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O ciclo reprodutivo sexuado envolve uma alternncia de estados diploides e

haploides; nos eucariotos superiores, somente uma pequena proporo de clulas so


responsveis por desenvolver clulas haploides, que sero diferenciadas em gametas,
especializados para a fecundao e na consequente formao do zigoto. Esta clula dividese repetidamente para produzir muitas clulas diferentes em um padro final de
complexidade e preciso. Esse processo surge porque as clulas produzem e acumulam
diferentes conjuntos de molculas de RNA e protena, apresentando, portanto, genes iguais,
mas que expressam conjuntos de genes diferentes. Esta expresso gentica seletiva
controla os quatro processos essenciais de construo do embrio: proliferao celular,
especializao celular, interaes celulares e movimentos celulares
O conjunto de processos que transformam uma clula embrionria indiferenciada em
uma clula especializada capacitando-a eficazmente para determinadas funes chamado
de diferenciao celular, que por sua vez, tem incio na embriognese,(em seres humanos)
por efeito da morfognese. Quando o embrio tem cerca de cem clulas (blastocisto
aproximadamente cinco dias aps a fecundao) ocorre a primeira diferenciao: as clulas
que ficam na parte externa se diferenciam e tornam-se responsveis pela formao dos
anexos embrionrios, enquanto a massa interna constituda de clulas tronco
pluripotentes. A diferenciao celular corresponde assim ao grau de especializao, a
potencializao e a capacidade da clula a dar origem a outros tipos de clula; as clulas
tronco, por exemplo, tem alto grau de potencializao
Esse processo de diferenciao surgiu nos organismos multicelulares pela
necessidade de diviso de trabalho, aumentando a eficincia do conjunto celular. As
modificaes bioqumicas, morfolgicas e funcionais que transformam uma clula
primitiva, capaz de executar apenas funes bsicas, em populaes de clulas distintas
capazes de formar estruturas, rgos e sistemas que interagem entre si e desempenham as
funes necessrias sobrevivncia e ao bom funcionamento do corpo humano; sendo que,
durante a diferenciao, as modificaes morfolgicas so precedidas pela sntese de
grande quantidade de certas protenas .
Essa diferenciao pode ser controlada por fatores extrnsecos (estmulos
extracelulares orgnicos ou ambientais) como, por exemplo, hormnios, fatores de
crescimento, drogas, raio -x, radioatividade e raios UV, e por fatores intrnsecos (dirigido por
programao celular) devido a uma programao gnica preestabelecida pela qual os genes
vo se expressando ou reprimindo em sequncia predeterminada. Alm do mais, a
potencialidade (capacidade que a clula tem de originar outros tipos celulares)
inversamente proporcional ao seu grau de diferenciao. Este ltimo depende de sinais
extra e intracelular, protenas reguladoras CDK-ciclinas, hormnios e fatores de crescimento

O sistema de sinalizao, que controla as diferenas entre as partes dos diferentes


membros de um corpo , aparentemente, o mesmo. A diferena entre dois membros resulta
da diferena nos estados internos das suas clulas, no incio do desenvolvimento dos
membros. A diferena do valor posicional entre as clulas dos membros anteriores e as
clulas dos membros posteriores dos vertebrados parece ser um reflexo da expresso
diferencial de um conjunto de genes, que codificam protenas de regulao gnica que so
responsveis por fazer com que as clulas nos dois membros se comportem de maneiras
distintas .
Enquanto o controle de expresso gnica do genoma embrionrio inativao de
determinados genes e ativao de outros possibilita a produo seletiva das protenas
celulares que sero imprescindveis para as funes celulares especficas ao fim do
processo de diferenciao. Essa diferena de atividade gnica resulta na transcrio
seletiva de determinados genes, enquanto outros no so transcritos; desta forma, os
RNAm diferem de uma clula diferenciada para outra. Esses mecanismos podem ser
classificados como: transcricionais ( exercido no DNA, regulando a intensidade de
transcrio da maioria dos genes, determinando a atividade gnica) e ps-transcricionais
(agem entre a transcrio do RNAm e a traduo da protena)
A sinalizao indutiva e a diviso celular assimtrica representam duas estratgias
distintas para a criao de diferenas entre as clulas. A assimetria preexistente depende da
retroalimentao positiva: pela retroalimentao positiva, um sistema que inicialmente era
homogneo e simtrico pode criar padres espontaneamente, mesmo quando no houver
um sinal externo organizado. E nos casos onde o ambiente ou as condies iniciais impem
uma assimetria inicial fraca, a retroalimentao positiva d os meios necessrios para
amplificar a assimetria e criar um padro de desenvolvimento
A diferenciao celular no se restringe a embries e continua no organismo adulto:
mesmo aps o nascimento, o organismo ainda se encontra em desenvolvimento (e
consequentemente, clulas em especializao); e ainda no adulto se tem diferenciao,
como, por exemplo, as clulas neurais e glndulas mamrias. O processo de diferenciao
celular revertido durante o processo de clonagem e regenerao: esta reverso requer
uma desprogramao nuclear
Um dos pontos da sade humana que tem ligao direta com a diferenciao celular
a formao de clulas cancergenas, ou seja, o processo de carcinognese. Este processo
caracterizado pela produo de clones de clulas com mudanas na conformao
gentica e epigentica, que esto diretamente associadas com a expresso anormal de
proto-oncogenes e antioncogenes, que resultam assim, na perda do controle sobre a
diferenciao e proliferao celular. Assim, estas clulas tm propriedades de clulas que
sofreram a diferenciao terminal completa