estava completamente nua, ele se despiu tambm. Amber observou, sem flego, a revelao do corpo viril, musculoso, coberto por uma camada de plos pretos macios. As coxas potentes, os ombros torneados eram uma fonte de prazer inesgotvel que Amber no recusaria jamais. Enquanto ele a beijava e acariciava, com a mos, com os lbios, ela tambm o excitava na mesma medida. Era como se sempre tivesse havido aquela intimidade entre eles. Ainda eram dois corpos, mas j se embalavam no ritmo ancestral que os tornaria um s. O que acontecia era to antigo e atemporal quanto o prprio deserto ao redor. Foi o ltimo pensamento de Amber antes que o sonho se evaporasse, no instante preciso em que seus corpos se uniram.

Captulo X
Bem-vinda ao mundo dos vivos. Como est se sentindo? Amber abriu os olhos e piscou, imaginando onde estava. Parecia uma caminhonete, e estava deitada no banco do passageiro, rebaixado a ponto de servir como uma cama confortvel. A seu lado, atrs do volante, estava o xeque Zoltan. Ele sorriu, desviando o olhar da estrada por um segundo. Voc dormiu informou. Provavelmente, a melhor coisa que poderia ter feito. Agora, ficar satisfeita em saber que estamos chegando ao acampamento. Eu dormi? No se lembra? Voc passou mal com o sol na cabea. Estvamos no meio da conversa mais fascinante quando voc empalideceu e desmaiou. Amber comeou a se lembrar enquanto ajustava o banco para a posio regular. Acusara-o de mentir sobre no ser casado, contara-lhe que desconfiava de que a mulher misteriosa que a espionava era sua esposa e advertira-o de que, enquanto tivesse fora, o beijo da noite anterior no se repetiria. Mas o que acontecera em seguida? Sentiu-se alarmada e levou a mo ao pescoo, sentindo o colarinho solto. Eu o desabotoei. O xeque Zoltan lanou-lhe um olhar divertido. Afrouxar

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a roupa do paciente o procedimento padro quando ocorre um mal-estar. Afrouxei tambm o cinto da cala e ajudei-a a tomar um pouco de gua. Felizmente, outras medidas mais drsticas no foram necessrias. Bem antes de ele acabar o relatrio, Amber j voltara o rosto para a janela, fixando o olhar em algum ponto distante. Ainda bem reconheceu, sem olhar para ele, sentindo-se corar. De repente, para seu horror, lembrou-se detalhadamente do sonho ertico que tivera enquanto dormia. O xeque Zoltan fazendo amor com ela. Ela fazendo amor com ele. Sentiu o corpo esquentar. Devia estar delirando, convenceu-se, defensiva. De que outra forma poderia ter tido um sonho to revoltante? Voc dormiu por um bom tempo e, como disse, j estamos chegando. Ele olhou para o relgio. Mais uns quinze minutos. timo. Amber ainda no conseguia encar-lo. Como poderia olh-lo de frente novamente? Continuava a v-lo em nudez viril no sonho. Imaginava a sensao do toque dele. A excitao de acarici-lo. E seu olhar devia denunciar tudo isso! Ele deduziria quais eram seus pensamentos profanos. O acampamento beduno surgiu de repente, aninhado em meio a palmeiras dispersas. Chegamos anunciou o xeque Zoltan. Amber sentiu um alvio no corao. Dez quilmetros antes, haviam sado da estrada e tomado uma rota invisvel pela areia, aparentemente a esmo, pois no havia sinal de pavimento, sinalizao, nem de alma viva. No que se preocupasse. Confiava no xeque totalmente, pelo menos quando se tratava de viajar pelo deserto, pois sentia que ele conhecia as areias como a palma da mo. Sentiu-se aliviada porque no ficariam mais a ss. Bem longe disso, pelo jeito! Quando a caminhonete parou, de cada canto, de cada tenda, pessoas surgiram. Ancios, jovens, mulheres e crianas, todos aproximando-se para saud-los. um comit de recepo e tanto comentou Amber, impressionada. Para voc. Ele sorriu. Voc uma visita muito especial. Era possvel, decidiu Amber enquanto desciam do carro e as apresentaes eram feitas. Os anfitries no poderiam t-la recepcionado melhor. Mas, ao mesmo tempo, no se deixou enganar. Era bvio o quanto se alegravam em ver o xeque Zoltan. Ele era saudado como um bom amigo, no como um dspota. Amber no esperava aquela atitude e sentiu-se um pouco negligenciada. Apresentaram-na primeiramente ao lder da tribo, um homem formidvel chamado Abu Bakar, e ento, um por um, aos membros mais velhos da famlia. Nenhum deles falava ingls, mas no era necessria a traduo para sentir-se calorosamente aceita. Shokrun. Shokrun dizia ela, contente por saber agradecer em rabe! Aps as apresentaes, Amber foi conduzida tenda principal e de repente, notou, um pouco afastado, o ancio que vira na biblioteca. Ento, enganara-se ao

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conjecturar se, apesar das roupas humildes, tratava-se de algum importante e merecedor da ateno do xeque Zoltan. Evidentemente, no era o caso, pois j fora apresentada aos membros mais velhos da tribo. Pensava nisso quando o xeque Zoltan desgarrou-se do grupo e foi saudar o ancio. Amber observou, como da outra vez, que ele pousou a mo sobre o brao do homem e inclinou-se para trocar algumas palavras. Que estranho. O que ele estaria dizendo e quem seria o ancio? Na tenda, onde o xeque Zoltan juntou-se a ela um ou dois minutos depois, todos acomodaram-se de pernas cruzadas sobre tapetes orientais coloridos. Amber e o xeque, os convidados de honra, sentaram-se no centro do grupo, prximo ao lder e aos outros conselheiros. Mulheres trouxeram bandejas com ch e tmaras recm-colhidas, sorrindo satisfeitas. Como sabe, um velho costume rabe receber as visitas com comida e bebida. uma tradio que, como a maioria das tradies, tem razes prticas. Um viajante no deserto com certeza deve estar com fome e sede. Oferecendo hospitalidade queles que surgem, asseguramos que, em troca, receberemos o mesmo tratamento. Amber ouviu aquilo lembrando-se de que, ao chegar ao palcio, ele insistira em oferecer-lhe um pequeno banquete. Quando ela tentara declinar, fingindo estar preocupada com ele e a perda de tempo, o xeque dissera que observar os costumes do pas nunca era perda de tempo. Na hora, ela no entendera o significado. Estava preocupada demais imaginando o que ele poderia estar tramando! Parecia que a cena ocorrera havia muito tempo. Diante do xeque, custava a acreditar que tudo se passara poucos dias antes. s vezes, ele ainda a assustava e sempre a surpreendia, mas no era mais o estranho ameaador dos primeiros encontros. Em situaes como a presente, sentia uma ligao frgil entre ambos. H um cdigo similar na Esccia observou ela. Nas Terras Altas, de onde os meus avs vieram. um costume to arraigado que se oferecia hospitalidade at queles de quem se desconfiava serem inimigos. O xeque Zoltan olhou-a com interesse. Esses escoceses seus so mesmo rabes bedunos no corao. Ou vice-versa ponderou Amber, devolvendo o sorriso. Talvez os seus rabes bedunos sejam escoceses no corao. Frivolamente, achou a noo agradvel. Vrias xcaras de ch e dzias de tmaras depois, a cerimnia oficial encerrouse. Nabila vai mostrar-lhe a sua tenda informou o xeque Zoltan, quando uma jovem surgiu diante deles. Ela tambm vai mostrar-lhe onde pode tomar banho, se quiser se refrescar antes de comear as entrevistas, ou o que desejar fazer primeiro. Parece timo. Amber sentia necessidade urgente de um banho e de trocar de roupa. Estarei pronta o mais rpido possvel e, ento, se for permitido, gostaria de conversar com algumas das mulheres. O que quiser. Naturalmente, eu estarei sua disposio... como intrprete, ou se precisar que algum lhe explique alguma coisa. Vou me empenhar, j que sei o

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quanto lhe caro, em dar-lhe bastante espao. Amber sorriu para si mesma no chuveiro, provido por baldes de gua equilibrados numa torre de madeira, ao lembrar-se da observao do xeque. Era um grande passo para ele brincar a respeito de liberdade! Felizmente, parecia ter-se recuperado do sonho embaraoso. J conseguia encar-lo sem ruborizar. Parecia que aquela viagem seria civilizada, afinal. Parecia tambm que encerraria a jornada em segurana e livre de seduo! Amber ocuparia uma tenda simples, mas confortvel, com uma cama estreita e um banquinho de madeira, junto rea reservada s mulheres, senhoras vivas e moas solteiras. A tenda do xeque Zoltan, se entendera bem, ficava do outro lado do acampamento, na rea masculina. Era reconfortante saber que havia uma boa distncia entre eles. O dia seguinte foi atarefado e intrigante. Primeiro, Amber passou duas horas com as mulheres que lhe contaram, atravs de um intrprete eficiente e incrivelmente neutro, os detalhes de seu cotidiano. Cozinhavam, criavam os filhos, produziam o artesanato que passava de gerao em gerao, em especial a confeco de tapetes e bordados complicados. Elas lhe mostraram tambm a henna, uma tintura antiga e muito tradicional, usada para adornar o corpo com figuras decorativas. Amber gravou nada menos do que duas fitas com entrevistas. Pararam para um almoo leve e uma breve sesta. Mas Amber no dormiu. Sentouse na cama e fez anotaes. Ento, embora estivesse quente, saiu da tenda e andou pelo acampamento, identificando elementos estranhos e tirando fotografias. Havia tanto a aprender naquele local que no podia perder um segundo sequer. Estava no limite do acampamento, olhando para o deserto onde um grupo de camelos vagava a esmo, quando sentiu que algum a observava. Voltou-se, sabendo no mesmo instante quem encontraria. O xeque Zoltan sorriu-lhe. Fico feliz que tenha colocado um chapu. Claro. Amber devolveu o sorriso e bateu na copa do chapu. Tento no cometer o mesmo erro duas vezes. Para sua surpresa, sentiu-se satisfeita em v-lo. Provavelmente, tinha a ver com a atividade na parte da manh. O tempo que passaram juntos fora harmonioso. Alm de neutro, o xeque mostrara-se de grande ajuda, sugerindo temas, como se entendesse exatamente o que ela buscava. Parecia improvvel, mas formavam um bom time. A meno do mal-estar instantaneamente trouxe-lhe outras lembranas. O corpo nu do xeque pressionado eroticamente contra o seu, os lbios sobre sua pele, as mos dele acariciando-a... e a concluso do ato. Sentindo-se corar, Amber voltou-se e fingiu estudar o grupo de camelos. Creio que os camelos so os animais mais esquisitos do mundo. Comentara s para dizer alguma coisa. No pretendera ser rude. Mas precisava tagarelar. Eles parecem estar sempre olhando a gente de cima, e caminham de forma engraada... A

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passada larga e metdica... como se nada no mundo pudesse apress-los. Eles podem correr, se quiserem. Tanto quanto um cavalo. Enquanto estiver em Ras al-Houht, deveria assistir a uma corrida de camelos. Teria ideia da velocidade deles. Amber sorriu. A ideia era interessante, embora, claro, no fosse haver tempo. Uma pena, pensou, no poder ficar mais. Olhou mais uma vez para os camelos. Por que eles esto amarrados? indagou. Os animais tinham as pernas dianteiras unidas por uma corda. Para que no andem para muito longe. E, se fugirem, podem ser pegos facilmente. E difcil correr com as pernas amarradas. Ela lanou-lhe um olhar e ele acrescentou com um sorriso: Como sabe, somos especialistas em deter as coisas. Pode-se dizer que amarrar os tornozelos dos camelos equivale a manter pessoas trancadas... Amber riu. Bem, fico contente em saber que no cogitou amarrar os meus tornozelos. Ao encar-lo, imaginou como era bom ficar relaxada perto dele. E como parecia natural. Como se sempre tivesse sido assim. Talvez a animosidade entre eles fosse causada apenas por um mal-entendido. Tinha de admitir que chegara com um pouco de preconceito tambm, pronta para pensar o pior do xeque desde o incio. Nunca dera-lhe o benefcio da dvida. Aquilo fez com que se lembrasse do ancio. Lanou-lhe um olhar curioso. Quem aquele ancio? Aquele com quem falou quando chegamos e que estava na biblioteca do palcio no outro dia? O xeque franziu o cenho, surpreso com a pergunta. Apenas um velho homem. Seu nome Saleh Ali. Ele a encarou. Por que quer saber? Fiquei curiosa. Parece dispensar muito tempo com ele. E ele s um ancio, no ? Quero dizer, no uma pessoa importante... O xeque Zoltan encolheu os ombros e meneou a cabea. No, no uma pessoa importante. Pelo menos, no nesse sentido. Saleh Ali s um pobre velho com um problema. O neto est muito doente e os mdicos no podem ajud-lo. A cirurgia s pode ser feita em Londres. Ele foi ao palcio pedir a minha assistncia. Amber observava-o atentamente, interpretando o significado. "Assistncia" com certeza significava ajuda financeira, mais todas as providncias necessrias. E pde ajudar? investigou Amber. O xeque Zoltan assentiu. O menino j est em Londres com os pais. Deve ser operado amanh. Voltouse, evidentemente querendo mudar de assunto. Mas acho que est na hora de voltarmos ao trabalho. Disse que queria conversar com os homens agora tarde? Amber seguiu-o pelo acampamento, sem saber se estava contente ou triste com o que descobrira. Instintivamente, desconfiava de que o xeque era dado a atos generosos. Onde estava o tirano insensvel que tanto desprezava?

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Shokrun, Nabila, e at amanh. Boa noite. Amber entrou na tenda e baixou a lona que servia de porta. Eram s nove horas, mas j vestira o pijama branco e rosa. Cansara-se com o dia longo e movimentado. Alm disso, todos estariam de p ao primeiro raio de sol e era prudente acompanhar o ritmo da tribo. Ao descalar as sandlias, notou um tecido azul no cho. Parecia um leno. Inclinou-se para apanhar a pea. Devia ser de Nabila. Devolveria a ela pela manh. Nesse instante, ouviu um movimento do lado de fora da tenda. Que coincidncia! Amber voltou-se com um sorriso. Entre! chamou, pensando que era Nabila. Enganou-se. Deixou de sorrir assim que viu a figura alta e mscula entrando. O que est fazendo aqui? O que voc quer? Ela enrijeceu-se quando a lona que servia de porta caiu no lugar. Pensei que fosse Nabila. No sabia que era o senhor. Sentiu-se alarmada, bem como um tanto pesarosa por estar usando um pijama nada glamouroso! O olhar do xeque Zoltan dizia que ele no se importava com sua vestimenta, e Amber concluiu que era bom mesmo no estar atraente. Se ele reagia daquele jeito diante de um pijama de algodo, o que faria se ela estivesse de seda e renda! Ele desculpou-se com um leve sorriso: Lamento no ser Nabila. Eu vim, embora seja tarde e saiba que voc precisa descansar, porque preciso contar-lhe algo que considero importante. Sob a fraca iluminao, rodeado pelas sombras projetadas nas paredes da tenda, ele mais parecia um gnio da lmpada, pronto para realizar alguma mgica misteriosa. Mas que tipo de mgica? Ela sentiu um aperto no estmago. Oh, e o que seria? No posso imaginar o que possa ser to importante a ponto de vir me contar. Ele baixou o olhar sobre ela, um brilho surgindo. Est relacionado conversa que tivemos antes. Quando paramos para fazer um lanche na estrada. Pouco antes de voc desmaiar... Qualquer aluso quele episdio a abalava. Ela franziu o cenho, tentando no ruborizar. Desculpe-me, mas no me lembro sobre o que conversvamos. Era verdade. S conseguia lembrar-se do sonho que tivera. E aquele, definitivamente, no era o momento adequado para record-lo. Bastava a dificuldade para controlar os pensamentos. Conversvamos sobre aquela mulher. Aquela que acredita estar espionando-a. Ele fez uma pausa e franziu o cenho. Voc disse que achava que ela era minha esposa. Quero que saiba que no . Amber piscou. Era a ltima coisa que esperava ouvir. H mais. Eu lhe disse que no era casado. E verdade, embora possa achar surpreendente. Eu no tenho nenhuma esposa, muito menos o harm que imagina. Ele a avaliou.

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Achei que era importante esclarecer esta questo. Amber no perguntou porque ele achava isso importante. Desconfiava de que j sabia a resposta. No sabia era se podia confiar nele. Ela afastou-se quando ele avanou um passo. Mas no se mexeu quando ele inclinou-se para tocar-lhe o rosto. Espero que acredite em mim. Amber respirou fundo e encarou-o. Assentiu. Acreditaria em qualquer coisa que ele dissesse naquele momento. Alm disso, j se enganara com ele muitas vezes. Tentaria confiar dessa vez, para variar. Concederia a ele o benefcio da dvida. O xeque Zoltan a fitava, ainda segurando-lhe o queixo. timo. Fico contente que tenhamos esclarecido isso. Quando ele fixou o olhar em seu rosto, Amber entendeu que ele ia beij-la. Por favor, no pare, desejou dizer. Mas ele se afastou. Voc est cansada. Eu a deixarei agora. O xeque afastou a lona que cobria a sada e contemplou as estrelas. Tantas estrelas... J viu tantas estrelas assim? comentou, olhando-a por sobre o ombro. Amanh noite, veremos as estrelas juntos e eu lhe revelarei os segredos da noite rabe. Amber sentiu a pulsao se acelerar. E se no houver estrelas amanh? Oh, haver. Todas as estrelas que precisar. Eu lhe garanto. Ento, com um ltimo olhar, o xeque deixou Amber com suas dvidas.

Captulo XI
Amber passou o dia seguinte olhando para o cu, procura de estrelas. Ao mesmo tempo, imaginava se enlouquecera. Mesmo na Arbia, as estrelas no apareciam de dia, e procur-las era prova de insanidade! Como podia conjecturar ir para a cama com o xeque Zoltan? Pois era disso que falavam, com todo aquele subterfgio de estrelas. E ela nem tentara se enganar imaginando que poderiam fazer amor. Amor no tinha nada a ver com aquilo. Tratava-se de puro sexo. No havia emoo, sentimento, nem carinho. Apenas desejo carnal. A juno fsica de dois corpos. E, aps alguns dias, tudo voltaria ao normal. Retomaria sua vida em Londres como se nunca tivessem se conhecido. O que desejava, afinal? Um caso fortuito? No prometera que no se envolveria nesse tipo de relacionamento? Mesmo assim, a atrao que ele exercia era forte. No dia anterior, ao trabalharem juntos como duas partes harmoniosas de um time, s vezes, olhara para ele e sentira uma batida mais forte no corao. Parecia-lhe algo mais que fsico, como

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se houvesse no xeque alguma qualidade que lhe alcanava a alma. Talvez por isso o considerasse to inquietante. Ou estaria apenas se enganando, tentando justificar o desejo? Essa questo tambm no lhe saa dos pensamentos. Tambm poderia estar tentando amenizar algo que lamentaria profundamente. "Fique calma", aconselhou-se. "Voc ainda no se comprometeu. Tente manter a mente limpa e aguarde para ver o que acontece. Quando chegar o momento, ter que se decidir, e saber em seu corao o que fazer." O dia custou a passar, mas, no obstante, findou-se. De repente, o sol baixou no cu, tornando-se uma bola vermelha no horizonte. S ento, no acampamento, onde durante as horas mais quentes a vida praticamente cessava, as pessoas comearam a sair das tendas, conversar e realizar suas tarefas dirias. Embora no houvesse sinal de estrelas, a lua j pairava no cu. Espero que sinta-se animada a comemorar esta noite. Quando acabaram a ltima entrevista e Amber desligou o gravador, o xeque Zoltan lanou-lhe um olhar e um sorriso. Ela o encarou e sentiu o desejo ressurgir. Era inevitvel. A cada segundo, a perspectiva do que poderia acontecer a deixava mais e mais apreensiva. Embora ainda no tivesse se decidido. Que tipo de comemorao? perguntou. O xeque obscureceu o olhar. Uma comemorao muito especial. Voc ser a convidada de honra em um grande jantar de despedida. Um privilgio, gostaria de salientar, que no concedido a qualquer pessoa. Estavam sentados sobre o tapete da tenda de Abu Bakar. Amber decidira entrevist-lo por ltimo, num evento que se revelara o ponto alto dos dois dias de estadia, pois o lder da tribo fornecera informaes preciosas. Amber encarou o homem sentado entre ela e o xeque Zoltan. Por favor, diga-lhe que sinto-me honrada declarou. Sentia-se mesmo emocionada com o gesto inesperado. Tambm sentia-se contente por ter outro assunto com que se preocupar alm das estrelas! Internamente, suspirou de alvio. O jantar lhe daria alguma tranquilidade. S havia um problema. Na tenda, enquanto se preparava para o banquete, ocorreu-lhe que no tinha nada formal para vestir. S levara calas e blusas. Ao conhecer as mulheres bedunas, notara que, na intimidade, quando no tinham que usar os chadors pretos, elas gostavam de usar roupas coloridas. Ela pareceria totalmente desmazelada. Teve uma ideia: falaria com Nabila! Talvez ela, tendo presenciado a pobreza da bagagem de Amber, j tivesse chegado mesma concluso, pois compreendeu-a de pronto. Espere disse-lhe, fazendo o gesto peculiar. Eu lhe trarei algo. Quinze minutos depois, Nabila reapareceu com vrios vestidos promissores. Todos tinham um estilo que Amber jamais sonharia em usar, eram coloridos e ricamente bordados, mas tinham o esprito correto para o evento. Experimentou meia dzia de vestidos, mas optou pelo primeiro, um kaftan de gola

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alta, mangas compridas azul-turquesa e detalhes em rosa e verde. Mirou-se no pequeno espelho que Nabila arranjara e sorriu, satisfeita, concordando com a avaliao da jovem beduna. Jamila jiddan! Muito bonita! Somente ao caminhar para a tenda de Abu Bakar e sentir o olhar misterioso que o xeque Zoltan lanou-lhe, Amber percebeu que vestira-se, em parte, para ele. Surgiu um estmulo de prazer. Talvez tivesse sido imprudente. Talvez ele interpretasse aquilo como um sinal de capitulao. Esse pensamento durou apenas um segundo. Por nada no mundo teria correspondido quele olhar. Ele aproximou-se e ficou diante dela. Pensei que estava sonhando. Estendeu a mo e tocou-lhe o cabelo, causandolhe um arrepio. Nunca em minha vida vi uma mulher com metade da sua beleza. Amber ruborizou, sentindo-se tola. Aquilo era loucura. Em que estou me metendo? Devo estar fora de mim. Pois aquilo era pura seduo. Estava ciente disso. O xeque tomou-lhe a mo e a conduziu at a mesa baixa de lato, qual Abu Bakar e os conselheiros se sentariam. No se importava se era loucura ou no. Se fosse loucura, seria a mais maravilhosa do mundo. E no iria mais resistir. Ao invs disso, simplesmente relaxaria e aproveitaria! A refeio foi um caleidoscpio de sabores, aromas e cores. Uma iguaria atrs da outra foi servida. Carneiro e arroz, vegetais e saladas. Frutas, doces e figos recheados com castanhas. Um jantar de despedida inesquecvel. Mas o verdadeiro motivo de sua excitao e rubor era o homem sentado a seu lado, que mantinha a atitude sedutora e fazia seu corao se acelerar. No havia mais sombra de dvida. Nunca desejara tanto algo na vida e nada iria det-la. Havia uma chance de arrepender-se, mas, claro, tambm lamentaria se se negasse a levar aquilo adiante. De qualquer forma, seria preciso mais fora de vontade do que a que possua. Finalmente, o jantar terminou. Serviram caf, com o tradicional halwa, e Amber sentiu a tenso se intensificar. Era uma tenso estranha e deliciosa que precedia a liberao. Passaram a trocar olhares mais frequentes e eltricos. Ele parecia acompanhar cada movimento seu. Amber sentiu um aperto no estmago. Sabia que ele seria um amante maravilhoso. Finalmente, Abu Bakar e os demais se levantaram. O xeque Zoltan tambm se levantou. Amber fez o mesmo, sentindo o corao disparar quando todos lhe deram boa-noite. Ao ver-se a ss com o xeque Zoltan, pensou que seu corao parara. Sentiu o toque carinhoso no pulso quando ele se inclinou com um sorriso para dizer boa-noite. Quando ergueu o rosto para se fitarem nos olhos, porm, um homem invadiu a tenda, assustado, dirigindo-se ao xeque em rabe. Amber apenas observou, sentindo um aperto no corao. O xeque Zoltan adotou uma expresso sombria. Amber notou Saleh Ali na entrada da tenda, ansioso, e entendeu que deviam ser ms notcias sobre o neto do ancio. Franzindo o cenho, o xeque Zoltan voltou-se para ela.

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Chegaram notcias preocupantes de Londres. A criana entrou em estado crtico aps a operao. Terei que levar Saleh Ali para a cidade, para que possa ficar junto a um telefone. Acariciou-lhe o brao. Desculpe-me, habibiti. Mas eu sou o nico que pode lev-lo. Amber sentiu vontade de chorar. No era justo. Por que aquilo tinha que acontecer naquele momento? No mesmo instante, sentiu-se envergonhada com o egosmo. Como podia pensar assim quando uma criana estava gravemente enferma? Ento, claro que deve lev-lo incentivou. Eu espero que haja uma boa notcia quando chegarem. Vamos esperar que sim. Gentilmente, o xeque afagou-lhe o rosto. Obrigado por entender. Voltarei assim que puder. Ento, ele voltou-se e deixou a tenda. Amber caminhou devagar para seu prprio alojamento, sentindo-se miservel. Como um dia promissor podia acabar daquele jeito? Independentemente da dificuldade que Saleh Ali enfrentava por causa do neto, sentia como se seu prprio mundo tivesse desmoronado. No havia como o xeque Zoltan voltar ao acampamento ainda naquela noite. Eram duas horas de carro at a cidade. Mais duas horas para voltar. Na melhor das hipteses, j seria madrugada quando ele chegasse. No haveria noite de amor sob as estrelas, afinal. Despiu o belo vestido, dobrou-o com cuidado e deixou-o sobre a cama. Sentia-se desolada a ponto de chorar, o que era ridculo. Com certeza, reagia de forma desproporcional. Fora um revs horrvel, mas no o fim do mundo. Ainda teriam a prometida noite de amor... Mas no se convenceu. O vazio que sentia no peito no desaparecia. Fitou o teto da tenda. "O que est acontecendo?", indagou-se. No podia estar to desesperada para dormir com ele. Com certeza, podia esperar mais um dia. Apagou a lamparina, encolheu-se na escurido e puxou o lenol at o queixo. L, deitada, tentando adormecer, entendeu o motivo de sua misria. No era s aquela noite. Era mais que isso. O que a entristecia era o fato de que, em alguns dias, estaria partindo. Havia to pouco tempo. Por isso aquela noite era to preciosa. Preciosa? A palavra pareceu-lhe estranha. No quisera dizer isso. Ao repetir mentalmente a palavra, percebeu que era mesmo isso. Precioso era cada minuto que passava ao lado do xeque Zoltan. Imersa na escurido, sentiu um frio estranho tomar-lhe o corpo. O xeque lhe significava muito. Detestaria deixar aquele lugar, sabendo que jamais retornaria. Em poucos dias, quando dissesse adeus, seria para sempre. Quieta, experimentou uma dor profunda no corao. Estou perdida, pensou. Acabei me apaixonando por ele. No se incomode em se levantar. S vim para ver Maha. Zoltan olhou para a mulher assustada que ocupava a cama junto da menina. J estou saindo

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informou. Pode voltar a dormir. Sentada na cama, a mulher escondia-se sob a coberta, embora usasse uma camisola conservadora. Onde est a moa? quis saber, ansiosa. A loira inglesa. Ela no ficou aqui nem ontem, nem hoje. Ela j se foi? No, ela no foi embora. Pensei ter explicado. Estar de volta amanh. No h motivo para preocupao. A mulher avaliou-o. Maha esteve perguntando por ela. A moa no pode ir embora ainda. A criana ainda precisa dela. Eu sei que Maha precisa dela. por isso que ela no vai embora. O xeque observou a menina, que dormia tranquila, abraada a um ursinho de pelcia. Com certeza, sabe que eu, mais do que ningum, defendo os interesses dela. Voltou-se impaciente. Agora, volte a dormir. O xeque Zoltan sentia o olhar preocupado da mulher. Zoltan atravessou o deserto rumo ao acampamento beduno em tempo recorde, acelerando pela estrada como se sua vida dependesse disso. Se Amber sofria com o imprevisto, ele sofria dez vezes mais. A frustrao queimava em seu peito como um tocha acesa. Levara Saleh Ali de volta ao palcio e o instalara num aposento confortvel com telefone disposio. Ento, ajudara-o o ancio a ligar para o hospital em Londres e falar com o filho. As notcias, para seu alvio, eram melhores do que esperavam. O garotinho estava em estado crtico, porm estvel. Tente no se preocupar aconselhara Zoltan, pousando a mo amiga no ombro cansado do ancio. Seu neto est nas mos dos melhores mdicos do mundo. Tenha f. Eles faro o possvel para salv-lo. Eu sei. O homem estava a ponto de chorar. E eu, tambm, farei todo o possvel por ele. Rezando. Aps deixar Saleh Ali, passara rapidamente pelo quarto de Maha, e ento correra de volta para Amber. Era tarde, mas talvez no tarde demais, e sentia o desejo crescer. A vontade de fazer amor com ela o consumia. Era esse o problema. Ao percorrer os corredores desertos do palcio, tivera que se esforar para no correr. O desejo era um perigo. Comprometia o raciocnio e, definitivamente, sentia-se dominado. No comeo, ao convidar Amber a instalar-se no palcio, sentira desejo, mas no planejara assedi-la. Desde ento, o desejo apenas crescera. Precisava possu-la, e logo. Agora, porm, sabendo que ela no ofereceria resistncia, pois identificara o desejo em seus olhos, inquietava-se com o nvel do prprio desejo. Comportava-se como um adolescente raivoso e impulsivo, e nunca agira assim antes. Por que cruzar o deserto como um louco quela hora da noite? Tratava-se de

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uma mulher apenas, ainda que excepcionalmente bela e especial. Com certeza, nenhuma mulher no mundo merecia tanta dedicao de um xeque. Desacelerou a caminhonete, adotando uma velocidade normal. Pensaria um pouco em sua segurana, no importava que o dia j tivesse raiado quando chegasse. Haveria muitas outras oportunidades para fazer amor com Amber. Sobreviveria quela noite. E mostraria a si mesmo que tinha autocontrole. Amber sobressaltou-se e abriu os olhos. Algo perturbara seu sono. Um movimento? Um som? No sabia ao certo. Sonolenta, fitou a escurido. Ouviu algo. Com o corao acelerado, sentou-se na cama. Nesse momento, algum abriu a porta da tenda. A princpio, era difcil discernir qualquer coisa. S uma silhueta contra a noite enluarada. Mas soube instantaneamente quem era pela eletricidade no ar. Reteve a respirao e sussurrou: Zoltan? voc? Houve uma pausa e, ento, ele respondeu: Habibiti, eu voltei. Ele ficou ali parado por um momento, ainda segurando a lona que servia de porta. Alm dos ombros largos, Amber via milhares de estrelas brilhando.

Captulo XII
Amber despertou quando as ltimas estrelas deixavam o cu. Piscou e ficou imvel, ciente da profunda sensao de satisfao. Um sentimento de estar em paz consigo mesma e com o mundo todo, como se seu esprito tivesse encontrado a morada que procurava havia muito. Tinha a cabea apoiada no ombro de Zoltan, aninhada junto ao brao forte, sorvendo seu cheiro, sentindo as batidas de seu corao. Sabia, com cada fibra de msculo de seu ser, que ali era seu lugar. Voc est acordada. Ele se inclinou e beijou-lhe o rosto, os lbios to doces quanto mel fresco. Quando ela ergueu o olhar, sorriu. Sabah al-kheer. Ela sorriu de volta. Sabah al-kheer repetiu ela. Sabia que significava bom dia. Era uma das poucas frases que aprendera com Rashid. Zoltan ficou de lado e avaliou seu semblante. Amber sentiu o corao aquecido. Eu o amo, concluiu. Amo-o completamente, sem reservas. Sentia alegria e satisfao no corpo. Era como se tivesse esperado por ele toda a vida. Mantinham-se entrelaados na cama estreita, ela de pijama, ele com a cala branca que sempre usava por baixo do roupo, pois no tinham feito amor na noite anterior. Apenas permaneceram abraados, trocando beijos sonolentos, at finalmente adormecer. Por favor, entenda que quero fazer amor com voc explicou Zoltan.

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Quero isso mais do que tudo no mundo. Mas logo ser dia e o acampamento vai voltar vida. Por mais que quisesse, agora no a hora. Quando fizer amor com voc pela primeira vez, quero que seja especial. No quero que acontea com pressa. Beijou-a e abraou-a. Mas quero ficar com voc. Vamos dormir juntos durante as poucas horas que restam at o alvorecer. Amber, na verdade, dormira pouco. Para ser sincera, no quisera dormir. Desejara usufruir cada momento precioso junto do xeque e entregar-se s maravilhosas sensaes que ele lhe despertava. No importava, afinal, que no houvesse uma noite de amor. Talvez assim fosse melhor. Puderam deleitar-se com o momento tranquilo juntos. Aquele estado de coisa parecia to certo. Ali, deitada ao lado dele, ouvindo sua respirao ritmada, sentindo o tronco nu pressionado contra o seu, experimentava o alvio de tenso, uma sensao de paz e proximidade que jamais sentira com homem algum. Finalmente, o entendia. No havia mais barreiras. Era verdade que havia muita coisa que permanecia um mistrio, mas aquela noite representava uma janela que se abrira para a alma daquele homem. Nada nele pareceria estranho ou aliengena novamente. E, como se uma luz lhe iluminasse a alma, entendeu que, por toda a vida, ele seria tudo o que precisava para ser feliz. Est na hora de deix-la. O xeque acariciou-lhe o rosto e beijou-a. E melhor que ningum me veja aqui. No h necessidade de falatrio no acampamento. Ele a fitou detidamente, fazendo-a sentir-se aquecida. Teremos esta noite prometeu. De volta ao palcio. Esta noite, farei amor com voc desde o momento em que a primeira estrela aparecer at que a ltima se recolha. Sorriu e beijou-a. O que lhe parece? Est de acordo com o meu plano? Amber assentiu, sentindo estmulos de amor e desejo. Sim respondeu, rouca. Estou de acordo. Ele levantou-se e vestiu-se rapidamente. Amber observou-o. Ele era to bonito. Cada movimento alimentava-a de prazer. Sentiu estmulos sexuais. Um aperto no estmago. A noite, ele seria seu. A noite, quando fizessem amor... Sentiu o corao disparar quando ele deu-lhe um ltimo sorriso e deixou a tenda. Duas horas depois, Amber e Zoltan aprontavam-se para deixar o acampamento e voltar cidade. Ela se despediu dos outros e de Abu Bakar. Foi um prazer conhec-la. Quando quiser voltar, ficaremos felizes em recebla novamente declarou o lder. Obrigada. Vocs foram muito gentis. Estou mesmo muito grata por toda a ajuda que recebi. Ento, voltou-se para Nabila e abraou-a. Obrigada declarou. Shokrun gazeelin acrescentou, experimentando mais uma frase em rabe que aprendera. No processo, poupou Zoltan do trabalho de

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traduo. Ento, com um ltimo aceno, ela e Zoltan entraram na caminhonete e iniciaram a jornada de volta pelo deserto. Estavam finalmente sozinhos. Algo mgico pairava no ar, como milhares de promessas veladas. Amber nunca se sentira to feliz ou excitada na vida. Zoltan olhou para ela e agarrou-lhe a mo, pressionando levemente. Pois bem, durante as prximas duas horas, quero que me conte tudo sobre voc. A sua histria, do incio ao fim. Tudo sobre a sua infncia e a sua famlia. Quero saber cada detalhe desta bela mulher que milagrosamente surgiu em minha vida. O toque da mo forte a excitava. Com esforo, absteve-se de devolver o carinho, o que no seria sbio, estando ele ao volante! Mas sentiu o corao se aquecer com aquele olhar maravilhoso, e respondeu: Est bem, mas vou lhe contar sobre mim durante a primeira hora. Depois, voc ter que me contar sobre voc. Zoltan riu. Negcio fechado. Ele sorriu-lhe. Bem, estou esperando. Comece do comeo. Onde nasceu? Amber recostou-se. Nasci em Cambridge... Durante os sessenta minutos seguintes, regalou-o com histrias sobre a casa antiga de sua famlia, sobre a me escritora, o pai acadmico, os avs, tios e tias, primos, e sua infncia feliz. Contou-lhe tambm sobre a poca escolar e as encrencas em que se envolvera ocasionalmente. Quando se to curiosa quanto eu, pode-se acabar em apuros. Zoltan sorriu. Fico extremamente grato por voc ter essa natureza curiosa declarou. De outro modo, jamais teria vindo a Ras al-Houht. E a sua vinda, sem dvida, uma das melhores coisa que j me aconteceu. Amber baixou o olhar, sentindo o corao invadido por uma onda de sonhos e esperanas. Ele falara srio? Importava-se com ela, ainda que s um pouquinho? Era assustador o quanto desejava que fosse verdade. Enquanto ela prosseguia com sua saga, Zoltan ouvia atentamente, fazendo comentrios e pedindo detalhes. Qual era o nome do seu co labrador? Onde morou antes de se mudar para Londres? Quando ela mencionou sua vida amorosa, porm, tranquilizou: - No precisa se preocupar em me provar que no volvel. Eu no quis dizer aquilo antes, de qualquer forma, no importa mais. Amber sentiu-se desarmada, porque, claro, ele fora direto ao ponto. Realmente, queria provar a ele que se enganara ao interpret-la mal. Alm de Adrian, tivera poucos namorados e era importante que Zoltan soubesse disso. Mas o que ele queria dizer com "no importa mais?" Significava que esses assuntos no lhe interessavam? Que seu relacionamento era insignificante demais para que ele se importasse?

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Sentiu medo. Mas ento ele lhe tomou a mo e a acariciou, terno. Ao devolver o sorriso, Amber sentiu a angstia desaparecer. Ousou imaginar se ele quisera dizer que seus sentimentos por ela dispensam a declarao. Se assim fosse. Sentia o mesmo em relao a ele. Finalmente, seus sessenta minutos se esgotaram. Muito bem. a sua vez cobrou, em expectativa. Ele sorriu e comeou a falar. A histria de Zoltan era to fascinante quanto ela imaginara. Quinto filho, o primeiro do sexo masculino, do emir e sua nica esposa, fora criado no palcio, cercado de luxo e criados. Quando tinha quatro anos, entretanto, veio um tutor ingls chamado Arthur. Ele me educou, ensinou ingls e me ajudou a conhecer o mundo exterior. Abriu meus olhos e os de meus trs irmos mais novos. Fez uma pausa e sorriu. Sempre fui grato influncia de Arthur. Meu pai tinha uma viso tradicional e estreita dos assuntos. No implantou as reformas que o pas necessitava. Para dar-lhe crdito, acho que ele sabia disso e por isso contratou Arthur. Para dar aos filhos o que ele, pessoalmente, era incapaz de fornecer, ou seja, a viso necessria para levar o pas ao sculo vinte e um. Amber ouvia atenta, lembrando-se de que desconfiara da motivao por trs das reformas. Agora, sabia que estava enganada. No se tratava de egocentrismo. Quando o xeque falou de seus projetos e planos para o futuro, a paixo e a dedicao eram evidentes na voz. Ele se importava com Ras al-Houht e com o bem-estar do povo. Saber isso deixou Amber ainda mais orgulhosa e apaixonada por ele. Mas ele deixava de lado um aspecto de sua vida. O lado amoroso. Naturalmente, Amber no esperava que ele entrasse em detalhes, mas claro que tinha curiosidade! Ento, por que no se casou? indagou, direta. Com certeza, como primognito, e agora emir, espera-se que se case e d um herdeiro ao principado, no? Como me disse, todos os seus onze irmos j so casados. Vou me casar tambm, em pouco tempo, no tenho dvida. Amber percebia um mistrio nos olhos dele, como se no contasse tudo, ou como se tivesse pensado em contar, mas mudado de ideia. Uma revelao relacionada a alguma mulher em seu passado, talvez? Pois devia haver algum. Talvez at algum importante. Essa noo deixou Amber enciumada. Fosse qual fosse o segredo, ele no iria revelar naquele momento, enquanto aceleravam pela estrada, rumando para o palcio e deixando o deserto para trs. Zoltan mudou de assunto. Quando chegarmos, terei que deix-la com seus afazeres por algum tempo. Tenho que ver algumas pessoas, comparecer a compromissos e despachar no gabinete. Ele buscou-lhe a mo entrelaou seus dedos, ficando assim por algum tempo. Mas, assim que puder, eu a procurarei assegurou-lhe. Manteve o olhar ardente enquanto levava sua mo aos lbios, beijando-lhe os dedos suavemente.

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Assim que a primeira estrela aparecer no cu. Olhou-a possessivo. Esteja pronta para mim. Amber encarou-o e sentiu o corao inchar no peito. Sentia-se desejosa, cheia de amor e convico de que estava para viver os momentos mais preciosos de sua vida. Inclinou-se e beijou-o no rosto. No se preocupe sussurrou. Eu estarei pronta. Oito horas se haviam passado, mas o dia ainda estava longe de acabar. Em seu ptio reservado, Amber transcrevera as entrevistas gravadas e revisara as anotaes feitas durante a viagem. Nem por um segundo, deixou de pensar em Zoltan. Estava com ideia fixa nele e sentia o corpo vido. Aproximava-se a hora. noite, sentou-se numa cadeira ao luar, recm-banhada, perfumada e vestida com um kaftan azul-claro. Sentiu um aperto no estmago ao ver o pavo vagando pelo ptio e tentou no olhar para o cu de cinco em cinco segundos procura da primeira estrela. E se ele no aparecesse? Aps a noite anterior, podia estar cansado. Afastou esse pensamento. Se ele no a procurasse, ela morreria. Ficou observando o pavo. "Diga-lhe para se apressar. Diga-lhe que preciso dele, que no posso esperar mais." O pavo continuou vagando, expandiu o rabo em leque e no se manifestou. Ento, um movimento repentino junto porta chamou-lhe a ateno. Sobressaltou-se, mas, antes que tivesse tempo de voltar-se, algum pousou as mos sobre seus ombros e beijou-lhe a nuca. Amber estremeceu ao sentir uma carcia nos seios. Zoltan beijou-a nos lbios de leve. Mais uma vez, no bati na porta. Que falta de educao provocou-a. De qualquer forma, queria surpreend-la. Ele a fez se levantar, e ficaram frente a frente. Aps lhe acariciar o rosto, posicionou-se para um beijo. Ela se excitou ao toque ertico e aquecido dos lbios dele. No sabia que a primeira estrela j tinha despontado no cu comentou, rouca. Logo despontar. Eu que no pude esperar. Ele a tomou nos braos, sem esforo, como se ela fosse uma pluma. Ento, carregou-a para o quarto e pousou-a entre as almofadas. Beijou-a. No podia esperar nem mais um minuto. Enquanto falava, despiu-se, largando a peas no cho, e exps-se diante dela, nu e ansioso. Zoltan era maravilhoso. Ao observ-lo, Amber estremeceu. Cada centmetro dele era glorioso, viril. Tinha msculos definidos. E os dotes msculos... Lembrou-se de seu sonho ertico. Bem, a realidade era ainda melhor. Ele inclinou-se para ajud-la a despir o kaftan e a calcinha. Sentou-se na beirada da cama e contemplou sua nudez. Acariciou-a com as duas mos, nos seios, na cintura, nas coxas, fazendo-a estremecer de prazer e prender a respirao.

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Como voc linda. Mais linda do que eu imaginava. Ele inclinou-se para beijla no ventre. Ento, voltou a admir-la. Devo alertar que planejo explorar cada centmetro desse corpo maravilhoso. Abocanhou um mamilo. Espero que esteja pronta para mim completou, sem liberar o seio. Conhecedor, acariciou-a, provocou-a, excitou-a. Amber sentia-se lnguida e enrijecida de desejo, ao mesmo tempo. Sentia um fogo consumir-lhe o corpo e arrepios por toda a pele. Num movimento febril, apertou o rosto dele contra seu tronco aveludado. Ansiosa, entrelaou as pernas esguias nas dele. Zoltan pressionou o rgo contra a carne macia. Ela estremeceu. Nunca se sentira mais pronta para algo na vida. Ele percebeu sua urgncia. Amber aceitava a presena do rgo, mas ele no se apressou. Conhecedor, manteve o ritmo. Voc est quase pronta, mas no ainda... Gentilmente, ele a fez deitar-se voltada para o colcho e, montando nela na altura dos quadris, ergueu-lhe os braos e comeou a massage-la com movimentos vigorosos, nos ombros, no pescoo, nas costas, nos braos. Voc est tensa comentou, massageando com mais vigor. Cada msculo do seu corpo precisa estar relaxado... Amber tinha a impresso de derreter-se na cama. Cada movimento das mos de a deixava mais excitada. Era como uma fornalha sendo alimentada. Finalmente, Zoltan a fez deitar-se de costas, retomando a massagem ertica, no pescoo, nos ombros, nos braos, nos pulsos. Ela comeou a relaxar. Era uma sensao deliciosa. Quase como flutuar. Quanto mais relaxava, mais excitava ficava. Era como se ondas de calor se apossassem de seu corpo. A qualquer instante, seria uma fonte de fagulhas. "Estou pronta! Por favor, estou pronta!", implorou com o olhar, embora achasse que gritara. Ele no percebia que, naquele ritmo, logo no restaria mais nada dela? Zoltan estava ciente da ansiedade da parceira. Ela estava quase pronta para o momento que sonhara e no deviam se apressar. Era hora de saborear cada sensao. Fora sbio, refletiu, negando-se na noite anterior. No era o momento certo. Teria sido um erro. O desejo que o levara de volta a Amber ao menos no o cegara a ponto de obscurecer-lhe o pensamento completamente. Suspirando, inclinou-se e beijou-a nos lbios. Sentiu-a estremecer e notou a prpria reao emocionada. Naquele momento, concentrou-se em acariciar o corpo nu. Tomou os seios. Os seios mais lindos do mundo, firmes, fartos. Os mamilos estavam rijos. Inclinou-se e abocanhou um deles. Amber gemeu e arqueou o corpo, oferecendo-se. Ele a acariciou na regio entre a coxas. Sempre soubera que fazer amor com ela seria excitante. Sentia sua receptividade, sentia o fogo que a possua. E sentia como aquele fogo o envolvia tambm. Beijou-a novamente. Amber estendeu-se para acarici-lo e sentir sua pele viva de paixo. Agarrou-se a ele com as unhas. Agora sussurrou ele, rouco. Agora voc est pronta. Amber agarrou-se ao pescoo do xeque quando ele se deitou

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em cima dela. Entreabriu as pernas para recepcion-lo. Ento, ele a penetrou, imitando o gesto na boca. Foi impossvel dizer, quando atingiram o clmax, quem gritou de prazer primeiro.

Captulo XIII
Ento, diga-me, j se decidiu a ficar? Eram trs horas da tarde do dia seguinte e estavam deitados juntos numa mistura de corpos nus e almofadas desarranjadas sobre a cama enorme. Zoltan envolvia os ombros de Amber com um brao, mantendo a mo livre entrelaada na dela. Ela apoiava a cabea em seu trax. Sentia-se mais feliz do que acreditava ser possvel. Ele se inclinou para beijar-lhe o rosto. Diga-me que no est planejando voltar logo para a Inglaterra. Amber fitou-o. Sentia o corao inchado de amor por ele, sempre que capturava aquele olhar. E, como sempre, surpreendeu-se com a fora do sentimento. De onde surgira todo aquele poder? Posso ficar por um ou dois dias declarou. Sorriu e beijou-o. Ainda tenho que fazer algumas entrevistas. Zoltan grunhiu, mordiscou-lhe a orelha e abraou-a com mais fora. Ento, quer me atormentar, no ? Zoltan fez-lhe uma carcia extremamente ertica. Mulher cruel, sabe muito bem do que estou falando. Quero saber o que vai acontecer quando tiver feito todas as suas entrevistas. Beijou-a. Como j lhe disse, quero que fique. Diga que vai ficar. Eu sei que em seu corao isso o que deseja fazer. Amber fitou-o detidamente. Sim, era o que queria. Mas, como nas outras vezes, algo a impedia de dizer que ficaria. Tudo era to estranho e repentino. Um grande passo. Sua vida seria colocada de pernas para o ar. Aquela perspectiva no a assustava. Queria mudar radicalmente. Dali para a frente, desejava viver com Zoltan. Talvez hesitasse apenas porque precisava retomar o flego. Declarou, de maneira prtica: Mesmo que decida ficar, voc sabe que terei que voltar a Londres no final da semana. Explicou sobre Don e a viagem Califrnia. E, de qualquer forma, tenho um negcio e no posso simplesmente dar as costas. Eu sei, mas sempre podemos encontrar uma forma de contornar o problema. O importante que decida viver aqui comigo. Zoltan abraou-a. Mas no se preocupe. No vou pression-la. Levou a mo delicada boca e beijou-lhe os dedos,

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deixando-a arrepiada. Pense no assunto durante os prximos dias. No precisa se resolver j. Eu sei que difcil. Ele fez uma pausa. Pressionou o brao contra os ombros dela e advertiu: S tenha muita, muita certeza de tomar a deciso esperada! Acredite, habibiti, no tenho inteno de deix-la partir. Quer dizer que vai me manter prisioneira, afinal? brincou Amber. Vai me manter trancada, como desconfiei desde o comeo? Talvez tranque, sim ameaou o xeque. Se s isso a mantiver aqui. Amber sabia que ele no estava falando srio. Encarou-o com um sorriso, sentindo-se mais lisonjeada do que ameaada. Apesar de tudo, como ela, Zoltan no mencionara a palavra "amor". Talvez, como ela, estivesse um pouco assustado com a magnitude dos sentimentos. Mas podia avaliar a emoo quando ele a abraava. Era como uma onda gigantesca, quente e envolvente. Havia outro aspecto que no comentara. O que ela seria, se ficasse? Simplesmente sua amante? Ou ele a queria como esposa? Para se decidir a ficar, era essencial obter essa resposta. Zoltan tambm sabia disso e, com certeza, seria igual para ele? O homem que conhecia no pediria que ficasse se no tivesse intenes honradas. Sorriu para si mesma. Era difcil acreditar que os acontecimentos das ltimas quarenta horas tinham a capacidade de mudar seu mundo para sempre. A revelao de que estava apaixonada por ele. O momento de ternura no acampamento beduno. As horas preciosas que passaram juntos e, ento, finalmente, o ato de amor, repetidas vezes, at que a ltima estrela se recolheu e eles, cansados e satisfeitos, adormeceram um nos braos do outro. Para finalizar, a cobrana da deciso. Zoltan queria que ela ficasse para sempre a seu lado. Habibiti... Ele a beijou e abraou, mostrando que sentia desejo novamente. Ao perceber, Amber tambm sentiu-se excitada. Ela rolou e ficou por cima dele. Beijou e avaliou o rosto adorado, mergulhou no olhar magnfico e sentiu o desejo aumentar. Havia pouco, ele brincara sobre faz-la prisioneira, mas ela j se sentia encarcerada, unida a ele, sem esperana de fuga. Que correntes invisveis existiam no amor? Os dias seguintes passaram voando. Amber ocupou-se com suas ltimas entrevistas e Zoltan teve que cuidar de vrios assuntos de Estado. Mesmo separados, Amber sentia sua presena. E, quando estavam juntos, no poderia ser mais perfeito. Era to fcil ficar com ele. Parecia conhec-lo a vida toda. Mesmo as novidades que aprendia sobre ele, seu gosto por Mozart e pintura clssica, a pequena cicatriz no queixo adquirida na infncia, tornavam-se familiares, como se as conhecesse a vida inteira. Era difcil crer que no estavam juntos havia anos. Era quase impossvel creditar aquela intimidade somente quela nica semana.

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Ficavam juntos sempre que podiam e dormiam lado a lado na cama enorme do quarto dela. Na segunda noite juntos, Zoltan cumpriu a promessa de revelar todos os segredos do vasto cu rabe. s vezes, ficava a seu lado no ptio por uma hora enquanto ela estudava os arquivos ou transcrevia algumas entrevistas. Numa dessas visitas, deu-lhe a boa notcia sobre o neto de Saleh Ali. A crise acabou. Recebemos notcias de Londres. Os mdicos disseram que ele poder voltar para casa em uma semana. Amber ficou encantada. Aposto que o ancio est nas nuvens! Ao comentar, pensou nas novidades que tinha e que, at ento, guardara para si mesma. Pouco mais de uma hora antes, recebera um fax de Don informando-a de que sua viagem Califrnia fora adiada e que no havia mais necessidade de ela voltar correndo. Contarei a Zoltan, decidiu, assim que resolver se quero ou no ficar. Pois ainda no tinha certeza sobre isso e, se ele soubesse, s a pressionaria. Amber avaliou cuidadosamente sua relutncia em assumir um compromisso e concluiu que no agia assim apenas pelo fato de tudo ter acontecido to rpido. Nem porque no se sentia segura com Zoltan. Nesse aspecto, no havia sombra de dvida em seu corao. Era impossvel imaginar-se amando qualquer outro homem. Mas havia questes que ainda a atormentavam. A principal era que sentia que o xeque lhe escondia algo. Algo importante. Algo que deveria saber. Havia tambm a questo da biblioteca e sua atitude para com as mulheres, que no pareciam combinar com o homem que amava. Isso a preocupava. Ela o conhecia mesmo to bem? Na segunda tarde, quando ele foi visit-la no ptio, Amber teve a oportunidade de resolver pelo menos um mistrio. Sabe comeou ela, enquanto ele levava-lhe boca um halwa. s vezes, ainda me sinto observada quando estou sentada aqui. Pouco antes da sua chegada, na verdade, tinha certeza de que havia algum ali... Enquanto explicava, olhou para a janela de venezianas sobre a porta francesa de seu quarto. s vezes, sinto at que h mais de uma pessoa. Zoltan franziu o cenho. Isso a aborrece muito? Quero dizer, isso a desconcentra do trabalho? Na verdade, no. Amber balanou a cabea. Eu tento ignorar. Avaliou o olhar magnfico. Mas fico curiosa. aquela mulher novamente, no ? Por que ela fica me espionando? Franziu o cenho. E por que no me diz quem ela ? J lhe disse quem ela . Uma criada. Ele fez uma pausa e piscou. A vulnerabilidade passou quando ele aproximou-se e tomou-lhe as mos. No h nenhuma maldade. No se preocupe. Apenas tente ignor-la. Prometo que no h nada com que se preocupar. Eu sei disso. No estou com medo dela. S quero entender o que est acontecendo. Amber franziu o cenho. Deve haver um motivo para ela ficar me espionando. Por que no me conta? Por que todo esse segredo?

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A voz saiu com mais emoo do que pretendia. Todos os sentimentos que represara, frustrao e confuso, de repente fluram sem controle. No entendo e, mais, no gosto disso acrescentou. Zoltan reagiu instantaneamente. Preocupado, abraou-a e manteve-a segura por um instante. Habibiti, eu jamais faria nada para aborrec-la. Pode imaginar algo assim? Com certeza, conhece-me melhor que isso. No sabe o quanto significa para mim? Ela piscou, surpresa com a angstia na voz. O xeque retomou: Acredite em mim, no desejo manter nenhum segredo de voc, mas h assuntos... situaes, que voc no pode entender ainda. Ele a encarou, sem disfarar a aflio. Seja paciente e confie em mim. Prometo que explicarei tudo assim que o momento certo chegar. Por que no pode me explicar agora? Explicarei logo. Prometo. Ele a beijou. Agora, diga-me que confia em mim e que nunca vai pensar mal de certos acontecimentos. Amber foi derrotada. Est bem. Desde que me prometa que vai me contar logo. Muito em breve. Ela sorriu. Claro que confio em voc. E confiava. Totalmente. Sem reservas. Por isso, pouco depois, sozinha, decidiu-se finalmente. "Vou ficar. Vou agarrar esta chance. Vou seguir meus instintos e meu corao." Alm disso, era intil postergar a deciso. Era tolice fingir que poderia fazer outra coisa. Nada no mundo a levaria de volta Inglaterra. Amber quis correr e contar a Zoltan, mas ele ainda estava em reunio e mandara avisar que provavelmente, aquele compromisso seria demorado. Por sua vez, ela poderia tratar de outros pequenos assuntos. Em primeiro lugar, ligaria para o aeroporto e cancelaria sua reserva. Depois, mandaria um fax para a me avisando-a de que decidira ficar mais um pouco, incluindo parte da pesquisa. Depois de falar com Zoltan, telefonaria para a me e contaria o que estava acontecendo! Essas duas pequenas tarefas levaram menos de quinze minutos. Inquieta, Amber comeou a andar pelo quarto. Era intil tentar trabalhar, no conseguiria se concentrar. Cansada de andar a esmo, saiu ao ptio e falou um pouco com o pavo. Ento, sentou-se mesa e arrumou papis de anotaes. De volta ao quarto, lavou os cabelos e tomou banho. Finalmente, aps olhar para o relgio pelo milsima vez, calculou que apenas duas horas haviam se passado. As duas horas mais longas de sua vida. Colocou o vestido mais bonito, um tubinho simples azulado, perfumou-se e rumou, excitada, para a biblioteca. Pois era onde ficava o escritrio de Zoltan. Tinha certeza. Nos ltimos dias, aprendera muito sobre a rotina dele. O modo mais rpido de chegar ao escritrio era pela biblioteca.

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Ao passar apressada pela fila de cabines individuais de estudo, captou alguma coisa. Mas, por mais estranho que lhe parecesse, no refletiu. Na verdade, mal ficou registrado em seu subconsciente. S havia um propsito em sua mente: contar as novidades a Zoltan! Alm dos arquivos, tomou o corredor, em cujo final, se no estava desnorteada, ficava o escritrio. Sentiu o corao pular de alegria ao imaginar a expresso dele quando entrasse e fizesse seu anncio. No fim do corredor, viu uma placa dourada em rabe e ingls, identificando o local como sendo o escritrio de xeque Zoltan bin Hamad al-Khalifa, emir do principado de Ras al-Houht. Sorriu. Seria o mesmo homem que amava? O homem que chamava apenas de Zoltan, cujo corpo e alma conhecia to bem e a quem estava a ponto de entregar-se para sempre? A porta estava apenas encostada. Entrou, o olhar brilhante de excitao, e formou o nome dele nos lbios. Mas o choque a emudeceu. De repente, no conseguia falar. Era como se tivesse virado pedra. Zoltan estava junto janela, frente de uma mesa de trabalho enorme. No estava sozinho. Nos braos, tinha uma criana, uma garotinha muito bonita. Amber calculou sua idade em quatro ou cinco anos. A seu lado, estava uma mulher, toda vestida de preto, embora o chador estivesse abaixado, pde perceber que era muito bonita, talvez um ou dois anos mais velha do que ela mesma e, embora fosse a primeira vez que a via, Amber entendeu imediatamente quem era. Tratava-se da mulher que a estivera espionando da janela. A mulher com quem topara junto porta do ptio. Aquela que suspeitava ser a esposa ciumenta de Zoltan. Sentindo um peso no corao, entendeu que estivera certa. Pois no era preciso muita inteligncia para calcular que estava diante de uma bela cena familiar. Zoltan conversava com a criana em rabe. A garotinha sorriu e a mulher observava-os com um sorriso terno e indulgente. Foi ela quem viu Amber primeiro. Voltou-se com pnico no olhar. Amber ouviu-a prender a respirao e emitir um som de espanto. Instantaneamente, Zoltan voltou-se, mas Amber j no enxergava mais nada. Mentiroso! gritou. Mentiroso! Mentiroso! Mentiroso! Desarvorada, saiu correndo. Ainda ouviu-o gritar: Amber, volte! Mas ela nem hesitou. Voou pelos corredores como se tentasse escapar de um palcio em desmoronamento. Sentia o corao acelerado, os pulmes queimando no peito. No era de admirar ele nunca ter falado em casamento. J era casado. E tinha uma filha. E quanto ao amor? Aquilo fora piada. Era evidente que nunca a amara. Se a amasse, nunca a decepcionaria daquela forma. Zoltan apenas a usara. Era isso. Essa era a verdade crua e simples.

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Durante a louca corrida, Amber temeu que seu crebro explodisse. Estava tudo acabado. Seus sonhos eram cinzas a seus ps. O breve momento de felicidade fora exposto brutalmente ao que era, uma fantasia. Embarcara na viagem mais cnica de toda sua vida. Tudo o que o xeque desejara era um caso fortuito. S lhe pedira para ficar para poder us-la como brinquedo vivo. Devia ter acertado desde o comeo, ao imaginar por que ele a convidara a ir ao palcio. Finalmente, encontrou seu quarto. Entrou correndo, soluando. Bem, o xeque amargaria uma decepo. Nunca seria um brinquedo ao seu bel-prazer. Cega com as lgrimas, bateu a porta e girou a chave. Foi at a janela francesa e fechou-a tambm. O quarto era sua fortaleza. Ele jamais voltaria a encostar-lhe um dedo. Preferia morrer a permitir que ele cruzasse os limites de seu aposento! Parada no meio do quarto, respirando e lutando contra a angstia, viu o fax comear a funcionar. Automaticamente, ela foi at o aparelho e pegou a mensagem que chegava. Era de sua me. Parabns! Ele deve ser um homem muito especial! Ligue logo, querida. Seu pai e eu estamos morrendo de curiosidade. Enquanto isso, divirta-se e seja feliz. Amber leu a mensagem calorosa e sentiu o corao se despedaar. Era prprio da me, com seu romantismo incurvel, achar que o motivo de sua permanncia era um homem. Infelizmente, enganara-se ao pensar que tratava-se de algum especial. No havia nada de especial em Zoltan. Ele era um mentiroso, uma cobra venenosa! Enquanto relia o fax, duas lgrimas caram sobre as palavras "seja feliz". Era to cruel. Amassou o papel e jogou-o no cesto. Nunca mais seria feliz. Outra lgrima rolou pelo rosto e ela ouviu um barulho no canto. Atnita, voltou-se e sentiu o corao quase parar. Com certeza, estava vendo coisas. Era impossvel. Zoltan estava sentado na poltrona ao lado da cama. Finalmente, tenho a sua ateno. Ergueu-se com um sorriso cauteloso. Agora, oua o que tenho a lhe dizer. Acho que finalmente hora de esclarecermos as coisas.

Captulo XIV
Como entrou aqui? Amber encarava Zoltan incrdula. O sentimento de choque suplantou qualquer outro. O que est acontecendo? Acabo de trancar a porta e a janela do ptio! Olhou ao redor para certificar-se de que no estava sonhando. Zoltan levantou-se e adotou uma expresso mais suave. No se preocupe. No h mistrio algum. Eu cheguei aqui antes. Voc no me viu quando entrou. Era possvel. Estava cega com as lgrimas e com a dor. Mas como chegou aqui antes de mim? Aquilo era esquisito. Eu corri todo o

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tempo. Ele sorriu. Acho que sou mais rpido. E conheo vrios atalhos. Ah. Amber baixou o olhar, irritada com o sorriso dele. Antes, sentia prazer ao v-lo sorrir. Agora, havia apenas a lembrana do que perdera. Impaciente, voltou-se e limpou as lgrimas. Ele era um rato, no valia uma gota de lgrima e sentia-se uma idiota por permitir que ele a visse daquele jeito. Bem, podia ter poupado muito aborrecimento. No quero ouvir o que quer que tenha a me dizer e, na verdade, ficaria grata se sasse do meu quarto. Zoltan observou-a, estreitando o olhar. Ento, como resposta ao convite zangado, segurou-a pelos ombros e guiou-a para a cama. Amber enrijeceu-se e tentou resistir. Solte-me! O que pensa que est fazendo? Lembrou-se da declarao dele sobre seu destino e imaginou se deveria sentir medo. Ao encar-lo, no sentiu medo, apenas desolao, to vasta quanto o deserto, porque aquele homem que amava to desesperadamente nunca seria seu. Sente-se ordenou o xeque. Sente-se e oua o que tenho a dizer. Ouvir mais mentiras, quer dizer? A raiva aliviava a dor. Amber sentou-se na beirada da cama e lanou-lhe um olhar ressentido. No sei por que est insistindo protestou. No h nenhuma chance de eu acreditar em nada do que vai me dizer. Se voc acha... Mas vou contar-lhe do mesmo jeito. Ele se afastou e parou junto a uma mesinha, a mesma que testemunhara uma de suas primeiras discusses, quando pegara uma rosa. Amber imediatamente lembrou-se do episdio e baixou o olhar. Zoltan prosseguiu: Nada disso seria necessrio se voc tivesse confiado no que j lhe contei. Eu no sou casado. Selma, a mulher que viu h poucos instantes, uma criada. Isto eu j lhe contei. Ela a bab da garotinha. Bab? Amber sentiu uma onda de alvio. Oh, Zoltan! Perdoe-me! Eu tirei uma concluso precipitada. Zoltan no mentira, afinal. Amber comeou a levantar-se. Queria abra-lo, mas ele lanou-lhe um olhar frio, ordenando que voltasse a se sentar. Eu ainda no acabei disse, spero. Amber obedeceu, desolada. O que viria em seguida? Intuitivamente, arriscou: E a criana? E sua? No, no minha. Mas quero explicar sobre a criana, como j pretendia fazer. Zoltan respirou fundo e deu alguns passos. Seu nome Maha. Ela filha de uma irm minha. Essa irm e meu cunhado morreram num acidente de automvel h um ano. Desde ento, sou o tutor da criana e, na medida do possvel, seu pai tambm. Selma, na verdade, tem sido mais do que bab. Ela o que mais se aproxima de uma me para a menina. Ao esclarecer aqueles detalhes, a expresso de Zoltan alterou-se. A angstia de lembrar-se da morte da irm e do cunhado aplacou-se quando voltou a falar da criana. Um sentimento de amor tomou-lhe o semblante.

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Diante de uma emoo to honesta, Amber sentiu o corao mais leve. Era bvio que ele adorava a garotinha. Ento, ele a surpreendeu. Encarou-a com o cenho franzido. Eu trouxe voc aqui por causa da menina revelou. Por causa da menina? Sem saber por qu, Amber sentiu um arrepio. O xeque retomou o discurso: A princpio, aps o trauma inicial, ela pareceu aceitar a morte dos pais. muito novinha e nessa idade a recuperao rpida. Mas h seis meses, seu comportamento mudou... Enquanto falava, Zoltan andava pelo quarto, sem olhar para Amber. Ela ficou introspectiva, recusava-se a sair ou a falar com qualquer pessoa, exceto comigo e com Selma. Tentamos tir-la desse estado, mas ela s piorou. No final, no conseguamos sequer fazer com que deixasse o quarto. Ela no comia e estava definhando. Fiquei desesperado. Amber percebia o desespero na voz dele. Ento, o que fez? indagou. Chamei especialistas. Psiclogos. Psiquiatras. Terapeutas. Conselheiros emocionais. Todo tipo de especialista que pude encontrar... E o que eles disseram? Vrias coisas. Tentamos todo tipo de terapia e aconselhamento, mas nada parecia surtir efeito. Apesar de todos os nossos esforos, ela piorava. O xeque fez uma pausa e suspirou. Mas ento, h alguns meses, ela comeou a ter esses sonhos... Sonhos sobre um anjo loiro que vinha salv-la. E passou a falar desse anjo o tempo todo. Tornou-se uma obsesso. No final, convenci-me de que a nica forma de salv-la seria encontrando esse anjo... Ele voltou-se, e Amber entendeu o que ele diria em seguida. Aguardou para comprovar a deduo e sentiu um arrepio na pele. Zoltan olhou-a terno. Voc provavelmente vai me achar louco, mas, um dia, ao voltar de uma caada com o falco, eu a vi atravs do binculo e soube que era o anjo que poderia salvar a vida de Maha. Amber mal podia respirar. Sentia cada clula do corpo trmula. Foi por isso que me convidou para vir para vir ao palcio e mostrou-se ansioso por me manter aqui. Era uma concluso, no uma pergunta. No havia dvida. Sentindo dor, Amber lembrou-se do que ele dissera, na volta do acampamento beduno. Que a chegada dela a Ras al-Houht fora uma das melhores coisa que j lhe tinham acontecido. Na hora, ousara pensar que ele se importava com ela, mas, agora que sabia a verdade, sentia-se desolada at a alma. Ento, estava certa. No significava nada para ele. Zoltan apenas a usara, afinal. O xeque continuou a histria: Eu a instalei neste quarto com ptio particular porque a sala de jogos de Maha

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fica ali em cima. E a mesa, mandei instalar ali para que voc pudesse ficar o mximo de tempo possvel no ptio. Zoltan a olhou por sobre o ombro. Voc estava sendo observada por Maha e por Selma. E foi Selma quem trancou a porta no primeiro dia, embora, ao ouvir a minha aproximao, tenha destrancado. Ela fez isso porque estava com medo de que voc fosse embora. Pelo mesmo motivo, ficou seguindo-a pelo palcio. Ele esclareceu ainda: Rashid tambm tinha o mesmo temor. Foi por isso que ele no a deixou nem por um momento quando foram cidade. O xeque suspirou e balanou a cabea. Tanta coisa dependia de sua permanncia. Acho que todos ns faramos qualquer coisa para mant-la aqui. Amber sentiu uma tontura. Aquela histria era puro terror. Desde o comeo, fora manipulada e usada. Como Zoltan pudera trat-la daquela forma, como se ela fosse um tipo de joguete? Ela no passara de um instrumento em suas mos. Nada alm de uma soluo prtica para um problema. Sentia-se paralisada com a humilhao e a dor. Encarou-o. Obrigada por me explicar tudo to bem. Pelo menos, entendi o que estava acontecendo. O tom era glacial. Estou feliz por ter sido til acrescentou. Amber! Ele voltou-se, a expresso pura dor. Amber, entendo como deve estar interpretando isso. Mas no tive escolha. Eu precisava... Por que no me disse simplesmente? Se tivesse dito, eu teria ajudado. Amber sentiu um aperto na garganta. Se soubesse que o bem-estar de uma criana dependia disso, teria me mudado para o palcio sem hesitar um segundo. Teria ficado no ptio o dia inteiro, se quisesse... A emoo alterava-lhe a voz. No havia necessidade de montar todo aquele subterfgio. Eu teria ajudado de qualquer forma. Tudo o que precisava fazer era pedir... Entregou-se s lgrimas, incapaz de falar. Amber, como poderia ter lhe pedido tal coisa? Voc acharia que eu estava louco. Qualquer um pensaria isso. Eu mesmo me sentia maluco. Se tivesse pedido, voc nunca concordaria em vir para c. Entenda, eu no podia correr esse risco... Eu entendo. Mas est enganado. Eu teria ajudado. Voc devia ter me pedido. Devia ao menos ter tentado. Talvez tenha razo. Talvez eu devesse ter pedido. Talvez voc seja a nica num milho que teria ajudado. Ele suspirou. Mas eu no sabia naquele momento. No sabia como voc era... Zoltan aproximou-se e ficou diante dela. Amber sentia a desolao. Creia-me, Amber, eu s fiz o que achei melhor. Estava muito preocupado e foi a nica soluo que encontrei. Esse negcio de anjo acabou se tornando uma obsesso para mim tambm e, quando a vi, soube que voc era a resposta s minhas preces. Eu

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tinha que traz-la para c. S no podia arriscar perder a nica esperana para Maha. O xeque tomou-lhe as mos. Amber encarou-o e entendeu que ele falava a verdade. Zoltan realmente acreditava que no havia outra forma de salvar a criana. Talvez, em seu lugar, tivesse agido da mesma forma. Est bem aceitou ela. Talvez voc realmente no tivesse outra escolha. Afinal, racionalizou, ele no lhe fizera mal. Pelo contrrio, ajudara-a imensamente com seu trabalho. No final, provavelmente, fora uma troca justa. Dessa forma, podia perdo-lo. Mas no pelo resto. No podia perdo-lo por t-la seduzido, num esquema cnico para persuadi-la a ficar. Com certeza, merecia um pouco mais de respeito. Amber levantou-se e livrou as mos. Tentou recuperar a compostura. Ento, e agora? Como est a garotinha? Voc precisa que eu fique por mais tempo? No estou preparada para isso, como j lhe disse. Zoltan observou-a. Sorriu, triste. Eu pensei que fosse necessrio que ficasse por mais tempo, mas, desde hoje, no acredito que seja, afinal. Ela fez um enorme progresso nos ltimos dias. Est se alimentando novamente, fala com todo mundo e fica feliz em deixar o quarto. Na verdade, quase a criana de antes. Ele parecia aliviado e grato. E devo tudo a voc. Foi voc que processou o milagre. O olhar suave atuou como uma faca no corao de Amber. Zoltan era capaz de possuir um amor to profundo, mas no por ela. Fico contente. Nesse caso, providenciarei para pegar o primeiro vo para Londres. Creio que no far objeo? Quando ele no se manifestou, ela afastou-se. timo. Ela caminhou at a porta francesa. De repente, sentiu necessidade de fugir. A tenso tornava a respirao difcil. Agora, se no se importa, preciso de ar fresco. Pegou na maaneta e lembrou-se de que a porta estava trancada. Girou a chave e, finalmente, abriu as duas folhas. Alm do ptio, ficava o jardim. Uma longa caminhada lhe faria bem. Depois, voltaria e telefonaria para o aeroporto, fazendo uma reserva para o primeiro vo. Rezaria para no ver mais Zoltan. Enquanto observava Amber empurrar a porta, Zoltan teve milhares de pensamentos, embora apenas um importasse. Ela estava saindo de sua vida. Ia perd-la para sempre. Era at chocante o quanto aquela noo o abalava. Como poderia continuar sem ela? Desesperou-se quando Amber comeou a se afastar. Era como se seu corpo e sua alma estivessem se despedaando, como se ela estivesse levando uma parte de seu ser. Est louco, concluiu. O que est esperando? Voc sabe o que tem que fazer. V em frente com isso! Antes que saia, preciso fazer-lhe uma pergunta. Amber voltou-se para encarlo, com raiva no semblante, como se ressentisse com a delonga, como se quisesse sair para sempre de sua vida sem demora. Espero que no esteja pensando em me pedir para ficar. Posso assegurar-lhe

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que no h a mnima possibilidade. Foi como um tapa no rosto. Ele encarou-a e balanou a cabea. No, no essa a pergunta. Ele avanou em sua direo. O que quero perguntar ... O xeque fez uma pausa. Pensava que aquilo seria muito difcil, mas, agora que comeara, percebia que no seria nada complicado. Era a coisa mais simples e natural a fazer. Mesmo assim, relutara por tanto tempo, sem motivo concreto. E, da vez anterior, quando sentira-se tentado a tomar aquela atitude, quando ela lhe perguntara por que no era casado, detivera-se, convencendo-se de que era loucura at considerar tal pedido. Como pudera ser to cego? Por que levara tanto tempo para encarar o fato de que, sem ela, sua vida no significava nada? Talvez ainda no fosse tarde demais. Amber ainda o encarava, aguardando. Zoltan avaliou o rosto bonito, os olhos azuis que significavam tudo para ele. Amber, quer se casar comigo? Voc mentiu para mim! No tente negar. Acontece que vi com meus prprios olhos... Estavam deitados no sof enorme, no canto da sala ntima do apartamento de Zoltan. Uma bandeja com guloseimas equilibrava-se sobre as almofadas e uma brisa suave entrava pela janela aberta, trs horas depois da proposta chocante, que Amber, a princpio, tivera dificuldade em processar. Boquiaberta, paralisada, ela piscara para ter certeza de que no sonhava. O que voc disse? Ele aproximou-se mais. Eu disse que quero me casar com voc. Tinha o olhar cheio de emoo. Creia-me, nunca desejei algo com tamanha intensidade na minha vida. Amber permitiu que o xeque lhe tomasse as mos. O mundo enlouquecera. Apenas um segundo antes, estava pronta para sair da vida dele, convencida de que ele a usara e que no se importava em absoluto com ela. E agora isso? No fazia sentido. Encarouo confusa. Ele levou suas mos aos lbios e beijou os dedos, um a um, sem nunca deixar de olh-la cheio de promessas. E ento, Amber? Aceita ser minha esposa? O tom era gentil, quase uma splica. Eu te amo. Se se importa comigo, por favor, diga que sim. O choque inicial comeou a se dissipar. A confuso mental cedeu e Amber respirou fundo. Sim. Foi como se o mundo tivesse se apagado e s os dois existissem. Ele a abraou, ergueu-a num rodopio e beijou-a. Ela s pde rir de prazer. Nesse momento, entendeu que passaria o resto da vida abenoando a deciso que tomara. Pouco depois, Zoltan levou-a para conhecer Maha. Foi ela que nos aproximou ponderou. Precisa ser a primeira a saber da

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novidade. Amber gostou imediatamente da menininha de olhos brilhantes e riu quando, atravs do intrprete mtuo, ela lhe disse: Eu achava que voc era um anjo, mas, apesar de saber que no , ainda a acho muito bonita... Eu acho voc bonita tambm. Amber acariciou o cabelo preto fininho. E sei que seremos as melhores amigas. Zoltan tambm apresentou-a a Selma, que finalmente sentiu-se capaz de encarla! Ela pede desculpas por t-la assustado traduziu Zoltan. E tambm gostaria de ser sua amiga. Diga-lhe que tenho certeza de que seremos. Amber sorriu para a moa, que agora, mais relaxada, no parecia to sinistra. Na verdade, tinha um semblante bonito, sensvel e solidrio. Tambm ficou claro que tinha um timo relacionamento com o patro. Zoltan comentou com Amber: Eu gosto muito de Selma. Discutimos depois que ela a trancou no quarto e comeou a espion-la, porque sabia que isso s estava assustando-a. Mas ela no a queria mal. uma boa pessoa. Aps despedir-se de Maha e Selma, Zoltan levou-a, pela primeira vez, a seu apartamento, que no era to amplo, mas muito rico na decorao. Como Amber imaginara. Grandiosidade bom para os espaos pblicos, mas prefiro que meu espao particular seja mais ntimo. Aqui, afinal, para onde venho quando quero relaxar. E era isso o que estavam fazendo, relaxando juntos, alimentando um ao outro com as guloseimas dispostas na bandeja. Acusado de mentiroso, ele parou de mastigar. Sim, habibiti, voc mentiu para mim reforou Amber. Nem tente negar. Zoltan acariciou-a. uma acusao sria. melhor se explicar. Amber sorriu. Voc me disse que no era permitido s mulheres usar a biblioteca. Disse que era por isso que eu tinha que trabalhar no ptio. Bem, acontece que, a caminho do seu escritrio, passei pela biblioteca e adivinhe o que vi? Ele riu. No fao ideia provocou. O que voc viu? Vi uma mulher numa das cabines, e parecia muito habituada ao esquema. Amber apontou-lhe o dedo. Voc me proibiu. Voc armou aquilo tudo s para me forar a trabalhar no ptio, no ? Eu precisei. Desculpe-me... Amber silenciou-o com um beijo. Eu devia saber. Ela o abraou. Eu devia saber que no permitiria uma regra dessas. O xeque era um bom homem. Um homem justo. Amber tinha certeza. No era de

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admirar estar to apaixonada por ele. minha culpa voc ter acreditado nisso, mas daqui para a frente no haver mais decepo, nem segredos, nem mistrios. Eu lhe prometo. Ele a beijou e manteve-a nos braos. Voc parte de mim agora. Ns fazemos parte um do outro. Nada deve ficar entre ns novamente. Por um longo tempo, ficaram apenas abraados, ouvindo as batidas do corao um do outro, sentindo o cheiro um do outro, perdidos na felicidade e no amor maravilhoso que partilhavam. Pensei que tentaria ligar para a sua me novamente comentou o xeque. Amber pensava na mesma coisa. Sorriu-lhe. Tem razo. Buscou o telefone e pressionou o boto de rediscagem. Vamos esperar que ela esteja em casa... A me atendeu imediatamente. Recebi seu fax comunicou Amber. Enquanto conversava, aninhou-se nos braos de Zoltan. E estou ligando para lhe dizer que est totalmente certa. O motivo de minha permanncia um homem muito especial. Zoltan riu e ela o beijou. Um homem muito, muito especial. Agora sente-se e fique confortvel. Vou lhe contar tudo sobre ele e isso pode levar algum tempo...

Fim

STEPHANIE HOWARD nasceu e foi criada em Dundee, Esccia, e formou-se na Escola de Economia de Londres. Trabalhou como jornalista em Londres para vrias revistas femininas, entre elas a Women's Own, e foi editora na j extinta Honey. Ela passou vrios anos morando e trabalhando no exterior, incluindo Itlia, Malsia, Filipinas e Oriente Mdio.

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