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Um esboo do lixo intelectual

Bertrand Russell

Um esboo do lixo intelectual


Bertrand Russell

Publicado originalmente em 1943


O homem um animal racional pelo menos foi o que me ensinaram. No decurso de uma vida longa,
procurei diligentemente indcios que apoiassem esta afirmao, mas at agora no tive a sorte de os encontrar,
embora tenha percorrido vrios pases em trs continentes. Pelo contrrio, vi sempre o mundo afundar-se cada
vez mais na loucura. Vi grandes naes, outrora lderes de civilizao, transviadas por pregadores do disparate
altissonante. Vi a crueldade, a perseguio e a superstio ganharem terreno, gradualmente, at quase
chegarmos ao ponto em que, por elogiar a racionalidade, uma pessoa tida por antiquada, como se, para seu
infortnio, tivesse sobrevivido a uma era obsoleta. Tudo isto deprimente, mas a tristeza uma emoo intil. A
necessidade de a evitar levou-me a estudar o passado com maior ateno do que antes lhe dedicara, tendo-me
apercebido, como Erasmo, de que embora a loucura seja uma constante em todas as pocas, a humanidade
sobrevive. Os excessos do nosso prprio tempo tornam-se mais tolerveis quando examinados contra o pano de
fundo das loucuras do passado. Talvez o resultado deste esforo nos ajude a perspectivar o nosso prprio tempo,
a v-lo como no muito pior do que outras eras, em que os nossos antepassados viveram sem sucumbir
catstrofe.
Aristteles foi, tanto quanto sei, o primeiro homem a declarar explicitamente que o ser humano um
animal racional. O seu motivo para defender tal ponto de vista no causa agora grande impresso; no era seno
o fato de algumas pessoas serem capazes de fazer somas. Aristteles pensava que h trs tipos de alma: a alma
vegetal, partilhada por todos os seres vivos, plantas ou animais, ligada apenas nutrio e ao crescimento; a
alma animal, relacionada com a locomoo e partilhada pelo homem com os animais inferiores; finalmente a
alma racional, ou intelecto, que a mente divina, mas na qual os seres humanos participam em maior ou menor
grau, na razo direta da sua sabedoria. em virtude do intelecto que o homem um animal racional. O intelecto
manifesta-se de vrias maneiras embora isso seja mais evidente no domnio da aritmtica. O sistema numrico
grego era bastante mau, o que tornava a tabela de multiplicao bastante difcil, de modo que s as pessoas
mais inteligentes conseguiam fazer clculos complicados. Hoje em dia, contudo, as mquinas de calcular fazem
somas melhor do que as pessoas mais inteligentes e no entanto ningum argumenta que estes instrumentos to
teis so imortais ou que funcionam por inspirao divina. medida que a aritmtica se foi tornando mais fcil,
tornou-se menos respeitada. O resultado que, apesar de muitos filsofos continuarem a tentar convencer-nos
de como somos uns tipos porreiros, j no o fazem com base nas nossas aptides aritmticas.
Como o esprito da poca j no nos permite exibir as crianas que sabem somar como prova de que o
homem racional e a alma, pelo menos em parte, imortal, procuremos noutros stios. Onde devemos procurar
primeiro? Entre os distintos homens de estado, que to triunfalmente conduziram o mundo ao estado em que se
encontra? Ou devemos eleger os homens de letras? Ou os filsofos? Todos tm as suas pretenses, mas julgo
que devemos comear por aqueles a quem todas as pessoas de bom senso reconhecem como os mais sbios,

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alm de os melhores entre os homens, nomeadamente, o clero. Se eles se mostrarem incapazes de


racionalidade, que esperana resta a ns, meros mortais? E infelizmente embora o diga com todo o respeito
momentos houve em que a sua sabedoria no foi muito bvia e, por estranho que parea, foi precisamente
nesses momentos que o clero teve mais poder.
A idade da f, que os nossos neo-escolsticos tanto admiram, era o tempo em que o clero de tudo
dispunha sua maneira. A vida quotidiana andava cheia de milagres forjados por santos e feitios perpetrados
por demnios e espritos. Queimaram-se muitos milhares de bruxas na fogueira. Os pecados humanos eram
punidos com a pestilncia e a fome, com terremotos, inundaes e pelo fogo. E no entanto, por estranho que
parea, os homens eram ainda mais pecaminosos do que so hoje em dia. Muito pouco se sabia do mundo, em
termos cientficos. Alguns homens de letras conheciam argumentos gregos que defendiam que a terra redonda,
mas na sua maioria as pessoas troavam da ideia dos antpodas. Era heresia supor que existiam seres humanos
nos antpodas. Era letra comum (embora os catlicos modernos adotem um ponto de vista mais moderado) que a
maioria dos seres humanos estava condenada. Acreditava-se que em cada esquina espreitavam perigos. Os
demnios metiam-se na comida que os monges estavam prestes a ingerir, apoderando-se dos corpos daqueles
incautos que se esquecessem de fazer o sinal da cruz antes de cada colherada. As pessoas mais antiquadas tm
ainda o hbito de exclamar Santinho! quando algum espirra, mas a razo de tal hbito caiu no esquecimento.
Isto devia-se crena de que a alma das pessoas saa com o espirro e antes que pudesse voltar ao corpo este
poderia ser possudo por demnios emboscados; mas se algum exclamasse Santinho!, os demnios
assustavam-se.
Ao longo dos ltimos 400 anos, em que o gradual progresso da cincia mostrou aos homens como obter
conhecimento dos processos naturais e domnio sobre as foras da natureza, o clero travou uma batalha perdida
contra a cincia, na astronomia e na geologia, na anatomia e na fisiologia, na biologia, na psicologia e na
sociologia. Desalojados de uma posio, instalavam-se noutra. Depois de sofrer a derrota na astronomia, fizeram
o possvel para evitar a ascenso da geologia; lutaram contra o darwinismo na biologia e atualmente lutam
contra as teorias cientficas da psicologia e da educao. Em cada fase, tentam fazer que o pblico se esquea
do obscurantismo anterior, de maneira que no se reconhea como tal o seu obscurantismo presente.
Debrucemo-nos sobre alguns exemplos de irracionalidade entre o clero desde a ascenso da cincia para ver
ento se o resto da humanidade vai muito melhor.
Quando Benjamin Franklin inventou o para-raios, o clero, tanto na Inglaterra como na Amrica, com o
apoio entusistico de George III, condenou-o como tentativa mpia de contrariar a vontade de deus. Pois, como
todas as pessoas de bom senso sabiam, os raios eram enviados por deus para punir a impiedade ou qualquer
outro pecado grave os bons nunca so atingidos por raios. Portanto, se deus quer atingir algum, Benjamin
Franklin no devia frustrar tal desgnio; na verdade, faz-lo o mesmo que proporcionar a fuga aos criminosos.
Mas deus mostrou-se altura do desafio, a acreditarmos no eminente Dr. Price, um dos telogos mais
destacados de Boston. Tendo as hastes de ferro inventadas pelo sagaz Dr. Franklin tornado andinos os raios,
o Massachusetts foi abalado por terremotos, que o Dr. Price entendia serem fruto da ira divina contra as hastes
de ferro. Durante um sermo sobre o assunto afirmou: Instalaram-nos mais em Boston do que em qualquer
outro lado na Nova Inglaterra, e Boston parece ser mais gravemente afetada. Oh! No h como fugir ao poderoso
punho de deus. Ao que parece, contudo, a Providncia ter desistido de regenerar Boston da sua malvadez, pois,
embora os para-raios se tenham tornado cada vez mais comuns, os terremotos no Massachusetts continuaram

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raros. No obstante, o ponto de vista do Dr. Price, ou algo muito semelhante, continua a ser defendido por um
dos mais influentes homens vivos. Quando, a dada altura, houve vrios terremotos graves na ndia, Mahatma
Ghandi avisou solenemente os seus compatriotas de que tais catstrofes eram um castigo pelos seus pecados.
Mesmo na minha ilha natal, tal ponto de vista ainda perdura. Durante a ltima guerra, o governo britnico
esforou-se por fomentar a produo de alimentos em territrio nacional. Em 1916, quando as coisas no
corriam de todo bem, um clrigo escocs escreveu aos jornais opinando que o fracasso militar se devia a ter-se
plantado batatas no Domingo, com a aprovao do governo. Contudo, evitou-se a catstrofe, porque os alemes
desobedeciam a todos os dez mandamentos, em vez de apenas a um.
Por vezes, a acreditarmos nos homens de religio, a compaixo divina curiosamente seletiva. Toplady, o
autor de Rock of Ages, mudou-se de uma parquia para outra; uma semana aps a mudana, a residncia que
ocupou antes incendiou-se, para grande prejuzo do novo vigrio. Pouco depois, Toplady agradeceu a deus; mas
o que ter feito o novo vigrio no sabemos. Borrow, na sua Bible in Spain, relembra como atravessou inclume
um desfiladeiro infestado de bandidos. O grupo que viajava atrs deles, contudo, foi emboscado, roubado e
alguns dos seus membros assassinados; quando Borrow tomou conhecimento do que sucedera, agradeceu a
deus, como fez Toplady.
Embora aprendamos a astronomia copernicana nos manuais escolares, esta ainda no penetrou no nosso
sentido religioso ou moral, e nem sequer conseguiu destruir a crena na astrologia. As pessoas ainda acreditam
que o desgnio divino favorece os homens e que uma providncia especial no s olha pelos bons, como tambm
castiga os maus. Sinto-me por vezes chocado com as blasfmias daqueles que se julgam piedosos por
exemplo, as freiras que nunca tomam banho sem ter um roupo permanentemente vestido. Quando se lhes
pergunta a razo, dado que nenhum homem as pode observar, respondem: Oh, mas no podemos esquecer o
bom deus. Ao que parece, imaginam deus como um voyeur cuja onipotncia lhe permite ver atravs das
paredes da casa de banho, mas que frustrado por um roupo. Este modo de ver as coisas deixa-me perplexo.
Todo o conceito de pecado me parece deveras intrigante, sem dvida por causa da minha natureza
pecaminosa. Se o pecado consistisse em provocar sofrimento desnecessrio, podia compreend-lo; mas, pelo
contrrio, o pecado consiste normalmente em evitar o sofrimento desnecessrio. H alguns anos, na Cmara dos
Lordes em Inglaterra, introduziu-se uma moo para legalizar a eutansia em casos de doena incurvel e
dolorosa. Seria necessrio o consentimento do paciente, assim como de vrios certificados mdicos. Para mim,
na minha ingenuidade, parece natural exigir o consentimento do paciente, mas o antigo Arcebispo de Canturia,
especialista oficial em pecado na Inglaterra, explicou a incorreo desse ponto de vista. O consentimento do
paciente transforma a eutansia em suicdio e o suicdio pecado. Suas Senhorias escutaram a voz da
autoridade e rejeitaram a moo. Consequentemente, para agradar ao Arcebispo e ao seu deus, a acreditarmos
nas suas palavras as vtimas de cncer tm ainda de suportar meses de agonia perfeitamente intil, a menos
que os seus mdicos ou enfermeiros se mostrem suficientemente humanos a ponto de arriscarem uma acusao
de homicdio. Considero problemtica a ideia de um deus que retira prazer da contemplao de tais tormentos; e
caso houvesse um deus capaz de tal crueldade gratuita, seguramente que no o consideraria digno de qualquer
venerao. Mas isso apenas mostra a que ponto fui corrompido pela depravao moral.
Intrigam-me igualmente as coisas que se considera ou no ser pecado. Quando a Associao Protetora dos
Animais solicitou ao papa o seu apoio, este recusou-o, sob o pretexto de que os seres humanos no tm

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quaisquer obrigaes para com os animais inferiores e que a crueldade para com os animais no pecado. Isto
se deveria ao fato de os animais no terem alma. Por outro lado, pecado casar com a irm da esposa defunta
pelo menos o que ensina a igreja por muito que ambos desejem casar. Isto no se deve a qualquer
infelicidade que da resulte, mas a certas passagens na Bblia.
A ressurreio do corpo, um artigo de f dos apstolos, um dogma com vrias consequncias curiosas.
Havia um autor, h no muitos anos, que tinha um engenhoso mtodo de calcular a data do fim do mundo.
Argumentava que tem de haver ingredientes necessrios ao corpo humano em quantidade suficiente para
garantir a presena de todos no dia do juzo. Calculando cuidadosamente a matria-prima disponvel, concluiu
que a dada altura toda esta teria sido j consumida. Quando tal data chegar, o mundo tem de acabar, pois de
outro modo a ressurreio do corpo seria impossvel. Infelizmente esqueci-me da data, mas creio que no falta
assim tanto.
S. Toms de Aquino, o filsofo oficial da igreja catlica, discutiu em profundidade um problema bastante
srio, o qual receio que os telogos modernos subestimem indevidamente. Imagina um canibal, que nunca
comeu outra coisa que no carne humana e cujos pais tinham tendncias similares. Cada partcula do seu corpo
pertence por direito a outra pessoa. No razovel supor que todos os que foram devorados por canibais
tenham de minguar por toda a eternidade. Mas, se assim for, o que restar ao canibal? Como ser devidamente
assado no inferno se todo o seu corpo for devolvido aos legtimos donos? Esta uma questo intrigante, como o
santo justamente percebe.
No que respeita a este assunto, a ortodoxia tem uma curiosa objeo cremao, o que parece denunciar
uma compreenso insuficiente da onipotncia divina. Presume-se que deus ter mais dificuldade em regenerar
um corpo que foi cremado do que um corpo enterrado e convertido em vermes. Sem dvida que recolher as
partculas do ar e reverter todo o processo qumico da combusto seria bastante trabalhoso, mas seguramente
blasfemo supor que tal tarefa impossvel para a divindade. Concluo que a objeo cremao implica uma
grave heresia. Mas duvido que a minha opinio tenha grande peso entre os ortodoxos.
Foi s muito lenta e relutantemente que a igreja aceitou a dissecao de cadveres associada ao estudo
da medicina. O pioneiro da dissecao foi Vesalius, mdico da corte do Imperador Carlos V. A sua percia mdica
fez o imperador proteg-lo, mas depois da morte do imperador ficou em apuros. Espalhou-se o rumor de que um
cadver que Vesalius dissecava mostrou sinais de vida sob o escalpelo e acusaram-no de homicdio. O Rei Filipe
II solicitou inquisio que agisse com tolerncia, condenando-o apenas a uma peregrinao terra santa. De
regresso a casa sofreu um naufrgio e morreu de exausto. Sculos depois, os estudantes de medicina na
Universidade Papal de Roma s podiam operar manequins, dos quais se omitiam os rgos sexuais.
O carter sagrado dos cadveres uma crena comum. Foi levada ao extremo pelos egpcios, entre os
quais resultou na prtica da mumificao. Ainda existe em fora na China. Um cirurgio francs, contratado pelos
chineses para ensinar medicina ocidental, relata que o seu pedido de cadveres para dissecar foi recebido com
grande horror, embora lhe assegurassem que podia receber, ao invs, um fornecimento ilimitado de criminosos
vivos. A sua objeo a esta alternativa era completamente ininteligvel para os seus patres chineses.
Embora haja muitas formas de pecado, sendo sete mortais, o campo mais frtil para os artifcios de Sat
o sexo. A doutrina catlica ortodoxa a este respeito encontra-se em S. Paulo, Santo Agostinho e S. Toms de
Aquino. O melhor ser celibatrio, mas aqueles que no tm o dom da continncia podem casar. O ato sexual no
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casamento no pecado, desde que causado pelo desejo de procriar. Todo o ato sexual fora do casamento
pecado, assim como o ato sexual no casamento se se usar qualquer mtodo contraceptivo. A interrupo da
gravidez pecado, mesmo se, em termos mdicos, for a nica maneira de salvar a vida da me; visto que a
opinio mdica falvel e deus poder sempre salvar uma vida por milagre, se assim o entender. (Este ponto de
vista tem expresso na lei do Connecticut.) As doenas venreas so castigo divino pelo pecado. verdade que,
por meio de um marido culpado, este castigo pode recair sobre uma mulher inocente e os seus filhos, mas neste
caso trata-se de uma misteriosa exceo da providncia, que seria mpio questionar. No devemos igualmente
perguntar por que razo as doenas venreas no foram institudas por decreto divino antes do tempo de
Colombo. Dado tratar-se do castigo oficial para o pecado, todas as medidas tomadas para o evitar so
igualmente pecado exceo, como bvio, de uma vida virtuosa. O casamento nominalmente indissolvel,
embora muita gente que parea casada no o seja de fato. No caso de catlicos influentes, pode-se
frequentemente encontrar razes para uma anulao, mas para os pobres no h tal escapatria, exceto talvez
em casos de impotncia. As pessoas que se divorciam e voltam a casar so culpadas de adultrio aos olhos de
deus.
A expresso aos olhos de deus intriga-me. Seria de supor que deus v tudo, mas aparentemente no
assim. Ele no v Reno, pois no se pode ser divorciado aos olhos de deus. Os ofcios pblicos so testemunho
duvidoso. Tenho reparado que as pessoas respeitveis, que jamais visitariam algum que viva abertamente em
pecado, se dispem a visitar pessoas que se casaram apenas pelo registro civil; de maneira que aparentemente
deus v os ofcios pblicos.
Alguns homens importantes acham mesmo que a doutrina da igreja catlica lamentavelmente
permissiva no que diz respeito ao sexo. Tolstoy e Mahatma Ghandi, na velhice, afirmaram que todo o ato sexual
perverso, mesmo dentro do casamento e com o intuito de procriar. Os maniquestas pensavam da mesma
maneira, seguros de que a perversidade natural dos homens lhes renovaria constantemente as fileiras de
discpulos. Esta doutrina, contudo, hertica, embora seja igualmente hertico defender que o casamento to
louvvel como o celibato. Tolstoy acha que o tabaco quase to mau como o sexo; num dos seus romances, um
homem que pensa cometer um assassnio fuma primeiro um cigarro, de modo a gerar a necessria fria
homicida. O tabaco, contudo, no proibido pelas escrituras, ainda que, como Samuel Butler observa, S. Paulo o
tivesse seguramente condenado, caso soubesse da sua existncia.
estranho que nem a igreja nem a opinio pblica moderna condenem as carcias, desde que parem a
dada altura. A partir de que momento comea o pecado assunto a respeito do qual os casustas discordam. Um
eminente telogo catlico conservador afirmou que um confessor pode acariciar os seios de uma freira, desde
que o faa sem perversidade. Mas duvido que as autoridades contemporneas concordem com ele neste ponto.
A moral moderna uma mistura de dois elementos: preceitos racionais sobre a coexistncia pacfica em
sociedade, por um lado, e tabus tradicionais que vm de supersties antigas, por outro, mas mais prximas dos
livros sagrados, cristos, islmicos, hindus ou budistas. At certo ponto, ambos so compatveis; a proibio do
homicdio e do roubo, por exemplo, tem fundamento quer na razo humana quer no mandamento divino. Mas a
proibio de comer carne de porco tem apenas a sustentao da autoridade teolgica e ainda assim apenas em
algumas religies. estranho que os homens modernos, conscientes do que a cincia tem feito no sentido de
produzir novos conhecimentos e alterar as condies da vida social, se disponham ainda a aceitar a autoridade
de textos que do voz s opinies de sociedades tribais, pastorais ou agrcolas, bastante antigas e ignorantes.
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desanimador que muitos dos preceitos cujo carter sagrado assim to acriticamente aceito sejam de uma
natureza tal que infligem grande quantidade de sofrimento absolutamente desnecessrio. Se os impulsos
altrustas do homem fossem mais fortes, este encontraria maneira de explicar que no se deve tomar letra tais
preceitos, como no se toma letra o mandamento que diz vende tudo o que tens e d-o aos pobres.
A ideia de pecado levanta algumas dificuldades lgicas. Dizem-nos que o pecado consiste na
desobedincia aos mandamentos de deus, mas tambm que deus onipotente. Se o , nada que fosse contrrio
sua vontade poderia acontecer; portanto, se o pecador desobedece s suas ordens, deus tem de ter pretendido
que tal acontecesse. Santo Agostinho aceita arrojadamente este ponto de vista e defende que os homens so
levados a pecar por fora de uma cegueira com que deus os aflige. Mas, na sua maior parte, os telogos hoje em
dia sentem que, se deus leva o homem a pecar, no justo mand-lo para o inferno por algo que ele no pode
evitar. Dizem-nos que pecar agir contra a vontade de deus. Isto, contudo, no afasta a dificuldade. Aqueles que,
como Espinosa, levam a srio a onipotncia divina, deduzem que no pode existir algo como o pecado. Isto leva
a consequncias terrveis. Qu! Exclamaram os contemporneos de Espinosa, no foi Nero perverso ao
assassinar a me? No foi Ado perverso ao comer a ma? Ser que qualquer ao to boa como qualquer
outra? Espinosa retraiu-se, mas no encontrou uma resposta satisfatria. Se tudo acontece de acordo com a
vontade divina, deus tem de ter pretendido que Nero assassinasse a me; portanto, como deus bom, o
homicdio teve de ser uma coisa boa. No h como fugir a este argumento.
Por outro lado, os que esto mais convictos de que o pecado a desobedincia a deus sentem-se forados
a afirmar que deus no onipotente. Esta soluo evita todos os puzzles lgicos e o ponto de vista adotado por
uma certa escola de telogos liberais. Tem, contudo, as suas prprias dificuldades. Como podemos saber o que
realmente a vontade de deus? Se as foras do mal tm algum poder, podem levar-nos a aceitar como escritura
aquilo que na verdade obra sua. Era este o ponto de vista dos gnsticos, que consideravam o antigo
testamento produto de um esprito maligno.
Assim que abandonamos a nossa prpria racionalidade e nos contentamos com a autoridade, as nossas
atribulaes no tm fim. Autoridade de quem? Do antigo testamento? Do novo testamento? Do Coro? Na
prtica, as pessoas escolhem o livro que tido como sagrado pela comunidade em que nascem, escolhendo
desse livro as partes que lhes agradam, ignorando outras. A dada altura, o texto mais influente da bblia era:
No tolerars que uma bruxa sobreviva (xodo 22,18). Hoje em dia, as pessoas ignoram esta passagem, em
silncio se possvel; se no, com uma desculpa. Assim, mesmo quando temos um livro sagrado, continuamos a
eleger como verdade seja o que for que convenha aos nossos prprios preconceitos. Nenhum catlico, por
exemplo, leva a srio o texto que afirma que o bispo deve ser marido de uma esposa.
As crenas das pessoas so causadas por vrias coisas. Uma delas haver um fundamento para a crena
em questo. Aplicamos esta regra a questes de fato, como qual o nmero de telefone de fulano? ou quem
ganhou o campeonato de basebol? Mas mal passamos a assuntos mais controversos, o fundamento das crenas
torna-se menos defensvel. Acreditamos, sobretudo, naquilo que nos faz sentir bem conosco prprios. Sr. Fulano,
se no sofre do estmago e tem um bom rendimento, pensa para consigo como mais sensvel que o vizinho Sr.
Sicrano, que casou com uma mulher caprichosa e perde dinheiro constantemente. Pensa como a sua cidade
superior cidade vizinha, a 50 milhas de distncia: tem uma cmara de comrcio mais ampla, uma Fundao
Rotria mais empreendedora, alm de que o seu presidente da cmara nunca esteve preso. Pensa como o seu
pas supera to indiscutivelmente os demais. Se ingls, pensar em Shakespeare e Milton, em Newton ou
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Darwin, em Nelson ou Wellington, conforme o seu temperamento. Se francs, rejubilar-se- com o fato de
durante sculos a Frana ter liderado o mundo no que diz respeito cultura, moda e culinria. Se russo,
refletir em como pertence ao nico estado verdadeiramente internacional. Se jugoslavo, gabar-se- da
suinicultura nacional; se vive no principado do Mnaco, gabar-se- de liderar o mundo no que respeita a cassinos.
Mas estes no so os seus nicos motivos de orgulho. No pertence ele espcie dos homo sapiens? Os
nicos seres do reino animal que tm almas imortais, alm de racionalidade; sabe distinguir entre o bem e o mal
e aprendeu a tabela da multiplicao. No verdade que deus o criou sua imagem? No foi tudo criado para o
conforto do homem? O sol foi criado para iluminar os dias, a lua para iluminar a noite embora a lua, devido a
algum lapso, apenas ilumine durante metade da noite. Os frutos da terra existem para a subsistncia humana.
At as caudas brancas dos coelhos, segundo alguns telogos, tm um propsito, nomeadamente, tornar mais
fcil a sua deteco pelos que praticam o desporto da caa. H, de fato, alguns inconvenientes: os lees e os
tigres so ferozes, o Vero muito quente, o Inverno demasiado frio. Mas tais coisas s comearam depois de
Ado ter comido a ma; antes disso, todos os animais eram vegetarianos, a Primavera durava todo o ano. Se ao
menos Ado se tivesse contentado com pssegos e nectarinas, uvas, peras e ananases, tais bnos ainda
seriam nossas.
O orgulho, individual ou coletivo, a raiz da maior parte das nossas crenas religiosas. At o pecado um
conceito derivado do orgulho. Borrow conta-nos como encontrou um pregador gals que estava sempre triste. Ao
ser amigavelmente questionado acabou por revelar a causa da sua tristeza: que com a idade de sete anos
cometera um pecado contra o esprito santo. Meu caro amigo, exclamou Borrow, no se deixe perturbar por
isso; conheo dezenas de pessoas na mesma situao. No pense que tal coisa o distingue do resto da
humanidade; se perguntar, encontrar multides de pessoas que sofrem da mesma infelicidade. Desse
momento em diante, o homem ficou curado. Ser-se nico uma coisa, mas pertencer a um rebanho de
pecadores no tem piada. A maior parte dos pecadores muito autocentrada; mas os telogos gostam sem
dvida de sentir que o homem objeto peculiar da fria divina, bem como do seu amor. Depois da queda
segundo Milton O sol recebeu primeiramente ordens para se mover e brilhar de modo a afligir a Terra com
frio e calor quase intolerveis, para invocar do norte o decrpito Inverno, do sul o solsticial calor de Vero.
Por muito desagradveis que fossem as consequncias, Ado no podia deixar de se sentir algo lisonjeado
com o fato de se causar acontecimentos astronmicos de tal amplitude s para lhe ensinar uma lio. Toda a
teologia, tanto no que diz respeito ao inferno como ao cu, pressupe que o homem a mais importante das
criaturas no universo. Visto que todos os telogos so humanos, tal postulado no tem sofrido muitas objees.
Desde que o evolucionismo entrou na moda, a glorificao do homem ganhou nova expresso. Dizem-nos
que a evoluo foi orientada por um grande desgnio: ao longo dos milhes de anos em que apenas havia lama e
trilobitas, ao longo da era dos dinossauros e fetos gigantes, das abelhas e flores silvestres, deus preparava o
grande clmax. Por fim, chegado o momento, criou o homem, inclusive espcimes como Nero e Calgula, Hitler e
Mussolini, cuja glria transcendente justifica o longo e doloroso processo. A meu ver, at a condenao eterna
parece menos incrvel, e seguramente menos ridcula, do que esta concluso inepta e vazia que nos convidam a
admirar como maior feito da onipotncia. Mas se deus de fato onipotente, por que no produziu o glorioso
resultado sem um prlogo to extenso e montono?
Para l da questo de saber se o homem to glorioso como os telogos da evoluo afirmam, temos a

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dificuldade adicional de que a vida neste planeta quase seguramente temporria. A Terra esfriar, a atmosfera
desaparecer, haver escassez de gua ou, como Sir James Jeans genialmente profetiza, o sol explodir e os
planetas transformar-se-o em gs. O que acontecer primeiro, ningum sabe; mas em todo o caso a
humanidade acabar por perecer. Como bvio, tal acontecimento de somenos importncia do ponto de vista
da teologia ortodoxa, visto que os homens so imortais e continuaro a existir no cu e no inferno quando j
ningum restar ao cimo da terra. Mas, nesse caso, por que preocupar-se com o curso dos acontecimentos
terrestres? Os que sublinham a lenta progresso que vai do lodo primordial ao homem atribuem um valor a esta
esfera mundana, o que os devia afastar da concluso de que toda a vida na terra apenas um breve interldio
que separa a nvoa do gelo eterno, ou talvez uma nvoa de outra. A importncia do homem, a qual constitui o
nico dogma indispensvel dos telogos, no tem qualquer fundamento luz de uma viso cientfica sobre o
futuro do sistema solar.
H muitas outras fontes de crenas falsas alm do orgulho. Uma delas a atrao pelo maravilhoso.
Conheci em tempos um prestidigitador imbudo de esprito cientfico, que tinha o hbito de executar os seus
truques diante de uma pequena audincia, e que mais tarde fazia cada um deles, individualmente, escrever o
que tinha visto acontecer. Escreviam quase sempre algo mais impressionante do que aquilo que realmente
acontecera e, normalmente, algo que nenhum prestidigitador seria capaz de fazer; no entanto todos supunham
relatar de modo fidedigno o que tinham testemunhado com os prprios olhos. Este tipo de falsificao ainda
mais comum no que diz respeito a boatos. A diz a B ter visto o Sr. X, eminente defensor da lei seca, na noite
anterior, ligeiramente tocado pelo lcool; B diz a C que A viu o pobre homem a cair de bbado, C diz a D que o
senhor foi retirado inconsciente de uma sarjeta, D diz a E que o indivduo tem fama de desmaiar todas as noites.
Aqui, de fato, entra em jogo outro motivo, nomeadamente a malcia. Gostamos de pensar mal dos nossos
vizinhos, e estamos preparados para acreditar no pior com base nos indcios mais frgeis. Mas mesmo quando
no h tal motivo, o maravilhoso sempre objeto de f a menos que contrarie um preconceito arraigado. Toda a
historiografia at ao sculo XVIII est cheia de prodgios e maravilhas que os historiadores modernos ignoram,
no porque relativamente a outros fatos, aceitos pelos historiadores, caream de testemunho, mas porque hoje
em dia o gosto acadmico mais sensvel s entidades que a cincia considera provveis. Shakespeare relata
como na noite anterior ao homicdio de Csar um vulgar escravo conhecem-no bem de vista levantou a
mo esquerda, que se incendiou e ardeu como vinte tochas juntas; e contudo a sua mo, insensvel ao fogo,
permaneceu ilesa. Alm disso desde ento que no ergo a minha espada contra o Capitlio avistei um leo,
que me fitou e passou por mim, mal-humorado, sem me molestar; e cem mulheres horrveis se juntaram, to
transtornadas pelo medo que juravam ter visto homens em chamas rua acima e rua abaixo.
Shakespeare no inventou tais prodgios; encontrou-os em respeitados historiadores, que se contam entre
aqueles de quem depende o conhecimento que temos de Jlio Csar. Era normal acontecer este tipo de coisas
quando morria um grande homem ou quando se iniciava uma guerra importante. Mesmo h to pouco tempo
como em 1914 os anjos de Mons encorajaram as tropas britnicas. O testemunho de tais acontecimentos
raramente dado em primeira mo e os historiadores modernos recusam aceit-los, exceto, claro, quando o
acontecimento tem importncia religiosa.
Todas as emoes poderosas tendem a gerar mitos. Quando a emoo caracterstica de um indivduo,
este considerado mais ou menos louco conforme acredite nas suas prprias fantasias. Mas quando uma
emoo coletiva, como no caso da guerra, no h quem critique os mitos que vo surgindo naturalmente.

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Daqui resulta que em todas as pocas de grande excitao coletiva os rumores sem fundamento so objeto de f
em larga escala. Em Setembro de 1914, quase toda a gente em Inglaterra acreditava que as tropas russas
tinham passado por Inglaterra a caminho da frente ocidental. Toda a gente conhecia algum que os vira, embora
ningum os tivesse visto por si prprio.
A capacidade de produzir mitos associa-se normalmente crueldade. Desde a idade mdia que os judeus
so acusados de praticar homicdios rituais. Esta acusao no tem o mnimo de fundamento, e ningum no seu
perfeito juzo que tenha investigado o assunto acredita nisso. No obstante, a crena persiste ainda. Conheci
russos brancos convencidos da verdade de tal ideia, que tambm acriticamente aceita por muitos nazistas.
Tais mitos do uma desculpa para se infligir sofrimento e a f cega nesses mitos atesta o desejo inconsciente de
encontrar uma vtima a quem perseguir.
At ao fim do sculo XVIII havia uma teoria segundo a qual a loucura resulta de possesso demonaca.
Conclua-se que qualquer dor sofrida pelo paciente era tambm sofrida pelos demnios, de modo que a cura
mais eficaz era fazer o paciente sofrer de tal modo que os demnios decidissem abandon-lo. luz desta teoria,
espancava-se brutalmente os doentes mentais. Quando enlouqueceu, o Rei Jorge III foi submetido ao mesmo
tratamento, sem sucesso. um fato curioso e infeliz que quase todos os tratamentos fteis em que se acreditava
durante a longa histria da palermice na medicina tenham a caracterstica de provocar grande sofrimento nos
doentes. Quando se descobriu os anestsicos, as pessoas religiosas consideravam-nos uma tentativa de fugir
vontade divina. No entanto, sublinhava-se que deus, quando extraiu uma costela a Ado, o fez cair num sono
profundo. Isto provava que as anestesia aceitvel no caso dos homens; as mulheres, contudo, tinham de sofrer,
devido maldio de Eva. No ocidente, os direitos das mulheres mostraram a falsidade de tal doutrina, mas no
Japo, at aos dias de hoje, no se d qualquer alvio atravs de anestsicos s mulheres em trabalho de parto.
Como os japoneses no acreditam no Gnesis, este tipo de sadismo tem de ter outra justificao qualquer.
As falcias acerca do sangue e da raa, que sempre foram populares e s quais os nazistas deram
expresso no seu credo oficial, no tm qualquer justificao objetiva; s so objeto de crena por satisfazerem
o orgulho e a tendncia para a crueldade. De uma ou outra maneira, tais crenas so to antigas quanto a
civilizao; embora mudem de forma, a sua essncia permanece. Herdoto relata-nos como Ciro foi criado por
camponeses, ignorando por completo a sua ascendncia real; com a idade de doze anos, a sua atitude
monrquica para com os outros rapazes denunciou a verdade. Esta a variante de uma velha histria presente
em todas as naes indo-europeias. Mesmo na atualidade as pessoas tm o hbito de dizer que o sangue fala
mais alto. indiferente que a psicologia cientfica assegure ao mundo no haver qualquer diferena entre o
sangue de um negro e o sangue de um branco. A Cruz Vermelha norte-americana, em conformidade com os
preconceitos populares, a princpio, quando os Estados Unidos se viram envolvidos na atual guerra, decretou que
no se devia usar o sangue dos negros para transfuses. Na sequncia de protestos, consentiu-se no uso de
sangue de negros, mas apenas em pacientes negros. De igual modo, na Alemanha, o soldado ariano que precise
de uma transfuso sangunea zelosamente protegido da contaminao com sangue judeu.
No que diz respeito raa, diversas sociedades tm crenas diferentes. Onde a monarquia se encontra
firmemente estabelecida, os reis pertencem a uma raa superior dos seus sditos. At h muito pouco tempo
acreditava-se universalmente que os homens eram por natureza superiores em inteligncia s mulheres; at
mesmo um homem to esclarecido como Espinosa era contrrio ao voto feminino com base em tal ideia. Entre os
homens brancos, acredita-se que os homens brancos so por natureza superiores aos homens de outras cores,
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particularmente aos negros; no Japo, pelo contrrio, pensa-se que o amarelo a melhor das cores. No Haiti,
quando se esculpem figuras de Cristo e de Sat, fazem-se Cristos negros e Sats brancos. Aristteles e Plato
consideravam os gregos to naturalmente superiores aos brbaros que a escravatura era justificada desde que o
senhor fosse grego e o escravo brbaro. Os nazistas e os legisladores norte-americanos que fizeram as leis de
imigrao consideram os nrdicos superiores aos eslavos, latinos ou quaisquer outros homens brancos. Mas os
nazistas, sob o esforo da guerra, chegaram concluso que quase no existem verdadeiros nrdicos fora da
Alemanha; os noruegueses, exceto Quisling e os seus poucos seguidores, foram corrompidos pela miscigenao
com os finlandeses, lapnios e outros que tais. Assim, a poltica denuncia a ascendncia. O nrdico
biologicamente puro adora Hitler, e quem no adora Hitler porque tem o sangue contaminado.
Tudo isto , obviamente, um disparate pegado, e como tal reconhecido por qualquer estudioso da matria.
Nas escolas americanas, as crianas das mais diversas origens so submetidas ao mesmo sistema educativo, e
aqueles a quem cabe medir os quocientes de inteligncia e de qualquer outro modo avaliar a capacidade inata
dos estudantes so incapazes de fazer essas distines raciais tal como os teorizadores da raa as postulam. Em
todos os grupos nacionais ou raciais h crianas inteligentes e crianas estpidas. No provvel que nos
Estados Unidos as crianas negras se desenvolvam to integralmente como as crianas brancas devido ao
estigma da inferioridade social; mas na medida em que podemos diferenciar a capacidade inata da influncia do
meio, no h fronteiras ntidas entre os vrios grupos. O prprio conceito de raa superior apenas um mito
produzido pela megalomania de quem exerce o poder. Talvez um dia possamos dispor de melhores dados
empricos; talvez, com o tempo, os educadores possam provar (por exemplo) que os judeus so em mdia mais
inteligentes do que os gentios. Mas por enquanto no h tal informao e todo o discurso sobre raas superiores
deve ser posto de parte como disparate.
H algo de particularmente absurdo na tentativa de aplicar teorias raciais s diversas populaes da
Europa. Nada h na Europa que se assemelhe a uma raa pura. Os russos tm uma percentagem de sangue
trtaro, os germanos so em grande parte eslavos, a Frana uma mistura de celtas, germanos e povos do
Mediterrneo, a Itlia a mesma coisa, com a adio de escravos importados pelos romanos. Os ingleses so
talvez o povo mais miscigenado de todos. No h quaisquer provas de que pertencer a uma raa superior seria
uma vantagem. As raas mais puras que atualmente existem so os pigmeus, os hotentotes e os aborgenes
australianos; os nativos da Tasmnia, que talvez fossem ainda mais puros, extinguiram-se. No foram portadores
de uma cultura brilhante. Os antigos gregos, por outro lado, emergiram de uma amlgama de brbaros nrdicos
e populaes indgenas; os atenienses e os jnios, que eram os mais civilizados, eram tambm os mais
misturados. Os supostos mritos da pureza racial so, ao que parece, totalmente imaginrios.
As supersties relacionadas com o sangue tm muitas formas que nada tm a ver com a raa. A objeo
ao homicdio parece ter tido origem na poluio ritual provocada pelo sangue da vtima. Deus disse a Caim: A
voz do sangue do teu irmo chegou-me aos ouvidos a partir do solo. De acordo com alguns antroplogos, a
marca de Caim era um disfarce para impedir que o sangue de Abel o encontrasse; esta parece ser tambm a
razo original para usar luto. Em algumas culturas antigas no se distinguia entre o homicdio e o homicdio
involuntrio; em qualquer caso era necessria a abluo ritual. O sentimento de que o sangue polui ainda
persiste, por exemplo, na ao de graas das mulheres que acabam de dar luz e nos tabus ligados
menstruao. A ideia de que uma criana do sangue do pai tem a mesma origem supersticiosa. No que diz
respeito a sangue, materialmente falando, o da me entra na criana, mas no o do pai. Se o sangue fosse to

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importante como se imagina, o matriarcado seria a nica forma adequada de traar a descendncia.
Na Rssia, onde, sob a influncia de Karl Marx, desde a revoluo se classifica as pessoas segundo a sua
origem econmica, surgiram dificuldades semelhantes quelas que os teorizadores germnicos da raa tiveram
com os nrdicos escandinavos. Havia duas teorias a conciliar: por um lado, os proletrios eram bons e as outras
pessoas ms; por outro lado, os comunistas eram bons e as outras pessoas ms. A nica forma de as conciliar
era mudando o sentido das palavras. Um proletrio passou a ser um apoiante do governo; Lenine, embora
nascido em bero de ouro, foi reconhecido como membro do proletariado. Por outro lado, a palavra kulak, que
supostamente referia os camponeses ricos, acabou por designar qualquer campons que se opusesse
coletivizao. Este tipo de absurdos surge sempre que um grupo de seres humanos se presume por inerncia
melhor do que outros. Na Amrica, o melhor elogio que se pode fazer a um eminente homem negro depois de
este estar pacificamente morto exclamar era um homem branco. Chama-se viril a uma mulher corajosa:
MacBeth, louvando a coragem da esposa, exclama: Gerai apenas filhos homens, pois o vosso esprito intrpido
no deve produzir seno machos. Todas estas formas de expresso vm da relutncia em abandonar as
generalizaes tolas.
Na esfera econmica h vrias supersties largamente aceitas. Por que valorizam as pessoas o ouro e as
pedras preciosas? No s pela raridade: h vrios elementos denominados metais raros que so muito mais
escassos do que o ouro, mas ningum dar um centavo por eles, exceto alguns cientistas. H uma teoria, que
tem muito que se lhe diga, de que o ouro e as pedras preciosas eram originalmente valorizados devido s suas
supostas propriedades mgicas. Os erros dos governos modernos parecem mostrar que esta crena ainda existe
entre as pessoas de quem dizemos terem sentido prtico. No final da ltima guerra, concordou-se que a
Alemanha teria de pagar quantias avultadas Frana e Inglaterra, que por sua vez pagariam quantias avultadas
aos Estados Unidos. Todos preferiam ser pagos em dinheiro e no em bens ou servios; os homens prticos
no repararam que no havia no mundo tal quantidade de dinheiro. Tambm no repararam que o dinheiro de
nada serve a menos que seja usado para adquirir bens ou servios. Como no o iam gastar desta forma, de nada
adiantou a pessoa alguma. Supunha-se que o ouro tinha uma virtude mstica que justificava escav-lo no
Transvaal para voltar a met-lo num subterrneo, em cofres-fortes, na Amrica. Os pases devedores acabaram
sem dinheiro e uma vez que no podiam pagar em bens, seguiu-se o desastre financeiro. A grande depresso foi
consequncia direta de uma crena persistente nas propriedades mgicas do ouro. de recear que uma
superstio semelhante provoque males de igual magnitude aps a guerra atual. A poltica em grande parte
dominada por estribilhos moralistas desprovidos de qualquer verdade.
Uma das mximas populares mais disseminadas : no se pode mudar a natureza humana. Ningum
pode saber se isto verdadeiro ou falso sem antes definir natureza humana. Mas do modo como se usa o
termo seguramente falso. Quando o Sr. A profere esta mxima, com ares de solene e irrepreensvel sabedoria,
o que quer dizer que todos os homens em toda a parte se vo comportar sempre do mesmo modo que os
homens da sua terra natal. Um pouco de antropologia desacreditar esta crena. Entre os tibetanos, uma esposa
tem vrios maridos, porque os homens so demasiado pobres para sustentar por si ss uma mulher; contudo a
vida familiar, segundo narram os viajantes, no mais infeliz que em qualquer outro lado. A prtica de
emprestar a mulher a um hspede muito comum entre as tribos incivilizadas. Os aborgenes australianos,
durante a puberdade, sofrem um doloroso procedimento que lhes diminui drasticamente a potncia sexual para
o resto da vida. O infanticdio, que poder parecer contrrio natureza humana, era praticamente universal at

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ao surgimento do cristianismo, e Plato recomenda-o para controlar o excesso demogrfico. Algumas tribos
selvagens no reconhecem a propriedade privada. Mesmo entre povos bastante civilizados, as consideraes
econmicas ganham precedncia sobre aquilo a que se chama natureza humana. Em Moscovo, onde h
grande escassez de habitaes, quando uma mulher solteira engravida, acontece vrios homens disputarem o
direito legal a ser reconhecidos como pai da futura criana, porque quem quer que seja considerado pai adquire
o direito de partilhar o quarto da mulher e meio quarto melhor do que nenhum quarto.
Na verdade, a natureza humana adulta extraordinariamente volvel, segundo as condies em que foi
educada. A comida e o sexo so requisitos bastante gerais, mas os eremitas da Tebaida abstinham-se
completamente de sexo e reduziam o consumo de comida ao mnimo necessrio sobrevivncia. Atravs do
jejum e do treino, as pessoas podem tornar-se ferozes ou submissas, poderosas ou escravas, consoante os fins
do educador. No h disparate, por mais absurdo que seja, que no se possa converter em credo da maioria
atravs da ao governativa adequada. Plato pretendia que a sua repblica assentasse num mito que ele
prprio admitia ser absurdo, embora estivesse convencido, com razo, de que era possvel fazer as pessoas
acreditar nele. Hobbes, que achava importante as pessoas respeitarem o governo, por muito indigno que este
possa ser, rejeita o argumento de que poder ser difcil obter a aceitao coletiva de algo to irracional,
chamando a ateno para que as pessoas foram persuadidas a aceitar a f crist e em particular a doutrina da
transubstanciao. Se Hobbes fosse vivo agora, encontraria fortes indcios disto na devoo dos jovens alemes
ao nazismo.
O poder dos governos sobre as crenas dos homens tem sido enorme desde a ascenso dos grandes
estados. Na sua grande maioria os romanos tornaram-se cristos depois de os imperadores romanos se terem
convertido. Nas regies do imprio romano conquistadas pelos rabes, as pessoas trocaram majoritariamente o
cristianismo pelo islamismo. A diviso da Europa ocidental em regies protestantes e catlicas foi determinada
pela atitude dos governos no sculo XVI. Mas o poder dos governos sobre as crenas muito mais vasto nos dias
de hoje do que em qualquer momento da antiguidade. Uma crena, por muito falsa que seja, importante
quando controla as aes de grandes massas humanas. Neste sentido, as crenas inculcadas pelos governos
japons, russo e alemo so importantes. Visto serem completamente divergentes, no podem ser todas
verdadeiras, embora possam ser todas falsas. Infelizmente tm o poder de inspirar aos homens o desejo ardente
de se matarem uns aos outros, mesmo ao ponto de inibir quase por completo o instinto de autopreservao.
Ningum pode negar, face aos indcios disponveis, que fcil, uma vez garantido o poder militar, produzir uma
populao de lunticos fundamentalistas. Talvez fosse igualmente fcil produzir uma populao de gente
razovel e s, mas muitos governos preferem no o fazer, visto que essas pessoas seriam incapazes de sentir
admirao pelos polticos que lideram tais governos.
H uma aplicao particularmente nociva da doutrina de que a natureza humana imutvel. Trata-se da
afirmao dogmtica de que sempre haver guerras, porque somos feitos de tal modo que sentimos necessidade
delas. A verdade que um homem que teve uma dieta e uma educao semelhante dos outros na sua maioria
desejar reagir se o provocam. Mas no ir realmente lutar a menos que tenha hiptese de vencer.
extremamente desagradvel ser parado por um polcia de trnsito, mas no vamos lutar com ele porque
sabemos que tem atrs de si a esmagadora fora do estado. As pessoas que no tm oportunidade de fazer a
guerra no exibem qualquer disfuno psicolgica bvia. A Sucia no teve uma nica guerra desde 1814, mas
os suecos eram, h alguns anos, uma das naes mais felizes e satisfeitas do mundo. Duvido que ainda o sejam,

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mas isso porque, apesar da sua neutralidade, no conseguem evitar muitos dos males da guerra. Se a
organizao poltica fosse orientada para tornar a guerra obviamente desvantajosa do ponto de vista do lucro,
nada haveria na natureza humana que tornasse foroso a ocorrncia da guerra ou que fizesse as pessoas
infelizes na sua ausncia. Os mesmssimos argumentos que hoje se usa para defender a impossibilidade da paz
foram em tempos usados para defender a prtica dos duelos, e no entanto muito poucos de ns se sentem
perturbados por no poder entrar em duelos.
Estou convencido de que no h quaisquer limites para os absurdos que se podem tornar crena
generalizada atravs da ao governativa. Deem-me um exrcito apropriado e o poder de lhes pagar um salrio
e dar uma alimentao melhores do que as pessoas na sua maioria esto habituadas a receber, e
comprometo-me, no prazo de trinta anos, a fazer a populao acreditar majoritariamente que dois mais dois so
trs, que a gua congela quando aquecida e ferve quando arrefecida, ou em qualquer outro disparate que possa
servir os interesses do estado. Evidentemente, mesmo que tais crenas fossem disseminadas, as pessoas no
iriam colocar as panelas no congelador quando quisessem ferver gua. A ideia de que o frio faz ferver a gua
seria uma verdade dominical, sagrada e mstica, a ser proferida com entoaes dramticas, mas no para ser
aplicada na vida quotidiana. Na prtica, qualquer negao verbal da doutrina mstica seria proibida por lei e os
hereges obstinados seriam congelados na fogueira. Ningum que se recusasse a aceitar a doutrina oficial seria
autorizado a ensinar ou a ocupar um cargo administrativo. S os oficiais de mais elevada patente, do alto dos
seus gales, comentariam entre si, em voz baixa, o enorme disparate de tudo aquilo; mas logo se ririam e
voltariam a beber. Isto mal chega a ser uma caricatura do que realmente acontece em alguns governos
modernos.
A descoberta de que o homem pode ser cientificamente manipulado e que os governos tm a possibilidade
de fazer lavagens cerebrais em massa, consoante os seus interesses, uma das causas do nosso infortnio. A
diferena entre um conjunto de cidados mentalmente livres e uma comunidade moldada por mtodos de
propaganda modernos to grande como a que h entre um monte de matrias-primas a um navio de guerra
acabado. A educao, que a princpio foi universalizada para que todos pudessem ler e escrever, tem-se
mostrado capaz de servir propsitos bem diferentes. Ao inculcar disparates, unifica as populaes e gera
entusiasmo coletivo. Se todos os governos ensinassem os mesmos disparates, o mal no seria to grande.
Infelizmente, cada qual tem um disparate da sua lavra e a diversidade d azo a hostilidades entre os devotos de
credos diferentes. Para haver paz no mundo, ou os governos concordam em deixar de ensinar dogmas, ou
concordam em ensinar todos o mesmo dogma. Receio que a primeira proposta seja um ideal utpico, mas talvez
pudessem todos aceitar ensinar coletivamente que todas as figuras pblicas, em todo o lado, so completamente
virtuosas e perfeitamente sbias. Talvez, quando a guerra terminar, os polticos que sobreviverem considerem
prudente estabelecer um programa semelhante.
Mas se o conformismo tem os seus perigos, o inconformismo tambm os tem.
Alguns pensadores avanados acham que qualquer pessoa que discorde da opinio geral tem de ter
razo. Isto ilusrio; se no o fosse, a verdade seria bem mais fcil de alcanar do que efetivamente . H
infinitas possibilidades de erro e os excntricos, na sua maioria, sentem-se mais atrados por erros impopulares
do que por verdades impopulares. Conheci em tempos um engenheiro eletrotcnico que se apresentou com as
seguintes palavras: Como est? H dois mtodos de se curar atravs da f, o que era praticado por Cristo e o
que praticado pela maior parte dos cientologistas. Eu pratico o mtodo praticado por Cristo. Pouco depois,
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este homem foi preso por fraude fiscal. A lei no v com bons olhos a intromisso da f neste departamento.
Ouvi tambm falar num eminente psiquiatra que se dedicou filosofia e comeou a ensinar uma nova lgica que,
como abertamente confessou, aprendera com os seus pacientes. Ao morrer deixou um testamento que
estipulava o financiamento de uma ctedra para o ensino dos seus novos mtodos cientficos, mas infelizmente
no deixou quaisquer bens. A aritmtica mostrou ser refratria lgica luntica. Em dada ocasio, um homem
veio pedir-me que lhe recomendasse alguns dos meus livros, visto que se interessava por filosofia. Assim fiz, mas
ele regressou no dia seguinte, dizendo-me que estivera a ler um deles, tendo encontrado apenas uma frase que
conseguiu compreender, a qual lhe parecia falsa. Perguntei-lhe que frase era, ao que ele respondeu ser a
afirmao de que Jlio Csar est morto. Quando lhe perguntei por que motivo discordava, ele empertigou-se
todo e respondeu: Porque eu sou Jlio Csar. Tais exemplos tm de ser suficientes para mostrar que ser
excntrico no garantia de se ter razo.
A cincia, que sempre teve de combater as crenas populares, enfrenta agora uma das suas batalhas mais
difceis no campo da psicologia.
As pessoas que julgam saber tudo sobre a natureza humana ficam sempre irremediavelmente deriva
quando tm de lidar com uma anomalia. Alguns rapazes nunca chegam a aprender aquilo que nos animais
domsticos se chama ser asseado. O tipo de pessoas incapazes de tolerar qualquer disparate lida com esses
casos atravs do castigo; o rapaz leva uma tareia, e se repetir a faanha leva uma tareia maior. Todos os
mdicos que investigaram o assunto sabem que o castigo s agrava o problema. Por vezes a causa fsica, mas
normalmente psicolgica, apenas curvel com a remoo de uma dor reprimida e talvez inconsciente. Contudo,
a maioria das pessoas gosta de castigar quem as irrita, pelo que rejeitam a abordagem mdica como conversa
fiada. O mesmo se aplica a homens que so exibicionistas; enviam-nos para a priso vezes sem conta, mas
assim que saem repetem o delito. Um mdico especialista em tais doenas assegurou-me que o exibicionista
pode ser curado pelo simples mtodo de usar calas que abotoam atrs e no frente. Contudo, um tal mtodo
no experimentado porque no satisfaz os impulsos vingativos das pessoas.
De uma maneira geral, provvel que o castigo previna crimes cometidos por pessoas ss, mas no
aqueles que resultam de anomalias psquicas. Isto j reconhecido em parte; fazemos uma distino entre o
roubo simples, resultante daquilo a que podemos chamar autointeresse racional, e a cleptomania, que indicia
algo anormal. No se trata psicopatas homicidas da mesma maneira que homicidas vulgares. Contudo as
aberraes sexuais provocam uma tal repulsa que ainda impossvel dar-lhes tratamento clnico em vez de
punitivo. A indignao, embora seja uma fora socialmente til em geral, torna-se nociva quando dirigida contra
vtimas de doenas apenas tratveis pelo saber mdico.
O mesmo acontece com as naes. Durante a ltima guerra, muito naturalmente, as pessoas voltaram os
seus sentimentos vingativos contra os alemes, que foram severamente castigados aps a derrota. Agora muitos
argumentam que o tratado de Versalhes foi ridiculamente brando, visto no ter sido capaz de ensinar uma lio;
desta vez, dizem-nos, tem de doer a srio. A meu ver, provvel que sejamos mais bem-sucedidos em evitar
uma repetio da agresso alem olhando para as hostes nazistas do mesmo modo que vemos os loucos do que
pensando neles simplesmente como criminosos. Os loucos, como bvio, tm de ser controlados; no lhes
permitimos o porte de armas de fogo. De igual modo, a nao alem dever ser desarmada. Mas os loucos so
controlados por uma questo de prudncia, no como castigo, e na medida em que a prudncia o permite,
tentamos faz-los felizes. Toda a gente concorda que fazer sofrer um psicopata apenas far que se torne um
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homicida pior. Hoje em dia, na Alemanha, h obviamente muitos entre os nazistas que so simplesmente
criminosos, mas tem de haver tambm muitos que so mais ou menos insanos. Pondo de parte os lderes (no
defendo que sejamos brandos com eles) h maior probabilidade de o grosso da nao alem aprender a
cooperar com o resto do mundo sendo sujeita a um tratamento mdico benigno mas firme do que tornando-se
pria entre as naes. Os que so castigados raramente aprendem a acalentar bons sentimentos para com
aqueles que os castigam. Enquanto os alemes odiarem o resto da humanidade, a paz ser instvel.
Quando lemos acerca das crenas dos selvagens, ou dos antigos babilnios e egpcios, estas
surpreendem-nos pelo que tm de arbitrrio e absurdo. Contudo, crenas to absurdas como essas continuam a
ser defendidas pelos ininstrudos mesmo nas sociedades mais civilizadas. Garantiram-me veementemente, nos
Estados Unidos, que as pessoas nascidas em Maro so azarentas e as que as nascidas em Maio so
particularmente atreitas aos calos. Desconheo a histria destas supersties, mas derivam provavelmente do
zelo sacerdotal babilnio e egpcio. As crenas tm origem nos estratos sociais superiores, e ento, como a lama
de um rio, penetram gradualmente nas camadas mais ininstrudas; podem levar 3000 ou 4000 anos a escorrer
completamente. Pode-se ouvir de um trabalhador asitico um comentrio que vem diretamente de Plato no
as partes citadas pelos estudiosos, mas aquelas em que o disparate bvio, como a ideia de que os homens que
no procuram a sabedoria nesta vida renascem como mulheres. Os comentadores dos grandes filsofos ignoram
sempre, educadamente, os seus comentrios tolos.
Aristteles, apesar da sua reputao, fartou-se de afirmar tolices. Diz que se deve conceber as crianas no
Inverno, quando o vento sopra do norte, e que se as pessoas casam demasiado novas os filhos sero do sexo
feminino. Diz-nos que o sangue das fmeas mais escuro que o dos machos; que o porco o nico animal
atreito rubola; que se deve esfregar os ombros com sal, azeite e gua morna a um elefante que sofra de
insnias; que as mulheres tm menos dentes do que os homens, e por a em diante. Ainda assim, a maioria dos
grandes filsofos o considera um modelo de sabedoria.
As supersties sobre dias de sorte e de azar so quase universais. Na antiguidade estas crenas
determinavam as aes dos generais. Entre ns, o preconceito contra a Sexta-feira e o nmero treze muito
intenso; os marinheiros no gostam de navegar s Sextas, muitos hotis no tm dcimo terceiro andar. As
supersties sobre a Sexta-feira e o nmero treze foram em tempos objeto de crena pelos reputadamente
sbios; hoje tais homens consideram-nas tolices inofensivas. Mas talvez daqui a 2000 anos se venha igualmente
a considerar tolices muitas das crenas dos homens sbios dos nossos tempos. O homem um animal crdulo,
tem de acreditar em alguma coisa; na ausncia de um fundamento slido para a crena, satisfaz-se com maus
argumentos.
A crena na natureza e no que natural fonte de muitos erros. Costumava ser, e em grande medida
ainda , bastante til em medicina. O corpo humano, entregue a si mesmo, tem algum poder de
autorregenerao. Os pequenos cortes, regra geral, saram, as constipaes passam, por vezes at as doenas
graves desaparecem sem interveno mdica. Contudo, auxiliar a natureza algo desejvel, mesmo nesses
casos. Os cortes podem provocar septicemia se no forem desinfetados, as constipaes podem converter-se em
pneumonia e as doenas graves s so deixadas sem tratamento por aventureiros em regies remotas, quando
no h alternativa. Muitas prticas que se veio a considerar naturais foram inicialmente tidas por
antinaturais, por exemplo, vestir e lavar o corpo. Antes de usar vesturio, os homens consideraram certamente
que a vida era impossvel em climas frios. Nos locais onde no h um mnimo de higiene, as populaes sofrem
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de vrias doenas de que as naes ocidentais se libertaram, como o tifo. Muitos se opunham (e h ainda quem
se oponha) vacinao por consider-la antinatural. Mas tais objees so inconsistentes, pois ningum
acredita que um osso partido se possa regenerar atravs de um comportamento natural. Comer alimentos
cozinhados antinatural; como aquecer a casa. O filosofo chins Lao-Ts, que viveu cerca do ano 600 a.C.,
opunha-se s estradas, pontes e barcos por serem antinaturais e a sua repulsa por tais engenhos mecnicos
levou-o a sair da China para viver entre os brbaros ocidentais. Todos os avanos de civilizao foram
considerados antinaturais quando eram ainda recentes.
A objeo mais comum contracepo esta ser contra a natureza. (Por alguma razo no permitido
dizer que o celibato contra a natureza; no vejo outra razo para isso tirando o fato de no ser novidade).
Malthus via apenas trs formas de controlar o crescimento demogrfico: a absteno, o vcio e a misria. A
absteno no era suscetvel de se praticar em larga escala. O vcio, isto , a contracepo, encarava-a,
enquanto clrigo, com horror. Restava a misria. No conforto da sua casa paroquial, Malthus ponderava a misria
da grande maioria como justa, salientando as falcias dos reformadores que esperavam alivi-la. Os modernos
inimigos teolgicos da contracepo so menos honestos. Fingem pensar que deus garante o sustento, no
importa quantas bocas houver para alimentar. Ignoram o fato de no o ter feito at agora, tendo deixado a
humanidade exposta a fomes peridicas, durante as quais sucumbiram milhes. Devemos considerar que
defendem, se que acreditam no que dizem, que deste momento em diante deus vai obrar continuamente o
milagre da multiplicao dos pes e dos peixes, coisa que at data deus entendeu ser desnecessria. Ou talvez
afirmem que o sofrimento c em baixo de pouca importncia; o que importa o alm. Segundo a prpria
teologia que defendem, muitas das crianas que viro a existir graas oposio ao controlo da natalidade vo
parar ao inferno. Devemos supor, portanto, que se opem melhoria das condies de vida na terra, pois acham
bem que muitos milhes sofram a condenao eterna. Comparado com eles, Malthus parece misericordioso.
As mulheres, enquanto objeto dos mais fortes sentimentos masculinos de amor e repulsa, provocam
emoes complexas que se exprime na sabedoria proverbial.
Quase toda a gente se permite alguma generalizao de todo injustificvel acerca das mulheres. Os
homens casados, quando generalizam sobre esse tema, fazem-no a partir das suas esposas; as mulheres a partir
de si prprias. Seria divertido escrever uma histria das opinies masculinas acerca das mulheres. Na
antiguidade, quando a supremacia masculina era inquestionvel e a tica crist ainda desconhecida, as mulheres
eram vistas como inofensivas mas algo tolas, e um homem que as levasse a srio era de certo modo desprezado.
Plato achava que era um grande mal do teatro o fato de o dramaturgo ter de imitar mulheres ao criar papis
femininos. Com a chegada do cristianismo a mulher assumiu um novo papel, o da tentadora; mas ao mesmo
tempo tambm a viam capaz de alcanar a santidade. Nos tempos vitorianos deu-se muito mais nfase
imagem da santa que da tentadora; os homens vitorianos no podiam admitir ser suscetveis tentao. A
superior virtude das mulheres tornou-se uma razo para as excluir da poltica, onde, segundo se pensava, era
impossvel manter uma virtude ideal. Mas as primeiras feministas viraram o argumento do avesso, afirmando
que a participao das mulheres tornaria a poltica mais nobre. Tendo-se mostrado que isto era uma iluso,
fala-se menos na superior virtude das mulheres, embora ainda haja homens que aderem viso monstica da
mulher como a tentadora. As prprias mulheres, na sua maioria, veem-se como o sexo sensvel, cuja funo
remediar os males que resultam das impetuosas parvoces masculinas. Da minha parte, desconfio de todas as
generalizaes acerca das mulheres, favorveis ou desfavorveis, masculinas ou femininas, antigas ou modernas;

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todas, devo dizer, nascem da falta de experincia.


A atitude profundamente irracional de ambos os sexos para com as mulheres visvel na literatura,
particularmente na m. Nos maus romances escritos por homens, h a mulher por quem o autor est apaixonado,
que normalmente tem todos os encantos, mas que de algum modo indefesa e requer a proteo masculina;
por vezes, contudo, como a Clepatra de Shakespeare, objeto de um dio exacerbado, encarada como
profunda e irremediavelmente malvola. Ao caracterizar a herona, o autor masculino no escreve a partir da
experincia, limitando-se a objetivar as suas prprias emoes. No que respeita aos seus outros personagens
femininos, torna-se mais objetivo e talvez at se apoie no bloco de notas; mas quando se apaixona, a paixo cria
uma neblina entre si e o objeto da sua devoo. As romancistas, de igual modo, enchem os seus livros com dois
tipos de mulher. Um deles a prpria autora, atraente e simptica, objeto de desejo pelos que tm mau carter
e de amor pelos bondosos sensvel, nobre, sempre incompreendida. O outro tipo representado por todas as
outras mulheres, normalmente caracterizadas como mesquinhas, maliciosas, cruis, traioeiras. Dir-se-ia que
ajuizar as mulheres imparcialmente no tarefa fcil, quer para homens quer para mulheres.
As generalizaes acerca das caractersticas nacionais so to comuns e injustificadas como as
generalizaes acerca das mulheres. At 1870, os alemes eram considerados uma nao de caixas-de-culos,
indo buscar tudo conscincia ntima, e pouco cientes do mundo exterior, mas desde 1870 teve de se repensar
profundamente esta concepo. Os norte-americanos, na sua maioria, pareciam imaginar os franceses
perpetuamente metidos em intrigas amorosas; Walt Whitman, num dos seus catlogos, fala do adltero casal
francs no pecaminoso sof. Os norte-americanos que vo viver para Frana ficam perplexos e talvez
desapontados com a intensidade da vida familiar. Antes da revoluo russa, atribua-se aos russos uma alma
eslava mstica, que, embora os impedisse de ter um comportamento sensvel normal, dava-lhes uma espcie de
sabedoria profunda a que as naes mais pragmticas no podiam aspirar. De sbito, tudo mudou: o misticismo
tornou-se tabu e s se tolera os ideais mais terrenos. A verdade que aquilo que uma nao entende ser o
carter de outra depende de alguns indivduos notveis, ou da classe que por acaso se encontre no poder. Por
esta razo, todas as generalizaes nesta matria se sujeitam a ser desmentidas por qualquer mudana poltica
importante.
De modo a evitar as vrias opinies tolas a que a humanidade atreita, no preciso ter uma inteligncia
sobre-humana. Algumas regras simples bastam para nos resguardar, no de todos os tipos de erro, mas ao
menos das palermices.
Se se puder resolver o assunto atravs da observao, faa-a o prprio leitor. Aristteles podia ter evitado
o erro de pensar que as mulheres tm menos dentes do que os homens simplesmente pedindo Sra. Aristteles
que abrisse a boca enquanto os contava. No o fez porque estava convencido de que sabia. Pensar que sabemos
algo quando na verdade no sabemos um erro fatal, a que todos somos vulnerveis. Acredito que os ourios
comem besouros negros porque me disseram que assim; mas se estivesse a escrever um livro acerca dos
hbitos dos ourios, no devia comprometer-me antes de ver um deles desfrutar de tal refeio nada apetecvel.
Aristteles, contudo, foi menos cauteloso. Os autores antigos e medievais sabiam tudo acerca de unicrnios e
salamandras; nenhum deles achou necessrio evitar afirmaes dogmticas acerca destas criaturas pelo fato de
nunca terem visto uma.
Muitas questes, contudo, no se deixam resolver to facilmente pela experincia. Se, como os seres

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humanos na sua maioria, o leitor tem muitas convices firmes acerca de tais assuntos, h formas de se
aperceber dos seus prprios preconceitos. Se uma opinio contrria sua o irritar, isso sinal de que sabe,
implicitamente, que no tem boas razes para pensar da forma que pensa. Se algum afirmar que dois mais dois
so cinco, ou que a Islndia fica no equador, sentir pena e no raiva, a menos que seja to ignorante em
aritmtica e geografia que esta opinio abale as suas prprias convices contrrias. As controvrsias mais
violentas so as que dizem respeito a assuntos acerca dos quais no h indcios suficientes que sustentem
qualquer uma das posies. Usa-se a perseguio em teologia e no na aritmtica, porque na aritmtica h
conhecimento, ao passo que na teologia s h opinies. Portanto, sempre que der consigo a ficar zangado por
causa de uma diferena de opinio, fique alerta: provavelmente descobrir, pensando outra vez no assunto, que
as suas crenas ultrapassam aquilo que a informao disponvel permite afirmar.
Uma boa maneira de se libertar de algumas formas de dogmatismo ganhar conscincia das opinies que
se defende em crculos sociais diferentes dos seus. Quando era jovem, vivi muito tempo fora do meu pas, na
Frana, na Alemanha, na Itlia e nos Estados Unidos. Vi que isto foi muito til para diminuir a fora dos
preconceitos insulares. Se no puder viajar, procure as pessoas com quem discorda, leia um jornal que pertena
a um partido que no o seu. Se as pessoas e o jornal lhe parecerem loucos, perversos ou maus, lembre-se de que
assim que voc parece aos olhos deles. Nesta opinio, ambos os partidos podem ter razo, mas no podem
ambos estar enganados. Esta reflexo devia inspirar alguma prudncia.
Conhecer os costumes estrangeiros, contudo, nem sempre tem um efeito benfico. No sculo XVII, quando
os Manchu conquistaram a China, era costume entre os chineses as mulheres terem ps pequenos e entre os
Manchu os homens usarem rabo-de-cavalo. Em vez de ambos abandonarem o seu hbito pateta, cada um deles
adotou o costume pateta do outro e os chineses continuaram a usar rabos-de-cavalo at acabar o domnio dos
Manchu, com a revoluo de 1911.
Para os que tm uma imaginao suficientemente frtil, boa ideia imaginar uma discusso com algum
que tenha uma opinio diferente. Isto tem uma vantagem, e s uma, relativamente a uma conversa real com um
adversrio; o fato de este mtodo no estar sujeito s mesmas limitaes de tempo e espao. Mahatma Ghandi
despreza os caminhos-de-ferro, os barcos a vapor e as mquinas; Ghandi gostaria de reverter o processo da
revoluo industrial. possvel que nunca tenha a oportunidade de encontrar algum que defenda
verdadeiramente esta opinio, porque nos pases ocidentais as pessoas na sua maioria pressupem que a
tecnologia moderna uma vantagem. Mas se se quiser certificar de que tem razo ao concordar com a opinio
dominante, ver que boa ideia testar os argumentos que lhe ocorrem tendo em conta o que Ghandi poderia
dizer para refut-los. Por vezes cheguei mesmo a mudar de opinio em resultado deste tipo de dilogo
imaginrio, e quando no chegava a esse ponto, tornei-me amide menos dogmtico e presunoso, ao me
aperceber da possvel razoabilidade de um adversrio hipottico.
Tenha muito cuidado com as opinies que suscitam orgulho. Tanto os homens como as mulheres, nove em
cada dez, esto firmemente convictos da superioridade do seu sexo. H indcios suficientes para ambas as partes.
Se for homem, poder dizer que a maior parte dos poetas e cientistas so do sexo masculino; se for mulher,
poder responder que tambm os criminosos na sua maioria o so. A questo em si mesma no tem resposta,
mas o orgulho faz que as pessoas na sua maioria no vejam isto. Todos pensamos, seja qual for a parte do
mundo onde nascemos, que o nosso pas superior a todos os outros. Ao ver que cada nao tem os seus
mritos e demritos tpicos, ajustamos o nosso cnone de valores de modo a deixar claro que os mritos da
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nossa nao so os que realmente importam, ao passo que os seus demritos so comparativamente triviais.
Aqui, mais uma vez, o homem racional admitir que a questo no tem qualquer resposta que se possa provar.
mais difcil lidar com o orgulho do homem enquanto homem, visto que no podemos discutir o assunto com
qualquer tipo de mente inumana. A nica forma que conheo de lidar com esta vaidade humana geral
lembrarmo-nos de que o homem um breve episdio na vida de um pequeno planeta no canto do universo, e
que, tanto quanto sabemos, noutras partes do cosmos pode haver seres to superiores a ns como ns somos
superiores s alforrecas.
Outras paixes, alm do orgulho, so fontes comuns de erro; entre estas talvez a mais importante seja o
medo. O medo por vezes age diretamente, inventando-se rumores de catstrofe em tempo de guerra, ou
imaginando-se objetos de terror, como os fantasmas; por vezes age indiretamente, gerando a crena em algo
reconfortante, como o elixir da longa vida ou o paraso para ns prprios e o inferno para os inimigos. O medo
tem muitas formas medo da morte, medo do escuro, medo do desconhecido, medo das multides, tambm
aquele medo vago e generalizado que afeta os que escondem de si prprios os seus terrores mais especficos.
Antes de ter admitido a si prprio os seus medos e de se ter protegido atravs de um difcil exerccio de vontade
contra o poder destes medos para criar mitos, no pode esperar ser verdadeiramente capaz de pensar em vrios
assuntos de grande importncia, particularmente aqueles que envolvem crenas religiosas. O medo a principal
fonte de superstio e uma das principais fontes da crueldade. Conquistar o medo o comeo da sabedoria,
tanto na busca da verdade como na tentativa de alcanar um modo de vida digno.
H duas formas de evitar o medo: uma delas convencer-nos de que somos imunes ao desastre, a outra
praticando abertamente a coragem. A ltima difcil e torna-se impossvel para todos, para l de certo ponto. A
primeira sempre foi portanto a mais popular. A magia primitiva tem a funo de garantir a segurana, quer
prejudicando os inimigos quer protegendo o prprio atravs de talisms, feitios e encantamentos. Sem qualquer
mudana substancial, a crena em tais maneiras de evitar o perigo sobreviveu ao longo dos muitos sculos de
civilizao babilnia, espalhando-se da Babilnia atravs do imprio de Alexandre e adquirida pelos romanos
quando estes absorveram a cultura helnica. Dos romanos passou cristandade medieval e ao isl. A cincia
desintensificou a crena na magia; contudo, muitas pessoas tm mais f nos amuletos do que se dispem a
admitir, e a feitiaria, embora condenada pela igreja, continua a ser oficialmente um pecado praticvel.
A magia, contudo, era uma forma primitiva de fugir aos terrores e alm disso no muito eficaz, pois os
feiticeiros malvados podiam sempre mostrar-se mais poderosos do que os bons. Nos sculos XV, XVI e XVII, o
terror s bruxas e feiticeiros levou morte de centenas de milhares na fogueira, condenados por tais crimes. Mas
as crenas mais recentes, em particular no que diz respeito vida futura, procuraram formas mais eficazes de
combater o medo. Scrates, no dia da sua morte (a acreditarmos em Plato), exprimiu a convico de que na
vida seguinte iria desfrutar a companhia dos deuses e heris, rodeado de espritos justos que jamais levantariam
objees aos seus argumentos infinitos. Plato, na sua Repblica, deixou claro que o estado tem de impor o
otimismo acerca da vida futura, no por este ser verdadeiro, mas por fazer que os soldados fiquem mais
dispostos a morrer em batalha. Plato no tolerava quaisquer dos mitos tradicionais acerca do Hades, pois estes
representavam os espritos dos mortos como infelizes.
O cristianismo ortodoxo, durante a idade da f, estabeleceu regras muito concretas para a salvao. Em
primeiro lugar, a pessoa tem de ser batizada; depois, tem de evitar todos os erros teolgicos; por fim, antes de
morrer, tem de se arrepender dos pecados e receber a absolvio. Nada disto a salvaria do purgatrio, mas
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garantiria a sua eventual entrada no cu. Nem era necessrio saber teologia. Um eminente cardeal afirmou
peremptoriamente que os requisitos da ortodoxia seriam satisfeitos se a pessoa murmurasse no leito de morte:
acredito em tudo o que a igreja acredita; a igreja acredita em tudo o que eu acredito. Tais orientaes
bastante precisas deviam assegurar aos cristos que encontraro o caminho para o cu. No obstante, o pavor
do inferno persistiu e provocou, em tempos mais recentes, uma suavizao dos dogmas relativamente a quem
ser condenado. A doutrina, professada por muitos cristos modernos, de que toda a gente ir para o cu devia
suprimir o medo da morte, mas, na verdade, este medo demasiado instintivo para que se possa vencer
facilmente. F. W. H. Meyers, a quem o espiritualismo converteu crena numa vida futura, questionou uma
mulher, que recentemente perdera a filha, acerca do que pensava que tivesse sucedido alma dela. A me
respondeu: Bem, suponho que esteja a gozar a felicidade eterna, mas preferia que no falasse em assuntos to
desagradveis. Apesar de tudo aquilo de que a teologia capaz, o cu continua a ser, para maioria das pessoas,
um assunto desagradvel.
As religies mais refinadas, como a de Marco Aurlio e de Espinosa, preocupam-se ainda com a conquista
do medo. A doutrina estoica era simples: defendia que o nico bem verdadeiro a virtude, da qual nenhum
inimigo me pode privar; consequentemente, no h necessidade de temer os inimigos. A dificuldade estava em
que ningum podia acreditar verdadeiramente que o nico bem era a virtude, nem mesmo Marco Aurlio, que,
como imperador, procurou no apenas tornar virtuosos os seus sditos, mas proteg-los contra os brbaros, a
peste e a fome. Espinosa ensinou uma doutrina semelhante. Segundo ele, o verdadeiro bem consiste na
indiferena face s riquezas mundanas. Ambos procuraram escapar ao medo fingindo que coisas como o
sofrimento fsico no so verdadeiramente ms. Esta uma forma nobre de fugir ao medo, mas continua a
basear-se numa crena falsa. Se fosse genuinamente aceita, teria o efeito negativo de tornar os homens
indiferentes, no apenas ao seu prprio sofrimento, mas tambm ao de outros.
Sob a influncia do medo intenso, quase toda a gente fica supersticiosa. Os marinheiros que atiraram
Jonas borda fora imaginaram que a sua presena era a causa da tempestade que ameaava o navio de naufragar.
Imbudos de um esprito similar, os japoneses, quando do terremoto de Tquio, lanaram-se a massacrar
coreanos e liberais. Quando os romanos alcanaram a vitria nas guerras pnicas, os cartagineses
convenceram-se de que o seu infortnio se devia a um certo laxismo para com o culto a Moloch. Moloch gostava
que lhe sacrificassem crianas, e preferia as da aristocracia; mas as famlias nobres de Cartago adotaram a
prtica de substituir secretamente os seus prprios filhos por crianas plebeias. Isto, acreditava-se, desagradou
ao deus, e nos piores momentos at as crianas da mais alta aristocracia foram devidamente imoladas pelo fogo.
Por estranho que parea, os romanos saram vitoriosos apesar desta reforma democrtica por parte dos seus
inimigos.
O medo coletivo estimula os instintos gregrios e tende a gerar hostilidade para com aqueles que se no
considera membros do rebanho. Assim foi durante a revoluo francesa, quando o pavor aos exrcitos
estrangeiros criou o reino do terror. de temer que os nazistas, medida que a derrota se aproxima,
intensifiquem a sua campanha de exterminao dos judeus. O medo gera impulsos cruis e portanto cria as
supersties que parecem justificar a crueldade. No se pode esperar que um homem, uma multido ou uma
nao ajam humanamente ou pensem de modo saudvel sob a influncia do medo intenso. Por esta razo, os
covardes so mais dados crueldade do que os homens corajosos e tambm mais dados superstio. Quando
digo isto, penso em homens que so corajosos em todos os sentidos, no apenas no que respeita a enfrentar a

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morte. Muitos homens tero coragem de morrer heroicamente, mas no tero coragem de afirmar, ou mesmo de
pensar, que a causa pela qual se lhes pede que morram indigna. A calnia , para os homens na sua maioria,
mais dolorosa do que a morte; essa uma razo por que, em tempos de exaltao coletiva, to poucos homens
se atrevem a discordar da opinio dominante. Nenhum cartagins renegou Moloch, porque faz-lo exigia mais
coragem do que a necessria para enfrentar a morte na batalha.
Mas temos sido demasiado severos. As supersties nem sempre so cruis e sombrias; muitas vezes
contribuem para a jovialidade da vida. Uma vez fui contatado pelo deus Osris, que me deu o seu nmero de
telefone; nessa altura, vivia num subrbio de Boston. Embora no me tenha juntado aos seus seguidores, a carta
deles encheu-me de prazer. Recebi frequentemente cartas de homens que se apresentavam como sendo o
messias, pedindo-me que no omitisse nas minhas palestras este fato to importante. Durante a lei seca, havia
uma seita que defendia que a celebrao da comunho com whisky em vez de vinho; esta crena deu-lhes o
direito legal ao abastecimento de bebidas espirituosas e a seita cresceu rapidamente. H uma seita em
Inglaterra segundo a qual os ingleses so as dez tribos perdidas; h uma seita mais austera, que defende serem
apenas as tribos de Ephraim e Manasseh. Sempre que encontro um membro de uma destas duas seitas declaro
ser membro da outra, e daqui resulta uma argumentao muito agradvel. Gosto igualmente dos homens que
estudam a grande pirmide, com vista a decifrar a sua sabedoria mstica. Muitos bons livros se escreveram sobre
este assunto, alguns dos quais me foram apresentados pelos seus autores. um fato singular que a grande
pirmide prediga sempre com exatido o curso da histria mundial at a data de publicao do livro em causa,
mas que aps essa data se torne menos fivel. Em geral, o autor espera, muito em breve, a ocorrncia de
guerras no Egito, seguidas pelo Armageddon e a vinda do anticristo, mas por esta altura j se identificou tanta
gente com o anticristo que o leitor se deixa levar relutantemente ao ceticismo.
Admiro em particular uma certa profetiza que vivia na margem de um lago, a norte do estado de Nova
Iorque, cerca do ano de 1820. Anunciou aos seus vrios seguidores que tinha o poder de caminhar sobre a gua
e que comprometeu-se a faz-lo s onze horas, numa certa manh. Na hora anunciada, os milhares de fiis
reuniram-se na margem do lago. Ela falou-lhes, perguntando: Todos vs esto convencidos de que posso
caminhar sobre as guas? Todos responderam em unssono: Estamos. Nesse caso, anunciou ela, no h
necessidade de que o faa. E todos foram para casa muito comovidos.
Talvez o mundo perdesse algum do seu interesse e diversidade se tais crenas fossem completamente
substitudas pela cincia fria. Talvez nos possamos alegrar com os abecedarianos, assim chamados porque,
tendo rejeitado todo o ensino profano, consideravam imoral que se aprendesse o abc. E podemos apreciar a
perplexidade do jesuta sul-americano que se perguntava como foi possvel a preguia ter viajado, desde o
tempo do dilvio, do Monte Ararat at ao Peru uma viagem que parecia quase incrvel, dada a lentido dos
seus movimentos. Um homem sbio desfrutar os bens que h em abundncia, e de lixo intelectual encontrar
abundante dieta, no nosso tempo como em qualquer outro.

autor: Bertrand Russell


traduo:Vtor Guerreiro
fonte: Crtica
original: Unpopular Essays (Routledge, 1995)

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