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Kiki Strike vol.

2 A Tumba da Imperatriz

Kiki Strike vol. 2 A Tumba da Imperatriz Kirsten Miller


"Se Harry Potter vivesse em Nova York, ficaria loucamente apaixonado por Kiki Strike." Vanity Fair.

Contra-capa: Kiki Strike e as Irregulares salvaram o mundo ontem noite. Talvez voc queira agradecer. Bem-vindos ao mundo de Kiki Strike

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Abas: A me de Ananka est determinada a mand-la para um colgio interno. As notas da menina esto baixas, ela dorme durante as aulas e as reclamaes da diretora sobre suas faltas viraram rotina. claro que ela no sabe que, na verdade, Ananka passa as noites resolvendo mistrios e investigando o submundo de Nova York. Se soubesse que a filha responsvel pela proteo de uma cidade secreta no subsolo de Manhattan, ela mudaria de idia... ou no? . Infelizmente Ananka no tem tempo nem de tentar convencer a me. No quando um fugitivo muito interessante pode ter roubado o mapa secreto da Cidade das Sombras (e ele estasva sob sua proteo) e segredos demais ameaam a existncia das Irregulares. . Para completar, a vida de Kiki est em perigo, Betty acredita ter encontrado o amor - pena que com a pessoa completamente errada - e Oona... bem, Oona a mais encrencada de todas! Das ruas de Chinatown at a Quinta Avenida, as Irregulares colecionam confuses: pais mafiosos, esquilos gigantes e at uma mmia chinesa que estava destinada a repousar tranquilamente em um museu esto na mira das garotas.

Kirsten Miller vive em Nova York, onde passa o dia bebendo caf, explorando a cidade e escrevendo.

Para SD, cujos segredos so a minha inspirao.

Prlogo A Imperatriz traidora Os cochichos comearam no dia em que ela chegou a cavalo aos portes do palcio do imperador. Eles sabiam que sua longa viagem comeara para alm da muralha que era construda a oeste. A princesa de Xiongnu, a tribo brbara que travava uma batalha interminvel com a China, viera se casar com o filho do imperador. Quando a viram, os membros da corte concordaram, pelo menos a maioria deles. A paz fora comprada a um preo alto demais. Ningum se atrevia a questionar a beleza da princesa, ento zombavam de suas bochechas redondas, rosadas pelos ventos de sua terra natal. Eles no lhe negariam sua nobreza, mas desdenhavam de uma mulher que podia atirar uma flecha mais retilnea a uma distncia maior do que faria qualquer homem. At os criados do palcio encontraram algo de que debochar no

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fato de que sua serva fiel, uma amazona brbara malnascida, sempre podia ser vista ao lado dela. O filho do imperador desconsiderava essas fofocas. Adorava a noiva rebelde e a cobria de seda, jade e ouro. Ela foi vestida em mantos pesados que a impossibilitaram de cavalgar e desfilou diante da corte como uma criatura extica do zoolgico do imperador. Com o tempo, comeou a parecer um pouco uma imperatriz chinesa. Mas as mulheres encarregadas de lhe ensinar as virtudes femininas da humildade, da subservincia e da obedincia sabiam que a menina jamais seria domada. Seria mais fcil ensinar um tigre a andar na pontinha das patas. noite, a princesa s sonhava com sua terra - de desertos, prados e montanhas que ficavam longe do imprio que um dia ela governaria. Por fim, desesperada, ela trocou seus mantos pela tnica de uma camponesa e fugiu dos muros do palcio. Ela e sua criada foram livres por trs gloriosos dias, at serem capturadas por soldados ao atravessarem o rio Amarelo. O velho imperador era um homem sensato e havia muito sabia que a menina jamais seria imperatriz. Despachou criados para entregarem uma refeio temperada com veneno, para que seu corpo continuasse imaculado e seu assassinato fosse encoberto do filho. Mas a princesa se recusou a morrer. Em vez disso, vagou num sono to profundo que seu batimento cardaco era pouco mais do que uma pancadinha fraca. O filho do imperador foi informado de que a princesa tinha expirado de febre. Planejou-se um funeral real, apesar de as fofocas da corte rotularem a menina de Imperatriz Traidora. Cochichava-se que ela fora desmascarada como espi e enterrada viva como pena pela traio. A fiel criada da princesa no teve poderes para provar a inocncia de menina. S o que pde fazer foi subornar um guarda para contrabandear dois objetos para o tmulo da princesa. Um era uma estatueta de si mesma a cavalo, para poder servir a sua alma no alm. O outro era a verdade. Ela sabia que o tempo revela todos os segredos.

CAPTULO UM

No foi por falta de aviso Antes de comearmos, d uma olhada rpida por sua janela. No faz diferena se voc olha uma rua movimentada de Calcut ou um pequeno shopping em Texarkana. Onde quer que voc esteja, todas as pessoas que voc v tm uma coisa em comum. Todas tm um segredo que preferem manter escondido. O cavalheiro elegante com a pasta executiva rouba no parqumetro nas horas vagas. A criana de bicicleta gosta de comer formigas. E a velha baixinha no banco do parque antigamente era conhecida como o Terror de Cleveland. claro

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que estou brincando. No conheo os segredos deles mais do que voc. Mas a que est a questo. Nunca se sabe. H muitas lies na vida que podem ser desagradveis. No seque um hamster no microondas. Chinelos no so adequados para um coquetel. E maionese no deve ter crosta. Mas para uma detetive, h uma lio deficlima de aprender. Por mais que voc tente, no tem como saber tudo sobre as pessoas de quem mais gosta. Mesmo que partilhem de incontveis aventuras e enfrentem a morte lado a lado, ainda pode haver segredos entre vocs. Quando estava histria comeou, eu tinha cinco grandes amigas. Eu sabia tudo sobre seus passatempos incomuns, alergias graves, antecedentes criminais e preferncias de xampu. O que eu no sabia era que duas de minhas amigas ainda guardavam segredos de mim - e que um desses segredos tinha o poder de destruir a todas ns.

***

Tudo comeou s oito horas de uma manh de sbado. Eu estava sentada mesa da cozinha de minha casa, lendo um livro de curtindo um caf da manh balanceado de pudim de caramelo, quando levantei a cabea e vi minha me parada na porta, segurando um jornal. No me lembro de me sentir particularmente culpada naquele dia, mas soltei um grito ao vla. Seus cachos curtos e escuros saltavam para fora dos grampos e cercavam o rosto como uma nuvem de fumaa txica. Havia bolsas sob seus olhos e tnis diferentes nos ps. - O que est lendo? - perguntou ela numa voz estranhamente formal. - Fantasmas, demnios e coisas em que se pode esbarrar noite - informei. - Encontrei debaixo da cama do quarto de hspedes. O que est fazendo acordada? - Em meus 14 anos de vida, nunca tinha visto minha me de p antes do meio-dia num fim de semana. - Vi uma matria no noticirio ontem noite. Pensei que voc poderia achar interessante, ento acordei cedo para comprar o jornal. - A caminho da mesa, ela tropeou numa pilha de livros, que se espalharam pelo cho da cozinha. Uma semana antes, o que a maioria das pessoas pensou ser um pequeno terremoto (eu sabia muito bem o que era) podara as torres altas de livros que revestiam as paredes de nosso apartamento. Mas a tarefa de recolocar em ordem a biblioteca grande e bizarra de meus pais era tediosa demais, e a maior parte dos livros ainda estava onde tinha cado. Minha me se jogou numa cadeira na minha frente, fixando os olhos no meu rosto. - Que matria era essa? - perguntei, tentando lembrar se eu tinha feito alguma coisa que pudesse chegar aos jornais. Na quarta-feira, eu tinha ajudado a prender um exibicionista no Grande Central Station, mas isso no parecia tremendamente digno dos noticirios. E, pelo que eu saiba, a origem daquele terremoto nunca foi determinada. Eu tentava me manter

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discreta. - Veja voc mesma. - Minha me bateu o jornal na minha frente. A primeira pgina do New York Post trazia uma foto de um orangotango jovem usando um short de boxeador roxo e brandindo uma pina para salada. Comecei a rir, at que li a manchete: Ser Obra de Kiki Strike?, perguntava o jornal. O sorriso sumiu da minha cara enquanto eu olhava de relance para minha me. - Continue. Leia - insistiu ela. - A reportagem est na pgina 3. Sob o olhar de minha me, passei os olhos pelo artigo. Ao que parecia, s oito horas da noite anterior, uma mulher de nome Marilyn Finchbeck acordou e encontrou um iguana de 1 metro arrastando-se para sua cama. O vizinho, ouvindo os gritos apavorados de Marilyn, chamou a emergncia ao entrar no quarto do beb e descobrir o filho de 1 ano brincando de escondeesconde com uma famlia de lmures de orelhas peludas. Pouco tempo depois, um homem do terceiro andar do mesmo prdio pulou da janela do quarto quando se viu diante do orangotango que aparecia na primeira pgina do jornal. Na hora, nenhum dos moradores do nmero 983 da Broadway percebeu que os animais que invadiram os apartamentos estavam com bilhetes manuscritos presos no pescoo. Ao responder a todos os chamados do prdio de Marilyn Finchbeck, a polcia rapidamente descobriu a origem do tumulto. Algum tinha arrombado a porta de uma pet shop no primeiro andar e soltado os animais. Filhotes de rottweiller foram encontrados banqueteando-se em sacos de rao premium. Meia dzia de cacatuas e um papagaio desbocado gritavam das vigas do teto. Mas em vez de procurar pelo misterioso benfeitor dos animais, a polcia prendeu o dono da pet shop. Nos fundos da sua loja, atrs de uma porta oculta, encontraram uma srie de gaiolas secretas. A maioria estava vazia. S dois coalas drogados continuavam presos, os dois aturdidos demais para se juntar festa. Os funcionrios do zoolgico que foram chamados para capturar os lmures e o orangotango (junto com um filhote de leopardo-daneve que tinha perseguido um entregador por 13 quadras) reconheciam um crime quando viam um. Todos os animais libertados das gaiolas secretas eram de espcies em risco de extino. No tinham de estar em Nova York. No pescoo de cada um deles, havia um bilhete que dizia: Quero ir para casa. O New York Post acreditava que a responsvel era Kiki Strike. Um homem do bairro dizia ter testemunhado um elfo de cara pastosa e roupas escuras observando atentamente a pet shop uma semana antes. (No era a descrio mais elogiosa de Kiki, mas tambm no era inteiramente imprecisa.) - Muito bem. Onde voc estava ontem noite, Ananka? - perguntou minha me. - Aqui - insisti, aliviada por poder dizer a verdade. - No sei nada sobre isso.

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- Voc conhece Kiki Strike. Ela estava aqui na quinta-feira vendo filmes de kung fu na sala. - , mas a menina que eu conheo tem 14 anos e no d a mnima para o reino animal. O Post s est querendo vender jornal, me. Todo mundo quer acreditar que h uma adolescente justiceira agindo em Nova York. - Deixe-me entender isso direito. Voc ainda espera que eu acredite que sua amiga no tem nada a ver com o desbaratamento do sequestro de uns meses atrs? - Vamos ter que passar por isso de novo? Voc viu o noticirio - expliquei a ela, evitando a verdade. - A histria de Kiki estrike em junho era um embuste. Essa menina que Kiki supostamente resgatou dos sequestradores mentiu. Ela inventou a histria porque queria aparecer na TV. Quem sabe de onde ela tirou o nome Kiki? Pode ter escolhido na lista telefnica. Minha me se recostou na cadeira e me fuzilou com os olhos semicerrados. Tinha mais coisas em mente e eu sabia que no podia ser coisa boa. Vi um camundongo dar um passo cauteloso para fora do armrio debaixo da pia da cozinha. Ele olhou para minha me e correu de volta segurana. - A diretora Wickham ligou ontem noite - anunciou por fim minha me. - Seu professor de histria disse que voc no tem prestado ateno nas aulas. Ele alega que voc dormiu durante uma aula sobre a fundao de Nova York. Ao que parece, voc nem se incomodou em limpar a baba quando voc foi embora. - Enfim, eu tinha entendido aonde minha me queria chegar. Minhas atividades extracurriculares no estavam em questo. Eu podia me fantasiar de Mulher Maravilha e combater as foras do mal, desde que tirasse boas notas. - Eu no babei. O sr. Dedly no gosta de mim porque eu sei mais sobre a histria de Nova York do que ele. - Isso pode parecer convencimento meu, mas no era exagero. Passei dois anos vasculhando a imensa biblioteca de meus pais e devorando cada livro que pude sobre o assunto. Eu sabia quantos trabalhadores infelizes foram sepultados na ponte do Brooklyn, que cemitrio antigamente fornecia cadveres novos para dissecao dos estudantes de medicina e a localizao da ferrovia subterrnea secreta para uso pessoal da famlia Vanderbilt. Eu mesma podia dar a aula - e com muito mais talento do que o sr. Dedly devo acrescentar. - O que pode ser verdade, Ananka. Mas o sr. Dedly no o nico professor que a pegou cochilando em aula. - Quem mais reclamou? - rebati, no inteiramente surpresa em descobrir que a esnobe Escola para Meninas Atalanta estava cheia de espies e traidores. - Isso no importa - disse minha me. - O que importa que as aulas comearam h trs semanas e voc j est encrencada. No quero mais boletins como os do ano passado. Mais

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uma nota C ou D e vou mand-la para um internato. No estou brincando, Ananka. Vou encontrar um to distante da civilizao que a nica coisa que voc ter para fazer ser o dever de casa. - Voc est blefando. - Eu ri de nervoso. Minha me nunca me fez ameaa alguma e eu no sabia bem se devia lev-la a srio. Mas eu no conseguia imaginar um destino mais horroroso do que ser banida de Manhattan. - A diretora Wickham ligou ontem noite - anunciou por fim minha me. - Seu professor de histria disse que voc no tem prestado ateno nas aulas. Ele alega que voc dormiu durante uma aula sobre a fundao de Nova York. Ao que parece, voc nem se incomodou em limpar a baba quando voc foi embora. - Enfim, eu tinha entendido aonde minha me queria chegar. Minhas atividades extracurriculares no estavam em questo. Eu podia me fantasiar de Mulher Maravilha e combater as foras do mal, desde que tirasse boas notas. - Eu no babei. O sr. Dedly no gosta de mim porque eu sei mais sobre a histria de Nova York do que ele. - Isso pode parecer convencimento meu, mas no era exagero. Passei dois anos vasculhando a imensa biblioteca de meus pais e devorando cada livro que pude sobre o assunto. Eu sabia quantos trabalhadores infelizes foram sepultados na ponte do Brooklyn, que cemitrio antigamente fornecia cadveres novos para dissecao dos estudantes de medicina e a localizao da ferrovia subterrnea secreta para uso pessoal da famlia Vanderbilt. Eu mesma podia dar a aula - e com muito mais talento do que o sr. Dedly devo acrescentar. - O que pode ser verdade, Ananka. Mas o sr. Dedly no o nico professor que a pegou cochilando em aula. - Quem mais reclamou? - rebati, no inteiramente surpresa em descobrir que a esnobe Escola para Meninas Atalanta estava cheia de espies e traidores. - Isso no importa - disse minha me. - O que importa que as aulas comearam h trs semanas e voc j est encrencada. No quero mais boletins como os do ano passado. Mais uma nota C ou D e vou mand-la para um internato. No estou brincando, Ananka. Vou encontrar um to distante da civilizao que a nica coisa que voc ter para fazer ser o dever de casa. - Voc est blefando. - Eu ri de nervoso. Minha me nunca me fez ameaa alguma e eu no sabia bem se devia lev-la a srio. Mas eu no conseguia imaginar um destino mais horroroso do que ser banida de Manhattan. - No acho que v querer descobrir se sou capaz disso. Sugiro que comece a passar mais tempo estudando e menos andando por a com suas amigas. Algumas delas no parecem se importar com os estudos, e duas so trapaceiras de carteirinha. Oona Wong nunca bate na porta quando vem aqui. S pe a mo na maaneta e entra sozinha.

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Estremeci. Eu tinha pedido a Oona para parar de arrombar trancas, mas este era um hbito que ela achava difcil de largar. - Minha amigas so gnios - foi a resposta ridcula. - No duvido disso nem por um minuto. Elas at podem ajudar voc a ganhar uma bolsa para a universidade comunitria de sua preferncia. - Minha me se levantou da mesa. - Voc e Kiki Strike esto aprontando alguma - disse ela. - No sei o que , mas se continuar afetando seu rendimento escolar, descobrir ser minha misso. Enquanto ela se arrastava para fora da cozinha, olhei o jornal aberto na minha frente. Se Kiki era a responsvel, ela deveria ter sido mais discreta.

***

claro que minha me tinha razo. Minhas amigas e eu estvamos aprontando alguma. Mas mesmo que as possibilidades fossem apresentadas na forma de uma pergunta de mltipla escolha (Ananka e as amigas trapaceiras esto... A: Passando tempo com grupos de ambientalistas radicais; B: Cheirando canetas permanentes e descuidando do dever de casa; C: Caindo sob a influncia de uma mini-hipnotista que lhes garantir uma vaga de atendente na Better Burger; D: Salvando a cidade de Nova York), minha me nem poderia ter adivinhado a verdade. Como muitas pessoas daquela idade, ela sofria de uma estranha forma de amnsia que a impedia de lembrar como era ser jovem. Apesar de suas desconfianas, ela no conseguia acreditar que um grupo de meninas de 14 anos era capaz de alguma coisa alm de travessuras insignificantes. Como estou com humor para compartilhar, vou lhe contar a verdade. Aos 12 anos, eu me juntei s Irregulares, um bando de bandeirantes em desgraa lideradas pela infame Kiki Strike. Juntas, ns seis partilhamos um segredo extraordinrio. Descobrimos um vasto labirinto de passagens esquecidas debaixo do centro de Nova York, construdo pela comunidade do crime da cidade h mais de duzentos anos. Entradas secretas para a Cidade das Sombras podem ser encontradas em pores de bancos, lojas de grife e casas elegantes de toda Manhattan, e qualquer um que tenha acesso aos tneis infestados de ratos pode entrar e roubar os prdios vontade. claro que as Irregulares no estavam interessadas em rechear os bolsos com produtor adquiridos ilicitamente. Apenas queramos que os tneis fossem s nossos. Mas sabamos que nosso playground subterrneo tinha um preo. Em vez de deixar que as autoridades estragassem a diverso, assumimos a responsabilidade de evitar que uma nova gerao de criminosos usasse a Cidade das Sombras. Prefiro pensar que tivemos sucesso. Mas como os corpos inchados de lulas gigantes que do

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na praia da Nova Zelndia, at os segredos mais bem guardados um dia, cedo ou tarde, vm tona. Seis meses atrs, um mapa incompleto da Cidade das Sombras caiu nas piores mos possveis e os parentes assassinos de Kiki Strike - a cruel rainha da Pocrvia e sua filha de moral questionvel - usaram-no para tramar sua destruio. Depois que as Irregulares frustraram um atentado contra a vida de Kiki, Livia e Sidonia Galatzina fugiram para a Rssia. Mas era s uma questo de tempo at elas voltarem - e, pelo que sabemos, elas ainda tm uma cpia de nosso mapa. Enquanto esperamos que as Galatzina faam seu movimento seguinte, as Irregulares se mantm ocupadas. No vero, exploramos novos tneis e expandimos nosso mapa da Cidade das Sombras, recolhendo os tesouros que encontramos pelo caminho (moedas de ouro, relgios de prata, comadres antigas surpreendentemente valiosas). Sempre que demos numa entrada que podia ser descoberta, ns a bloqueamos, ou montamos armadilhas. Foi um trabalho exaustivo e grande parte dele foi feito noite, quando a maioria das meninas de nossa idade estava aninhada na cama. Espervamos completar nosso mapa antes de setembro, quando as aulas comeassem. Mas quando a diretora Wickham decidiu me dedurar, ainda havia um tnel a ser explorado. Nenhuma ameaa de minha me pode me impedir de concluir este trabalho. No que eu no d importncia a suas advertncias. Como diria minha amiga Verushka, quando um co silencioso comea a latir, melhor prestar ateno. Eu at tentei atacar o dever de geometria que andei deixando de lado, mas a matemtica sempre me faz divagar e no ajudou em nada que cada cmodo de nosso apartamento estivesse apinhado de livros sobre temas mais interessantes. (Civilizaes perdidas da Amrica do Sul, anlise forense de esterco pr-histrico e a trama M15 contra a princesa Diana, para citar alguns.) Enquanto preparava um bule de caf forte, vi um livro intitulado Envenenadoras do sculo XVII encostado numa caixa de adoante. Incapaz de resistir, convenci-me de que precisava de uma curta parada nos nmeros e deixei que meus olhos imergissem na histria da gananciosa marquesa de Brinvilliers, que envenenou metade da famlia antes de ser queimada na fogueira. Quando levantei a cabea de novo, eram quase nova da noite. Enquanto vestia cala e camiseta pretas, eu me xinguei por minha falta de disciplina. Os livros sempre foram meu fraco. Tranquei a porta de meu quarto e desci a escada de incndio do lado de fora da minha janela. Vou admitir que no havia muita razo para a ao furtiva no estilo Mulher-gato. Minha me e meu pai nem estavam em casa. Eu tinha dado um show to convincente de que estava estudando o dia todo que eles decidiram brindar ao sucesso dos dois num restaurante prximo. Uma simples placa de Estudando: No Perturbe os manteria longe de meu quarto quando eles voltassem. Mas como eu ia encontrar Kiki Strike para uma noite de aventura (talvez minha ltima noite, por algum tempo), no parecia l muito conveniente sair pela porta da frente.

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O tempo estava estranhamente quente havia semanas, e o ar estava denso do cheiro ranoso de um milho de latas de lixo. Raios estalavam nas nuvens no alto, avisando que uma tempestade se aproximava de mansinho da cidade. Enquanto ia para o Cemitrio de Mrmore, um cemitrio secreto com uma entrada para a Cidade das Sombras, contei os ratos que se enfiavam nos bueiros ao som de meus passos. Eu tinha passado por quarenta deles quando entrei em uma rua curta e mal iluminada chamada Jersey Street. Os pelos de minha nuca comearam a levitar e meus dedos se agarraram latinha de spray de pimenta que eu tinha escondida no bolso. Tentei me preparar para um encontro com uma gangue de arruaceiros de punhos ligeiros ou um dos lendrios assaltantes de Manhattan. E me vi cara a cara com um roedor imenso.

*** Pintado na lateral de um prdio, o esquilo assomava com um metro e oitenta de altura e no pareceu satisfeito por me ver. Dois olhos pretos de conta encaravam debaixo de sobrancelhas bastas, e um sinistro sorriso de sarcasmo revelava a dentua. Uma das patas carnudas do esquilo segurava uma placa com letras em negrito. Dizia: SEU DINHEIRO LIBERTAR TODOS OS ANIMAIS. Olhei por sobre o ombro, na esperana de que um esquilo em carne e osso no estivesse ali para cumprir a ameaa. A viela estava vazia. Estendi a mo e rocei o dedo na pintura da parede. Ainda estava mida. Quem pintara o esquilo tinha acabado o trabalho havia pouco. Em qualquer noite em Nova York, h centenas de artistas deslizando pelas sombras, deixando suas marcas pelas paredes da cidade. Alguns so viciados na adrenalina e na correria; outros tm algo a dizer e querem que o mundo todo os oua. Havia poucas dvidas de que o artista do esquilo tinha uma misso - suspeitei de que podia ser a mesma pessoa cuja aventura na pet shop ganhara a primeira pgina do New York Post. Mas uma coisa era certa: no era Kiki Strike. Ela podia falar umas dez lnguas e derrubar homens com duas vezes seu tamanho, mas nunca desenharia nem um bonequinho de criana convincente. Havia um novo justiceiro na cidade. Tendo absolvido Kiki do trabalhinho de libertao dos animais, eu estava me coando para contar a ela sobre o esquilo que tinha visto. Cheguei trs minutos adiantada ao cemitrio e andei na frente dos portes, consultando o relgio a cada poucos segundos como um gordo faminto olhando um lote de brownies no forno. As nove horas chegaram sem sinal de Kiki. s 9h15, passou um caminho de entrega de pet shop, com um esquilo cor-de-rosa adornando a lateral. O esquilo segurava uma placa que anunciava LIBERTE-OS OU SOFRA AS CONSEQUNCIAS. Perguntei-me quais seriam as consequncias enquanto o cu trovejava como os intestinos de um gigante com priso de ventre. s nove e meia eu estava espremida no toldo da funerria do bairro. Chovia a cntaros e eu comeava a me preocupar. Kiki Strike

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se orgulhava de sua pontualidade. Se estava atrasada, tinha de ser encrenca. Liguei para o celular dela, mas ningum atendeu. s 19h40, parei um txi e dei o endereo da casa de Kiki.

***

Para qualquer uma que pense que eu estava exagerando, inclu uma curta lista das pessoas que querem Kiki Strike morta. A lista aumenta consideravelmente com o passar dos anos mas, dado o fato de que Kiki no tinha idade para dirigir (embora em geral fizesse isso) na poca desta histria, acho que voc vai achar a lista bem impressionante. 1. Livia Galatzina, rainha (exilada da Pocrvia). Monarca com sede de poder e gosto por mveis bregas, Livia Galatzina envenenou toda a famlia da irm mais velha para subir ao trono do minsculo reino da Pocrvia. Kiki Strike, a infeliz sobrinha de Livia, foi salva por Verushka Kozlova, membro da Guarda Real. Depois que o povo da Pocrvia deu um p na bunda em Livia, ela se mudou para Nova York. Kiki e Verushka vieram logo depois, com a inteno de se vingar. 2. Sidonia Galatzina, princesa da Pocrvia. Filha de Livia e minha ex-colega na Escola para Meninas Atalanta, a Princesa antigamente era considerada a It Girl de Nova York. Ela tambm tentou matar Kiki Strike. Para atrair Kiki a suas garras, a Princesa sequestrou duas meninas cujos pais tinham acesso a um mapa perigoso. Quando as Irregulares conseguiram resgatar as meninas, Sidonia e sua me fugiram para a Rssia, onde foram vistas pela ltima vez jogando croqu na casa de um notrio gngster. 3. Sergei Molotov. Ex-membro corrupto da Guarda Real de Pocrvia e brao direito de Livia, Molotov imputou o assassinato dos pais de Kiki a Verushka Kozlova, obrigando Kiki e Verushka a se esconderem. Mais tarde, o esperto assassino atirou na coxa de Verushka enquanto tentava capturar Kiki Strike. Ele tambm escapou impune. 4. Toda a gangue Fu-Tsang. Enquanto exploravam a Cidade das Sombras, as Irregulares descobriram que a Fu-Tsang, uma gangue de contrabandistas chineses, usava salas na Cidade das Sombras para esconder seu butim. Alertamos a polcia e, em retaliao pela batida que se seguiu, a Fu-Tsang uniu foras com a Princesa para matar Kiki Strike. A maior parte da gangue foi presa, embora alguns membros continuem em liberdade. 5. Lester Liu. O misterioso lder da Fu-Tsang. Houve boatos de que Lester Liu administrava seus negcios direto de Xangai. 6. Vendedor de cachorro-quente da esquina da rua 14 com a Sexta Avenida. Vamos colocar da seguinte maneira: desde que Kiki denunciou as atividades dele vigilncia sanitria, eu

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nunca mais comi um cachorro-quente. Tenho escapado da justia, o vendedor ainda era procurado por vrias acusaes de crueldade com animais. Quando uma rainha, um contrabandista e um vendedor de cachorro-quente esto decididos a matar ou capturar voc, melhor no ficar em um lugar s por muito tempo. Em julho, Kiki e Verushka mudaram-se para novos aposentos na rua 18. Originalmente uma garagem de carruagens, o prdio comprido e estreito de tijolos aparentes tinha um nico andar. Uma vez que Sergei Molotov a havia baleado dois anos antes, Verushka, aos poucos perdera o uso de uma perna, ento estava fora de cogitao usar uma escada. No vero, Luz Lopes, a brilhante mecnica das Irregulares, passou trs semanas preparando uma cadeira de rodas exclusiva para o sexagsimo aniversrio de Verushka. Quando terminada, trazia um assento que podia se erguer 1 metro no ar, um brao robtico e um pequeno canho para lanar granadas de gs lacrimogneo. Naquela noite, quando o trnsito da cidade diminuiu, Verushka pde ser vista disparando com sua cadeira pela Stima Avenida. Um policial registrou que ela seguia a 80 quilmetros por hora. Verushka sempre se gabava de ele ter ficado to impressionado que nem lhe deu uma multa. Na rua 18, sa de meu txi e entrei num rio de gua de chuva que corria junto ao meio-fio. Espremendo-me ao passar pelos postes do prdio, eu no sabia se Kiki e Verushka estavam em casa. Uma hera voraz tinha tragado as duas janelas que davam para a rua e agora suas gavinhas famintas atacavam os prdios vizinhos. Subi s portas altas de madeira em arco, estendi a mo fundo pela hera e apertei a campainha escondida. Como ningum atendeu, esperei que um pedestre ruidoso virasse a esquina e comecei a escalar a parede. Se voc for meio parecida comigo, deve ter visto uns mil filmes em que as pessoas escalam prdios usando uma ampla variedade de plantas trepadeiras. Acredite em mim quando eu lhe digo que muito mais difcil do que parece e voc no deve experimentar, a no ser que esteja salvando a vida de algum ou fugindo da polcia. Antes de chegar beira do telhado de Kiki, escorreguei uma meia dzia de vezes, esfolando os ns dos dedos. Por fim, consegui subir e olhei pela imensa claraboia no telhado do prdio. As luzes estavam acesas, mas Kiki e Verushka no estavam ali. Toda a habilitao estava tranquila e silenciosa como uma casa de bonecas de uma criana morta. No vi sinais de luta - pelo que eu podia dizer, tudo estava em seu lugar. Na realidade, s percebi um sinal de que havia algo errado. No meio da sala, a cadeira de rodas de Verushka estava vazia. Por mais que quisesse investigar, eu no podia invadir a casa de Kiki. As Irregulares passaram semanas montando armadilhas e uma nuvem de gs de riso explodiria se algum se atirasse na lateral do prdio. Force uma tranca e voc se ver presa numa rede de lasers que vo chamuscar sua pele. Fiquei agachada no telhado e pensei em minhas alternativas. S havia uma, e no gostei dela: ter de esperar. Enquanto eu me preparava para uma descida pela trepadeira, olhei a rua, para ver se algum passava. No final da quadra, vi uma figura escura e magra parada junto a uma parede, abrigada pelo beiral do prdio. Dada sua postura e a ausncia de um guarda-chuva, imaginei

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que estava atendendo a um chamado da natureza. Meu celular vibrou e eu o peguei no bolso, na esperana de ouvir Kiki do outro lado da linha. Em vez disso vi o cone de mensagem de texto. "Reunio amanh: 7h. FFat Frankie's. Oona." Decepcionada, comecei a descer centmetro por centmetro a lateral do prdio. S quando pousei em segurana a calada percebi que eu podia ter sido vista. Corri par a figura que vi perto da parede. A pessoa se fora, mas deixou sua marca - um esquilo feliz de 2 metros de altura com uma placa que dizia NO FOI POR FALTA DE AVISO.

COMO PARECER MISTERIOSA Apesar de que alguns livros lhe diro, voc no precisa de poderes mgicos nem amigos no reino das fadas para desfrutar de uma emocionante aventura de vez em quando. O que voc precisa de um pouco de bom senso - e alguns conselhos prticos. o que ofereo aqui. Posso no ser a maior aventureira do mundo, mas o que aprendi foi com os melhores. (E costumo fazer anotaes muito boas.) Vamos comear por uma coisa simples. At que ponto voc gostaria de intrigar os outros, inspirar romances e talvez se tornar uma lenda em sua poca? Voc no precisa de um passado de crimes, nem de um segredo perigoso, nem mesmo de um sobretudo impermevel para parecer misteriosa. Gritos silenciosos Se voc do tipo que gosta de contar a histria de sua vida a algum que voc conhece no metr, pode achar difcil cultivar um ar de mistrio. (No se preocupe - provavelmente voc ter um futuro incrvel como apresentadora de talk-show.) Nada a far parecer menos misteriosa do que um ataque de diarreia verbal. Isso no quer dizer que voc deva ser taciturna ou antiptica. Simplesmente fique de boca fechada e deixe que as pessoas faam o que mais gostam de fazer - falar delas mesmas.

Invente um segredo Escolha uma assunto a evitar na conversa. Pode ser o trabalho (ou a profisso de seus pais), o que aconteceu nas suas frias de vero, ou por que sempre h um segurana seguindo voc. Sempre que o tema surgir, sorria e mude de assunto.

Vista-se para o papel Cores ousadas e corpo exposto no transmitem uma imagem misteriosa. Em vez disso, pense em preto, alinhado e sofisticado. Alm disso, tenha pelo menos um item curioso e jamais seja

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vista sem ele. No precisa ser um par de bastes de carat - um medalho antigo, um bracelete indiano estranho, ou um exemplar surrado de International Affairs podem funcionar igualmente bem.

Ostente sua cicatriz Poucas coisas so mais intrigantes do que uma cicatriz. Se voc j tiver uma, considere-se uma pessoa de sorte. Se no tiver, deve encontrar uma alternativa razovel em uma loja de fantasias. Mais uma vez, melhor no discutir o assunto. Nenhuma histria que voc inventar ser to fascinante quanto aquelas que as pessoas forjaro sozinhas.

Escolha uma rea de especialidade Faa um curso de arrombamento. Aprenda a fazer ligao direta num carro. Esforce-se para ser faixa preta em carat. Fique famosa no mercado de aes. Mas jamais se sabe de sua especialidade. Espere pela oportunidade certa para exibir suas habilidades e ver o queixo de todos caindo. Aprenda a desaparecer Desaparecer mais fcil do que parece. Voc sempre almoa com seus amigos no mesmo lugar? Escolha um dia para comer atum num lugar diferente. No explique sua ausncia. Recuse-se a atender o telefone ou responder a e-mails por 24 horas. Diga s pessoas que voc estava ocupada. Quando sair com um grupo, espere at que ningum esteja olhando e abandone-o. Quando indagada, diga que tinha uma coisa para fazer.

Crie uma sociedade secreta Depois de voc conseguir criar uma aura de mistrio, pode ser a hora de transmitir seu conhecimento a novos amigos. Encontre uma causa que possa alardear - seja salvar ou dominar o mundo - e cria sua prpria sociedade secreta. Pense em criar seu logotipo, mas lembre-se - para que seja uma sociedade secreta mesmo, deve continuar sempre em SEGREDO.

CAPTULO DOIS Quem dormiu na minha cama? Acho que posso dizer com segurana que a maioria das meninas de 14 anos com histrico

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criminal teria guardado distncia do Fat Frankie's. Toda manh, dezenas de policiais se espremiam na pequena lanchonete para devorar o caf da manh antes de seus turnos matinais. Mas no vero, o Fat Frankie's tornou-se o ponto de encontro preferido de Oona Wong. Por mais ilcitos que fossem seus negcios, ela preferia realiz-los em pblico. Ela sabia que no tinha nada a temer. Poucos de seus clientes podiam imaginar que a menina elegante com cara de boneca fora uma das falsrias mais famosas de Chinatown. Oona dizia gostar de viver sob tenso - mas sempre desconfiei que ela tivesse uma queda por policiais. Enquanto eu abria caminho pela lanchonete abarrotada, perguntei-me qual seria o ltimo esquema de Oona. Um ano antes ela abrira o Golden Lotus, um salo de manicure de elite aonde mulheres ricas iam aos bandos para fazer as unhas e trocar fofocas com as amigas. Arrogantes e ignorantes, elas supunham que as jovens chinesas que trabalhavam no salo no sabiam falar ingls. Mas enquanto aparavam cutculas e cortavam unhas dos ps em silncio, as funcionrias de Oona registravam cuidadosamente as conversas das clientes. Oona fez uma pequena fortuna negociando os segredos das socialites e pegando dicas de aes, mas isso no a impedia de procurar novas maneiras de engordar sua conta bancria. O que Oona fazia com o dinheiro era um mistrio que o restante de ns jamais conseguiu resolver. Tremendamente indelicada, ela nunca hesitava em observar que seu brilho labial no combinava com a pele ou que uma espinha gigantesca estava prestes a estourar na sua testa. Mas por uma questo de princpios, recusava-se a discutir sua vida pessoal. Apesar do que soubemos dela com o passar dos anos, no fazamos ideia de onde Oona morava ou com quem preparava seus waffles toda manh. Minha nica tentativa de satisfazer a curiosidade terminou numa discusso franca em uma rua de Chinatown quando Oona me pegou seguindoa para casa, disfarada de uma sem-tato estranhamente jovem. No fim, prometi deix-la em paz. Eu sabia que um dia a verdade seria revelada e no valia a pena perder uma amiga para ter uma pr-estreia.

***

Encontrei as Irregulares reunidas em volta de uma mesa na ponta do Fat Frankie's, a pouco distncia do banheiro. Vestida de macaco de mecnico cinza, Luz Lopes estava sentada com as botas de trabalho apoiadas nas costas de uma cadeira. A cabea estava tombada de concentrao e os lbios formavam palavres em silncio enquanto os dedos mexiam em sua ltima inveno. DeeDee Morlock, a especialista em qumica das Irregulares, conversava com uma Hare Krishna careca que s podia ser Betty Bent, nossa mestre do disfarce. Enquanto as outras meninas prestavam pouca ateno ao ambiente, Oona estava sentada de costas para a parede, os olhos negros e ferozes indo de uma pessoa a outra. Tive a sensao de que ela contava os segundos at a reunio comear. Quando me viu indo para a mesa, tombou a cabea de lado e cruzou os braos, exigindo em silncio uma explicao para meu atraso. Oona Wong no gostava de esperar.

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- Que emoo. Voc finalmente conseguiu chegar, Fishbein. Foi abduzida por aliengenas quando vinha para c? Ou parou para incomodar outro turista com seu sermo sobre a histria secreta do Washington Square Park? - Oona adorava um confronto e na maioria das manhs eu podia ter cedido. Mas fiquei em silncio enquanto empurrava as botas de Luz da cadeira e me sentava de frente para DeeDee. - Cad a Strike? - perguntou Oona. - Acho que Kiki no vir - falei. Betty mordeu o lbio e os dedos de Luz paralisaram-se enquanto todas nos preparvamos para o que viria a seguir. - Do que est falando? - A cara bonita de Oona se enrugou de raiva. - Ela tem de estar aqui. Quando uma de ns convoca uma reunio, todas tm que comparecer. Esta a regra. - Baixe a voz. cedo demais para gritar. - De todas ns, DeeDee era a que tinha menos pacincia com as exploses de Oona. - Deixe Ananka terminar primeiro, est bem? A boca de Oona se cerrou com fora suficiente para quebrar um garfo ao meio. - Kiki sumiu - expliquei a elas. - Devia se encontrar comigo ontem noite para terminar o mapa. No apareceu no Cemitrio de Mrmore. - Vai ver estava invadindo outra pet shop - disse Luz, voltando a seu conserto. - Algum aqui viu os jornais de hoje? Aposto que algum viu um duende albino soltando outros macacos nas ruas ontem noite. - Kiki no soltou aqueles animais. Ela nunca foi irresponsvel. um milagre que nenhum deles tenha sido atropelado por um nibus. - De natureza dcil e crdula, Betty jamais acreditou que Kiki fosse capaz de qualquer coisa repreensvel. O restante do grupo sabia muito bem que era possvel. - s vezes eu me pergunto se conhecemos a mesma pessoa - eu disse a ela. - Mas desta vez voc tem razo. Kiki no teve nada a ver com a pet shop. J viram os esquilos gigantes? - Vi um quando vinha para c - disse DeeDee. - O que tm eles? - Luz deu de ombros. - Tenho certeza de que a pessoa que est pintando os esquilos soltou os animais da loja. Acho que o vi ontem noite. Ele deixou um esquilo perto da casa de Kiki.

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- Ento voc foi casa de Kiki? - perguntou DeeDee. - O que Verushka disse? Ela sabe onde Kiki est? - Verushka tambm sumiu. E no levou a cadeira de rodas. Por um momento, as Irregulares ficaram sentadas em silncio enquanto a informao batia de um lado a outra de nosso crebro como uma bola de boliche numa mquina de lavar. Oona suspiro e revirou os olhos. - L se vai a minha reunio - murmurou ela. - Eu lamento que seu mais recente esquema de enriquecimento rpido tenha sido temporariamente suspenso. - O volume da voz de DeeDee aumentava a cada palavra. - No acha que isso um pouco mais importante? - cedo demais para gritar - Oona zombou dela. - Kiki desaparece o tempo todo. isso o que ela faz. No sei por que esto todas preocupadas. Nenhuma de vocs perceberia se eu no aparecesse para uma reunio. - Sua famlia no est tentando matar voc - Betty tentou explicar. - E o que voc sabe, careca? - disse Oona. - Talvez estejam. - Ento, por onde anda a famlia real homicida da Pocrvia ultimamente? - perguntou Luz, arrastando a conversa de volta aos trilhos. - Ainda escondida na Rssia? - No sabemos - admiti. - Livia e Sidonia desapareceram h dois meses. As fontes de Verushka afirmaram que elas saram de So Petersburgo, mas outro dia ouvi um boato que me fez imaginar se a Princesa e sua me ainda podem estar aqui. - Elas podem estar em Nova York agora? - perguntou-se Betty. - Ouviu alguma coisa no salo, Oona? Por um momento, parecia que os lbios de Oona no iam se mexer. Sua raiva tinha desaparecido e ela comeou a ficar amuada. - No tenho passado muito tempo l - disse ela por fim. - Mas Livia e Sidonia so tpicos de prioridade mxima. Se houvesse alguma novidade, algum teria me avisado. - Ser que a gente deve dar uma olhada na casa de Kiki? - perguntou DeeDee. - Se nos derem algumas horas, Luz e eu podemos desativar as armadilhas. - E destruir aquele trabalho todo? - Luz gemeu. - O que isso, gente? Oona tem razo. Esta no a primeira vez que Kiki desaparece. Nem a quarta vez. A gente no devia estar um ou

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dois dias antes de destruir tudo? - Talvez Luz tenha razo - disse Betty. - Nossa reunio semanal amanh. Se Kiki no aparecer, podemos invadir sua casa e procurar pistas. - Muito bem - falei, levantando-me da mesa. - Se todas preferem aguardar, vamos aguardar. S espero que estejamos fazer a coisa certa. - Aonde voc vai? - perguntou Betty. - Tenho uma pesquisa para fazer. Se Livia e Sidonia voltaram a Nova York, pode haver uma nota nas colunas de fofocas. - Mas Oona convocou a reunio e ainda nem deixamos que ela falasse - protestou Betty. Oona no disse nada. Limitou-se a se concentrar na mesa diante dela como se desejasse que ela voasse pela janela. - Desculpe, Oona - eu disse. - O que queria discutir? - Deixa pra l - murmurou Oona. - Por favoooooor - pediu Betty, tentando tirar Oona de seu retraimento. - Vou esperar. No to importante - disse Oona, e de repente desconfiei de que fosse.

***

Naquela noite, o clima piorou. Mesmo com as janelas abertas, meu quarto estava quente o bastante para assar um bode. Deitei-me de camisola na minha cama, usando o Daily News como leque. Depois que voltei da reunio, passei um pente-fino em cada jornal de Nova York. No havia meno alguma a Livia ou Sidonia Galatzina. Os esquilos gigantes eram a grande matria do dia. Como que para provar cidade que eles no podiam ser ignorados, os esquilos invadiram o zoolgico do Central Park nas primeiras horas da manh e libertaram centenas de animais de suas jaulas. s seis da manh, um corredor contou ter visto um bando de pinguins num banquete de peixe no Harlem Meer. Uma jiboia foi vista tomando sol na escadaria de uma manso da Quinta Avenida, com o volume de um poodle no ventre. Rs arborcolas com cores de pedras preciosas pendiam dos galhos de um pinheiro feito uma decorao de rvore de Natal. Entre os nicos animais que ficaram no zoolgico estavam vrios esquilos enormes. Aquele que ganhou a primeira pgina do New York Times tinha sido pintado em um iceberg de

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plstico do habitat do urso polar. Era uma fera de aparncia homicida com uma placa que dizia grosseiramente: T OLHANDO O QU? Segundo os jornais, as gravaes da segurana do zoolgico capturaram uma figura obscura passando sorrateiramente por vrios seguranas adormecidos, parando de vez em quando para mostrar o traseiro para as cmeras. Como a cara do justiceiro estava disfarada com habilidade e sua bunda no trazia feies caractersticas, a polcia estava sem pistas. Comearam a procurar as pet shops e interrogar estudantes de arte, mas o culpado continuava solta. Todos em Nova York estava ansiosos para ver o que ele faria a seguir. Uma lufada de vento soprou pelo quarto, farfalhando os jornais que eu atirara no cho. Virei a testa milhada de suor para pegar a brisa e vi uma cara estranhamente plida emoldurada por cabelos brancos e desgrenhados me olhando da escada de incndio. Quando gritei de pavor, a cara sorriu e desapareceu. Segundos depois, a porta de meu quarto se abriu e meu pai, de culos, colocou a cabea para dentro. - Ainda est viva? - perguntou ele, dando uma olhada no quarto. - Mais ou menos. - Eu me sentia meio fraca devido ao choque. - Bicho-papo? - perguntou ele. - Aranha. Com diploma em entomologia, as simpatias de meu pai estavam com os insetos do mundo e ele nunca deixava passar uma oportunidade de falar mal de um aracndeo. - Criaturinhas repulsivas - disse ele, tremendo de repulsa. - Sabia que elas dissolvem as estranhas da presa e depois as chupam como um sacol? So os assassinos seriais de oito pernas do filo artrpode. Mas lembre-se: voc maior do que elas. - Obrigada pelo conselho - eu falei. - Meu trabalho esse - respondeu ele enquanto fechava a porta com um sorriso. Depois que ouvi seus passos sumirem, enfiei-me pela janela e cheguei sada de incndio. Kiki Strike estava encostada na parede, esperando por mim, as roupas pretas e chiques misturando-se na noite. No era exatamente a imagem de uma princesa - s vezes difcil acreditar que ela era humana. Embora o veneno que ela consumira quando beb no a tivesse matado, secara a cor da pele e do cabelo. E como o atentado contra sua vida a deixou alrgica maioria dos alimentos, era improvvel que ela passasse de um metro e meio de altura. Aos 14 anos, parecia uma criatura de um filme de fico cientfica, incrivelmente bonita e estranha.

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- Desculpe pelo atraso - sussurrou ela. Mesmo no escuro, eu sabia que havia alguma coisa errada. Seus olhos azul-claros estejam injetados, as bochechas ainda mais encovadas, e ela no escovava o cabelo havia dias. - Vinte e quatro horas. Acho que seu novo recorde de atraso. Por onde andou? Eu tinha certeza de que voc tinha sido raptada. Passei o dia todo tentando localizar Livia. - Verushka estava doente. Tive de lev-la ao hospital. - Verushka est no hospital? O que ela tem? Ela vai ficar bem? Posso v-la? - As perguntas disparavam de minha boca como projteis de mira ruim e minha viso se toldou enquanto as lgrimas tomavam meus olhos. Verushka no s era o tipo de guardi que eu sempre quis ter engraada, compreensiva e hbil com uma bazuca - mas eu tambm sabia que tinha sido ela quem convencera Kiki a me convidar a ingressar nas Irregulares. Sem a interveno dela, eu podia ter morrido de tdio muito antes de chegar ao ensino mdio. - Verushka j est em casa. Ela est indo bem. Houve um problema na perna dela... Aquela que Sergei Molotov baleou. Comeou a ficar azul h alguns dias. Mas agora est tudo sob controle. Na realidade, ela ia ficar possessa se soubesse que eu te contei. uma velha durona. Um dia e a vi suturar um ferimento na prpria cabea com uma agulha de costura e linha de pesca. Provavelmente ela vai viver mais do que todas ns. - Isso no me surpreenderia - conclu. - Mas como voc est se sentindo? Parece que foi mergulhada em gua sanitria. Tem certeza de que no pegou nada no hospital? - Nada que no possa ser tratado. O que acha de terminarmos o mapa esta noite? - No posso. Algumas de ns tm de ir escola de manh. Meus professores andaram se queixando de que eu apago durante as aulas. - Quer que eu cuide deles? - perguntou Kiki com uma sobrancelha arqueada que tive medo de interpretar. - Acho que posso lidar com eles sozinha - garanti a ela. - Mas preciso mesmo descansar um pouco. Minha me ameaou me deportar para o meio do nada se minhas notas no melhorarem. - Venha comigo esta noite e prometo que vai tirar um cochilo amanh tarde. - Ah, ? Como vai fazer isso? - surpresa. Eu no ia meter voc me problemas.

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- Mas no quero ir ao Cemitrio de Mrmore hoje - gemi. - trabalho demais. - Veja s - contra-atacou Kiki com um sorriso torto. - Eu tambm pensei nisso. Se voc se vestir rpido, podemos usar a entrada do poro de Iris. Os pais dela foram a uma festa. - E a bab? - A bab se trancou no banheiro h uma hora. Secou uma garrafa de xerez culinrios e agora est cantando musicais sozinha. - Sei no, Kiki. O sorriso de Kiki desapareceu enquanto ela tirava uma lasca de tinta da escada incndio. Por baixo de toda a arrogncia, alguma coisa ainda a perturbava. - Voc venceu - concordei, irritada. - Fiquei aqui enquanto visto alguma coisa mais prtica. Mas melhor pensar num plano infalvel para me tirar da escola amanh. - Voltando a meu quarto, estendi a mo pela janela e lhe passei a primeira pgina do New York Times. - Aqui tem uma coisa para voc ler enquanto espera. - , eu j vi os esquilos - disse Kiki. - Enquanto estiverem solta, vo me deixar longe dos jornais. Graas aos filmes do zoolgico, ningum prestou ateno em mim o dia todo. Aquela bunda nas gravaes de vigilncia era inegavelmente de homem. Coloquei a cabea pela janela. - Preocupada que seus 15 minutos de fama tenham acabado? - Aliviada - corrigiu Kiki. - Mais 15 teriam me matado.

*** Em junho, as Irregulares recompensaram Iris McLeod, de 11 anos, com uma associao honorria. Ela no s salvou a vida de Kiki, como tambm descobriu um perfume fedorento que afastava os ratos devoradores de gente da Cidade das Sombras. Sem a ajuda de Iris, jamais teramos continuado nossas exploraes, uma vez que nossas Flautas de Hamelin Reversas pararam de funcionar. Os dispositivos do tipo megafone em miniatura foram projetados para gerar um rudo que os ouvidos dos roedores no suportam. Por um tempo, a Flauta Hamelin Reversa funcionou maravilhosamente, deixando s alguns ratos surdos vagando pelos tneis. Mas com o tempo esses poucos animais proliferaram em um exrcito de um milho de ratos. Os roedores grandes, ferozes e com deficincia auditiva estavam novamente caa de invasores, e qualquer um sem a proteo do perfume de Iris rapidamente assumiria seu lugar

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ao lado das centenas de esqueletos mordidos por ratos que tomavam as passagens e cmaras da Cidade das Sombras. Semicerrei os olhos e me segurei na jaqueta de couro preto de Kiki enquanto ela acelerava o motor de sua Vespa na Bethune Street sem se incomodar em reduzir numa curva. Quando paramos numa derrapada diante da casa de arenito de Iris, a primeira coisa que vi foi o logo das Irregulares estampado na calada. Um i com o formato de uma menina em movimento, ele marcava todas as entradas conhecidas para os tneis subterrneos. Por baixo de um velho ba no poro de Iris, havia um alapo engenhosamente disfarado. Uma escada comprida e enferrujada levava a um quarto oculto a 20 metros do nvel da rua que antigamente pertencera a um contrabandista chamado Angus McSwegan. Segundo Vislumbres de Gotham, um guia do sculo XIX para o lado negro de Nova York, cada garrafa do usque de Angus era batizada com um tico de formaldedo, e graas a isso o efeito era rpido. Era a bebida preferida da Cidade das Sombras, que ficava do lado de fora da porta de Angus. Vi Iris olhando pela janela enquanto Kiki e eu subamos a escada de sua casa. Antes que tivssemos a chance de tocar a campainha, a porta se escancarou, revelando uma loura mnima com um jaleco branco exagerado. - Saudaes, Irregulares - disse Iris. Como Kiki, Iris era incomumente baixa para a idade. Ao contrrio de Kiki, ela possua bochechas de querubim que em geral eram beliscadas por estranhos que a tomavam por uma menina de 8 anos. Passamos pela porta e entramos no hall da frente, ladeado por mscaras horrendas e cabeas encolhidas que os pais de Iris colecionavam de expedies arqueolgicas. - Por que esse jaleco de laboratrio? - perguntou Kiki a Iris. - No me diga que andou fazendo experimentos com a bab de novo. H leis contra esse tipo de coisa, sabia? Iris riu. - Esqueci que estava com ele. Eu estava me preparando para amanh. - O que tem amanh? - perguntei. - Vai participar de uma pea? - Andei praticando para a reunio de amanh, lembra? - Iris pareceu ofendida quando sacudi a cabea. - DeeDee e eu vamos apresentar nossa grande descoberta. Aquela em que trabalhamos o vero todo. Lembra agora? Eu no me lembrava, mas deduzi que era melhor cooperar. - Ah, sim, essa apresentao. , estamos todas muito animadas. - Devem estar mesmo. Minha descoberta vai fazer o perfume repelente de ratos parecer gua de privada.

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- E por falar em repelente de ratos - disse Kiki -, vamos precisar de um novo frasco esta noite. O meu acabou da ltima vez e fui perseguida por umas duas centenas de ratos como se eu fosse feita de marzip. A propsito, quer vir? - Era o jeito dela de se desculpar por esquecer da apresentao de Iris. - Eu adoraria - disse Iris. - Mas meus pais vo chegar a qualquer minuto. Alm disso, quero me certificar de que tudo esteja perfeito para amanh. Se precisar do perfume, h um frasco a mais no ba l embaixo. S trate de ser super silenciosa quando sair. Minha me achou que tinha um ladro aqui da ltima vez que vocs vieram. - Desculpe por isso - disse Kiki. - Oona escorregou ao subir a escada. O nariz de Iris se retorceu ao som do nome Oona. - Era Oona fazendo todo aquele barulho? A pequena Mestre do Crime? - Ser que vocs no podem se entender? - Kiki suspirou. - Toda essa briga est comeando a encher o saco. - Eu me entendo muito bem com ela - reclamou Iris. - No culpa minha se ela no gosta de mim. Na segunda-feira ela disse que se eu no ficasse mais alta, vocs iam me vender a um circo. - Ela disse isso? - Kiki parecia ao mesmo tempo achar engraado e chocante. - S porque ela te sacaneia no quer dizer que no goste de voc - tentei tranquilizar Iris. Oona sacaneia todo mundo. Ela no sabe agir de outra forma. como se fosse socialmente retardada. - Retardada ou no, melhor ela ficar esperta - Iris fumegava -, ou um dia algum vai ensinar boas maneiras a ela. Ouvimos a porta se abrir no segundo andar e uma interpretao desafinada de "Hey, Big Spender" soou pela casa. - Hora de ir - cochichou Kiki, puxando-me para o poro. - A gente se v amanh, Iris. E sempre que tiver o impulso de colocar Oona no lugar dela, tem a minha permisso. - Obrigada - disse Iris com um riso malicioso. - Talvez eu faa isso mesmo.

***

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A temperatura caa a cada passo que dvamos na escada que levava do poro de Iris cidade perdida abaixo de Manhattan. Na base, eu tremi ao ligar minha lanterna numa cmara decorada com engradados de usque vagabundo e o esqueleto mordido por ratos de Angus McSwegan, cujo maxilar se abria num sorriso desdentado. Abri meu mapa. O ltimo tnel inexplorado ficava do lado leste da Cidade das Sombras, a mais de um quilmetro e meio de distncia. - melhor irmos andando - falei com um bocejo. - Temos uma longa caminhada pela frente. - timo! - Naquele momento, as preocupaes de Kiki foram esquecidas. - Estou com vontade de andar. Depois da cmara havia um tnel largo e revestido de pedra. Um lado estava bloqueado por um monte de entulho, resultado de uma exploso infeliz dois anos antes que tinha mandado DeeDee Morlock para o hospital e Kiki para o esconderijo. O outro lado do tnel se estendia diante de ns. Um monstruoso rato cinza atirou-se de um buraco na parede e desapareceu na escurido. Ao passarmos pelas portas que levavam aos bares, sales de jogos e covis de ladres abandonados da Cidade das Sombras, podamos ouvir o bater de milhes de patinhas em volta de ns. Graas ao perfume repelente de roedores de Iris, os ratos mantinham distncia, mas ns duas sabamos que eles esperavam por uma oportunidade de atacar. Tnhamos acabado de virar uma esquina em uma parte conhecida dos tneis, a 5 metros abaixo das criptas da antiga catedral de St. Patrick, quando Kiki pegou meu brao e colocou um dedo nos lbios. Uma porta de madeira estava aberta, bloqueando o caminho a nossa frente. De incio tive aquela mesma sensao enervante que voc tem quando um dia volta da escola e encontra seus livros reorganizados ou sua mesa de cabeceira de cabea para baixo. Mas quando vi o que estava pintado nas tbuas de madeira da porta, quase disparei para a sada. Embora as Irregulares adorassem acima de tudo uma nova cmara para explorar, sempre tnhamos o cuidado de evitar portas trancadas por fora e rotuladas com uma grande cruz vermelha. Sabamos bem demais o que encontraramos. Quem quer que tivesse aberto a porta, no tinha sido uma de ns. Contando at trs em silncio, Kiki e eu pulamos diante da porta e iluminamos a cmara com nossas lanternas. O piso da sala estava cheio de esqueletos, alguns ainda com roupas mofadas e ternos rodos pelas traas. Estes eram os cidados da Segunda Cidade - os criminosos e trapaceiros que encontraram o Criador quando a peste de 1869 grassou nos tneis ocultos de Manhattan. Os poucos sobreviventes trancaram os doentes para morrer em quartos marcados com uma cruz vermelha. A crueldade deles evitou que a doena se espalhasse ao mundo no alto e garantiu que a Cidade das Sombras ficasse esquecida por mais de cem anos. - No estou vendo ningum - expliquei a Kiki enquanto minha lanterna circulava pela sala. -

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Acha que a porta pode ter se aberto sozinha? Kiki examinou a tranca. - Duvido - disse ela. Pouco alm do facho de minha lanterna, alguma coisa se mexeu e fui tomada por um terror que j conhecia. Como acontecera muitas vezes quando visitei a Cidade das Sombras, jamais consegui me livrar da sensao de que parte dos mortos ainda andava pelos tneis. - Talvez tenha sido um deles - conclu, apontando a lanterna para um esqueleto com um chapu de palhinha. - Talvez tenha sido um fantasma. - Um volume intenso apareceu por baixo da camisa do morto e se esgueirou devagar por seu peito. Um rato surgiu da gola e disparou por ns como se tivesse sido chamado para o jantar. - Voc to otimista, Ananka - brincou Kiki. - Tomara que tenha sido um fantasma. Mas fique de olhos abertos. Pode haver algum aqui embaixo. No percebeu nada estranho nos ltimos minutos? Eu estava prestes a sacudir a cabea quando finalmente entendi. - O silncio - falei. - No ouo mais os ratos. - Exatamente - disse Kiki. - Esse o primeiro rato que vejo h algum tempo. No faz voc se perguntar para onde eles foram?

*** O ltimo tnel no mapeado da Cidade das Sombras serpenteava por baixo do Lower East Side de Manhattan. Suas paredes de tijolos esfarelados eram menos impressionantes do que as passagens altas e arqueadas em toda parte da cidade, e s vezes parecia que estvamos andando pelo corredor de uma penitenciria abandonada. Tirei medidas e fiz anotaes enquanto Kiki investigava os cmodos por que passvamos. A maioria estava vazia, embora descobrssemos um depsito cheio de barris de ostras em conserva suficientes para alimentar uma pequena cidade por um ano (mas desconfio de que a maioria dos moradores preferisse passar de fome). Para nossa decepo, nenhuma das cmaras parecia ter uma sada para a superfcie. Quando o tnel deu num beco sem sada em uma porta de madeira simples, preocupei-me em silncio que nossa ltima explorao tivesse sido intil. Na sala cavernosa alm, encontramos dez catres frgeis em uma fileira e um grande guardaroupa encostado na parede mais distante. Nove das camas estavam feitas - os lenis e cobertores de l bem dobrados e enfiados pro baixo do colcho. A dcima cama, porm, estava amarfanhada e seu lenol num monturo no meio do colcho.

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- Quem dormiu na minha cama? - brinquei, mas Kiki estava com a orelha colada na parede ao lado do guarda-roupa e no prestava ateno. Peguei um livro antigo na mesa de cabeceira. A folha de rosto dizia Guia de uma canadense para as donas de casa. Folheei o livro, parando para olhar rapidamente os captulos que davam instrues convenientes para fazer suas prprias calcinhas de aniagem e preparar um nutritivo guisado de alce. - Ei - Kiki chamou. - Ouviu isso? - Ouviu o qu? Os ratos voltaram? - No. Parece gua - disse ela. - Me ajude a afastar esse armrio. Juntas, empurramos o mvel pesado, afastando-o da parede. Atrs dele havia um tnel estreito com altura suficiente para rastejarmos por ele. A superfcie subia em um ngulo acentuado. O rugido da gua corrente enchia o vazio. - Como eu desconfiava - disse Kiki. - Parece arriscado - falei, apontando um par de tbuas no teto do tnel que estavam vergadas com o peso da terra. - No acho que a gente deva verificar antes de Luz dar uma olhada. Pode estar prestes a desabar. - Tem toda razo. Mas sei aonde este tnel vai dar. uma rota de fuga para o rio. Voc sai subindo por aqui. - Ela ergueu os olhos para o teto. Ali, acima de nossas cabeas, havia uma abertura circular cavada na terra - uma sada da Cidade das Sombras. Achamos uma escada em um dos depsitos e a arrastamos para a ltima cmara. Ao lado do buraco, uma srie de degraus de metal levava a um alapo. Embora a maior parte das sadas dos tneis parecesse igual, nunca se sabia onde dariam. Voc podia se ver interrompendo um jantar festivo da mfia, olhando pasma as joias guardadas numa cmara secreta, ou encarando os olhos do pit bull de um contrabandista. A cabea de Kiki bateu no alapo e ela escutou com cuidado antes de abri-lo e se iar para o escuro. - No vai acreditar nisso - cochichou ela. Eu me icei para fora do buraco e segui sua lanterna, que circulava por uma sala enorme. As paredes eram pintadas com murais de prdios antigos e paisagens com palmeiras. Fileiras organizadas de bancos de madeira revestiam o cho. Na frente da sala, havia uma arca de dois nveis feita de madeira e ouro, decorada com um par de lees chorosos. - lindo - sussurrou Kiki. - Acho que sei onde estamos.

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- Parece um templo. - a sinagoga Bialystoker - informei a ela, querendo que o sr. Dedly estivesse aqui para ter um gostinho da minha percia. - H 150 anos, era conhecida como a igreja da Willet Street. Soube de boatos de que antigamente era uma estao da Ferrovia Subterrnea, mas isso ningum conseguiu provar. At agora. - Ento, para que so aquelas camas todas? - , antes da Guerra Civil, algum deve ter escondido escravos foragidos na Cidade das Sombras e os contrabandeados para barcos no rio noite. - Mas ora veja s - Kiki estava maravilhada. - Nosso ltimo tnel inexplorado e finalmente descobrimos que algum fez um bom uso da Cidade das Sombras. Minha f na humanidade foi restaurada. - Faz alguma idea da importncia disto aqui? Este alapo, esta sala, as dez caminhas... Tudo faz parte da histria americana. No h nada parecido em lugar algum. - por isso que uma pena que ningum possa saber deles, a no ser a gente. - Embora estivesse escuro demais para enxergar, eu podia ouvir a advertncia na voz de Kiki. Enquanto descamos sala abaixo, meu corao ainda martelava de empolgao e mil pensamentos quicavam por meu crebro. E se o descobridor do tmulo do rei Tut o tivesse selado e deixado que o deserto o tomasse? E se o explorador que descobriu a Cidade Perdida de Machu Picchu a tivesse deixado oculta nas nuvens? - Kiki, sente-se por um minuto. Temos que conversar sobre isso - pedi. De sobrancelhas arqueadas, Kiki se acomodou na lateral da cama desarrumada. De repente, sua testa se vincou. Ela bateu no lenol ao lado. - Poupe sua aula para depois. Tem alguma coisa na cama - disse ela, abrindo com cuidado o lenol. Uma pequena figura de argila caiu no colcho. Era uma mulher usando uma armadura chinesa antiga, montada num cavalo preto e gordo. No havia dvidas de que era muito mais antiga do que qualquer coisa que tivssemos encontrado na Cidade das Sombras. - As estaes na Ferrovia Subterrnea costumavam ser decoradas com arte chinesa antiga? perguntou Kiki. - Provavelmente no - admiti. - L se vai a sua teoria dos fantasmas. Algum desceu aqui. Ento acho que resta uma

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pergunta. - Kiki me abriu um sorriso perverso. - Qual? - perguntei. - Quem vai olhar embaixo da cama? COMO DETECTAR A PRESENA DE UM INVASOR Est preocupada que seu espao privativo possa ser invadido mas no tem dinheiro para seguranas armados ou feixes de laser? No precisa pirar - h dezenas de opes disponveis. Os dispositivos de segurana baratos e eficazes a seguir no s indicaro uma entrada no autorizada, como muitos tambm mataro um invasor de susto (o que pode ser muito divertido, se voc estiver olhando a cena por um binculo).

Contatos de portas e janelas Esses pequenos e baratos dispositivos magnticos so projetados para emitir um alarme ensurdecedor sempre que aberta uma porta ou janela. Podem ser encontrados em qualquer loja de ferragens e tambm so teis para cmodas, caixas de joias, cofres - ou qualquer coisa que voc possa pensar em abrir e fechar. (Seja prevenida: um determinado invasor pode procurar na internet dicas que ajudaro a desarmar essas engenhocas.)

Detectores de movimento Acredite se quiser, por um preo um pouco maior do que dois ingressos de cinema, voc pode comprar seu prprio sistema de alerta de movimento. Coloque o sensor no local certo e espere que algum entre de fininho em seu quarto enquanto voc est envolvida com seu filme de kung fu preferido. O sensor mandar um sinal a seu receptor porttil, que a avisar com um alarme penetrante ou luzes que piscam. (Os detectores de movimento tambm funcionam bem para a caa de fantasmas.)

Gravador ativado por voz Os dois itens anteriores so timos para proteger seus pertences quando voc no est longe mas e se voc suspeitar de que algum est fuando quando voc no est em casa? Se voc no rica e nem tem talento para instalar sistemas de segurana eletrnicos, recomendo um simples gravador ativado por voz, que comear a gravar ao som de movimento. Voc pode no pegar seu xereta no flagra, mas pelo menos ter uma prova concreta de que aconteceu uma invaso.

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Armadilhas de fios Se voc est com pouco dinheiro - ou precisa de um alarme a curto prazo -, uma armadilha de fios pode ser sua melhor opo. Pegue uma linha de pesca e a estique pela entrada ou numa rea de muito trnsito. (Cuide para que fique a 30 centmetros do cho). Amarre uma ponta da linha a um mvel e prenda a outra ponta a um copinho de plstico. Encha o copo de gua e coloque-o em cima de um jornal. Se, quando voc chegar em casa, o jornal estiver molhado ou no estiver ali -, voc saber que algum entrou em seu quarto. (Advertncia: este truque talvez s funcione uma vez.)

Alarmes do tipo faa voc mesmo Se voc tem habilidade manual e quer um alarme que faa muito barulho, uma rpida busca na internet e levar a instrues para produzir uma ampla variedade de alarmes com peas que talvez j estejam em sua garagem.

CAPTULOS TRS Eau Irresistible s oito horas da manh seguinte, arrastei-me para dentro da Escola para Meninas Atalanta, uma academia particular no Upper East Side de Manhattan, e encontrei os sagrados corredores zumbindo de milhares de conversas aos cochichos. "Ela quase toda plstica, sabia?" "Que cadeia coisa nenhuma. Se a polcia um dia aparecer na minha casa, vou terminar dormindo numa caixa na Quinta Avenida." "Adivinha s quem jantou com o namorado de voc-sabe-quem no sbado?" "O presidente esteve na nossa casa no fim de semana, e ele disse..." Embora muitas de minhas ricas colegas de escola no soubessem ver a hora sem um relgio digital, todas eram insuperveis em um assunto - fofoca. Pelo menos uma vez por ano, em geral depois de um boato maldoso que leve uma aluna a se esconder de um de nossos professores toma para si a responsabilidade de nos alertas que a fofoca cruel e mesquinha, e uma perda de tempo. Embora eu esteja inclinada a concordar com a primeira parte, a segunda no podia estar mais distante da verdade. A fofoca apenas informao que foi empacotada de forma inteligente e pode ser um instrumento poderoso se voc souber us-la.

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Revolues comearam com um nico cochicho. Um papo meio despreocupado pode acabar com uma estrela de cinema. E qualquer bom detetive lhe dir que um comentrio descuidado pode revelar um crime. Quando se lida com fofoca, o truque ficar de boca fechada. Trocar histrias como nadar nua no rio Hudson. Parece muito divertido, at que voc acorda de manh com uma assadura braba onde no veria. Descobri que melhor observar (e ouvir) de longe e resistir ao impulso de participar. Como as aulas voltaram, fiquei zanzando pelos corredores fingindo cuidar da minha vida, enquanto pegava fragmentos de informaes que voavam pelo ar. Durante semanas, o tema mais quente foi a prima de Kiki Strike, Sidonia Galatzina, que todos na Atalanta conheciam como a Princesa. Rica, da realeza e totalmente cruel, a Princesa mandou na escola por anos antes de finalmente sucumbir ao escndalo. Em junho, quatro de nossas amigas mais ntimas foram presas sob a acusao de sequestro e a Princesa desapareceu antes que a polcia pudesse fazer alguma pergunta. Alguns, como as autoridades, acreditam que a prpria Princesa foi uma vtima. Eu era uma das pessoas que sabiam que a linda menina de cabelos pretos e olhos dourados tinha planejado todo o incidente. Parece que todo mundo na Atalanta tinha uma teoria sobre o paradeiro da Princesa. Em setembro, ouvi duas meninas do primeiro ano que conseguiram se convencer de que Sidonia estava morando em um castelo nos Alpes, noiva em segredo do prncipe Uder de Liechtenstein. (Kiki deu uma boa gargalhada com essa.) Mais tarde, ouvi que Dylan Handworthy tinha visto a Princesa em um anncio japons de desinfetante de privada. (Embora a modelo fosse somente parecida, cpias coloridas do anncio rapidamente foram coladas em cada banheiro da escola.) Mas a teoria mais promissora nunca chegou a pblico. Alex Upton insistia ter esbarrado na Princesa enquanto visitava a Galeria de Rubens no museu Hermitage em So Petersburgo. Alex se gabava de que Sidonia havia apresentado seu companheiro Oleg Volkov, um gngster russo que se acreditava ser um dos dez homens mais ricos do mundo. O que chamou minha ateno foi a data. Se Alex estava dizendo a verdade, a Princesa e sua me ainda estavam em So Petersburgo em agosto - um ms inteiro depois de as Irregulares perderem seu rastro. Fui a sombra de Alex por mais de uma semana, na esperana de obter mais informaes. Mas nesta manh eu estava cansada demais para o trabalho de detetive. Fo s por acaso que passei por perto enquanto ela conversava com uma amiga na frente do laboratrio de biologia. - Os esquilos no atacam pessoas - insistia a amiga. Parei e fingi mexer no meu caderno, morrendo de vontade de informar a elas que uma busca rpida na internet provaria que os esquilos tendem violncia contra seres humanos. - S estou te contando o que eu soube - disse Alex. - No ligo se voc acredita.

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Uma terceira menina se juntou ao grupo. - Acredita no qu? - Uma das bolsistas disse que foi atacada por esquilos ontem. - Esquilos? - repetiu a recm-chegada, incrdula. - Foi o que eu disse - zombou a segundo menina, sentindo-se mais confiante, agora que chegara apoio. - No, s que aquele amigo do meu irmo teve o iPod roubado por um esquilo ontem - disse a terceira menina. - Est vendo? - Alex parecia triunfante. - , ele tinha sado de uma exposio no museu e estava indo a p para casa pelo Central Park quando um esquilo desceu de uma rvore e pousou na cabea dele. Depois pegou o iPod dele e correu para os arbustos. - Como um esquilo pode pegar um iPod? - perguntou a ctica. - Ele disse que no era um esquilo comum. Era imenso... Tipo, com meio metro. Ele tentou avisar a um policial, mas o cara riu e disse a ele para no usar drogas. Ei, que cheiro esse? - Que cheiro? - Quer dizer que no est sentindo? Parece um banheiro qumico carregado de chili. Bastou uma farejada rpida para confirmar que havia mesmo um toque de esgoto no ar. O odor ficava mais forte e comeou a vagar por toda a escola. Centenas de narizes foram tapados de nojo e as paredes soavam com um coro de "Ecaaaa!" - Ateno! - ladrou a diretora Wickham pelo alto-falante. - Recebemos um alerta da vigilncia sanitria de que houve um refluxo de esgoto no prdio e precisamos evacu-lo. Alunas do oitavo ano para baixo, por favor, renam-se no ptio. Alunas do primeiro ano do ensino mdio para cima esto dispensadas at amanh de manh. Cem vozes nasaladas soltaram um grito. Kiki Strike cumpriu sua promessa.

***

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Enquanto eu ia para casa para uma soneca muito necessria, uma menina plida e baixinha de peruca preta e culos de sol se junto a mim na esquina da 68 com a Lexington. Como tinha sido aluna da Escola Atalanta, Kiki no podia se arriscar a ser reconhecida. Andamos em silncio para o metr e esperamos na extremidade da plataforma. - timo trabalho! - Eu a elogiei depois que no havia mais ningum por perto para ouvir. Como voc conseguiu que o esgoto flusse? - No fiz isso. S liguei para a diretora Wickham - ela se gabou. - Ah... E depois atirei uma daquelas belezinhas pela janela do banheiro. - Ela abriu a mo o bastante para revelar uma bomba de inhaca do tamanho de uma ameixa. - DeeDee tem uma caixa cheia delas no laboratrio. Adivinha qual o ingrediente secreto? - Coc? - arrisquei. - Fresquinho, das caladas do Upper West Side. Ela fez um acordo com um cara que leva ces para passear no bairro dela. - Que nojo - falei. - Espero que leve as suas mos quando chegar em casa. - Est vendo at que ponto eu vou para evitar que voc se lasque? - disse Kiki. - O que agradeo, acredite. S espero que eu consiga chegar em casa. Ser um milagre se no dormir no metr e parar no Brooklyn. Alis, soube de uma coisa interessante antes de voc evacuar a escola. - Onde dizem que Sidonia est agora... pastoreando cabras no Uzbequisto? - Kiki riu. - No, no era sobre Sidonia. Era sobre os esquilos. Eles comearam a assaltar as pessoas no fim de semana. - Foi o que eu soube. Eu estava pensando em fazer uma pequena busca por esquilos enquanto estiver por aqui. Mas agora os roedores cleptomanacos no so a minha maior preocupao. - Tem razo. Primeiro temos de descobrir quem esteve no tnel. Pelo mais breve dos instantes, Kiki pareceu confusa. - claro - disse ela, assentindo vigorosamente. - O invasor prioridade mxima. Um trem entrou na estao com um guincho de ensurdecer. Eu embarquei, mas Kiki ficou na plataforma. Acho que ela pde sentir a pergunta que eu estava morrendo de vontade de fazer.

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Inclinei-me para fora das portas. - Voc no vem? - Pensando bem, vou dar uma caminhada no parque - disse Kiki. - Vejo voc na reunio.

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- Rpido! Est atrasada! - DeeDee praticamente gritava ao abrir a porta de sua casa perto da Universidade de Columbia. - Todo mundo est l em cima no laboratrio e Oona est nos deixando doidas. - Desculpe. Dormi demais. - Segui DeeDee enquanto ela quicava por cinco lances de escada at o sto. Os fundilhos da cala davam a impresso de que ela tinha sentado num pudim de graxa, e uma gororoba roxa que balanava feito gelatina estava grudada em suas trancinhas. Kiki usou uma de suas bombinhas de inhaca para fechar a Escola Atalanta, ento eu pude tirar uma soneca. - Que bom que algum encontrou utilidade para elas. Meus pais ameaaram se mudar se eu no parasse a produo. Toda a casa fede a uma fbrica de fertilizante. Nem posso te dizer o alvio que foi quando comecei a trabalhar com Iris. - Ento essa a grande descoberta de que Iris andou falando? - perguntei. - Meus lbios esto selados, Nancy Drew. Iris me mataria se eu estragasse a surpresa respondeu DeeDee. - Trabalhamos nisso o vero todo. - Espero que voc no a deixe usar nenhuma substncia perigosa - ressaltei, sabendo que a elegncia no estava entre os muitos dons de Iris. - No estou a fim de morrer hoje. - Por que todo mundo trata Iris como uma criancinha? - DeeDee fungou. - Eu estava fazendo meus primeiros explosivos quando tinha 11 anos. - , e olha aonde isso te levou. - Apontei para a cicatriz que atravessava sua testa, resultado infeliz de um lote incomum de explosivos. - No acha que isso me deixa interessante? - DeeDee levava tudo a srio, menos sua aparncia. - Na minha escola, todo mundo quer conhecer a garota da cicatriz.

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No alto das escadas ficava o quarto e laboratrio de DeeDee. Ela tentou ao mximo arrum-lo para a reunio, mas o armrio estava inchado de roupas sujas e uma coleo impressionante de embalagens de comida chinesa delivery espiava por baixo da cama. Nem suportei pensar no que tinha sido varrido para baixo do tapete. Um monturo do tamanho de uma bola de softball emitia um odor que s podia ser descrito como catinga. Mas DeeDee no parecia se importar. No que dizia respeito a ela, o trabalho domstico era para pessoas que tinham tempo demais nas mos e de menos na cabea. S seu laboratrio, que tomava metade do quarto grande, era imaculado. Bqueres, frascos e tubos de ensaio de vidro cintilavam como cristal, e um arco-ris de substncias - algumas brilhando - estava organizado nas prateleiras. Na frente do laboratrio, seis cadeiras de armas foram dispostas em semi-crculo e todas, exceto duas, estavam ocupadas. Luz puxava impaciente o rabo de cavalo enquanto Betty Bent reaplicava um jogo de clios postios que tinham descolado. Eu esperava ter a oportunidade de perguntar a Kiki o que a incomodava, mas Oona j estava sentada ao lado dela. - Quanto tempo isso vai levar? - ouvi Oona perguntar. - Tenho uma coisa importante para falar. - Vai levar o tempo de que Iris precisar - disse Kiki, asperamente. - Ananka e eu tambm temos novidades, mas estamos dispostas a esperar nossa vez. Iris est ansiando por isso h meses. Oona revirou os olhos e fitou o teto. Peguei a cadeira mais distante possvel. DeeDee bateu de leve na porta do banheiro e a cabecinha de Iris espiou o laboratrio. - Esto todas aqui? - cochichou ela para DeeDee. - Podemos comear? - No podemos te ouvir, Iris - disse Oona. DeeDee lhe lanou um olhar desagradvel. - Sim, esto todas aqui - disse ela a Iris. A porta do banheiro se fechou de novo enquanto DeeDee se sentava. Exatamente dez segundos depois (ela devia estar contando), Iris fez sua entrada. Usava um jaleco de laboratrio enorme que chegava aos tornozelos e culos de proteo laranja. O cabelo tinha sido puxado num coque de aparncia oficial. Oona riu. - Por que ningum me contou que era Halloween? - ela cacarejou. - Qual o seu problema? - grunhiu DeeDee.

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- SHHHH! - insistiu Kiki. Iris fez o mximo para ignorar a comoo. - Boa tarde, companheiras Irregulares. - Oi, Iris - disse Betty. Em homenagem ao grande dia de Iris, ela vestiu um terninho Chanel vintage e sua peruca ruiva preferida. - Obrigada por virem. Espero que todas achem minha apresentao interessante e educativa. Iris abriu um armrio e pegou uma bandeja prateada. Nela havia dois frascos de cristal cheios de um lquido mbar. Luz virou-se para DeeDee. - O que , mais perfume? - Iris responder a suas perguntas esta noite - respondeu DeeDee. - Ento voc andou fazendo perfume? - bocejando, Luz perguntou a Iris. Tinha pouco interesse em coisas de mulherzinha. - Pode-se dizer que sim. - Iris deu um sorriso forado. - Posso cheirar? - Desculpe, Betty. Eu esperava que Oona fosse a primeira a experimentar minha nova criao. Chama-se Fille Fiable. - Pode esquecer, Iris. J estou com perfume - disse Oona. - Foi feito sob encomenda por um perfumista profissional e custa 400 dlares o frasco de 25ml. No estou interessada em feder a laboratrio de qumica. - Compreendo perfeitamente. - Quando Iris parece tomar o insulto com bom humor, comecei a ficar preocupada. - E se eu colocar um pouco no meu prprio pulso e deixar voc dar uma cheirada? - Iris... - disse DeeDee num tom de alerta. Vi uma das sobrancelhas de Kiki se erguer. - Est tudo bem, DeeDee - insistiu Iris. - Oona no precisa usar para apreci-lo. - Sei que vou sobreviver - disse Oona, revirando os olhos e levantando-se da cadeira.

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Iris pegou um dos frascos de cristal na bandeja. Puxando a manga do jaleco, passou um pouco do lquido no brao e o agitou no ar antes de oferec-lo a Oona. Oona se curvou e inalou fundo. Seu nariz de imediato se enrugou de nojo. - Acho que precisa de um nome melhor para isso - disse ela. - Que tal Eau de Sovaco? quase to horroroso quando se perfume repelente de ratos. Iris assentiu pensativamente. - Achei que diria isso. No especial o bastante para uma garota de seu gosto. Quer dizer, olhe para voc. So brincos de diamante que est usando, no so? - Dois quilates cada um - gabou-se Oona. Todo mundo tinha um ponto fraco, mas Oona tinha mais do que sua parcela de direito. No topo da lista que inclua bolsas de crocodilo e meias de cashmere, estavam diamantes. - So lindos - disse Iris, deixando perfeitamente claro que queria dizer o contrrio. - Mas voc fica meio vagabunda com eles. Acho que fica melhor em Ananka, no concorda? O restante de ns prendeu a respirao, esperando que comeasse a carnificina. Deslizei para a frente de minha cadeira, preparando-me para pular em resgate a Iris. Foi quando Oona surpreendeu a todas ns. - Sabe de uma coisa, voc tem razo - concordou ela. - Sempre pensei que eles eram meio bregas. Quer, Ananka? - Ela tirou os diamantes das orelhas e os jogou no meu colo. - E esse vestido - disse Iris. - No a valoriza muito. Li na Vogue, na semana passada, que est muito mais na moda usar s uma combinao durante o dia. - mesmo? - disse Oona. - Devo ter perdido essa edio. Acha que eu devia tirar o vestido? Estou com uma combinao por baixo. Mas no ia ficar meio frgido? - Frio, idiota - declarou Iris. - Uma mulher deve estar disposta a sofrer pela moda. - Mas no posso estar mais de acordo! - anunciou OOna, tirando o vestido. Ela se postou na nossa frente com uma combinao rosa-clara. - Que tal isso? Fabulosa, no ? Luz caiu da cadeira, rindo. - Est drogada, Lopes? - cortou Oona. - Tanto faz. Eu no esperaria a compreenso de uma garota que se veste como o Mr. Goodwrench. - Hmmm, Iris - eu disse, reprimindo uma gargalhada. - At que ponto voc vai com isso? - Iris

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me ignorou. - Voc est tima, Oona. Depois da reunio, vamos at sua casa nos livrar de todas as coisas feias do seu armrio. Alis, eu sempre me perguntei onde voc morava. Ningum jamais foi a sua casa, no ? Por que no nos conta? - J chega - ladrou Kiki antes que Oona tivesse a oportunidade de falar. Ela pegou o vestido de Oona e lhe entregou. - V ao banheiro e vista suas roupas - ela a instruiu. - Mas esse vestido horrendo! - Oona gemeu. - Confie em mim - insistiu Kiki. Depois que Oona fechou a porta do banheiro, Kiki passou um brao orgulhoso em Iris. - Impressionante - disse ela. - Cruel, mas impressionante. - Obrigada! - cantarolou Iris. - Oona estava pedindo por isso. - verdade, mas espero que no tenha ido longe demais. No queira ter Oona como inimiga. Voc sabia disso, DeeDee? - No, mas concordo com Iris. Oona estava pedindo por isso. - Estou com DeeDee. Ningum me faz rir tanto h meses - disse Luz. - Ento o perfume pode forar as pessoas a fazerem o que voc quer? - Bem que eu gostaria. O Fille Fiable s faz as pessoas confiarem em voc. Se derem uma fungada completa, ficaro mais dispostas a contar os segredos delas... Ou a acreditar no que voc lhes disser - explicou Iris. - Quanto tempo leva para passar o efeito? - perguntei. - S alguns minutos - DeeDee me garantiu. - Oona deve recuperar o juzo logo. Olhei para Iris. - Neste caso, eu recomendaria dar no p rapidinho. A porta do banheiro bateu na parede, tilintando os frascos de vidro de DeeDee. Por um momento, pensei que podia explodir uma briga, mas Oona simplesmente veio at mim e pegou os diamantes.

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- Truquezinho engraado - murmurou ela a ningum em particular antes de sair do sto num rompante e descer a escada. Enquanto o restante de ns ficava sem fala, Betty e DeeDee partiram atrs de Oona. - Epa - disse Luz, enfiando a mo no fundo dos bolsos do macaco. - Parece que Oona teve uma overdose do prprio remdio. - Eu no pretendia mago-la - disse Iris. - S estava tentando retribuir por todas as vezes em que ela se divertiu minha custa. - Voc deve ter atingido um ponto fraco - falei. - Ela vai perdo-la. - Acha mesmo? - perguntou Iris, cheia de esperana. - Claro. - Minha mentira no era convincente e Iris comeou a fungar assim que Betty e DeeDee voltaram, sem flego. - Ela no vai voltar - anunciou DeeDee. - Vamos continuar com o show. J tive o suficiente de Oona por hoje. Na verdade, eu mal me lembro de quando no fiquei enjoada de Oona. Se quer saber, a menina d mais trabalho do que vale. - DeeDee bateu a mo na boca. - Caramba... O que foi que eu disse? Esse perfume realmente solta a lngua da gente. - Oona s est chateada - disse Betty. - Tem alguma coisa errada. Ela agiu de forma estranha a semana toda. No acham melhor adiar a reunio? - No podemos - disse Kiki. - Vamos deixar Iris terminar a apresentao. Depois temos negcios importantes a discutir. Vou falar com Oona esta noite. Ela vai voltar. Vamos precisar da ajuda dela. Iris? Est pronta? Uma Iris de olhos meio lacrimosos voltou sua apresentao. - Humm. Onde eu estava mesmo? T legal. Depois que o perfume que meus pais trouxeram de Bornu funcionou to bem nos ratos, comecei a pensar em outras coisas que eu podia fazer. E a li no jornal sobre uns cientistas da Sua que inventaram um spray que faz as pessoas parecerem confiveis. Quando contei a DeeDee sobre isso, ela se ofereceu para me ajudar a melhorar a frmula deles. - Os suos usaram ocitocina, um hormnio secretado pela glndula pituitria, com funes de neurotransmissor... - comeou DeeDee. - D para falar na nossa lngua? - perguntei.

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- Claro. - DeeDee sorriu. - Para aquelas de vocs que preferem dormir nas aulas de biologia, a ocitocina uma substncia em nosso corpo que nos ajuda a formar laos com os outros. Compe o que nos ajuda a nos apaixonar. Mas em pequenas doses, ela faz com que voc confie nas pessoas a seu redor. Por exemplo, a ocitocina um dos motivos para que as meninas gostem de fofocar e trocar segredos. Isso bom. No precisamos mudar a frmula sua; s a tornamos um pouco mais potente. Foi assim que chegamos ao Fille Fiable. "Testamos nosso primeiro lote em um cinema desta rua. S passava filmes porn e pensei que poderia convencer o pessoal da bilheteria de que Iris tinha 17 anos. No foi a melhor ideia que tive. A mulher da bilheteria estava atrs de 5 centmetros de vidro e no conseguiu sentir o cheiro do perfume. Mas as pessoas na fila atrs da gente ficaram to ultrajadas quando no entramos que exigiram ver o gerente. - Eles foram to legais. - Iris comeava a gostar da apresentao de novo. - Eles foram expulsos do cinema - disse DeeDee. - Iris e eu tivemos de sair dali antes que o efeito do perfume passasse e eles deduzissem que brigavam para deixar uma menina de 11 anos ver um filme obsceno. Iris se intrometeu: - Mas depois pensei em outra maneira de testar o perfume. Meu pai uma vez me disse que h centenas de dinossauros no poro do Museu de Histria Natural que ningum jamais ver. Ento DeeDee e eu convencemos um dos seguranas para nos levar numa excurso. - um pouco mais complicado do que isso - explicou DeeDee. - preciso ter cuidado com a frmula. Voc no pode simplesmente inventar uma coisa que seja totalmente inacreditvel. No podamos dizer ao segurana que ramos professoras visitantes de paleontologia ou coisa assim, ento pensamos em algo mais realista. Dissemos a ele que o pai de Iris estava pesquisando nos arquivos de dinossauros e que precisvamos contar a ele que a me de Iris estava prestes a ter um beb. - Dissemos que o celular dele estava desligado - acrescentou Iris. - Funcionou perfeitamente. O segurana nos levou por todo o poro. Iris tinha razo. Eu nem acreditei no que eles tinham guardado l. Vimos ossos que eu juro que no vieram de nenhuma criatura da Terra sobre a qual eu tenha lido. claro que tivemos de reaplicar nosso Fille Fiable a cada vez que o segurana dava as costas. Quando estvamos prestes a ir embora, Iris fingiu receber uma mensagem de texto que dizia que o pai j estava a caminho do hospital. - Inteligente. - Kiki assentiu com aprovao. - E o que o troo no outro vidro? - perguntei.

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Iris ergueu o frasco de cristal. Seu contedo mbar brilhava na luz. - Este o Eua Irresistible. Nossa segunda obra-prima. - Percebemos que, com alguns retoques, nossa poo podia ter outras utilidades - disse DeeDee. - Ainda no testamos, mas se nossos clculos estiverem corretos, deve fazer jus ao nome. - uma poo do amor? Anda logo, borrifa um pouco aqui - ofereceu-se Betty, estendendo o brao. DeeDee sacudiu a cabea. - No acho que seja uma boa ideia. Como eu disse, ainda no testamos. - Tem que comear por algum lugar - disse Luz. - A Betty me parece uma boa cobaia. - Tudo bem, Betty, mas no v reclamar comigo se comear a brotar cabelo nos lugares errados - alertou DeeDee. - Por que eu reclamaria disso? Sabe quanto custa um bigode falso convincente hoje em dia? Quando quiser, Iris. Iris tirou o atomizador do vidro e passou em Betty. - No acho que deva receber um borrifo completo. DeeDee estava brincando sobre o cabelo, mas pode provocar assaduras. Betty passou um pouco de Eau Irresistible no pulso e inalou. - Ai. Tem cheiro de chul. Vamos ser se funciona. - Ela se virou para Luz e bateu os clios falsos. - Voc me acha irresistvel? - perguntou ela numa voz ardente. Luz inclinou-se para Betty, como que atrada pelo cheiro do perfume. - Sabe de uma coisa, Betty, nunca conheci algum completamente... - Luz parou como se procurasse pela palavra certa. - ...resistvel. Todas ns rimos e Betty deu de ombros. - Valeu a pena tentar, n? Tudo em nome da cincia.

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- Talvez s funcionasse com o sexo oposto - disse DeeDee. - Ou talvez voc no tenha passado o bastante. Vamos ter que fazer alguns testes antes de termos certeza. Iris avanava para pegar o vidro de Eau Irresistible com Betty quando tropeou na beira do tapete de DeeDee. Vendo Iris se atirar para ela, Betty inclinou-se muito para trs e a cadeira virou. Kiki pegou o vidro de perfume, mas antes disso a maior parte do contedo foi derramada. Betty olhou para cima chocada, a peruca vermelha ensopada de perfume, enquanto o cheiro de chul enchia o quarto. Iris olhou, petrificada, quando DeeDee tirou o cabelo da cabea de Betty e o jogou num canto. Depois arrastou Betty ao banheiro e lhe deu um banho totalmente vestida. - Enxgue o mximo que puder enquanto ainda estiver vestida - ouvimos suas instrues. Depois tome um banho. Tem toalha no armrio. Vou trazer alguma coisa para voc vestir. - Mil desculpas! - exclamou Iris enquanto DeeDee fechava a porta do banheiro e voltava ao laboratrio. - Acidentes acontecem - murmurou DeeDee, vasculhando o armrio em busca de roupas limpas. Iris abriu a porta do banheiro. - Desculpe, Betty! - gritou ela pela fresta. - E ns? - Luz gemeu. - Pelo cheiro, parece que tem uma meia gigante e suada aqui. - Vou abrir a janela - eu disse, apertando o nariz. - Sabe de uma coisa, DeeDee, no acho que aplicar mais dessa coisa v fazer com que funcione melhor - Kiki informou nossa anfitri. - Ningum neste quarto parece muito atraente agora. - - admitiu DeeDee. - Acho que vamos voltar prancheta com o Eau Irresistible.

***

Dez minutos depois, Betty saiu do banheiro e se sentou ao lado de uma Iris infeliz. Usava uma camiseta de clube de qumica e jeans de DeeDee, que era uns 8 centmetros mais curto e coberto de manchas verdes. Apesar da roupa nada elegante, era um pouco enervante ver Betty sem disfarce. Por baixo de toda a maquiagem e narizes de borracha, ela era extraordinariamente bonita.

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- Achei sua apresentao fascinante - disse ela, mais preocupada com Iris do que consigo mesma. - No se preocupe comigo. - Voc ainda est fedendo um pouco - Iris fungou... Pode durar alguns dias. - No ligo. Comprei um novo uniforme de lixeiro que estou morrendo de vontade de experimentar - disse Betty. - A gente pode aprender todo tipo de coisa interessante fuando o lixo dos outros. O cheiro deve tornar o disrface mais convincente. - verdade - disse Iris, animando-se um pouco. Ela entregou um saco plstico a Betty. - Luz ia atirar sua peruca pela janela, mas eu sei que sua preferida, ento a salvei. Mas talvez voc prefira lavar antes de usar de novo. - Ou queimar - disse Luz. - J acabamos aqui? Eu disse a minha me que ia chegar em casa oito. - Ainda no - disse Kiki. - Sente-se. H mais algumas coisas na agenda. - sobre os ataques de esquilo? - perguntou Betty. - Voc ouviu falar deles? - perguntei. - Claro. Uma menina na escola teve a carteira roubada. Todo mundo est falando nisso. - , ontem um garoto foi assaltado no Morningside Park - acrescentou Luz. - E outra noite um esquilo gigante apareceu na janela da loja de banho e tosa do primo de uma amiga minha. Esses roedores esto virando uma ameaa de verdade. - Vamos tratar da questo dos esquilos mais tarde - disse Kiki. - Agora temos problemas maiores. Ananka, quer contar a elas? - Algum esteve na Cidade das Sombras. Kiki e eu descemos ontem noite. Primeiro encontramos aberta uma das portas com a cruz vermelha, depois descobrimos isto. - Quando ergui a estatueta chinesa, vi trs caretas femininas. Elas sabiam que significava encrenca, e s Iris parecia preparada para o incio da aventura seguinte. - Pode ser a Fu-Tsang? - perguntou Betty. Graa a Sidonia Galatzina, a gangue de contrabandistas chineses j entrara na Cidade das Sombras. - Eles no fazem contrabando de coisas assim? - Duvido que seja a Fu-Tsang - disse Kiki. - A maioria deles est na cadeia. O restante provavelmente te medo demais dos ratos para descer os tneis. Trs deles foram mesmo devorados da ltima vez.

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- Ento, quem acha que pode ser? - perguntou Luz. - No sabemos - admiti. - Nem sabemos como entraram l. - Mas precisamos descobrir - disse Kiki. - Algum tem alguma idia? - Tenho alguns detectores de movimento que acabei de fazer - disse Luz. - Eu ia us-los para evitar que minhas irms xeretassem minha oficina, mas acho que isso pode esperar. Vou ter que fazer outros, mas no deve demorar muito. - Quando vo ficar prontos? - perguntou Kiki. - Se eu ficar acordada at tarde, posso ter tudo preparado amanh. Mas h uma coisa de que vou precisar. - O qu? - Se quisermos colocar os detectores de movimento em todos os lugares certos - disse Luz -, vou precisar do mapa da Cidade das Sombras. Eu estremeci quando ela disse isso. Ao longo de todo o vero, assumi a responsabilidade, sozinha, pela guarda do mapa. Afinal, s restavam duas cpias dele no mundo. O primeiro mapa inacabado estava em um disco roubado por Sidonia Galatzina. O segundo era uma nica folha de papel que em geral eu guardava enfiada entre as pginas de Vislumbres de Gotham. No havia outras cpias, nem arquivos de computador. Depois de tudo o que aconteceu, as Irregulares no podiam se arriscar a deixar a verso final cair em mos erradas. Nunca afirmei possuir poderes paranormais, mas no momento em que o mapa no estivesse mais em meu poder, eu sabia que era encrenca na certa.

COISAS QUE VOC PODE APRENDER VASCULHANDO O LIXO Vrios anos atrs, um britnico misterioso comeou a fornecer histrias constrangedoras aos jornalistas de Londres sobre a vida particular de gente famosa - e ningum conseguiu descobrir de onde ele tirava as informaes. Muitos sugeriram que ele estava invadindo computadores de celebridades ou vigiando suas casas com cmeras ocultas e dispositivos de escuta. A verdade era muito mais... suja. Todos os furos vinham de uma fonte de baixa tecnologia - o lixo. Nos Estados Unidos, o lixo propriedade pblica. Assim que voc o coloca no meio-fio, qualquer um pode dar uma olhada. uma arca do tesouro de informaes para detetives, jornalistas, pais e criminosos que no tm escrpulos em revirar suas cascas de banana e papel

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higinico usado para descobrir o que tem depois. Um nico saco de lixo pode revelar o seguinte:

Tudo que um vigarista precisa para fazer uma farra de compras Cuidado quando jogar fora qualquer documento que traga sua conta bancria ou nmeros de carto de crdito, a no ser que esteja disposta a pagar a conta das frias em Las Vegas de um estranho ou suas ligaes para uma hotline de psicticos. Seus nmeros de telefone (e de quem liga para voc) Uma conta de celular dar a um enxerido uma lista dos telefonemas que voc fez ou recebeu por um ms inteiro. Ento, cuidado com quem conversa - ou destrua sua conta antes que ela chegue ao aterro sanitrio.

Uma lista de amigos, amados e inimigos mortais Anda trocando bilhetinhos com a paixo de sua amiga? Sua av totalmente ignora o conselho do programa de proteo a testemunhas e lhe manda um carto de aniversrio? Voc andou babando para fotos nada lisonjeiras de seu abominvel professor de matemtica? Jogue tudo de forma apropriada no lixo, ou esteja preparada para pagar o preo.

Suas realizaes acadmicas (ou a falta delas) Se voc uma aluna estelar, esta pode no ser sua maior preocupao. Mas se suas provas escolares revelam que voc anda passando muito mais tempo explorando sites nada educativos na internet, voc pode querer dispor das evidncias de uma maneira discreta.

Um cardpio de suas comidas preferidas Uma vegetariana declarada que curte um hambrguer escondido de vez em quando - ou uma manaca por sade que cultiva um amor proibido por bolos recheados - deve ter em mente que uma olhada na lada de lixo pode revelar todos os seus pontos fracos.

Seus maus hbitos Voc sabe quais so. Voc se importaria de compartilh-los com os outros?

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Todos os lugares em que voc esteve Itens incontveis de seu lixo - recibos, sacolas de compras, passagens areas, curativos cirrgicos - podem ajudar algum a descobrir suas atividades. S os joque no lixo se voc se comportou muito bem.

CAPTULO QUATRO O ataque dos esquilos Pela primeira vez em semanas, eu estava enfiada na cama num horrio razovel, mas por mais que contasse pombos (no estava familiarizada com carneirinhos), no conseguia dormir. Oona estava zangada, Kiki estava preocupada, esquilos atacavam gente inocente no parque e algum tinha entrado na Cidade das Sombras. Mas, pior de tudo, o mapa estava nas mos de Luz - e fora de meu controle. Na manh seguinte, eu fui praticamente sonmbula para a escola. No incio do primeiro tempo, j havia deixado meu livro de geometria no metr, machuquei minha virilha esbarrando num parqumetro e esqueci de desligar meu celular. Justo quando eu comeava a cochilar no meio da aula do sr. Dedly sobre a construo do muro holands, comeou a tocar o tema de Tubaro. Os celulares eram proibidos na Escola Atalanta e eu preferia ser pega com um cadver no armrio a ter um celular tocando na minha mo. Estremeci enquanto todas as cabeas na sala se viraram para a bolsa que estava pendurada na minha cadeira. - Fora, Ananka - berrou o sr. Dedly. - Entregue sua bolsa musical diretora imediatamente. Uma menina chamada Petra Dubois teve a ousadia de dar uma risadinha enquanto eu me levantava. - Ser que a diretora Wickham vai gostar de saber quem escreveu seu ltimo trabalho? cochichei enquanto passava pela carteira dela, piscando quando ela arfou. As fofocas podem ser mesquinhas, mas certamente tm suas vantagens. - FORA! - gritou o sr. Dedly. Quando estava no corredor, rapidamente enfiei no banheiro e atendi o telefone. - melhor que seja algum ligando da cadeira - grunhi. - pior - disse a voz do outro lado. - Eu criei problemas para voc?

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- Digamos apenas que posso vislumbrar um futuro sombrio. O que voc quer, Betty? - Acabei de falar com Kiki. Luz foi assaltada a caminho da escola hoje de manh. - Houve uma breve pausa. - Por esquilos. A ideia de que Luz Lopez tinha sido vtima de um roubo, particularmente perpetrado por um animal silvestre, era assombrosa. Seu temperamento carrancudo em geral conseguia manter a distncia a maioria das pessoas e animais. - Onde? - perguntei. - Ela est machucada? - Ela est meio arranhada, mas vai sobreviver. Ela disse que estava atravessando o Morningside Park quando trs esquilos imensos pularam nela. Um corredor os afugentou, mas sua bolsa j tinha sumido. - Os esquilos se mudaram para l? Quanto dinheiro eles levaram? - perguntei. - No tinha dinheiro nenhum, Ananka. - Betty tentava dar a notcia gentilmente. - No - gemi. - . Eles pegaram os detectores de movimento. E o mapa. Meus piores temores tornaram-se realidade. - O que Kiki disse? - Ela quer uma reunio conosco na casa dela depois da aula. Vamos ao Morningside Park para recuperar o mapa. - T brincando? - perguntei. - De jeito nenhum, os esquilos ainda esto l. - Kiki disse que voc diria isso. Ela me falou para lhe dar um recado. - Que recado? - Ela quer saber se voc tem uma ideia melhor. - Vou pensar em uma no caminho para o reformatrio - respondi irritada e desliguei.

***

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O caminho para a sala da diretora Wickham era conhecido como a prancha (tipo "Jordan foi obrigada a andar na prancha ontem e nunca mais ningum a viu"). A porta ficava no final de um corredor escuro em uma parte da escola que a maioria das pessoas evitava. Era um fato notrio que, nos tempos em que o prdio era um lar de crianas geniosas, a sala pertencia a um mdico que gostava de praticar suas tcnicas cirrgicas em infelizes delinquentes. Embora eu sentisse certa simpatia pela diretora Wickham, havia muitas meninas da Atalanta que juravam que ela podia ser igualmente cruel. Bati na porta antes de abrir uma fresta. A diretora Wickham folheava uma pilha de pastas e parecia minscula e velha atrs de sua enorme mesa de carvalho. A julgar pelas histrias que rolavam por a, podia-se esperar encontrar as cabeas de alunas desobedientes como trofus de caa nas paredes. Em vez disso, dezenas de fotos empoeiradas estavam penduradas no reboco sujo. Em uma delas, uma conhecida pintora posava ao lado de sua obra-prima numa exposio de arte moderna. Outra foto foi tirada na recente posse da primeira senadora mulher de Nova York. O restante das fotos abrangia pelo menos quatro dcadas, mas todas tinham duas coisas em comum. Cada uma delas focalizava mulheres famosas - diretoras, escritoras, executivas e cirurgis. E em cada uma, escondida em algum lugar ao fundo - a cara borrada ou meio oculta por uma taa de fundo - a cara borrada ou meio oculta por uma taa de champanhe -, estava a diretora Wickham. Mesmo nas fotos em preto e branco tiradas nos tempos em que as mulheres nunca saam de casa sem seus chapus, luvas e meias, ela parecia ter 100 anos de idade. - Tive um pressentimento de que a veria em breve, srta. Fishbein - murmurou a diretora sem levantar a cabea. - Entre. Fique vontade. Eu arriei em uma das cadeiras duras de couro. Enquanto esperava que ela terminasse com a papelada, vi uma bomba de inhaca com defeito em sua mesa. O pavio estava chamuscado, mas no tinha queimado. - Ento - disse a diretora finalmente, baixando a caneta e retirando os bifocais. Quando os olhos dela encontraram os meus, percebi que mesmo sem os culos grossos ela podia ver coisas que os outros no podiam. - O que voc tem a ver com isso? - O que isso? - perguntei com minha voz inocente. - Esse o motivo da perturbao de ontem. Acredito que voc chamaria de bomba de fedor. Uma bomba de fedor particularmente eficaz, devo acrescentar. Quem quer que a tenha feito merece uma suspenso da Atalanta e uma bolsa em Harvard. Perguntei se voc sabia alguma coisa sobre isso, mas vi suas notas em qumica, srta. Fishbein, e duvido que esteja apta para a tarefa.

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- Tem alguma pista? - Nenhuma - respondeu a diretora. - Talvez eu deva pedir a sua amiga Kiki Strike para assumir o caso. - Ela deu o golpe com tanta suavidade que mal percebi que tinha apanhado. - Kiki Strike? - No se faa de burra, por favor, Ananka. Suas notas so atrozes, mas eu sei que inteligente. Kiki Strike foi uma aluna daqui h alguns anos. Eu verifiquei os arquivos depois que sua me falou no nome dela. Ela parece pensar que sua amiga a menina que continua aparecendo nos jornais. - Isso tudo uma inveno, diretora Wickham. - o que dizem. Mas no acredito em tudo que ouo na televiso. Agora, srta. Fishbein, vamos ser francas. No da minha conta o que voc faz quando no est na escola. Mas ficar acordada entre as oito da manh e as quatro da tarde uma exigncia da Atalanta. Se no acha que pode fazer isso, acredito que sua me possa ter algumas alternativas para voc. - Sim, diretora Wickham. Mas eu tenho ficado acordada. - Ah, sim? Ento, a que devo a visita? - Meu celular tocou na aula do sr. Dedly. Era uma emergncia. - Ah, meu Deus - disse a diretora, sacudindo a cabea, exasperada. - Creio que voc est prestes a se tornar inimiga do sr. Dedly, Ananka. Qual era a emergncia, se posso saber? - Uma amiga minha que ia para a escola acaba de ser assaltada. - Eu esperava que ela me ridicularizasse, mas ela assentiu solenemente. - Sim, uma de nossas alunas recentemente tambm foi assaltada. Por esquilos, estranhamente. Devo dizer que nunca fui f de esquilos. Criaturinhas gulosas. Todas pelos e dentes. Mas as pinturas pela cidade so impressionantes. A pessoa por trs delas tem um grande talento, mas isso outra questo, pois no? Seu celular est desligado agora, ou devo confisc-lo? - No, senhora. Est desligado. - Ento sugiro que no falte a outra das fascinantes aulas do sr. Dedly. Mas Ananka, se eu a vir de novo, no serei to leniente. Entendeu bem? - Sim, diretora Wickham - falei, perguntando-me como tinha me livrado do castigo com tanta

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facilidade. Sumi de sua sala antes que ela tivesse a oportunidade de mudar de ideia.

***

Meu namoro com os problemas j estava esquecido havia muito tempo quando a ltima sineta tocou. Deixei todos os livros no meu armrio e pulei para um nibus, indo casa de Kiki. Quando cheguei, a imensa porta de madeira estava aberta o suficiente para que eu estava aberta o suficiente para que eu escorregasse para dentro. A sala grande e organizada era mobiliada com um sof, uma mesa de centro com uma pilha alta de livros e um grande alvo de arco e flecha, que ficava no final da sala. As paredes de tijolos aparentes exibiam uma gama impressionante de armas de artes marciais. Espadas ninjas, machados de batalha e chicotes de corrente cintilavam ao sol que entrava pela claraboia do teto. Depois da rea de estar ficava uma estufa de vidro que dava para um jardim coberto de plantas. Orqudeas raras com suas flores no formato de lagartas, aranhas e caranguejos brotavam de dezenas de vasos de barro. Uma nuvem deslizou pelo sol e a sala escureceu enquanto uma flecha assoviou no ar e se alojou no meio do alvo vermelho-sangue. - Luz no foi escola hoje - explicou Kiki. - Verushka ensinou-a a usar a besta. - Que bom que Verushka est melhor - observei, vendo Kiki lanar uma segunda flecha para o meio do alvo e me perguntando por que ela estava com luvas azuis dentro de casa. - Ela se sente melhor do que parece - disse Kiki. - Como assim? - Voc ver. - Kiki me levou pela sala. - Procure no fazer estardalhao. - Oi, Ananka. - Trs Band-Aids do Harry Potter cobriam os arranhes de esquilo no nariz e nas bochechas de Luz. Pareciam deslocados com seu traje verde-oliva, inspirado no exrcito. Desculpe pelo mapa. - Vamos peg-lo de volta - garanti a ela, embora eu tivesse poucas esperanas de voltar a ver meu mapa. - S estou surpresa que algum tenha assaltado uma menina vestida de sobrinha do Fidel Castro. Os olhos de Luz se estreitaram e os Band-Aids enrugaram. - Vou lhe fazer um favor e esquecer o que disse. Para sua informao, tirei a ideia dessas roupas de uma foto de Verushka nos velhos tempos.

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- E estou lisonjeada com a homenagem. - Verushka apareceu na cadeira de rodas e me ofereceu a besta. - Quer tentar, Ananka? - Kiki olhava com um sorriso duro enquanto eu lutava para no demonstrar meu choque. A mulher baixinha de cabelos grisalhos parecia ter passado uma semana presa num freezer de laticnios. Sua pele era de um azul-claro que escurecia at o marinho nos lbios e na ponta dos dedos. - No inteligente encarar uma mulher com uma besta - disse Verushka com uma risada estranhamente juvenil. - No entendo - murmurei. - Pensei que o problema fosse a sua perna. - Sim, mas pode ver que a minha perna ainda est presa ao resto do meu corpo - assinalou Verushka. - O azul vai sumir? - perguntei, aliviada por no ter insultado Verushka. - Os mdicos dizem que temporrio - disse Verushka. - Mas receio que meus dias de smbolo sexual tenham terminado. - Talvez, mas voc d um timo Smurf. - Luz tinha o hbito de levar as coisas meio longe demais, e decidi mudar de assunto. - Por que todos esses livros, Verushka? - Peguei alguns livros na mesa de centro. - Conversao em urdu? A arte da guerra? Venenos e antdotos caseiros? Babilnia real? Parece que voc tentou ler uma livraria inteira hoje. - Quando voc estiver velha como eu - disse a mulher meio azulada na cadeira de rodas -, no vai querer perder tempo nenhum. - Verushka est tentando colocar nossas aulas em dia - explicou Kiki com um suspiro. - No fcil ter aulas em casa. - Esse seu dever de casa? Eu trocaria a Atalanta por isso a qualquer hora. Por que estudar uma coisa intil como geometria quando eu podia estar aprendendo a falar urdu? - Sem geometria, no haveria tneis. Sem tneis, nada de Cidade das Sombras. Sem Cidade das Sombras, nada de Irregulares - proclamou Verushka. - Voc deve matemtica mais do que pensa. A campainha tocou e Kiki correu para atender. Parada na porta estava Oona Wong usando um avental de manicure e uma carranca na cara. DeeDee e Betty estava bem atrs dela. Oona marchou para dentro, ignorando as duas. - Oona no parece muito emocionada de estar aqui. Alguma ideia de como Kiki a convenceu a vir? - perguntei a Luz.

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- Quem sabe? - cochichou Luz enquanto Oona se aproximava. - Talvez tenha prometido a cabea de Iris numa bandeja. - Falando de mim? - disse Oona rispidamente. - Vai cuidar da sua vida - respondeu Luz. - S estamos felizes por voc ter vindo - eu disse, dando uma cotovelada em Luz. - Ah, t, aposto que sim. Quem mais providenciaria a diverso? - Oona se jogou no sof, cruzou os braos e encarou o vazio. Verushka rodou a cadeira at a menina e cochichou em seu ouvido. Oona assentiu solenemente e a mulher mais velha saiu da sala. - Vamos ao trabalho - disse Kiki. - Precisamos chegar ao parque antes do pr-do-sol. Luz, quer contar a todos o que aconteceu esta manh? - Claro. - Luz abriu um mapa do parque e o ergueu para que vssemos. - s sete e meia da manh, entrei no Morningside Park pelo porto norte. Meu destino era o porto sul, aproximadamente a 13 quadras. Estava quase na fonte quando senti uma coisa caindo na minha cabea. De incio pensei que eu tivesse sido presenteada por um pombo, mas quando vi o rabo da coisa, entendi que era um daqueles esquilos gigantes. Larguei a bolsa que carregava e tentei tir-lo de meu cabelo. Logo depois disso, outros dois roedores me atacaram. Um corredor parou para me ajudar, mas os esquilos s desapareceram quando ouvi um assovio. Foi quando eu vi que a bolsa tinha sumido. - Luz Lopez, vtima de esquilo - zombou Oona. - O que vai fazer no bis? Ser assaltada por camundongos? - Cala a boca, Oona! - Luz se enfureceu. - Oona, voc prometeu - disse Kiki. - Ser que podemos nos entender o suficiente para recuperar o mapa? Depois disso voc e Luz podem sair no tapa, no me importo. Levantei a mo. - Sim, Ananka, eu sei que voc no acha que os esquilos ainda estaro l. Mas temos que tentar. Caso contrrio, vamos ter que nos aventurar em parques pelos prximos meses. Luz e eu passamos a tarde bolando um plano. Ns seis vamos montar uma emboscada. DeeDee, gostaria de ser a isca?

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Eu estava parada na beira de um precipcio rochoso, sentindo-me perigosamente tonta. A 5 centmetros da ponta dos meus ps, a terra caa 30 metros, at parar no Harlem. Uma trilha estreita descia pela lateral do penhasco para o Morningside Park, onde as rvores balanavam ritmadas como se a terra estivesse se mexendo embaixo delas. Por meu binculo, eu podia ver dois jovens de moletom de capuz empoleirados e imveis como Budas malignos no alto de umas pedras que se projetavam na paisagem. Uma mulher com um carrinho de beb correu para a sada antes que a escurido casse. No havia nenhum esquilo vista. - Andando - disse a voz de Kiki nos fones. - Em suas posies. Desci devagarinho a trilha escarpada, olhando atrs de cada rvore por que passava e procurando ouvir o som de passos atrs de mim. Quando finalmente estava virada para a rota de DeeDee, agachei-me atrs de um trecho de mato alto e ergui o binculo. Encontrei Kiki ajoelhada na sombra de uma esttua que mostrava um fauno jovem se refugiando de um urso voraz. Luz e Oona estavam perto, escondidas em um arbusto. Betty, vestida de gari, esvaziava latas de lixo. Quando Kiki lhe deu o sinal, Betty pegou em uma lixeira um exemplar do Weekly World News e se sentou num banco do parque. - isso. Sua vez, DeeDee - ouvi Kiki dizer. DeeDee entrou no parque pelo norte. Com a bolsa pendurada no brao e fones de iPod nas orelhas, ela danava pelo caminho sinuoso, as trancinhas balanando de um lado a ouro. Os dois jovens na pedra a olharam passar, as cabeas seguindo enquanto os corpos ficavam imveis. Depois de passar por Betty no banco do parque, DeeDee parou para vasculhar a bolsa, pegando um chiclete. - isso mesmo, no se apresse - Kiki a estimulou. Olhei os arredores, mas nada vi de interessante. Enquanto o sol sumia e as luzes da rua atrs das rvores comeavam a ganhar vida, vi DeeDee alegremente danando por todo o caminho at o outro lado do parque. - Bom trabalho, DeeDee - Kiki suspirou nos fones. - Parece que estamos sem sorte. - Espere. Tem uns homens andando perto de Betty - ouvi Luz sussurrar. Apontei o binculo, mas o banco de Betty tinha sido engolfado pelas sombras. - No consigo enxergar nada - relatei. - Est escuro demais. - Seu binculo tem viso noturna - disse Luz. - Aperte o boto ao lado de seu mindinho direito. Assim que apertei o boto, vi as duas figuras que estavam sentadas na pedra andando direto para Betty, sozinha no banco do parque. Suas mos estavam fundo nos bolsos do moletom, as

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cabeas baixas e as caras escondidas atrs dos capuzes. Betty olhou em volta freneticamente, mas no havia para onde fugir. Longe demais para correr em seu resgate, olhei impotente de meu poleiro na encosta. Enquanto Kiki disparava de seu esconderijo e Luz e Oona partiam dos arbustos, um grito agudo foi emitido dos penhascos atrs de mim. Eu sabia de pronto que no era Betty. Dois enormes esquilos pretos saltaram dos galhos de uma rvore prxima e caram nos homens encapuzados. Enquanto os homens giravam em crculos, tentando tirar de sua pele as garras afiadas dos esquilos, um terceiro esquilo quicou no colo de Betty antes de disparar em auxlio aos colegas. Larguei o binculo quando ouvi o som de cascalho sendo esmagado perto de mim e olhei a tempo de ver uma figura alta e desajeitada surgir de trs de uma rvore e comear a subir a trilha at o alto do penhasco. - Tome - disse a figura, parando na minha frente. - Acredito que esteja procurando por isto. No escuro, eu podia ver que era um rapaz da minha idade, mas seu rosto estava to sujo que era impossvel saber como ele era. Ele me entregou uma bolsa preta. - Diga a suas amigas para sarem do parque. - O qu? Por qu? - No gostei de receber ordens de algum que tinha cheiro de pet shop. - Aqueles homens ali no esto sozinhos. Diga a suas amigas para irem embora agora. Estou vendo seu fone. Sei que todas esto conectadas. - Saiam do parque - ordenei s Irregulares. - AGORA - acrescentei com urgncia. - timo - disse o menino. Ele colocou dois dedos entre os lbios e soltou um assovio ensurdecedor. Enquanto voltava pela trilha, trs esquilos grandes dispararam penhasco acima e seguiram em fila atrs dele.

***

Com um bater de palmas, a oficina de Luz foi inundada de luz. - Instalou um clapper? - bricou DeeDee. - Como na TV? - uma tima tecnologia - disse Luz. - Uma palma acende as luzes, duas me fazem um cappuccino e se eu bater palmas trs vezes, os lasers ligam e transformam vocs em torrada. Sintam-se em casa. Era mais fcil falar. Robs sem membros j reivindicavam a maior parte das cadeiras e cada superfcie plana na oficina estava tomada de fios, eletrodos e ferramentas que teriam

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emocionado um torturador. Ns cinco ficamos sem jeito, de p no meio da sala, tentando no tocar em nada que pudesse nos queimar ou provocar dano enceflico. - E ento, de que se trata isso? - perguntou-me Kiki. - Eu pretendia deixar uma lembrancinha com aqueles caras no parque. - Havia mais deles do que voc pensava. No ramos as nicas planejando uma emboscada esta noite. - E voc sabe disso porque... - disse Oona. - Porque o cara dos esquilos me contou - expliquei. - Ele tambm me deu isso. - Estendi a bolsa preta. Dentro dela estavam o mapa e os detectores de movimento. - Como ele sabia que era nosso? - perguntou DeeDee. - No sei - admiti. - Voc o viu? Como ele era? - perguntou Betty. - Foi difcil saber no escuro. S o que posso dizer que ele era alto e sujo, e fedia como o Abominvel Homem das Neves. - Viu o tamanho dos esquilos? - perguntou Oona. - Eu pensava que Lopez era uma fracote, at que dei uma olhada naqueles monstros. - Esquilos gigantes da Malsia - disse Kiki. - So espcies ameaadas de extino. - Voc est bem? Eles a feriram? - perguntou DeeDee a Betty. - No, s um pulou no meu colo. Deixou cair isso. - Ela colocou a mo no bolso e pegou um medalho numa corrente de ouro. - Estranho, n? Deve ter sido roubado de algum. - Ele abre? - perguntei. - Talvez tenha alguma coisa a dentro. - No tive a chance de olhar - disse Betty, abrindo o fecho do medalho. Dentro do medalho havia um pedao de papel. Os dois lados estavam cobertos de palavras numa letra minscula. Betty foi at uma luminria para ler e o restante de ns se espremeu em volta dela. - O que diz? - perguntei.

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Betty olhou para ns, a cara vermelha de constrangimento. - um trecho de uma pera. - Anda logo, nos d uma provinha - disse Kiki com um sorriso malicioso. Betty pigarreou e comeou a ler: "O soave fanciulla, o dolce viso, di mite circonfuso alba lunar, In te ravviso il sogno ch'io vorrei sempre sognar." - Voc fala italiano? - perguntou DeeDee, pasma. - No, mas sei o que significa. de uma pera que vi umas mil vezes. La Bohme. Meus pais desenharam o figurino da ltima produo, no Met. - E ento? - disse Luz. Betty fez uma careta. - uma coisa que um dos personagens principais diz. No sei traduzir com perfeio, mas quando ele v a cara de uma mulher chamada Mimi na luz da lua, diz que sabe que ela pode tornar os sonhos dele realidade. - Caraca - disse Oona. - Esse esquilo sabe bajular. - At onde eu sei, os esquilos no so fs de pera. Betty tem um admirador - falei. - Que pena que criminoso - disse DeeDee. - Ateno! Alguns de meus amigos mais ntimos so criminosos - observou Luz, gesticulando para Oona. - No sou criminosa. Sou uma mulher de negcios - insistiu Oona. - Ningum perfeito - murmurou Betty. Eu podia ver que ela estava lisonjeada. - Ele parece sofisticado - acrescentei. - Mas La Bohme no termina em tragdia? - No se empolgue - alertou Kiki. - No estou dizendo que voc no naturalmente irresistvel, Betty, mas nem os criminosos costumam se apaixonar com tanta rapidez. Pode haver mais alguma coisa acontecendo aqui. - Andando na ponta dos ps, ela cheirou Betty e no pde

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esconder sua repulsa. - Chul. Foi o que pensei. No era essa peruca que voc estava usando ontem? Betty franziu a testa. - Eu lavei - disse ela. - Pensei que tinha sado toda a Eau Irresistible. Acha que foi s o perfume que o fez escrever isso? - Ora essa, no fique decepcionada - Kiki a consolou. - So boas novas. Se voc est atraindo os caras sem nem mesmo tentar, isso pode significar que a frmula espacial de Iris realmente funciona. - Tenho certeza de que voc ia receber um monte de cartas de amor se parasse de usar pintas peludas e se vestir como uma aberrao - observou Oona. - Boa, Oona. - A voz de DeeDee gotejava sarcasmo. - Eu s estava tentando dizer que ela bonita por baixo de toda essa porcaria. - Obrigada - disse Betty. - Mas a porcaria quem eu sou. Por que ia querer que algum gostasse de mim por outro motivo?

COMO TIRAR PROVEITO DO PODER DO CHEIRO A maioria de ns passa tempo demais pensando - e se preocupando - em como as pessoas nos veem. Eu recomendaria passar parte desse tempo concentrada em um dos outros cinco sentidos: o olfato. No pretendo desperdiar seu tempo alertando-a dos perigos dos odores corporais. (Para esta discusso, veja Seu corpo em transformao, disponvel na biblioteca da Escola Atalanta.) Vou oferecer seis dicas teis para o uso de seu nariz - e dos narizes dos outros - em proveito prprio.

Melhore sua memria Espremendo os miolos para uma prova? Os cientistas descobriram um truque simples que pode melhorar sua memria em at 13% . (O que pode fazer a diferena entre uma nova C e o vero na escola.) Enquanto estiver estudando, borrife periodicamente o ar com uma fragrncia. (Dizem que a de rosas funciona bem.) Depois borrife seu travesseiro com o mesmo cheiro antes de ir dormir. O cheiro pode ajudar seu crebro a reter mais do que voc aprendeu.

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Seja seu prprio co farejador Primeiro treine o reconhecimento de fragrncias de diferentes sabonetes, detergentes, perfumes e xampus. Depois pratique identificando pessoas por seus cheiros, que podem ser nicos como as digitais. Um dia voc ser capaz de entrar em uma sala e saber quem esteve ali antes. (Um timo truque se voc suspeitar de que algum andou xeretando seu quarto.)

Parea mais confivel Se voc no um prodgio da qumica nem anda com cientistas suos, pode ser difcil colocar as mos em algum Fille Fiable. Mas se h algum cuja confiana voc precisa conquistar, faa um pouco de trabalho de detetive. Se conseguir descobrir que perfume a me ou a av da pessoa usa, o cheiro deve diminuir a probabilidade de ela no confiar em voc.

Melhore o humor das pessoas Quem no quis ter o poder de deixar de melhor humor um pai, professor ou oficial de condicional irritado? Voc deve consultar um guia de aromaterapia para escolher o aroma ideal para sua situao, mas um dos mais populares a lavanda, que alivia o estresse e pode baixar a presso sangnea. Outras fragrncias podem alterar o estado de esprito de diferentes maneiras. O cheiro ctrico pode aumentar a produtividade, por exemplo, enquanto baunilha ajuda a criar um clima caloroso e aconchegante.

Vingue-se Nada diz te peguei como o odor de uma fralda suja, um hamster morto ou uma costeleta de porco estragada, bem escondidos. Ponto final.

Atraia o sexo oposto Estudos realizados por fontes confiveis como a revista Cosmopolitan provaram que a fragrncia pode fazer quase todo mundo parece mais atraente. Um perfume, loo ou xampu de cheiro agradvel seduzir os outros a continuarem em sua presena por mais tempo dandolhe tempo para exibir sua personalidade estonteante. Mas cuidado - use demais uma coisa boa e as pessoas podero ficar enjoadas.

Kirsten Miller

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CAPTULO CINCO O Garoto na Caixa Um dia depois de recuperarmos o mapa da Cidade das Sombras, Betty Bent saiu pela porta de sua casa e encontrou um esquilo imenso olhando para ela. Pintado em detalhes extraordinrios na lateral de um prdio do outro lado da rua, ele usava um medalho dourado e um sorriso encantador. A placa que segurava dizia ESTIVEMOS PROCURANDO POR VOC. - Ele sabe onde eu moro - Betty disse ofegante, correndo at o restante de ns enquanto estvamos na avenida do outro lado do Cemitrio de Mrmore, esperando pelo poente. - Ele deve ter me seguido at em casa ontem noite. - Quem seguiu voc? - perguntou Luz. - O garoto do esquilo! - gritou Betty, como se a resposta devesse ser bvia. - Voc o viu? - perguntou DeeDee. - No, eu no o vi! - Ento, como sabe que ele a seguiu? - perguntou Kiki, verificando minha reao pelo canto do olho. Como as outras meninas, eu estava achando toda a cena muito divertida. - Primeiro, ele pintou um esquilo gigante na frente do meu apartamento. Depois, pouco antes de eu sair para encontrar vocs, um esquilo largou isso na minha janela. - Betty estendeu um pedao de papel para Kiki. - "Posso acompanh-la a sua casa?" - Leu Kiki com um sorriso malicioso. - Isso um amor - falei. - Isso assdio - anunciou Oona e Luz assentiu, concordando. - Quem assedia no costuma pedir permisso - observou DeeDee. - Bom, acho que a questo a seguinte - disse Kiki Strike. - Voc quer que ele a acompanhe a sua casa? Betty parecia ter sido futucada com uma vareta. - No pensei nisso dessa forma - murmurou ela por fim.

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- No se preocupe - disse Oona. - Ele vai se esquecer de voc e voltar a seus pequenos furtos depois que o efeito do perfume passar. - Kiki lanou a Oona um olhar que no foi inteiramente amistoso. - Que foi? - exclamou Oona. - Vocs tm algum problema com a verdade? - Voc no tem jeito, Oona - suspirei. - Vamos comear. Agora j deve estar escuro.

*** Oona arrombou o cadeado no porto de ferro batido que se espremia entre dois prdios e as Irregulares entraram no Cemitrio de Mrmore. Alm de um velho com um tapa-olho aparava a grama duas vezes por ms no vero, ns ramos os visitantes mais frequentes do cemitrio. Poucos em Manhattan sequer sabiam que ele existia e, tirando um buqu de lrios brancos que aparecia infalivelmente em todo Dia dos Namorados, no vimos nenhuma evidncia de parentes dos mortos. A um olho destreinado, o cemitrio aparentemente no passava de um terreno baldio cercado por um muro de pedra esfarelada. Mas no fundo d gramado havia seis lajes de mrmore musguento que cobriam as entradas para dezenas de sepulturas subterrneas. Os corpos de nova-iorquinos ricos ocupavam todas as sepulturas, menos uma. Dentro dela um sarcfago vazio de pedra com o nome de Augustus Quackenbush era um tnel que levava Cidade das Sombras. Um ms tinha se passado desde que as Irregulares estiveram juntas no Cemitrio de Mrmore, e isto devia parece uma volta aos velhos tempos. Mas quando ns seis deslocamos cuidadosamente da terra uma das lajes de mrmore e descemos para as sepulturas, eu j queria que a noite estivesse terminada. - Este lugar podia ter algum purificador de ar - Oona gemeu enquanto andvamos ao final de um corredor de mrmore ladeado de mausolus. - Desculpe, princesa, mas o cheiro piora a partir daqui - rebati. - O que me lembra uma coisa... Algum pegou mais repelente de ratos com a Iris? - Eu peguei hoje tarde - disse DeeDee. - Ela estava chateada porque no a convidamos para vir esta noite. Minha mo direita se fechou num punho quando ouvi Oona bufar atrs de mim. - Iris sabe que no podemos convid-la - disse Kiki. - Os pais dela esto ficando desconfiados de todo o tempo que andamos passando no poro da casa deles. Querem que ela encontre amigos da idade dela. - O corredor chegou a um beco sem sada e Kiki parou diante da sepultura de Augustus Quackenbush. Tive um vislumbre do monstro do labirinto entalhado na lateral do sarcfago vazio do morto e minha pele ficou arrepiada. - Muito bem. Esto todas

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prontas? Luz? Luz pegou os pacotes de detectores de movimento na sacola de compras. - Vamos ter de nos dividir em duplas se quisermos posicionar todos esta noite - explicou Kiki. DeeDee, voc vai comigo. Luz, voc e Betty so uma equipe. Oona, voc vai com Ananka. - Como essas coisas funcionam? - Examinei um dos discos pretos e finos, tentando esconder minha decepo por ficar presa a Oona a noite toda. - simples. Cada disco emite um feixe infravermelho invisvel - explicou Luz. - Se algum... ou alguma coisa... passar pelo feixe, um alarme ativado. Estes so os receptores. - Todas recebemos pequenas engenhocas eletrnicas que cabiam na palma da mo. - Parece um dispositivo de GPS - disse DeeDee. - Voc comprou seis? Deve ter custado uma fortuna. - Comprei no eBay um tempo atrs. Estavam baratos porque eram modelos antigos, mas so fceis de customizar. Foram programados para que a localizao do feixe pisque na tela se um de nossos alarmes for ativado. - Onde quer que coloquemos todos os sensores? - perguntou DeeDee. - Fiz mapas da Cidade das Sombras para cada uma de ns - expliquei. - Coloque um detector de movimento onde tiver um ponto vermelho. E no importa o que acontea, no se esqueam de destruir seus mapas antes de a gente ir embora. - At Oona assentiu, concordando. Numa cidade cheia de princesas homicidas e esquilos cleptomanacos, era bem complicado manter um mapa em segurana. Deslizamos de lado a tampa pesada do sarcfago. Com a lanterna presa na cintura, Kiki desceu a escada que levava do caixo a um tnel de terra tosco. Quando eu comeava a segui-la, Oona se intrometeu na minha frente. - Acho que deve me deixar ir primeiro - anunciou ela numa voz superior. - Kiki pode precisar de ajuda para arrombar uma tranca e o restante de vocs intil com as mos. DeeDee soltou uma risada rpida e aguda. - No escorregue - murmurou Luz num tom assassino. Betty me abriu o tipo de sorriso triste que se d a uma pessoa que est prestes a ter um membro amputado. Parecia at que tinha pena de mim por formar dupla com Oona, que ainda estava zangada com a pegadinha de Iris e castigava as outras por testemunharem isso.

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Uma por uma, as Irregulares desceram s cegas para a escurido. Uma por uma, nossas botas pisaram na terra e nos atrapalhamos para acender as lanternas. Por fim, havia seis fachos de luz danando pela passagem apertada que Augustus Quackenbush construra para contrabandear tecido roubado do cemitrio at sua loja prxima. Sem pretender sobreviver at o sculo XX, a passagem mostrava sua idade. Farelos de terra chuviscavam do teto, razes de rvores agarravam nosso cabelo e j estvamos sujas quando chegamos porta para os tneis maiores da Cidade das Sombras. Enquanto Oona parava de se espanar, eu avancei. Deduzi que a nica maneira de sobreviver noite era agir como uma profissional e esperar que Oona entendesse o recado. Correndo pelos tneis, plantei nossos detectores de movimento com a maior rapidez possvel. Em vez de ajudar, Oona vadiava e perambulava, vasculhando os engradados e procurando moedas em bolsos de casacos. - Vamos, Oona. - Eu suspirei quando a peguei examinando as unhas no facho da lanterna. - Sei est chateada, mas temos um trabalho a fazer. Pode me fazer sofrer quando terminarmos. - Devia ter trazido a Iris - rebateu Oona sem se incomodar em levantar a cabea. - Ela nunca a decepcionaria. - Eu lamento que Iris a tenha constrangido. Mas voc tem que admitir que mereceu. - Eu podia ouvir a frieza que minha voz adquirira. - Ela est cansada de ser o alvo de suas piadas. Sabe de uma coisa, Oona? O restante de ns tambm est muito enjoado de voc. Que tipo de pessoa implica com uma menina de 11 anos... Ou com Betty, alis? como chutar bonecas. E depois voc tem a coragem de ficar ofendida quando uma delas revida? No sei o que h de errado com voc ultimamente. Voc sempre foi meio grosseira, mas de uns tempos para c est agindo como se fosse cria de lobos. - Acha que sou grosseira? - A voz de Oona no transmitia raiva. Ela parecia surpresa, como se a ideia nunca tivesse lhe ocorrido. - Pensei que s estivesse sendo franca. - Nem sempre as pessoas precisam que voc diga a elas a verdade - eu lhe disse, embora j estivesse comeando a me arrepender. Queria que minhas palavras soassem como um tapa, mas em vez disso eu dei um murro. - Seja um pouco mais gentil, sim? Ns devamos ser suas amigas. - Dei as costas para ela e parti para o local seguinte. Foi s quando eu j estava quase fora de vista que Oona comeou a me seguir. Uma hora depois tnhamos colocado nosso ltimo detector de movimento do lado de dentro do tnel que passava abaixo do Lower East Side. Enquanto eu fechava minha mochila vazia, o facho de minha lanterna passou pela cara de Oona e eu vi que seus olhos estavam vermelhos e inchados. - A sala onde encontramos a estatueta chinesa no fica longe daqui. - Tentei parecer simptica. - Quer dar uma olhada?

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- Claro - disse Oona baixinho. - Acho que isto era uma estao de Ferrovia Subterrnea - expliquei depois que ns duas entramos na sala das dez caminhas. - H uma sada que leva a uma sinagoga em Bialystoker Place e um tnel que se estende at a margem do rio. Algum escondia escravos na Cidade das Sombras e os ajudava a fugir para a liberdade. - Apontei a cama amarfanhada. - Encontramos a estatueta chinesa embrulhada nesse lenol. Kiki se sentou nela. Os olhos de Oona percorreram a cama, depois pararam nos meus. - Desculpe por agir de forma to pavorosa. Sei que isso no desculpa, mas eu ando sob muita presso. - O que a est perturbando? - Preciso contar uma coisa a vocs - confidenciou ela. - Mas no tive chance. Primeiro Kiki desapareceu, depois Luz foi assaltada e depois descobrimos que algum esteve na Cidade das Sombras. Ningum teve tempo para me ouvir. Isso est me deixando louca. - Estou ouvindo agora - falei. - Acho que vou precisar de sua ajuda. - Ela parou. Era como se admitisse uma coisa vergonhosa e precisasse criar coragem para continuar. Eu vi sua boca se abrir uma vez mais, mas a voz foi tragada por um bipe alto e insistente. Um ponto de luz vermelha piscou em nossos receptores. - No vamos nos preocupar com isso - pediu Oona depois que desligamos nossos alarmes. Uma das outras meninas deve ter ativado o sensor por acidente. - Desculpe, Oona. Sei que a hora pssima, mas vamos ter que verificar. Nunca vi Oona parecer to completamente derrotada. - Entendeu o que eu quis dizer? - perguntou ela.

***

Enquanto corramos pelos tneis, todos os pensamentos sobre a confisso de Oona ficaram para trs. Segundo nossos receptores, o detector de movimento estava debaixo de Chinatown, no muito longe de um depsito conhecido. Antigamente tinha sido uma passagem que ligava a cmara a um covil de pio, mas as Irregulares tinham destrudo a ligao em junho, depois que a gangue Fu-Tsang a usou para ter acesso Cidade das Sombras. medida que nos

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aproximvamos do depsito, Kiki e DeeDee se juntaram a ns, e disparamos juntas at pararmos subitamente a poucos metros de nosso destino. Luz e Betty j esperavam por ns na cena. - Meu Deus do cu! - sussurrou DeeDee. O depsito estava abarrotado de ratos. Milhares de criaturas sarnentas que no conseguiram entrar na cmara se espremiam do lado de fora da porta, esticando o pescoo para olhar o que estava l dentro. - Eu ativei o alarme quando vi os ratos - explicou Luz. - Tem alguma coisa acontecendo a. Achei que devamos verificar. - Boa ideia. Senhoras, hora de nos refrescarmos. - Kiki passou a todas um vidro do perfume repelente de ratos de Iris, e o fedor ficou mais forte do que um campo recm-fertilizado em um dia quente de vero. - Muito bem, sigam-me. - Kiki andou pelos roedores, que guincharam e se dispersaram com o cheiro de seu perfume. Mas embora mantivessem uma distncia segura, desta vez se recusaram a ir embora. Dentro do depsito, os animais maiores e mais poderosos cercavam uma caixa de carga, roendo os sarrafos de madeira com uma concentrao sobre-humana. Um buraco mnimo parecia num canto da caixa e um dos ratos estava prestes a passar por ele. Ele e os amigos no ficaram satisfeitos ao ver seis humanas fedorentas invadindo sua festa. Recuaram da caixa e foram para o canto da sala, onde guincharam alto e rangeram os dentes afiados como navalhas. - A coisa a dentro deve ser muito saborosa - disse Luz. - Eles estavam dispostos a comer a caixa para chegar a ela. - Vamos ver o que temos. - Kiki puxou a tampa da caixa. Enroscado ali dentro havia um menino, as penas finas enfiadas no peito. Suas roupas estavam sujas e esfarrapadas e ele murmurou, delirante, quando o facho de uma lanterna passou por seu rosto. - Ele no est falando ingls, est? - perguntou Betty. - Parece chins. - Luz olhou para Kiki e Oona. - O que ele est dizendo? - Falam mais de uma lngua na China - disse Kiki. - Eu s entendo cantons e um pouco de mandarim. Ele no est falando nenhuma das duas. - Est falando hakka. - O rosto de Oona estava cinza como porcelana barata. - Disse que quer ir para casa.

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- Mas claro que ele quer - falei. - Mas como chegou aqui embaixo, antes de tudo? - Se no o tirarmos daqui, nunca vamos descobrir - disse Kiki. - Est vendo a espuma em volta da boca? Ele est desidratado. Pode estar aqui embaixo h dias. Precisamos lev-lo a um hospital. - No! - gritou Oona, assustando a todas ns. - Como assim, no? - rebateu Kiki. - Quer que ele morra? - No podemos lev-lo ao hospital - insistiu Oona. - Ele imigrante ilegal. Tenho certeza disso. Se vocs o levarem ao hospital, vo mand-lo de volta China. - Talvez seja isso que ele quer - sugeriu Betty. - Ele disse que quer ir para casa. - Se no podemos lev-lo para o hospital, o que vamos fazer com ele? - perguntei a Oona. - Vamos ter que lev-lo para minha casa. - Sua casa? - Os olhos de DeeDee estavam arregalados, mas Kiki parecia impertubvel. Ela empurrou Oona de lado. - Tem certeza? - perguntou Kiki em voz baixa. - Tenho - insistiu Oona. - A sra. Fei e as mulheres sabero o que fazer. - Que mulheres? - perguntei, mas elas me ignoraram. - Todas vocs, entreguem os mapas a Ananka e me ajudem a tirar o garoto da caixa - ordenou Kiki. - Ananka, encontre uma sada para a gente perto da Catherine Street. Enquanto eu examinava o mapa, minha mente estava presa em um nico pensamento chocante. Kiki sabia onde Oona morava.

*** Samos da Cidade das Sombras em uma das cozinhas infernalmente quentes de um restaurante enfiado abaixo das caladas de Nova York. Canos gorgolejavam de esgoto e o vapor pendia to baixo que at Kiki foi obrigada a se abaixar. Em um canto, dois gatos anormalmente gordos dividiam uma entrada de camundongo enquanto baratas do tamanho de periquitos danavam nas bancadas. Esprememos nossos setes corpos em uma plataforma enferrujada de metal e DeeDee socou um boto vermelho na parede. Lentamente, o elevador

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de carga subiu do poro, passando por uma grade de metal, deixando-nos na calada acima. O logo das Irregulares cintilava embaixo do poste. Era uma hora da madrugada e Chinatown dormia. Uma fita amarela impressa com a palavra cuidado batia nas janelas sem vidro de um prdio abandonado do outro lado da rua. Um aviso de demolio estava colado na porta e uma caamba de lixo cheia de entulho escondia tudo, menos a ponta de um i dourado. Tristemente, fiz uma anotao mental para revisar o mapa. Outra entrada para a Cidade das Sombras logo desapareceria para sempre. Com Oona na frente, carregamos o menino para a escada de um prdio decrpito coberto de pichaes. Oona tocou uma das campainhas. - tarde pra caramba - cochichei. - Voc no tem sua prpria chave? - No preciso de chave - disse Oona. - Sempre tem algum acordado. - Alguns segundos depois, uma mulher deslumbrante com um terninho vermelho bem cortado e batom escarlate abriu a porta da frente. Pensei ter detectado o contorno de uma pistola sob o palet. Ela recebeu Oona com um sorriso que estremeceu quando viu o menino. Ela no se deu ao trabalho de pedir explicaes. Em vez disso, olhou ansiosa para os dois lados antes de nos conduzir para dentro de um corredor despojado. Ali, ela e Oona trocaram algumas palavras nervosas. - Precisamos lev-lo l para cima - anunciou Oona ao restante de ns. - Pensei que Oona fosse rf - cochichou Betty enquanto Kiki e OOna carregavam o menino para o segundo andar. - Eu no sou rf. - De algum modo, Oona tinha ouvido. - Mas essa mulher no minha me. Ela uma segurana. - Segurana? No alto da escada havia uma nica porta. A segurana de Oona a abriu e samos do corredor sujo, entrando num palcio. Tapetes preciosos cobriam o piso e mveis de mogno estofados de sede ficavam solidamente junto s paredes, pintadas da cor do cu e decoradas com imagens de salgueiros delicados e paves se exibindo. No meio da sala havia quatro mulheres chinesas. A mais velha se vestia com um simples pijama preto, enquanto o restante usava roupes longos e de cores vivas e chinelos bordados. As trs mais novas entraram em ao no momento em que aparecemos, como passarinhos flutuando por uma linda gaiola. - Essas so minhas avs - disse Oona. - No se incomodem em dizer amenidades. Elas no falam ingls. - Ela sua av? - gesticulei para uma mulher que no parecia ter mais de 30 anos.

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- s uma expresso. - Oona suspirou. - Elas no so parentes de sangue. Pelo canto do olho, vi a mais velha das avs de Oona respirar asperamente como se tivesse recebido um golpe inesperado. Recuperando-se de imediato, ela se ajoelhou ao lado do sof onde tnhamos colocado o menino. A mulher tinha pelo menos 80 anos, com cabelos prateados presos num coque e a pele coberta de rios de rugas. Enquanto ela sentia a pulsao do garoto, percebi que suas mos eram incomumente musculosas e a ponta dos dedos, speras e calosas. Ela puxou as plpebras do menino para trs antes de abrir sua boca e examinar a lngua. Depois se virou e deu ordens a uma das mulheres mais novas, que desapareceu na cozinha. - A sra. Fei diz que o ki dele est alto demais - explicou Oona. - Ele precisa de tnicos refrescantes. DeeDee e eu trocamos um olhar confuso. Um minuto depois, a mulher mais nova correu de volta sala com uma panela de gua e uma terrina cheia de ervas medicinais. A sra. Fei pediu para ficar a ss com o paciente e Oona guiou as Irregulares para uma sala de jantar ao lado. - A sra. Fei parece saber o que est fazendo - disse Kiki pensativamente, sentando-se mesa redonda de madeira. - Se no soubesse, todas estaramos motes a essa altura - disse Oona. - Nunca fui a um mdico americano. - O que acha que devemos dizer a ela? - perguntou Luz. - Ela vai querer saber onde encontramos o menino. - Esta no a sua casa, Lopez - disse Oona. - A sra. Fei no faz perguntas. Nenhuma de minhas avs far. - Quem so essas mulheres? - perguntou Betty. - Por que voc mora com elas? - Elas me criaram - disse Oona. - Agora minha vez de cuidar delas. - Mas pensei que voc tivesse nos dito que no era rf - disse DeeDee. - Onde esto os seus pais? - Meu pai dono de fbricas em Chinatown. Ele trouxe essas mulheres ilegalmente para o pas para trabalhar em suas fbricas exploradoras. Elas eram escravas deles. Usei o dinheiro do salo de manicure para pagar pela liberdade delas - disse Oona. - Acho que o menino pode pertencer a ele tambm.

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- Seu pai se parece muito com... - comecei a dizer. - isso mesmo - disse Oona. - Meu pai Lester Liu.

***

Os segredos so como xarope para tosse: ficam mais potentes com o passar do tempo. Guarde um por um tempo suficiente e o que antigamente podia ter sido inofensivo pode provocar uma exploso letal. Dois anos antes, o segredo de Oona teria inspirado algumas horas de fofoca - mas nenhuma de ns o teria usado contra ela. Mas o fato de ela ter escondido a verdade por tanto tempo me fez desconfiar de que tinha mais a esconder. E aquela revelao que ela fez j era suficientemente chocante. O pai de Oona era um homem perigoso. Lder da gangue Fu-Tsang, Lester Liu enriquecera contrabandeando falsificaes de sapatos e bolsas de grife para Chinatown. As Irregulares destruram suas operaes em junho e mandaram a maior parte da gangue para a cadeia. Mas Lester Liu nunca foi acusado de crime algum. Ele ainda estava livre e Kiki Strike estava no topo de sua lista negra. - Por que no nos contou? - perguntei. Oona fez uma careta. - No o tipo de coisa que eu queira me gabar. As outras meninas estavam pasmas. Luz parecia no respirar. Betty estava prestes a arrancar o lbio inferior a dentadas. S Kiki continuava inabalvel. Num instante percebi que ela sabia daquilo o tempo todo. - No sou uma traidora - murmurou Oona. - claro que no - Kiki a tranquilizou. - Ningum acha isso. DeeDee pegou meu olhar antes de se voltar para Oona. - Devia ter nos contado antes - disse ela cientificamente. - H mais alguma coisa que precisemos saber? - No - disse Oona. - Eu acho que foi muita coragem sua revelar tudo. - Betty ps a mo no brao de Oona. - Isso explica muita coisa - acrescentou Luz com um suspiro cansado.

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- Preciso pensar por um minuto. - Pousei a cabea na mesa de jantar. Um milho de lembranas voltou a tomar forma em minha mente. A sala ficou em silncio enquanto uma das avs de Oona apareceu com um bule de ch e seis pequenas xcaras. Quando as Irregulares ficaram sozinhas de novo, Kiki tomou um gole e suspirou. - Agora que todas tiveram tempo para absorver a novidade, vamos tratar de negcios. - Por que acha que o menino que encontramos pertence a seu pai? - perguntou DeeDee. Percebi Kiki comunicando seu estmulo a Oona. - Meu pai no s contrabandista. Tambm um cabea de serpente. - O que um cabea de serpente? - perguntou Luz. - Eles contrabandeiam pessoas para os Estados Unidos - explicou Oona. - Gente pobre que precisa de emprego. Prometem aos cabeas de serpente mil dlares para traz-los para c e, quando eles chegam, tm que pagar a dvida. At que paguem, eles praticamente so escravos. Meu pai os faz trabalhar dia e noite em suas fbricas. - E se eles se recusarem? - perguntou DeeDee. - s vezes so espancados - disse Oona. - s vezes so mortos. - Sua me tambm est envolvida? - perguntei. - No sei muito de minha me, a no ser que ela era uma das clientes de Lester Liu. Morreu no dia em que nasci. Quando meu pai descobriu que eu era menina, no quis nada comigo. Ele me deu sra. Fei e as amigas da fbrica cuidaram de mim. Luz estava ultrajada. - Qual o problema com as meninas? - Na China, os meninos levam o nome da famlia. dever deles cuidar dos pais quando eles envelhecem. Quando as meninas crescem, elas se unem famlia do marido, ento muito gente as considera sem valor. Meu pai muito antiquado. Para ele, eu era s desperdcio de dinheiro. - T brincando! - exclamou Betty. - Ele conhece voc? - Um criminoso profissional no podia esperar ter um filho melhor - acrescentou DeeDee.

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- Eu o vi uma vez - disse Oona. - Quando eu tinha 10 anos, a sra. Fei me falou de meu pai. Disse que ele era muito rico, e eu sabia que minhas avs mal conseguiam me alimentar. Ento todo dia eu colocava o nico vestido que tinha e saa para procur-lo. Pensei que, se ele me visse, podia me querer de volta. E ento, um dia, eu o encontrei do lado de fora de uma de suas fbricas. Conversava com dois homens sobre uma encomenda secreta que esperavam para aquela noite. Eles sabiam que eu estava ouvindo, mas no se importaram. Pensaram que eu era idiota demais para entender. Depois que foram embora, fui a Lester e me apresentei como filha dele. De incio ele riu. Depois me disse que eu no era nada at que ele dissesse o contrrio. - Que coisa horrvel! - Uma lgrima pendia dos clios postios de Betty. - Que babaca - concordou Luz, embora no costumasse usar a palavra babaca. Oona continuou: - Tudo bem. Ns ficamos quites. Fui direto polcia e contei a eles sobre a encomenda. Eles deram uma batida no barco assim que ele entrou no porto. Estava cheio de estatuetas que tinham sido roubadas de um templo no Camboja. Os homens dele foram presos, mas Lester Liu se safou. Estava num avio para Xangai antes que a polcia pudesse interrog-lo. No dia em que ele partiu, me mando um bilhete. S dizia isso: "Quando eu voltar, vou encontrar voc." - Eu no queria insistir nisso, mas voc devia ter nos contado - disse DeeDee. - Eu tinha esperana de no precisar contar - admitiu Oona. - Pensei que ele podia ter se esquecido de mim. Eu no consegui estragar seus negcios mesmo. Ele se deu melhor ainda depois que foi para Xangai. Metade de Chinatown est aqui por causa dele. - Talvez ele tenha mesmo se esquecido de voc - props Luz, com otimismo. Oona franziu a testa. - Esperem aqui. H uma coisa que devem ver. - Quando ela voltou, colocou uma caixa de papelo retangular na frente de Luz. - Lester Liu me mandou isso. Anda, d uma olhada. - Luz espiou dentro da caixa como se esperasse encontrar um escorpio ou uma orelha decepada. Em vez disso, pegou um drago. Era uma escultura de bronze de Fu-Tsang, o drago chins que protege esconderijos e o smbolo da gangue violenta que leva seu nome. Algum ofegou. Pode bem ter sido eu. - Reconhece isso? - perguntou Oona. Todas j havamos visto o drago. Vrios meses antes, eu o encontraram numa bolsa que pertencia a uma vtima de sequestro chamada Mitzi Mulligan. A estatueta antiga dera a pista crucial que nos levou ao covil dos Fu-Tsang, onde Sidonia Galatzina escondera as meninas que sequestrara, na esperana de atrair Kiki para a morte. Na noite em que a polcia estourou o cativeiro, o drago desaparecera misteriosamente.

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- Sabe o que isso significa? - Oona tremia. - Significa que ele sabe que voc fez parte do grupo que frustrou as operaes de contrabando - expliquei. - Voc est com um problemo, Oona. - - ela concordou. - Do tipo que me faz indagar por que ele me convidou para jantar. - Como ? - exclamou Luz. - Ele convidou vocs tambm. - O qu? - Foi a vez de Kiki ficar surpresa. - Voc estava desaparecida quando o drago chegou pelo correio - Oona tentou explicar. - Eu queria contar a voc primeiro, mas quando voc voltou, ficamos ocupadas demais caando esquilos e procurando invasores. - Est dizendo que Lester Liu sabe quem eu sou? - Betty estava quase desmaiando de choque. - No acho que ele saiba seu nome - disse Oona. - O bilhete s dizia Kiki Strike e suas amigas talentosas so bem-vindas. - Quando ser o jantar? - perguntou Kiki. - Na sexta-feira - respondeu Oona. - Daqui a um dia e meio. - Eu quase podia ouvir a mente de Kiki zumbindo. - Queria ter mais tempo para me preparar. De qualquer forma, no acho que as seis devam ir. Se for uma armadilha, no vamos querer estar no mesmo lugar ao mesmo tempo. Ananka e eu ficaremos feliz em acompanh-la, Oona. - Obrigada por me apresentar como voluntria - eu disse, perguntando-me por que eu sempre tinha as tarefas desagradveis. - No h de qu - Kiki piscou. - A propsito - acrescentou Oona com um sorriso nervoso. - O jantar formal. As duas precisam ir de vestido de noite. A sra. Fei colocou a cabea pela sala de jantar assim que soltei um gemido. O timing foi to perfeito que por um momento desconfiei de que ela estivera ouvindo. Ela falou brevemente com Oona.

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- O menino acordou - anuncio Oona. - Enquanto as outras garotas rapidamente saam da sala, puxei Kiki de volta. Sacudi seu brao com um pouco de fora e ela se virou para mim com um sorriso duro que deixou claro que eu estava a ponto de tomar um soco. - Voc sabia de Lester Liu, no ? - cochichei. Os olhos azul-claros de Kiki me examinaram. - Sim - disse ela. - H quanto tempo voc sabe? - Desde o incio. - No acha que devia ter partilhado essa informao com o restante de ns? - eu a pressionei. Devamos formar uma equipe. No podemos ter segredos desse tipo. - Quer dizer que eu devia ter contado a voc, no ? No leve isso para o lado pessoal, Ananka. No cabia a mim, no era um segredo meu. Embora Kiki tivesse razo, eu odiava pensar que ela e Oona esconderam a verdade de ns como se fssemos idiotas ou infantis demais para lidar com ela. Lembrei-me de mil pequenos olhares que foram trocados entre elas ao longo dos anos e de repente me senti uma idiota. - Quanta honestidade de sua parte - zombei. - Mas este no um segredinho inofensivo. Caso tenha se esquecido, a Fu-Tsang ajudou a sua tia a tentar nos matar. Se afilha de Lester Liu decidisse passar para o lado do mal, voc agora estaria morta. Kiki se recusou a morder a isca. - A primeira regra de uma equipe confiar um no outro. E se voc confia em algum, deixa que guarde segredos. Quando estivesse pronta para contar a voc, ela contaria. Voc no precisa saber de tudo, Ananka. - E por que no? Por que eu devo confiar em Oona se ela no confia em mim? Como vou saber que ela no est escondendo mais nada de perigoso? - Oona ficou preocupada que o restante de vocs olhasse para ela se um jeito diferente - Kiki se eriou. - No prova que ela estava com a razo.

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Na sala de estar, encontramos o menino sentado com as costas num brao do sof, as pernas esticadas diante dele. A sra. Fei tinha enfiado um cobertor em volta dele e algum lavara seu rosto e penteara seu cabelo preto na altura do queixo. A cabea fina tombou quando ele viu as seis Irregulares entrarem na sala e os dedos longos e finos agarraram o cobertor. Oona puxou uma cadeira para o lado do sof e falou com ele em hakka. De incio o menino s ficou boquiaberto para ela. No era o primeiro a ficar pasmo com a beleza de Oona. Por fim ele criou coragem para responder numa voz rouca. - O nome dele Yu - traduziu Oona. - Ele tem 16 anos e de Taipei. Quer saber onde est e quem somos ns. - Diga a ele que est em Nova York. Diga a ele que o resgatamos dos ratos - disse Kiki. - E depois pergunte como ele chegou aos tneis - acrescentei. Os olhos de Yu passaram por cada uma de ns antes de ele falar novamente. - Ele disse que h cerca de um ms foi raptado quando ia para a escola. Depois uns homens o agarraram e o enfiaram num barco. Havia muitas crianas ali dentro... Pelo menos 12, talvez mais. Ele reconheceu uma das meninas. Era aluna da mesma escola. Ele queria falar com ela, mas os guardas os vigiavam dia e noite. A viagem foi muito longa e muitos passageiros adoeceram. Quando o barco parou, eles foram amarrados, colocados em grandes caixas de madeira e levados a um prdio. Ele tentou fugir, mas foi pego e atirado numa sala longe dos outros. Foi onde ele descobriu a porta no cho. "Ele disse que ficou perdido nos tneis por vrios dias. No sabe quanto tempo. Ele no conseguia encontrar uma sada. Ningum descia l. S tinha ratazanas e esqueletos. Ele pensou que tinha entrado no inferno. Quando estava cansado demais para continuar fugindo dos ratos, ele se enroscou numa caixa e esperou pela morte." - E a estatueta chinesa que encontramos? - perguntou Kiki. - Onde ele conseguiu? - Ele disse que havia muitas caixas de madeira no barco. Uma tbua em uma delas estava solta. Quando ele enfiou os dedos dentro da caixa, foi isso que encontrou. Ele a escondeu em sua mochila. Se escapasse, achava que podia ajudar a polcia a identificar os sequestradores. - Depois que o barco chegou a Nova York, para onde os homens o levaram? Ele pode descrever o prdio? - Se o prdio tivesse uma entrada para a Cidade das Sombras, eu podia reconheclo.

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- Ele disse que nunca viu o lado de fora do prdio. Estava escuro demais quando eles chegaram. Foram levados a um poro, e cada um foi colocado numa baia pequena de madeira. - E as pessoas que o sequestraram? Ele pode nos dizer como eram? - perguntou Kiki. Oona ouviu e depois se voltou para ns. - Ele disse que os guardas tinham tatuagens. Tatuagens de drages. Est vendo, eu tinha razo. Meu pai e os Fu-Tsang esto por trs disso. - Sem esperar que comentssemos, ela falou delicadamente com Yu. Ele sacudiu a cabea furiosamente. - O que voc disse agora? - perguntei a Oona. - Eu disse a ele que ia pegar para mand-lo de volta a sua famlia em Taiwan - respondeu ela. Mas ele se recusa a ir. Diz que tem que ficar aqui para salvar os outros. - Diga a ele que pretendemos ajudar - disse Kiki. Oona transmitiu o recado e Yu sorriu, fechou os olhos e sucumbiu exausto. - Bom, uma coisa certa - falei, enquanto Oona se levantava. - Temos muito que conversar no jantar com o seu pai.

O QUE FAZER QUANDO SEUS SEGREDOS SO REVELADOS A certa altura, vai acontecer com qualquer um. Um segredo que voc escondia cuidadosamente ser revelado no pior momento possvel. Seus colegas de turma podem descobrir que voc nasceu com rabo. Sua me pode descobrir o que voc realmente estava fazendo em todas aquelas vezes que afirmou trabalhar de baby-sitter. Seu vizinho pode saber que voc gosta e receber grandes grupos de pessoas quando seus pais no esto em casa. Qualquer que seja o segredo, voc vai precisar agir rapidamente para consertar os danos. Recentemente procurei um dos melhores profissionais de relaes pblicas de Nova York para ouvir seus conselhos sobre uma questo pessoal delicada. Um conselheiro de celebridades e polticos com alguns segredos muito picantes, ele um mestre na restaurao de reputaes. Aqui est o que ele me disse: No tenha medo de pedir desculpas Se voc fez alguma coisa errada, assuma a responsabilidade e pea desculpas. Nada vai acalmar a situao mais rapidamente do que demonstrar algum remorso. Porm, as leitoras menos sinceras podem pegar uma dica do mundo das celebridades e dar uma no desculpa. Em vez de aceitar a culpa por uma ofensa terrvel, desculpe-se por uma menor. (Por exemplo,

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em vez de dizer "Desculpe se chamei esse promotor de [preencha o espao]", experimente "Desculpe por ter faltado ao almoo e ficado to azeda". Entendeu a diferena?)

Cuidado com o que diz e faz Hoje em dia, cmeras celulares e a internet podem levar a humilhao a um nvel inteiramente novo. Assim, no momento em que seu segredo for revelado, imagine que voc est vivendo sua vida na cmera - e aja de acordo com isso. Isto significa no dar ataques, no aprontar em pblico e no fazer confisses espontneas.

Jamais deixa que a vejam suar Relaxe. Se as pessoas acham que tm o poder de perturbar ou constranger voc, elas nunca a deixaro em paz. Receba seus insultos com um sorriso agradvel ou um olhar vago.

Transfira a ateno para algum pior do que voc Foi para isso que nascem os irmos e irms. No muito gentil observar que os crimes passados de seus irmos foram muito mais horrendos, mas isso pode fazer voc parecer uma santa em comparao com eles. No use esta ttica se seus irmos estiverem ouvindo.

Torne-se uma defensora da caridade Banque a Madre Teresa para mostrar que voc foi incompreendida de difamada. Se voc estiver de castigo, use o tempo livre para fazer uma faxina na casa. Se foi rotulada de m, oferea-se para trabalhar voluntariamente num abrigo de animais. Todos parecem inocentes quando cercados de filhotinhos de cachorro. Resista ao escndalo A maioria das pessoas tem a capacidade de ateno de um simples mosquito. Se voc se recusar a fazer de seu segredo uma novela, provavelmente ele ser esquecido mais rapidamente do que voc pensa.

CAPTULO SEIS A criana selvagem

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Algum batia na porta do meu quarto. Rolei na cama e apertei o travesseiro na orelha, na esperana de que o barulho sumisse. - Ananka, est atrasada para a escola! - gritou meu pai. - Saia da cama e destranque essa porta! Num instante, meus olhos estavam abertos e eu tateava o despertador. Eram 9h16. Saltei da cama e corri para a porta. - Ananka! - meu pai berrou de novo enquanto a porta se abria e peguei toda a fora de seu grito no ouvido direito. Ele pigarreou e sua voz assumiu um volume normal - Que bom. Est vestida. - Olhei para baixo e percebi que eu ainda estava com as roupas que tinha usado na noite anterior. Quando subi pela janela de meu quarto s quatro da madrugada no tive energia para vestir o pijama. - Tenho que me trocar - murmurei, andado trpega pelo corredor a caminho do banheiro. - Voc no tem tempo para isso. Ande. Vamos andando - rebateu meu pai, sem perceber que eu estava amarfanhada e suja. - Se for bem rpida, poder pegar o segundo tempo. Minha me, ainda de roupo, bloqueou minha sada. Seus olhos foram da lama do Cemitrio de Mrmore em minhas botas poeira que cobria minha camiseta preta. Ela pegou a bolsa na mesa perto da perto da frente e a vasculhou. - Leve isso - disse ela, batendo uma escova de cabelos na minha mo. - E aqui est algum material de leitura para o caminho at a escola. - Ela estendeu um folheto acetinado. Na capa havia a foto de uma adolescente ordenhando uma vaca com umas das mos e segurando um livro didtico na outra. - Vou telefonar hoje - anunciou minha me enquanto me empurrava pela porta. A caminho da escola no banco de trs de um txi, tentei me acalmar. Mas uma olhada no folheto deixou perfeitamente claro que a vida que eu conhecia estava prestes a acabar. -------------- ACADEMIA BORLAND -------------Televiso. Videogames. Drogas. Com tanta coisa competindo pela ateno de nossos filos, no admira que muitos jovens de hoje no consigam desenvolver seu potencial acadmico. Na Academia Borland criamos um ambiente nico sem as distraes do mundo moderno. Localizada a 200 quilmetros, nos arredores de Burp, na Virgnia Ocidental, e encravada nas montanhas Apalaches, a Academia Borland ao mesmo tempo uma fazenda-modelo e uma instituio acadmica respeitada. Os alunos dividem seu tempo entre aulas planejadas para desenvolver o raciocnio e tarefas agrcolas que pretendem aprimorar a disciplina pessoal. Livres da influncia negativa da cultura popular, os alunos podem passar o fim de semana

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adquirindo uma nova apreciao pelo trabalho rduo e os prazeres simples da natureza. Os resultados de nossa abordagem falam por si. No ano passado, trs alunos da Academia Borland foram admitidos em Yale e dois de nossos queijos artesanais foram premiados com a faixa azul da Feira Estadual da Virgnia Ocidental. Ideal para crianas com baixo rendimento escolar ou com histrico de violncia, a Academia Borland projetada para dar a cada aluno a ateno personalizada de que ele precisa. As crianas so supervisionadas 24 horas por dia e nossa equipe de enfermeiros profissionais est autorizada a administrar medicamentos, se necessrio. Morei em Nova York a minha vida toda. Nunca vi uma vaca de perto e no pretendia aprender a fazer queijos premiados. Minha mente se encheu com mil planos de uma s vez. Se eu esvaziasse minha conta no banco, podia procurar um esconderijo. Ter meu prprio apartamento. Ir para uma escola pblica. Combater o crime noite, dormir tarde nos fins de semana. Quando meu txi parou diante da Escola para Meninas Atalanta, eu estava convencida de que era hora de afirmar minha independncia. Eu ainda tinha minha parte do dinheiro que as Irregulares ganharam com os tesouros que encontramos na Cidade das Sombras. Eu teria ido direto ao banco se a diretora Wickham no estivesse na calada da escola esperando por mim. Enquanto eu deslizava do txi, perguntei-me como uma mulher que pesava menos do que um saco de roupa suja e era mais velha do que o Empire State Building podia me fazer sentir um beb ranheta de fralda suja.

***

- Bom dia, Ananka. - A diretora avaliou o estado lamentvel de minha aparncia. - Sua me telefonou para dizer que voc estava a caminho. Ela pensou que seria uma boa ideia se eu a acompanhasse at a sala de aula. - Desculpe, diretora Wickham, eu lamento muito - murmurei. - Eu tambm lamento - disse ela, levando-me pela escada para dentro da escola. - Sabe o que isso significa, no ? - Sim, li sobre a Academia Borland quando vinha para c. A diretora riu, mas no vi nada de engraado em meus apuros. - E conheo o fundador da academia - disse ela. - No um homem agradvel, mas estou impressionada que ele finalmente tenha encontrado um jeito de combinar suas paixes pelo ensino com a criao de animais. Sua me parece pensar que a Academia Borland proporciona o tipo de ambiente de que voc precisa, mas devo admitir que no estou convencida disso.

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- No est? - senti um segundo surto de esperana. - No. Na realidade, pretendo apelar por seu caso. No me pergunte por qu, mas acredito que voc pode ser valiosa para a Atalanta. Mas voc foi advertida, ento terei de castig-la. Acredito que duas semanas de deteno depois da aula devem ser suficientes. Pode ficar at seis da tarde todo dia, preparando um trabalho que vou lhe atribuir. - Obrigada, diretora Wickham - respondi, radiante. - No me agradea ainda. - A diretora Wickham me deixou na porta do laboratrio de qumica. - Voc tem muito trabalho a fazer se pretende voltar a cair nas minhas boas graas. Sua me me disse que voc l muito sobre Nova York. Daqui a duas semanas, espero que me entregue um artigo de vinte pginas sobre um aspecto da histria da cidade. Escolha o tema com sensatez. Deve ser bom o suficiente para impressionar o sr. Dedly. Caso contrrio, receio que v tirar nota F no curso dele e, se isso acontecer, no poderei salv-la da Borland. Ento v para a biblioteca depois de sua ltima aula, Ananka, e por favor... procure ficar longe de problemas.

***

Dentro do laboratrio, coloquei culos de segurana e amarrei um avental preto na cintura. Minha parceira, uma menina estudiosa chamada Natasha, sem talento algum para a qumica, vertia lquidos num bquer de vidro e mal deu pela minha chegada. Olhei os filetes de fumaa sulfurosa que comeava a subir da mistura e me perguntei como tudo podia ter dado to errado. Minhas amigas tinham segredos para mim, minha me me vigiava cada vez mais, eu no conseguia dormir e nem tinha tempo para almoar. Dali a duas horas, enquanto minhas colegas de turma comiam (ou fingiam comer), eu estaria numa misso de reconhecimento no Central Park, na frente da manso de Lester Liu, do outro lado da rua. Eu estava arriscando minha liberdade por uma menina que nem se incomodava em me contar a verdade. Enquanto Natasha, brigava por extinguir as chamas que comearam a disparar do bquer, peguei um pedao de papel no bolso. Ali, na letra de Oona, estava o endereo do prdio de Lester Liu na Quinta Avenida. Fiquei tentada a dar bolo e deixar que Kiki, OOna e Betty planejassem sozinhas a operao. Mas havia uma coisa no endereo que me intrigava. A revelao veio enquanto meu frentico professor de qumica chegava com um extintor de incndio que arrotou uma montanha de flocos de espuma na bancada em chamas. Lester Liu morava na Manso Varney.

***

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Em agosto, a Manso Varney tinha chegado aos noticirios quando caiu um pedao do mrmore da fachada do prdio, atingindo um txi e errando por pouco um lulu-da-pomernia premiado de propriedade da sra. Gwendolyn Gluck, uma das mais proeminentes socialites da cidade. Antes que a polcia pudesse isolar a rea, uma segunda laje de mrmore achatou a caixa de correio e a escultura de uma deusa nua, que guardava a porta da frente havia cem anos, escorregou e se espatifou na calada. Na excitao que se seguiu, sumiu a cabea decepada da deusa. Trs dias depois foi encontrada no Queens, fixada capota de um Trans Am adornado. Se o prdio em questo fosse outro, pouca gente teria se importado. Velha e leprosa, Nova York perde regularmente nacos de si mesma. Mas nos cafs e salas de visitas do Upper East Side, cochichava-se que a manso na Millionaires's Row estava sendo destruda - no pelo tempo, mas pelo fantasma de Cecelia Varney. Quando Cecelia Varney nasceu, filha de um dos homens mais ricos de Nova York, os jornais a rotularam de A Garota Mais Sortuda do Mundo. Quando ela morreu noventa anos depois, na manso de sua famlia, era conhecida na cidade como A Eremita da Quinta Avenida. O que aconteceu entre os dois eventos foi tema de dois filmes de TV e um musical off-Broadway, mas ningum tem certeza de nada. Aos 34 anos, a formidvel socialite de repente se divorciou do terceiro de uma srie de playboys interesseiros. Depois chocou os amigos famosos abandonando-os em favor de um paranormal pouco conhecido e frequentando sesses espritas em vez de clubes noturnos. Na manh de seu trigsimo quinto aniversrio, sem avisar a ningum, Cecelia Varney se trancou na manso com dois criados de confiana e um casal de gatos de seis dedos (presentes de aniversrio de seu amigo Ernest Hermingway). Nunca mais saiu da casa e dizia-se que ela ainda estava l, enterrada em algum lugar no poro. A nica empregada a sobreviver srta. Varney foi vista chamando um txi enquanto chegava o agente funerrio. Foi a ltima vez que algum a viu. No dia em que o obiturio de Cecelia Varney foi publicado no New York Times, corretores de imveis comearam a assediar a manso como hienas famintas. No s a casa estava entre as mais magnficas de Nova York, como se dizia que era lotada da coleo inestimvel da srta. Varney. Em 45 anos, ela gastara toda a fortuna da famlia sem colocar um p numa loja. Homens que juravam segredo - e ganhavam muito bem para cumprir a palavra - faziam entregas na calada da noite. Diziam os boatos que a srta. Varney abrigava incontveis obras de arte que havia muito tempo se pensava estarem perdidas ou destrudas, e todos na cidade queriam dar uma olhada em seus tesouros. Infelizmente, seu testamento deixou claro que nem a casa, nem seu contedo podiam ser perturbados. Tudo pertencia aos 76 gatos (todos descendentes do casal original) que andavam vontade pelos cmodos. Ento foi com alguma surpresa que o prdio trocou de mos poucas semanas depois da morte de Cecelia Varney. Os gatos, ao que parece, desapareceram sem deixar rastros. Nem mesmo o ltimo lote de filhotes pde ser localizado. Sem os herdeiros para reinvidic-la, a manso foi a leilo. Um bilionrio misterioso a comprou. Antes que prdio comeasse a esfarelar, uma de

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minhas colegas da Atalanta jurou que vira um homem baixinho e elegante de terno cinza-claro abrir a porta da manso. Quando ela falou na bengala, eu devia saber muito bem que era Lester Liu.

***

Encontrei Oona e Betty esperando por mim no Central Park, de frente para a Manso Varney. Embora Betty estivesse com um de seus disfarces (cabelo louro, terninho preto, culos de nerd), era Oona que me parecia desconhecida. Da noite para o dia, ela se transformara de uma amiga confivel em filha de Lester Liu. - Oi. - Oona olhou para mim e depois para o outro lado da Quinta Avenida. - O que acha? Senti minha animao murchar ao avaliar a manso. Por trs dos andaimes de metal, o prdio parecia sem vida, a pedra to branca que podia ter sido entalhada em gelo. Cada janela estava escura - bloqueada por cortinas que isolavam a cidade. A maioria das manses na Millionaires's Row era de monumentos ostentosos aos homens que as construram. A Manso Varney era um mausolu. - Voc sabe que seremos as primeiras pessoas l dentro - falei. - Ser que ele est l? - Provavelmente uma dezena de crianas taiwanesas - disse Oona. - Aposto que ele as faz encerar o cho. A propsito, d para acreditar que ele mora aqui enquanto eu passo todo o meu tempo livre num salo de manicure? - Como est Yu? - perguntei, na esperana de lembrar a ela que a vida pode ser pior. - Est melhor? - Acho que sim. Ele me parece muito saudvel, mas a sra. Fei diz que tem que ficar na cama por uns dias. Acho que ela s quer mant-lo perto dela. a criana doce e adorvel que ela nunca teve. E menino tambm, ento ela deve pensar que ganhou o grande prmio. - Estamos no sculo XXI - eu disse. - No acredito que algumas pessoas ainda prefiram meninos a meninas. - Ah, gente - protestou Betty. - Desculpe interromper, mas quanto tempo vamos esperar pela Kiki? Tenho que voltar para a escola. Olhei o relgio. S faltavam vinte minutos para o trmino da hora de almoo. - Tudo bem, vamos comear - falei, assumindo o comando. - Oona, se a casa acaba de ser vendida, aposto que a imobiliria ainda tem uma planta-baixa em seus computadores. Acha

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que pode conseguir? - Tranquilo - disse Oona. - Vou invadir esta noite. - Betty, pode pedir a Luz para preparar uns grampos rapidinho? - O que voc vai fazer com grampos? - perguntou Betty. - Dispositivos de escuta - eu a corrigi. - Pequenos, para a gente poder plantar pela casa de Lester Liu. - Aaah, sim. - Betty sorriu de seu erro. - Tenho que costurar alguns bolsos ocultos nos vestidos que estou fazendo para vocs. Assim vocs no sero pegas se as bolsas forem revistadas. - Perfeito. Pode falar com Iris e DeeDee e ver se podemos usar um pouco da essncia da confiana? - Ei - disse Oona. - Voc no vai fazer nada? - No posso - respondi. - Estou de deteno at as seis da tarde e depois disso vou tentar explicar minha me onde estive ontem noite. - Foi flagrada? - Betty arfou. - Fui. Vou contar a histria toda quando ela parecer um pouco menos trgica. Agora, uma ltima coisa. Quantas pessoas moram na manso com Lester Liu? Oona deu de ombros. - T legal - suspirei. - Acho que algum vai precisar vigiar o lugar nas prximas 24 horas e ver quem entra e quem sai. Algum se habilita? - Eu fao isso - disse uma voz atrs da gente. Betty gritou quando um esquilo pulou em seu ombro e meteu o focinho em seu pescoo. Um menino alto com roupa de camuflagem saiu da trs de uma rvore. A cara e o pescoo estavam sujos de terra e as mos eram cobertas de tinta. Ele podia ter 15 ou 16 anos, o cabelo podia ser ruivo e ele podia ser bonito. Era quase impossvel saber. - Tire esse esquilo dela - insisti.

O menino assoviou e o esquilo quicou de volta para ele.

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- Ele no a estava atacando - disse o garoto. - Ele gosta dela.

- Espero que no goste dela como gostaram de nossa amiga Luz. Seus monstrinhos a arranharam toda. - Poucas pessoas suportavam o rosnado de Oona, mas o menino ficou firme.

- Sim, desculpe por isso. s vezes eles se empolgam um pouco. Estou tentando ensinar boas maneiras a eles. No queremos machucar as pessoas; s queremos o dinheiro delas. - A voz dele era fria e clara. Cada palavra era enunciada com perfeio. Era como se ele fosse um extraterrestre que aprendera ingls bem demais.

- Voc esteve me seguindo? - perguntou Betty.

- Sim - admitiu o garoto com franquesa, pegando-nos de surpresa.

- Quem voc? - perguntei.

- Podem me chamar de Kaspar.

- Tipo o fantasminha camarada? - Oona deu uma risada.

- Seja boazinha - disse Betty.

- Acho que mais tipo Kaspar Hauser - falei, lembrando-me de um livro que uma vez encontrei na seo minscula da biblioteca de meus pais dedicada a manuais de criao de filhos. - Era a criana selvagem original. Foi descoberta na Alemanha muito tempo atrs.

- Esperta - disse Kaspar. Seu sorriso revelava dentes brancos como ladrilhos do metr recmesfregados. Ele no morava no parque havia muito tempo. - Quem so vocs? Olhei para Oona e Betty.

- Pode falar - disse Oona. - Isso nos dar uma desculpa para mat-lo no futuro.

- Meu nome Ananka Fishbein. Esta Oona Wong. E a menina que voc anda assediando,

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sabe? Seu nome Betty Bent. - Perguntei-me se o cara estava corando por baixo de toda aquela sujeira.

- Onde esto suas outras trs amigas? - perguntou ele. - A baixinha de cabelo branco, a que parece m e a menina que devia ser isca de esquilo?

Olhei o relgio. Onde estava Kiki?

- Mas voc no o espertinho? - eu disse. - Talvez deva nos contar um pouco mais sobre si mesmo antes de convidarmos voc a entrar para o clube. - O que gostariam de saber? - Kaspar recostou-se despreocupadamente numa rvore, como um fanfarro moda antiga? - Que tal sobre os esquilos? - perguntei. - Por que ensinou os animais a roubar? - No ensinei. Eles que me ensinaram - disse Kaspar sem humor algum. - Receio que no seja uma histria muito agradvel. - As histrias desagradveis so as minhas preferidas - Oona o incentivou. - Adoraria ouvir a sua. - J que insiste - disse Kaspar. - H alguns anos, acordei e descobri que meus pais me abandonaram. Ainda no sei para onde foram, mas levaram tudo de valor do apartamento. Quando no pude pagar o aluguel, o senhorio me expulsou. Ento vim morar aqui no parque. Numa manh, eu estava vasculhando uma caamba de lixo atrs de comida quando percebi alguns homens entregando gaiolas com esquilos incomuns na porta dos fundos de uma pet shop. Lembro-me de pensar que os animais pareciam ainda mais infelizes do que eu. Eles mereciam ser livres, e no ficar numa gaiola onde idiotas podiam olhar embasbacados para eles. "Enquanto a porta dos fundos estava aberta, eu espremi uma batata podre na fechadura. Quando os homens foram embora, entrei de mansinho na loja e libertei os esquilos. Alguns fugiram, mas esses trs ficaram comigo. Depois de um tempo, eles comearam a me trazer presentes. Barras de chocolate, notas de 10 dlares, pulseiras de diamante. De incio no percebi que eram roubados. Eu s estava feliz por ter dinheiro para comprar comida. Mas quando descobri, eu sabia que tinha que fazer bom uso das habilidades deles. Com o dinheiro que ganhamos, eu podia libertar mais animais. Nenhuma criatura viva deve ser mantida numa gaiola.

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Betty piscava para reprimir as lgrimas e at Oona parecia estranhamente comovida. Mas, para mim, a histria dele no parecia verdadeira. - Agora que conhecem meu segredo, que tal me contarem o de vocs? - perguntou Kaspar. Onde conseguiram aquele mapa? No minuto em que o vi, entendi que era importante. Desconfiei que a menina que assaltamos ia voltar para procurar por ele. No esperava que ela trouxesse amigas to encantadoras. Recusei-me a aceitar o elogio. - No podemos falar nada sobre o mapa. - Entendo. Primeiro precisa perguntar menina de cabelo branco. Ela sua lder, imagino. - No precisamos de permisso de ningum - rebateu Oona. - S no confiamos em ladres amantes de esquilos. - Voc um criminoso - disse Betty delicadamente. - E no o conhecemos realmente. - Talvez haja uma maneira de eu conquistar a confiana de vocs. - Kaspar olhou para Oona, para mim e para Betty. - Talvez eu no tenha ouvido direito, mas vocs disseram que precisam de algum pra vigiar esse prdio? - Talvez - disse Oona, zombando de seu jeito peculiar de falar. - Vou ficar de olho nele. Vou ficar aqui a noite toda, nem vou perguntar por qu. Talvez eu at resolva o mistrio dos gatos de Varney. Mas tenho uma condio. Betty deve concordar em jantar comigo. - De jeito nenhum - falei. - Isso pedir demais. No usamos nossas amigas como moeda de troca. - Est tudo bem, Ananka - disse Betty. - Quando tudo isso acabar, se ainda for o que ele quer, eu o farei. - Eu podia ver que Betty no acreditava que tinha de honrar o acordo. De certo modo, ela pensava que uma fungada no Eau Irresistible ainda podia prender Kaspar. - Betty... - tentei alert-la. - J me decidi - anunciou ela. - Mas tambm tenho uma condio. Chega de batidas em pet shops e assaltos, est bem? No saio com delinquentes. - Excelente. Ento temos um acordo. - Kaspar abriu seu sorriso de estrela de cinema e

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comeou a subir em um carvalho na frente da manso de Lester Liu. - Encontrem-me aqui amanh noite e farei meu relatrio. Deixamos Kaspar empoleirado num galho da rvore e corremos para a aula. A estao de metr mais prxima no ficava longe de minha escola, e ns trs andamos rapidamente na mesma condio. - Cad a Kiki? - Oona fumegava. - No a abandonei da ltima vez e aquela prima sdica dela quase me matou. Agora que meu prprio pai quer me assassinar, ela nem aparece. - Deve ter acontecido alguma coisa. Kiki nunca fura uma misso de reconhecimento. - Embora estivesse preocupada com Kiki, eu no podia deixar de ficar satisfeita que ela e Oona estivessem beira de um rompimento. - Acha que uma de ns deve passar na casa dela depois da aula? - Eu fao isso - disse Betty. - Mas depois vou direto casa de DeeDee. Tenho de descobrir um jeito de me livrar desse perfume. - Ah, sim, sobre o perfume, Betty. Acho que voc cometeu um erro com o cara do esquilo. Nenhum perfume na terra ia durar tanto - eu disse a ela. - E por que mais Kaspar quer nos ajudar? Eu me sinto mal, mesmo que ele seja um criminoso. como se estivesse me aproveitando dele. - Tenho uma ideia melhor - disse Oona. - Por que no poupa a viagem casa de DeeDee e d uma boa olhada no espelho? - Como assim? - perguntou Betty. Oona olhou para mim e revirou os olhos. - E voc ainda diz que eu no tenho jeito?

*** O sinal das quatro horas provocou uma debandada de alunas. Enquanto eu abria caminho carrancuda pela horda at minha primeira tarde de deteno, ocorreu-me que logo eu podia me ver na presena de Sua Grandeza. Toda escola tem suas celebridades e Molly Donovan estava no topo da lista VIP na Escola para Meninas Atalanta. A fama de Molly pouco tinha a ver com o fato de que sua me atriz foi premiada com dois Oscar ou que o pai, cirurgio plstico, era responsvel por metade dos narizes da Atalanta. A maioria das meninas da Atalanta era rica e muitas eram famosas, mas poucas podiam alegar ter conquistado seu sucesso. Molly era

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uma celebridade por ter sido sentenciada deteno mais vezes do que qualquer outra menina na histria da escola. Soube que na ducentsima visita ela pretendia fazer uma tatuagem comemorativa. Molly e sra. Fontaine estavam sozinhas na biblioteca quando cheguei para cumprir minha sentena. Embora renomada como a mais rigorosa das inspetoras de alunos, a sra. Fontaine sofria da maldio de uma bexiga do tamanho de uma ervilha. Toda manh, alunas de todas as idades faziam apostas sobre o nmero de vezes que ela dispararia para o banheiro durante o dia. O dinheiro que trocava de mos toda semana podia ter comprado um penico folheado a ouro para a sra. Fontaine. Tentei pegar os livros de que precisava para escrever o trabalho que a diretora Wickham me atribura, mas a biblioteca da Atalanta no chegava aos ps da que eu tinha em casa. (Mas se gabava de ter um nmero impressionante de livros dedicados a Seu corpo em transformao.) Eu estava rindo de um dos ttulos quando vi a sra. Fontaine mudar seu peso considervel de uma perna para a outra e fazer uma careta, como se estivesse prestes a explodir. Assim que escolhi uma mesa de estudos duas filas atrs de Molly, nossa carcereira nos alertou para ficarmos de boca fechada e disparou porta afora. - Psst. Espiei por cima da mesa. Molly estava ajoelhada na cadeira, olhando para mim. Embora no fosse a imagem de encrenqueira, com bochechas gorduchas e sardas de Pipi Meialonga, Molly era famosa por contribuir para a delinquncia dos outros. Olhei para meus livros e tentei ignor-la. - Pssssssst. Molly recusava-se a desistir. Levantei a cabea por sobre a divisria. Molly sorria docemente e girava um anel vermelho no dedo. - Nunca vi voc aqui - disse ela. - O que voc fez? - Cheguei atrasada hoje de manh. - Ah - disse Molly, claramente decepcionada. - s isso? Eu esperava que voc fosse a menina da bomba de inhaca. Ouvindo passos no corredor, baixei em minha cadeira e enterrei a cara no livro. Os reflexos de Molly no foram to rpidos. - Molly, sente-se e comece a trabalhar! - guinchou a sra. Fontaine. - Se eu a vir incomodando Ananka, vou cuidar para que fique aqui o ms inteiro.

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- Eu j estou de deteno at o final de outubro - observou Molly. - Ento digamos novembro - disse a sra. Fontaine. Arranquei trs folhas de meu caderno e comecei o trabalho. E pretendia escrever sobre o incidente de ladres de tmulos que tinha incitado o Distrbio dos Mdicos de 1788, mas em vez disso fui dominada por outro tema.

Embaixo da sinagoga Bialystoker, no Lower East Side, h uma sala secreta...

Quinze minutos depois, ouvi a sra. Fontaine sair da sala. Senti um calor em minha nuca e pulei ereta, quase batendo a cabea em Molly Donovan. - Trabalho interessante - disse Molly. - Sua ortografia terrvel. - V embora - sussurrei, de olho na porta. - Vai conseguir a expulso de ns duas. - No posso ser expulsa - disse Molly. - Estou tentando h anos. No importa o que eu faa. Meus pais simplesmente doam mais dinheiro escola. De repente eu fiquei impressionada. - Por que quer ser expulsa? - Odeio isto aqui. Prefiro qualquer lugar, menos Nova York. - mesmo? - perguntei, pasma. - E por qu? - So meus pais. Eles no me do sossego. Acha que eu sou especial. - Mas sempre soube que voc era muito inteligente. - No esse tipo de especial. Especial de superdotada. - Ah, ? E qual o seu dom? - perguntei. - Minha me me chama de calculadora humana. Posso resolver mentalmente equaes matemticas complexas. Meus pais costumavam me levar a festas para divertir os convidados. Quando eu tinha 11 anos, decidi que no ia mais ser o mico de circo deles. At tirei um D em geometria no ano passado - disse ela, demonstrando um orgulho tremendo.

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- Meus parabns - eu disse. - Qual a raiz quadrada de 7.368? - Voc tambm? - Molly suspirou. - 85837. Trs casas decimais bastam? - Claro, mas no posso verificar. No tenho calculadora. - Ento acho que vai ter que confiar em mim. Epa, l vem a fonte. No conte a ningum o que eu disse a voc. Vai acabar com minha reputao. - Tudo bem - sussurrei, enquanto Molly voltava para sua cadeira.

***

Outros 15 minutos se passaram e Molly voltou. - Isso no divertido? - perguntou ela. - melhor do que eu pensava. - Eu estava mesmo comeando a gostar dela. Molly se sentou na beira de minha mesa. - Adoro a deteno. minha hora preferida do dia. A gente conhece pessoas muito interessantes. chato que eu tenha que ver meus psiclogos depois disso; se no fosse assim, eu ia te convidar para jantar. Minha cozinheira faz uma bouilabaisse incrvel. - Psiclogos? - perguntei. - Voc tem mais de um? - Claro, eu sou superdotada, lembra? uma equipe de marido e mulher. Eu os vejo trs vezes por semana. So especializados em crianas excepcionais. - Como isso? - perguntei. - Horrvel. Eles me do um monte de testes e me fazem falar de como ser to inteligente. s vezes eu consigo me apresentar para uma plateia de especialistas. como ser uma daquelas galinhas no carnaval que fazem o jogo da velha. - Isso parece bem ruim - concordei. - claro que . No sei por que meus pais me mandam para eles. O filho deles mesmo fugiu. Soube que agora ele mora no parque. Eles tentam peg-lo de vez em quando, mas ele tambm

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superdotado. Fica sempre fugindo. Epa, l vem ela de novo.

***

Passei os 15 minutos seguintes contando os 900 segundos at Molly voltar. - E a - disse ela. - Onde estvamos mesmo? - O menino. Aquele que voc disse que fugiu. Qual o nome dele? - Phineas Parker. Por qu? - Como ele ? - No fao ideia. Nunca o vi. Por que quer saber? - S curiosidade - expliquei. - Se souber onde ele est, pode pedir a grande recompensa que os pais dele esto oferecendo. Mas duvido que voc seja m o bastante para dedur-lo. - No depois do que voc me disse. Alis, qual o dom dele? - Arte - disse Molly. - Os pais tm as pinturas dele pelo consultrio todo. Parece que algum tempo atrs venderam uma por, tipo, uns 30 mil dlares. - Escute, Molly. Acha que pode me conseguir uma foto de Phineas? - Talvez - disse ela. - O que vou levar em troca? Pensei por um momento. - Se me conseguir uma foto, eu consigo sua expulso. - Promete? - disse Molly, com os olhos brilhando. - Prometo - garanti a ela. - Molly! - A sra. Fontaine pegou a ns duas de surpresa. - Ento que seja! Vai ficar aqui por novembro inteiro.

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- timo! - exclamou Molly enquanto quicava de volta para sua cadeira.

***

Ao voltar para casa, peguei meu celular para ligar para Kiki e descobri que havia duas ligaes no atendidas da minha casa. No era um bom sinal. Quando passei pela porta da frente, encontrei minha me esperando no corredor, agarrada a um cronmetro como uma treinadora sdica de corrida. Ela olhou o relgio e depois para mim. - So 6h47. Por que chegou to tarde? Eu verifiquei na internet. No h nada de errado com o metr. - Na verdade, eu vim a p. - O tom de voz dela me assustava e eu queria desesperadamente um pouco de Fille Fiable. - Fiquei sentada por horas. Precisava de algum exerccio. - Exerccio a menor de suas preocupaes. Seu pai e eu queremos conversar com voc na sala ao lado. - Eu estava chocada demais para me mexer. - Agora! - ordenou minha me. O piso da sala de estar continuava coberto de livros cados. S foi aberta uma pequena roda cercando o sof. Sentei-me de frente para meus pais e tentei ignorar um livro intitulado Templos de perdio da Amrica Central que me chamava do outro lado da sala. - Quer nos dizer por que teve tanta dificuldade para sair da cama esta manh? - perguntou minha me. - Porque eu estava cansada? - o melhor que pode fazer? - Minha explicao foi rejeitada e minha me pareceu enojada. Eu tinha acabado de conversar com o diretor da Academia Borland quando sua diretora ligou disse ela. - Ela parece pensar que pode colocar voc na linha de novo. Mesmo contrariando minhas expectativas mais otimistas, concordei em dar uma chance a ela. - Obrigada - murmurei. - No to rpido. A Academia Borland ainda est esperando por voc em dezembro. J preenchi o cheque. Durma at tarde de novo e vai acordar num nibus para a Virgnia Ocidental. - No queremos castig-la, Ananka - interrompeu meu pai, parecendo pouco vontade. Ele sempre preferia bancar o interrogador bonzinho. - S queremos ajudar voc a ter sucesso. Se

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voc se sair bem na escola, um dia poder fazer o que quiser. Poder estudar esquilos gigantes, entrar para o FBI ou cavar ossos antigos em Nova York. Mas nunca ser capaz de fazer tudo isso se primeiro no passar em geometria. - Seu pai pode no querer castigar voc, mas eu quero - declarou minha me. - Demos a voc toda a nossa confiana e toda a privacidade do mundo, e voc abusou das duas coisas. por isso que sentimos a necessidade de tomar algumas precaues. Seu pai e eu passamos o dia encontrando todos os livros de que voc precisa para seus estudos. Esto em seu quarto. Todo o restante da biblioteca est temporariamente proibido at que voc aprenda a se concentrar. "Nas prximas duas semanas, voc vir diretamente para casa todo dia ao sair da deteno e comear seu dever de casa. Nesse perodo, ficar longe de Kiki Strike. Entendeu? - Sim. - fcil parecer humilde quando voc acha que tem um s na manga. - timo. Ento seu tempo comeou. E, Ananka? - Sim? - Amanh voc vai pegar o metr para casa. Corri para meu quarto para examinar os danos. As gavetas de minha mesa tinham sido saqueadas e muitos de meus livros preferidos foram confiscados, mas minha coleo de livros de histria de Nova York no foi tocada. Meu exemplar de Vislumbres de Gotham continuava ali, junto com o mapa que estava enfiado entre suas pginas. Quase soltei um suspiro de alvio, quando por acaso vi as janelas. As duas estavam trancadas com cadeados novinhos. Eu estava presa ali dentro. Deitei-me na cama, plenamente preparada para cair aos prantos, quando houve uma batida na porta e meu pai enfiou a cabea para dentro. - No assim to ruim - cochichou ele. - S tire um A na prxima prova e ela vai se esquecer de tudo. Voc pode fazer isso! - Obrigada, pai. - Eu funguei. - A propsito, hoje chegou uma coisa pelo correio para voc. Acho que de uma de suas amigas. No conte a sua me que eu lhe entreguei. - Tudo bem - concordei. Ele atirou na cama um pequeno pacote de papel pardo. - Se precisar de ajuda no dever de casa, s me falar. - Eu falo - prometi, enxugando os olhos.

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Abri o pacote e larguei o contedo na cama. Havia dois cadeados idnticos queles da minha janela, um martelo e um cinzel pequenos e uma pequena caixa de couro. A caixa tinha um tubo de ensaio de metal frio ao toque e tinha a etiqueta Nitrognio Lquido. Pesquei dentro do envelope e encontrei um bilhete.

Desculpe por no aparecer hoje. Soube que est de castigo. No assim to ruim. Se no conseguir arrombar os cadeados, pode usar este kit. Cubra um dos cadeados com nitrognio e deixe por um ou dois minutos. Quando o cadeado congelar, bata nele com o martelo e o cinzel. (Cuidado! Nitrognio tambm congela dedos.) Vejo voc amanh noite. Kiki

CAPTULO SETE

A bela adormecida Na sexta-feira de manh, atravessei as portas da Escola Atalanta uns 45 minutos antes do primeiro sinal. Os corredores estavam praticamente vazios. A caminho do banheiro, passei correndo por algumas alunas bolsistas e uma ou duas puxa-sacos a caminho do banheiro. Tinha bebido todo o meu expresso triplo enquanto estava no metr e os efeitos comeavam a ficar desagradveis. Enquanto lutava freneticamente com a fivela de meu cinto, ouvi algum bater a porta do reservado vizinho. Psst! Ananka. O sussurro era quase um grito. Olhei para baixo e vi uma cara sardenta sorrindo para mim sob a divisria. Molly? eu grunhi. A garota precisava mesmo trabalhar seus limites. O que est fazendo? Vem c insistiu ela. O qu? No! Vem c. Tenho uma coisa pra voc. No acha isso meio esquisito, Molly? Molly fez uma carranca. Estou falando srio. Vai querer ou no?

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Meu Deus do cu, Molly. D para esperar um minuto? Estou quase explodindo. No, no d. Caso tenha se esquecido, eu tenho cada professor da escola de olho em mim. No tenho muito tempo. Respirei fundo e abri minha cabine. No tive a oportunidade de ver se algum estava ouvindo antes de Molly me puxar para a cabine dela. Ficamos nariz com nariz acima da privada. Isso muito estranho eu disse a ela. Por que todo esse segredo? Consegui uma foto de Phineas Parker para voc. Molly abriu a mochila. Estava vazia, a no ser por uma foto num enorme porta-retrato de prata. Eu s precisava da foto, Molly, no do porta-retrato. Isso da Tiffany. Seus psiclogos com certeza vo saber que sumiu. E eu ligo? Vou dizer a meu pai para acrescentar mais umas 100 pratas no prximo cheque deles. Oooh! Ou talvez me mandem procurar outro mdico. Isso seria incrvel! O que voc acha? Eu tinha dificuldade de desviar os olhos. Phineas Parker tinha cabelo castanho-avermelhado, olhos castanhos e a cara de um deus grego. Um esquilo enorme estava empoleirado no ombro dele. , foi o que eu pensei Molly cacarejou. Quem sabia que ele era to bonito? Se um dia ele decidir voltar para casa, talvez eu consiga que os pais dele arranjem nosso casamento. Molly eu disse com um sorriso , quando chegar a poca, voc estar a centenas de quilmetros de Nova York. - Ento vai mesmo fazer isso? - Promessa promessa. Nada vai acontecer de imediato, mas um dia, em breve, voc ser expulsa. Molly atirou os braos em mim e me sufocou com um abrao to forte que quase perdi o controle da bexiga. Duas meninas riram quando Molly e eu samos da cabine, mas eu no liguei. Nunca em minha vida eu fiz algum to feliz.

***

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Naquela noite, horas antes do incio marcado para o jantar de Lester Liu, peguei o metr para casa, passei de cabea erguida direto por minha me e me tranquei no quarto. Pouco antes das sete horas, meu pai bateu na porta e perguntou se eu queria um pouco de po e gua. Informei-lhe educadamente que j tinha comido e pedi que me deixassem em paz com meus estudos. s 7h45, arrombei cuidadosamente um dos cadeados e desci a escada de incndio na ponta dos ps. s 7h30, eu estava na frente do prdio de Betty Bent. No senti uma grama que fosse de orgulho. Meus dedos roavam a campainha quando Betty abriu a porta e me arrastou para dentro de seu apartamento escuro do poro. Antes que eu pudesse dizer alguma coisa, ela levou um dedo aos lbios. Ainda bem que chegou cedo - sussurrou ela, dando uma espiada rpida por sobre o ombro. H uma coisa que voc precisa ver. Tem mais algum aqui? perguntei. S Oona. Vem. Ela contornou os manequins e bonecos de modista sem cabea que apinhavam a sala de estar. Os pais desenhavam figurinos para uma nova pera que pelo visto seria montada em Marte. Espere um segundo. Tenho uma coisa para te contar sibilei para Betty. Hoje eu descobri a identidade secreta do seu namorado. Betty reduziu o passo, mas se recusou a se virar. Namorado? Voc sabe de quem estou falando. Ele adora ficar ao ar livre, gosta de trabalhar com animais e no v uma barra de sabo h um bom tempo. Betty parou de andar. O nome verdadeiro dele Phineas Parker. Os pais dele so psiclogos. Ele fugiu h alguns meses. Quer ver uma foto? Betty assentiu, muda, e eu lhe passei a foto que tirei do porta-retrato. Nada mal, hein? Meu sorriso desapareceu quando vi a cara de Betty. Que foi? Nada. Eu s queria que Iris nunca tivesse feito aquele poo do amor. Olha... Talvez voc no deva contar a mais ningum sobre isso. E por que no? Meu timo trabalho de detetive foi recompensado com uma fofoca de primeira classe. Guardar segredo seria como ganhar na loteria e perder o bilhete.

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Ele no deu nenhuma razo para a gente entreg-lo. Vamos guardar o segredo dele por enquanto. No me diga que est a fim da criana selvagem do Central Park. Betty deu de ombros. E se eu estiver? Que diferena faz? Mas ele est seguindo voc feito um babuno apaixonado argumentei. evidente que ele tambm gosta de voc. Talvez. Mas graas ao Eau Irresistible, eu nunca vou ter certeza disse ela com um suspiro. Agora corre ou vai perder o show. Betty irrompeu para o quarto nos fundos do prdio. A luz inundava a sala de estar pela porta aberta. T legal, fique aqui. Betty me mostrou uma sombra e apontou o quarto. D uma olhada. Fitando o espelho triplo de corpo inteiro estava Oona, usando um vestido magnfico, composto de mltiplas camadas de chiffon e sede cinza-clara. Sempre que ela se mexia, centenas de contas costuradas pela bainha do vestido cintilavam como orvalho. Que vestido incrvel. Voc desenhou? perguntei a Betty. No. Oona trouxe. Numa caixa imensa, com uma fita vermelha grande. Presente do papai? Arr. Foi entregue na casa dela hoje de manh. Ela teve de experimentar aqui. Disse que as avs no aprovariam se soubessem que ela estava aceitando presentes de Lester Liu. Vejo que voc no aprova tambm - falei, Betty sacudiu a cabea. meio estranho, eu acho. Mas s um vestido. No s um vestido. Est vendo todos os brilhos na bainha? So de verdade. So diamantes. No podem ser verdadeiros falei com desdm. Tem toneladas deles. Eu sei, mas so. Eu testei um. E no havia s um vestido na caixa que ela trouxe. Est vendo as joias novas dela?

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Ainda sem saber que estvamos olhando, Oona parou de girar para os espelhos e colocou a mo na caixa gigantesca que estava aberta na cama. Uma pulseira grossa de diamantes lampejou no pulso enquanto ela pegava uma estola de peles prateada e a passava pelos ombros. Ela fez uma pose de estrela de cinema e soprou um beijo para o prprio reflexo. De repente eu me senti como se estivesse espionando uma estranha. A Oona que eu conhecia tinha l seus defeitos, mas sua dignidade no estava venda. No s ela teria recusado os presentes de Lester Liu, como teria incendiado a caixa e atirado na rua. Esta era uma pessoa que eu nunca vira. Uma impostora, talvez. Uma gmea do mal. Ou talvez, agora me ocorria, esta fosse a verdadeira Oona o lado que ela escondia de todas ns. Ela est tima murmurei, temerosa de compartilhar de minhas suspeitas com Betty. Ela est linda. O problema este cochichou Betty. O pai descobriu seu ponto fraco. No sei o que ele quer, mas ele acha que pode comprar a confiana dela. Estou comeando a ficar preocupada, Ananka. Eu tambm. admiti. Se a segurana das Irregulares depender da garota do espelho, todas corremos um grave perigo. A campainha tocou. Volto j disse Betty. Oi, Oona. - Entrei na luz do quarto. Oona acenou para meu reflexo. E a, o que acha? perguntou ela. Seu pai tem excelente gosto observei secamente. Tem mesmo, n? Oona girou mais uma vez para sua prpria admirao antes de ver minha cara. No me olhe desse jeito disse ela. Se ele mandou alguma coisa, eu tenho que usar, no ? O que ele pensaria se eu aparecesse com um dos trapos velhos de Betty? Eu no sabia o que dizer. Enquanto Betty voltava ao quarto com Luz, DeeDee e Iris a tiracolo, finalmente situei o que me incomodava. O argumento de Oona fazia perfeito sentido. S no era uma coisa que minha amiga teria dito. Seus pais a deixaram sair com a gente de novo? perguntei a Iris enquanto ela passava pela porta. , eles finalmente entenderam que melhor ter amigas mais velhas do que amiga nenhuma. Iris estendeu a mo para roar o vestido de sede de Oona. Voc est demais, Oona disse ela com entusiasmo.

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Diga uma coisa que eu no saiba, nanica respondeu Oona asperamente ao se afastar da mo estendida de Iris. Bonita por fora murmurou DeeDee. Onde est a Kiki? Parece que ela vai se atrasar disse Betty. Sentem-se. Eu trouxe seus grampos. Luz os largou na cama de Betty com um baque. Tirou de um saco de papel um objeto achatado do tamanho de uma moeda e o estendeu entre o polegar e o indicador. So vinte, e vocs podem colocar onde quiserem. Tem um adesivo atrs, se precisarem grudar debaixo de uma mesa ou atrs de uma tela. Voc um gnio elogiei. J me disseram isso respondeu Luz. Iris e eu trouxemos um pouco de Fille Fiable. DeeDee colocou trs vidrinhos de spray na penteadeira de Betty. Mas lembrem-se de que ele s fica forte por alguns minutos. Talvez vocs tenham que reaplicar vrias vezes. Est dizendo a mim como isso funciona? perguntou Oona. Caso tenha se esquecido, sua sombra com problemas de crescimento me fez uma demonstrao pessoal. Muito bem! Betty se recusou a deixar que o comentrio de Oona causasse algum prejuzo. Hora de se vestir, Ananka. Quer vir, Iris? Pode apostar que sim! cricrilou Iris, ansiosa para escapar de Oona.

***

Como figurinistas do Metropolitan Opera, os pais de Betty passavam os dias desenhando trajes vinkings para homens com estrutura ssea minguada e transformando prima-donas rolias em camponesas francesas famintas. Em incontveis ocasies, vi a prova de seu trabalho meio esticada na sala de estar, mas nunca fui convidada a visitar seu ateli. Nunca se perguntou por que moramos num poro? perguntou Betty a Iris, a mo postada na maaneta da porta com a placa Mantenha Distncia. por isso. Ela abriu a porta e revelou um enorme espao de trabalho cheio de trajes de todos os tipos imaginveis asnos, romanos, sultes e gueixas. Nunca conseguimos todo esse espao na superfcie, e a luz do sol destri a cor dos tecidos.

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Voc podia ganhar uma fortuna no Halloween Iris estava admirada. Meus pais jamais emprestariam essas coisas. Na verdade, eles provavelmente vo me matar se souberem o que estou fazendo. Betty foi at uma das araras de roupa e comeou a vasculhar os cabides. O que acha deste, Ananka? Ela estendeu uma roupa cor-de-rosa com asas de tecido fino. Muito engraado sussurrei. Posso experimentar? Os olhos castanhos de Iris cintilavam. Betty olhou confusa a menina. No acho que seja de seu tamanho. Alm disse, voc tem quase 12 anos. Por que ia querer se vestir de Fada Sininho? Iris olhou as sapatilhas verdes de bal. Eu s estava pensando que podia usar uma roupa dessas, se um dia desses vocs precisarem de novo de minha ajuda. Sabe como , quando precisarem de algum que parea uma criancinha inocente. Duvido que a gente v precisar de uma fada. Que tal uma pequena sereia? Voc pode ficar de tocaia nas fontes. A nica a rir fui eu. Voc est passando tempo demais com Oona Betty me repreendeu. Parecer nova no sua nica competncia disse ela a Iris. Se algumas pessoas querem te tratar como uma menina de oito anos, problemas delas. No se esquea de que voc j salvou a pele delas. Com seus miolos, sei que no foi a ltima vez. Ela tem razo admiti. Desculpe, Iris. J superei isso disse Iris. Vamos voltar ao trabalho. Quer ver o vestido de Kiki? Betty empurrou um diabo de lado e revelou um elegante vestido de cetim e renda. Pensei que ela ia querer continuar no preto, ento tive de fazer eu mesma. Todos os vestidos de adulta so grandes demais para ela e a maioria dos vestidos de criana tem cor de sorvete. timo, mas eu mataria para ver Kiki de rosa-chiclete. Vai ter que matar mesmo. Ah, e este o seu. Ela puxou um vestido longo de sede vinhoescuro. Minha me desenhou este vestido para uma interpretao moderna de Medeia. As

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manchas de sangue no aparecem. Que bom saber disso eu falei. Acha mesmo que vou ficar bem nele? T brincando? Voc vai ficar linda insistiu Betty. E olha s disse ela, estendendo a mo nas dobras da saia. Bolsos ocultos para os grampos... Como prometi.

***

Com minha roupa nova, sentei-me penteadeira de Betty, de costas para sua coleo de narizes falsos, enquanto ela dava os ltimos retoques na maquiagem. Iris estava de p ao lado e Betty lhe dava instrues. Um dos olhos de Ananka um pouquinho maior do que o outro, ento vamos ter que colocar um pouco mais de delineador no menor... Que horas so? intrometeu-se Oona. Tendo finalmente se cansado de ficar olhando o prprio reflexo, ela estava arrumando as perucas de Betty, dispostas em dezenas de cabeas de isopor junto parede. Luz estava esparramada na cama, encarando o teto. Ela olhou o relgio. Quase 8h15 disse ela. Cad a Strike? grunhiu Oona. Vamos levar meia hora para chegar rea residencial e teremos de estar l s nove. Se desta vez Kiki der bolo, juro que vou dar um chute no rabo dela. Boa sorte Luz bufou. Pagou 50 pratas para ver. Iris comeou a rir, depois pensou melhor. Kiki vir disse DeeDee e logo a campainha tocou. Est vendo? Ela pulou para atender a porta. Quando DeeDee voltou, tinha uma cara horrvel. A de Kiki parecia um instantneo de filme de terror. Desculpe pelo atraso disse ela. T legal. Est tudo bem com voc? A tez de Kiki parecia ainda mais cadavrica do que de costume e seus olhos estavam injetados e inchados. Dava a impresso de que no dormia

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havia dias. Verushka est doente de novo. Tive de encontrar outro mdico. Pensei que ela estivesse melhor disse DeeDee. Qual o problema agora? a perna. Ainda h alguma coisa errada com ela. Acha que devia estar aqui? perguntei. No devia ficar em casa com ela? Oona protestou com um pigarro, mas ns a ignoramos. Ela no quer que eu perca isto disse Kiki. O mdico est com ela agora. Tem certeza de que est bem para o jantar? perguntou Betty. Uma de ns pode ir no seu lugar, se precisar ficar em casa. Com licena? Oona gemeu. Eu adoro a Verushka tanto quanto qualquer uma de vocs, mas isto srio tambm. Eu vou ficar bem Kiki nos garantiu com um sorriso amarelo. Ento pula fora, Ananka disse-me Betty. Voc terminou e tenho 15 minutos para consertar uns danos graves. Vestido legal, Oona disse Kiki enquanto assumia meu lugar junto penteadeira. Um presente, imagino? , o pai de Oona tem mesmo a ficha da filha, n? disse DeeDee. Espero que esteja falando de meu nmero de roupa, Morlock ladrou Oona.

*** Enquanto nosso txi acelerava pela Madison Avenue, Oona, Kiki e eu examinamos as plantas da manso de Lester Liu. Duas quadras ao sul de nosso destino, samos do txi e fomos a p para o parque. Uns turistas que andavam pela Quinta Avenida pararam para nos olhar boquiabertos. Com seu vestido cinza-claro, Oona parecia uma deusa de mrmore que ganharam vida, e Betty tinha feito maravilhas com Kiki. Com o cabelo sem cor, a pele incrivelmente branca, o vestido preto elegante e os lbios vermelhos, ela podia ser a rainha dos vampiros. At eu estava apresentvel, embora lutasse para andar com elegncia nos saltos altos.

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Kiki deslizou ao lado do muro que separa a Quinta Avenida do Central Park. Passando de fininho pela Children's Gatena rua 76, ela se aproximou de dois homens que estavam sentados no cho, curtindo um banquete de salsicha Viena e feijo frio. Kiki Strike disse ela, estendendo a mo para o mais velho. Howard Van Dyke. O homem trocou um aperto de mos com ela. Era baixo, corpulento e incomumente peludo; como um gnomo de jardim que tivesse dado sementes. Aceita uma salsichinha? perguntou ele. No, obrigada Kiki declinou educadamente. Sou alrgica. Eu sou Kaspar disse o mais novo, colocando-se de p e apertando a mo de Kiki. Li sobre voc nos jornais. Oona, Ananka disse ele com uma pequena mesura na nossa direo. As duas esto esplndidas esta noite. Obrigada, garoto do esquilo. Ai! Oona gritou quando lhe dei uma cotovelada. Oi, Kaspar falei. Betty me falou que voc foi muito til disse Kiki. Obrigada por vigiar a manso. Foi um prazer disse Kaspar. Howard me fez companhia. Obrigada a voc tambm, Howard disse Kiki. E ento, o que viu? No teve muita atividade observou Kaspar. H um mordomo que entra e sai o dia todo. Ele um personagem incomum. Parece um Gengis Khan de peruca malfeita... impossvel no reconhec-lo. H tambm um cozinheiro, mas ele saiu da casa no momento. Acho que pode ser o nico empregado da casa no momento. Houve algumas visitas esta manh. Um homem alto de terno apertado apareceu por volta das nove horas. Bem-vestido, mas meio chamativo. S ficou alguns minutos. O segundo foi um entregador que deixou uma caixa de najas. Voc disse najas? perguntei. Era o que parecia confirmou Kaspar. Tem certeza de que quer entrar l? Com ou sem najas, no temos alternativa disse Oona, olhando-me de cara feia. Fomos convidadas para jantar. Ento vou esperar para ter certeza e que vo sair de l.

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muito cavalheirismo de sua parte disse Kiki. Mas podemos nos cuidar sozinhas. Sei que podem. Mas entenda, minha agenda social est vazia esta noite. No tenho nada para me divertir disse Kaspar, exibindo uma habilidade extraordinria para a diplomacia. Se no se importa de dar uma paradinha depois do jantar, estou curioso para ouvi sobre as najas. Como suas amigas devem ter lhe contado, eu sou uma espcie de amante de animais. Neste caso, talvez a gente traga uns restos para voc disse Kiki com um sorriso. E quem sabe uma garrafa d Chteuneuf du Pape? perguntou Howard. o melhor vinho para acompanhar salsichas. Verei o que posso fazer. Kiki riu enquanto amos para a sada. Gostei de Kaspar anunciou Kiki enquanto atravessvamos a Quinta Avenida. Por que ser que ele fugiu de casa? Como sabe disso? perguntei, aturdida. Os dentes dele so meio perfeitos demais disse Kiki. Se estivesse morando no parque h muito tempo, a essa altura estaria crescendo musgo neles.

*** O mordomo de Lester Liu deu um passo para o lado e esperou em silncio enquanto ns trs entrvamos no saguo da manso. Alto, moreno e com um penteado estranho, ele examinava o espao acima de nossas cabeas, embora eu sentisse que via tudo. Evitei a pele branca erguida numa recepo selvagem. Por baixo de um lustre de cristal ardiam dezenas de velas bruxuleantes e os diamantes de Oona ganharam vida, emitindo pequenas centelhas enquanto ela deslizava pelo mrmore. Os olhos de Kiki circularam pela sala, observando as rotas de fuga e possivelmente procurando por najas. No primeiro andar, havia duas portas altas de cada lado do saguo. A porta nossa direita tinha sido apressadamente coberta com tbuas. Cada pedao de madeira fora fixado com pregos nodosos e tortos. Viemos ver o meu pai a voz de Oona, sempre meio alta demais, ricocheteou nas paredes de mrmore. Sem pronunciar uma palavra, o mordomo voltou os olhos para a grande escadaria. Um baixinho de smoking descia do segundo andar, a ponta da bengala batendo em cada degrau. De perfil, seu rosto parecia frio, mas ao passar pela ltima curva da escada, ele abriu um sorriso encantador. Minha cara Oona. Lester Liu falou com o sotaque ciciado de um lorde ingls que acabou

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de receber o ttulo de nobreza. Com a mo livre, pegou a filha pelo ombro e plantou dois beijos em seu rosto. Voc ainda mais estonteante do que sua me. De agora em diante, deve sempre se vestir assim. Eu esperava que Oona se retorcesse ou lanasse um insulto para ele. Em vez disso, ela ficou boquiaberta com o belo pai, incapaz de falar. Estas devem ser suas amigas. Lester voltou-se primeiro para Kiki. Srta. Strike, suponho disse ele, estendendo a mo para Kiki. Voc em cada detalhe to impressionante como imaginei que seria. Muito lisonjeiro de sua parte, sr. Liu. A sobrancelha arqueada de Kiki deixou perfeitamente claro o que ela pensava da opinio dele. Quer evitar que algum saia... ou entre? perguntou ela com um sorriso, apontando a porta bloqueada. Lester Liu retribuiu o sorriso de Kiki e aceitou a provocao. Este e um toque da decorao da sra. Varney. Ela era muito frugal nos ltimos anos. Em vez de aquecer a manso toda, fechou a ala leste pra economiza na conta do gs. Mas como posso me concentrar nestas trivialidades com criaturas to encantadoras diante de mim? perguntou ele, estendendo a mo na minha direo. Annie Fisher menti. Se Lester Liu no sabia meu nome, no tinha sentido dar a ele. um prazer conhec-lo, sr. Liu. A mo do homem era fria e seca, como a de uma esttua. O prazer todo meu disse ele. Gostariam de conhecer a casa? Receio no ter muitas visitas e estou ansioso para partilhar meus tesouros. Ele olhou para Oona ao dizer isso e um arrepio desceu por minha espinha. Lester Liu estendeu o brao para mim e eu tive de me sacudir para peg-lo. Por baixo do palet, eu sabia que ele era magro, mas musculoso. Ele me conduziu com uma facilidade surpreendente por uma porta e entramos num labirinto de cmaras escuras e frias, cada uma delas cheia dos tesouros de Cecelia Varney. Ao que parecia, depois de descobrir que o dinheiro no podia comprar a felicidade, Cecelia Varney se dedicou a comprar todo o resto. Comeamos nosso giro por uma sala vazia revestida de espelhos altos. Refletidos no vidro, vi os olhos de Kiki disparando para cada canto enquanto os de Oona ficavam fixos nas costas do pai. Lester pegou um controle remoto no bolso do palet e a sala se encheu de luz. Os espelhos ficaram transparentes, revelando prateleiras apinhadas de milhares de delicadas estatuetas de porcelana. Aprisionadas por trs do vidro, havia sereias danando jiga, jovens brincando com lindos gatinhos e lindas moas sussurrando para seus amados. A Sala Staffordshire anunciou Lester Liu com um toque de repulsa na voz. At meninas de porcelana pareciam lhe dar nos nervos. O gosto da srta. Varney era bom, mas nem sempre

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era coerente. Estes sero vendidos em leilo na semana que vem. Espero que paguem por algumas reformas que planejei. Mas livrar-me destes monstrinhos ser uma das principais melhorias que posso fazer. As luzes se reduziram e senti o brao de Lester Liu me puxando para outra porta escura. Creio que achar esta sala interessante, srta. Strike. As luzes se acenderam to de repente que uma dor aguda atingiu minha cabea e eu cambaleei nos saltos. Quando parei de piscar, vi-me num quarto mobiliado com antiguidades ostentosas. Ao lado de uma cama de dossel acortinada com tecido ricamente bordado, havia uma escrivaninha marchetada em ouro. Um livro de capa de couro com uma coroa dourada estava aberto junto ao p de uma chaise longue revestida de seda. No meio do quarto, em um pedestal de mrmore quadrado, havia uma caixa simples de ouro. Este o quarto de Maria Antonieta disse Lester Liu. quase idntico ao que ela deixou na noite em que fugiu de uma turba de camponeses brandindo tochas. O governo francs vem tentando recuperar estes objetos h sculos. claro que ainda no fazem ideia de onde encontr-los. O que tem na caixa? perguntou Kiki, aproximando-se para olhar. No muito parecida com o resto, no ? A mo de Kiki segurou a lateral do pedestal e entendi que ela plantava o primeiro grampo. Tem um olho excelente disse Lester Liu com um sorriso sereno. A caixa o ltimo acrscimo ao quarto. Contm uma cabea. Em 1955, um antiqurio muito inescrupuloso convenceu a srta. Varney de que a cabea pertenceu prpria rainha. Os testes de DNA que encomendei foram incapazes de me dizer a cabea de quem a srta. Varney comprou, mas certamente no era de Maria Antonieta. Mais provavelmente pertenceu a um membro menor da famlia real francesa. Dado o tamanho incomum do nariz, eu diria... Ele foi interrompido por um estrondo que veio da Sala Staffordshire. O tronco sem cabea de uma ordenhadora de porcelana voou pela porta e caiu a meus ps. O que foi isso? eu ofeguei. Colocou algum atrs de ns? perguntou Kiki. Ela correu at a porta e foi tragada pela escurido. Garanto-lhes que no h ningum a, srta. Stike Lester Liu a chamou desanimado. A sala est vazia anunciou Kiki ao voltar. Seus olhos glidos se demoraram em Lester Liu. Devo inform-lo de que nossas amigas sabem que estamos aqui. Se no estivermos em casa meia-noite, a polcia ser chamada. Era o que eu esperava. Lester Liu franziu o cenho e afagou minha mo, que ainda estava presa no gancho de seu brao. Vamos, senhoras. H muito mais a ver.

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*** O pai de Oona nos levou por mais de uma dezena de cmaras escuras, cada uma delas um museu bizarro dedicado a uma das paixes incomuns de Cecelia Varney. At os corredores eram abarrotados de telas, do cho ao teto. Lester Liu apontou obras de arte que havia muito se acreditavam perdidas, inclusive um retrato de Van Gogh de um homem ruivo e carrancudo, enquanto eu olhava todas as pinturas, procurando por olhos em movimento, certa de estar sendo observada. Fiquei esperando ser atacada a qualquer momento por cobras venenosas, assassinos da Fu-Tsang ou uma combinao letal das duas coisas. Enquanto eu estava de frente para uma caixa de vidro em que o nico item em exibio era um enorme diamante verde-amarelo etiquetado de O Florentino, pensei ter detectado alguma coisa arfando atrs de mim. Quando me virei e me vi sozinha na sala, quase torci um tornozelo na pressa para acompanhar os outros. Passei mancando por cones russos, porta-balas Pez de astronauta e um urinol de homem com a inscrio R. Mutt, em 1917. Era como se estivssemos vagando pelo brech mais caro do mundo e eu podia ver que Oona estava tentada a fazer umas comprinhas. Quando ela se demorou diante de um par de braceletes de platina e esmeralda que pertenceu duquesa de Windsor, Lester Liu abriu o armrio e os ofereceu a ela. Kiki e eu partilhamos um olhar preocupado quando Oona levou tempo demais para recusar. Chegamos ltima sala do tour de Lester Liu e a encontramos vazia, a no ser por um grande caixo de vidro. Por fim disse Lester Liu. Permitam-me apresent-las a minha prpria Bela Adormecida. Dentro do caixo estava uma forma feminina magra coberta da cabea aos ps por uma mortalha de quadrados de jade unidos por um fio de ouro. Kiki se ajoelhou pra examinar a figura; depois seus olhos leitosos dispararam para a cara de Lester Liu. uma mmia chinesa observou ela. Quem ? Muito astuta, srta. Strike disse Lester Liu. Esta a mais valiosa das posses de Cecelia Varney. A mulher que v sua frente conhecida a China como a Imperatriz Traidora. Tem quase duzentos anos. Ladres de tmulos saquearam sua tumba na dcada de 1940 e a srta. Varney comprou o contedo em segredo, com a ajuda de um funcionrio corrupto do governo. S algumas pessoas sabem que a Imperatriz saiu da China. Ento h um corpo de verdade aqui? perguntei. Certamente. Quando a encontrara, ela estava perfeitamente preservada. Talvez a mais bela mmia j descoberta. Sua pela ainda macia e h sangue nas veias. Dizem que o estado de seu

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cabelo extraordinrio. Como um rio de seda preta. Mas depois que a retiraram da tumba, a Imperatriz comeou a envelhecer. A srta. Varney no poupou despesas na construo deste caixo hermeticamente fechado. Se um dia ele for aberto, a mmia virar p rapidamente. "Soube que a srta. Varney passava muito tempo na companhia da Imperatriz. Parece que ela ficou comovida com sua histria. Por que a chama de Imperatriz Traidora? perguntei. Lester Liu baixou os olhos para a mulher no caixo, a expresso fria. Ela traiu a famlia, srta. Fisher, e no h crime maior para os chineses. Mas ela nasceu brbara. Sua traio era prevista. Apoiando-se na bengala, Lester Liu voltou-se para ns trs. "A histria s uma lenda, mas a maioria das lendas comea com um pingo de verdade. Diz-se que muitos sculos atrs, o imperador chins mandou seu herdeiro para selar a paz com os lderes de tribos que moravam a oeste de suas terras. L, o tolo rapaz se apaixonou por uma princesa brbara. Ela era linda, mas incorrigivelmente selvagem. No possua nenhuma das virtudes femininas valorizadas na China, e no entanto ele estava decidido a tom-la como esposa. Quando o lder das tribos percebeu os sentimentos do jovem por sua filha, ficou satisfeito. Um dia a China teria uma imperatriz com sangue brbaro. "O imperador concordou com a unio. Era melhor fazer uma aliana de sangue com os brbaros do que uma guerra interminvel. Mas quando ele ps os olhos na futura esposa do filho, entendeu que ela nunca seria imperatriz. Sua pele era spera e as mos tinham calos de segurar as rdeas de um cavalo. Pior ainda, ela era teimosa e insolente e recusava-se a se conformar s regras da corte. Entretanto, o imperador amava o filho e o filho amava a menina. Ele a tolerou at o dia em que ela acrescentou a traio lista de ofensas. Os guardas dele interceptaram correspondncia secreta entre a menina e os parentes. As cartas revelaram uma conspirao para assassinar o imperador e seu herdeiro. "O imperador no tinha alternativa, a no ser executar a menina. Mas no suportava magoar o filho. A menina foi envenenada, um veneno que a fez cair em sono profundo, e o filho foi informado de que ela morrera de febre. Ela foi enterrada viva na sepultura mais magnfica j construda para uma mulher. Mas as histrias de sua traio eram cochichadas na corte, at que por fim todo o imprio sabia da terrvel verdade. "Dizem que enquanto a sepultura era fechada, a criada brbara da menina lanou uma maldio sobre o imperador e sua corte. Um dia, disse ela, a Imperatriz Traidora acordaria e teria sua vingana. Por fim Oona falou:

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No acha que meio doentio guardar uma coisa assim em sua casa? Era como se a histria tivesse rompido um feitio. Enquanto os olhos de Lester Liu estavam na filha, vi Kiki colocar furtivamente um grampo do lado de dentro de um candelabro de parede. Mmias, cabeas decepadas, o que mais tem aqui? Jimmy Hoffa? Estou satisfeito em ver que voc se recuperou de sua timidez, minha cara. Na realidade, no pretendo ficar com a Imperatriz. Os tesouros de sua sepultura foram doados ao Metropolitan Museum of Art e uma exposio ser inaugurada no ms que vem. Ser a coleo mais impressionante de artefatos chineses antigos j vista fora da China. No momento, a mmia frgil demais para ser deslocada, mas ser a pea central da exposio. " claro que a abertura de gala ser espetacular. E nada me agradaria mais do que ter minha nica filha a meu lado. A resposta curta e obscena de Oona foi interrompida por outro estrondo e um gemido fraco. Ns trs giramos o corpo, esperando que algum surgisse da sala escura da qual tnhamos acabado de sair. Oona e eu nos contentamos em olhar o escuro de uma distncia segura, mas Kiki de novo decidiu investigar. Um minuto depois ela voltou com uma expresso confusa. Uma das telas caiu da parede. Por favor, no se preocupe, srta. Strike - aconselhou-a Lester Liu calmamente, espanando uma poeira invisvel no caixo de vidro da imperatriz. O mordomo ver o que . O que est havendo? Oona tentou disfarar o medo, mas os diamantes em seu pulso cintilavam com o tremor das mos. Que diabos est tentando aprontar? O belo pai lhe abriu um sorriso enfurecido. Que divertido. Raras vezes se ouve linguagem to pitoresca saa da boca de uma jovem adorvel. muito parecido com ver uma pera de macacos. Garanto-lhe que no estou aprontando nada, minha cara. Pare de me chamar desse jeito rosnou Oona. Eu no sou nada sua. O mordomo entrou do outro lado da sala e ficou parado feito uma esttua. Ah disse Lester Liu. O jantar est servido.

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*** A sala de jantar revestida de madeira era pouco iluminada. Uma lareira palpitava na extremidade da sala e um nico candelabro brilhava no meio de uma longa mesa de mogno. O mordomo me guiou a uma cadeira que parecia estar a quilmetros de minhas amigas. Do outro lado da sala, a cara de Lester Liu era oculta pelas sombras. De onde estava, eu podia ver pouco, exceto o branco de sua camisa. Senti o mordomo a meu lado e olhei para cima, vendo que ele mergulhava uma concha numa terrina funda. Os drages danantes pintados no fundo da tigela diante de mim foram tragados por um lquido laranja-escuro. Mexi na sopa com a ponta de uma colher de prata e uma fila de espinhas pratas e afiadas veio superfcie. Minha cabea se levantou de repente de pasmo e Lester Liu riu do outro lado da mesa. No uma tentativa de assassinado, srta. Fisher disse ele. ourio-do-mar. Creio que vo achar delicioso. Eu corei e levei uma colherada do lquido aos lbios. Tinha gosto de poo de mar suja. Pensei ter visto o mordomo sorrir com malcia quando passou a caminho da cozinha com a terrina vazia. Quando a porta da cozinha se fechou, ouvi o som de loua se espatifando, como se ele tivesse atirado o prato na parede. A colher caiu de minha mo e espirrou sopa na frente de meu vestido. Ah, meu Deus Lester Liu suspirou. Espero que no seja o segundo prato. uma rara iguaria chinesa... Filhotes de naja em molho apimentado. Seu mordomo sempre to atrapalhado? Oona escarneceu dele. Esse no foi o mordomo. Lester Liu parou para tomar sua sopa revoltante. Foi o meu fantasma. COMO SABER SE SUA CASA MAL-ASSOMBRADA S porque voc no viu um fantasma, no quer dizer que no exista um olhando para voc. Segundo os parapsiclogos, nem todos os fantasmas se revelam to prontamente como um poltergeist. Alguns espritos simplesmente vagam nas sombras satisfeitos em inspirar arrepios e um calafrio de inquietude em seus companheiros de casa humanos. Outros fazem rudos estranhos na calada da noite ou mudam objetos de lugar quando ningum est olhando. Mas se voc desconfia de que est dividindo a casa com os mortos, existem algumas medidas que voc pode tomar para ter certeza. Capture seu fantasma em filme

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Os especialistas concordam que os fantasmas so mais ativos noite (mas que surpresa). Ento, quando sua casa estiver adequadamente escura e sinistra, tire vrias fotos dos cmodos que voc acha que so mal-assombrados. Quando examinar as fotos, no descarte nenhuma foto ruim. As cmeras podem registrar coisas que o olho humano no detecta, e qualquer caa-fantasma profissional lhe dir se aqueles estranhos globos cintilantes, as nvoas inexplicveis ou feixes de luz que estragaram as suas fotos podem ser fantasmas. Registre suas observaes Sempre que voc ouvir, vir ou sentir alguma coisa estranha, anote a hora e uma descrio de sua experincia. Isto lhe permitir situar padres de seus visitantes e pode ajud-la a descobrir que o silvo arrepiante que voc ouve todo dia s quatro horas s um som dos irrigadores girando no jardim de seu vizinho.

Consulte uma bssola Aparentemente, a maioria das bssolas deixa de funcionar na presena de fantasmas. Quando estiver perto de um esprito, a agulha pode ser incapaz de se fixar num ponto. Em vez disso, ela ficar girando pelo mostrador ou simplesmente se recusar a dar uma leitura precisa. Ative uma cmera de vdeo Os fantasmas tm uma tendncia irritante de evitar qualquer um que esteja procurando por eles. Assim, em vez de ficar sentada a noite toda com sua cmera na mo, ligue uma cmera de vdeo e tenha uma boa noite de sono. Se possvel, mude a cmera para o modo infravermelho, que pode capturar registros de calor. De manh, assista gravao enquanto come seus cereais e veja do que se tratava todos os barulhos no escuro. Observe a temperatura Muitos moradores de casas mal-assombradas relatam flutuaes inexplicveis na temperatura. Um local em sua casa que em geral um forno pode parecer a Antrtida em um dia de inverno. Outro pode ser insuportavelmente quente. Ento mantenha uns termmetros de interior em lugares-chave. No mnimo, os estranhos pontos de frio ou calor podem ajud-la a situar melhor suas cmeras de vdeo. Monitore quaisquer movimentos Voc ouve passos misteriosos noite ou se pergunta por que a porta da geladeira est sempre aberta de manh? Instale alguns detectores de movimento baratos pela casa. Eles vo alert-la de qualquer movimento e ajudar a determinar se sua casa mal-assombrada ou se sua irm

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gosta de assaltar a geladeira meia-noite. Invista em um EMF Muitos caa-fantasmas profissionais voltam-se para um Detector de Campo Eletromagntico (EMF, de Eletromagnetic Field Detectior) para ajud-los a detectar as fontes incomuns de energia. Leituras ais altas do que o normal podem indicar a presena de um fantasma (ou uma geladeira, ento tenha cuidado). Os EMF podem ser comprados por pouco mais de 20 dlares, mas uma bssola (ver item anterior) tambm pode funcionar muito bem.

CAPTULO OITO

O fantasma ansioso A maioria das pessoas confia na mesma srie de perguntas chatas quando quer conhecer algum melhor: "Voc trabalha em qu?", perguntam elas. "Onde voc estuda?" "O que voc estava fazendo s 9h45 da noite do dia 5 de agosto?" Embora as respostas a estas perguntas possam lanar uma luz sobre a situao financeira, a competncia educacional ou as tendncias homicidas de uma pessoa, elas no podem realmente lhe dizer o que a faz palpitar. Ento, sempre que conheo algum, prefiro esperar pelo momento certo e perguntar se ele acredita em fantasmas. Admito que meio estranho, mas esta perguntas simples me poupou horas sem fim de papinhos chatos. Se minha nova conhecida ri de uma ideia to boba ou sacode a cabea com condescendncia, logo invento uma desculpa para seguir meu caminho. Mas sei que tenho sorte se ela responde com um sonoro "Sim". No faz diferena se ela malajambrada, taciturna ou mentalmente atordoada. Qualquer pessoa que acredita em fantasmas tem pelo menos uma histria boa para contar. Naquela noite, olhei Oona Wong do outro lado da mesa e vi que ela acreditava. Ela no riu da afirmao do pai. Como o restante de ns, simplesmente baixou a colher na mesa e se preparou para a histria que sabia que viria. Lester Liu empurrou a sopa de lado e inclinou-se para o candelabro. Seu sorriso encantador desaparecera. Ele tinha uma expresso sombria uma mistura de apreenso, tristeza e medo que somava anos a seu rosto. Cecelia Varney no deve gostar de estranhos morando em sua casa disse Kiki Strike despreocupadamente, como se manso mal-assombrada no fosse mais incomum do que um hotel barato. Lester Liu sacudiu a cabea lentamente. A srta. Varney est descansando em paz. A manso no veio com fantasma algum. Receio que eu que seja assombrado. por isso que convidei vocs para jantar esta noite. Tenho

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esperanas de que Oona concorde em me ajudar. A lngua de Oona ficou presa, ento Kiki falou por ela: Por que Oona? Voc precisa de um exorcista. Lester Liu ignorou seu conselho e se dirigiu filha. Minha cara disse ele suavemente, como se a preparasse para notcias difceis. Nunca ouviu falar de um fantasma ansioso? Os olhos de Oona se arregalaram, os lbios se separaram e um pequeno arquejo passou entre eles. Ela parecia conhecer a histria que Liu estava prestes a contar. At Kiki ficou temporariamente muda. O que um fantasma ansioso? perguntei, sem saber se estava preparada para a resposta. Do outro lado da mesa, os olhos de Lester Liu desapareceram sob o abrigo escuro das sobrancelhas. Na China comeou ele , dizia-se que quando uma pessoa morre com muita raiva, sua alma continua na terra, presa de uma fome de vingana. Quanto mais furiosa a alma, mais poderoso o fantasma. claro que o problema pode piorar se o morto no recebeu as coisas de que precisava na outra vida. sob estas condies que uma alma pode se tornar um fantasma ansioso. Uma srie de estrondos abafados veio de trs da porta da cozinha. Eu j vi minha fantasma incontveis vezes. O resto dela ainda bonito, mas o resto no passa de ossos, pele e cabelos. Com o passar dos anos seu poder cresceu e agora ela me segue aonde quer que eu v. por isso que raras vezes saio desta casa. por isso que nenhum de meus empregados fica. Vejo que no tenho alternativa a no ser dar minha fantasma o que ela deseja. A cara de Oona estava branca de terror, e at Kiki parecia afetada. Eu ainda estava confusa. Por que ela tem tanta raiva? O que voc fez? Eu abandonei a filha dela. Desisti dela porque no era o menino que queria. No fui bom marido nem bom pai, srta. Fisher. Nem fui um bom homem. Mas isso deve mudar. Est na hora de me corrigir com as pessoas que magoei. isso que a mo de Oona vem tentando me dizer.

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O mordomo saiu da cozinha, segurando uma bandeja de prata. Enquanto seguia para Lester Liu, percebi que a parte de trs de sua roupa pingava o limo, como se ele tivesse sido atacado por uma lesma gigante. Ele cochichou suavemente no ouvido do patro. Lamento informar que teremos de pular para o terceiro prato anunciou Lester Liu. No sobrou nada do segundo. uma pena. to difcil trazer filhotes de naja para Nova York. Os americanos tm um paladar muito vulgar e sou obrigado a import-las diretamente da Tailndia. O mordomo contornou a mesa, largando dois caranguejos fritos em cada prato. Os meus estava unidos num abrao, como se estivessem se consolando enquanto se preparavam para conhecer seu destino. Assim que o empregado voltou para a cozinha, Oona afastou o prato e encarou o pai. Fiquei satisfeita em ver a raiva em seus olhos. Quer que eu o ajude a se livrar de uma fantasma? Por que eu o ajudaria? Enquanto voc vivia como um ditador de terceiro mundo, com seus empregados horripilantes e seus filhotes de cobra, eu morava num apartamento em runas com quatro mulheres que mal conseguiam me dar de comer. Elas tinham de roubar tecido de sua fbrica para fazer minhas roupas. Dividamos um banheiro com mais trinta pessoas e vivamos sem aquecimento no inverno. Tive de aprender ingls sozinha. S fui a uma escola aos 8 anos. Tudo porque eu era uma menina? Oona agora gritava, a cara ameaadora de raiva. E agora espera que eu lamente por voc, seu velho ridculo? Quantas pessoas morreram por sua causa? Quantas pessoas ainda trabalham como escravas nas suas fbricas? a sua vez de sofrer. Perguntei-me se Oona no teria ido longe demais. Lester Liu continuou calmo, mas suas narinas estavam infladas e os dentes, trincados. No plantamos todos os nossos grampos, nem descobrimos nenhuma pista sobre as crianas taiwanesas desaparecidas e, se Lester Liu nos expulsasse daqui, talvez nunca mais tivssemos outra chance. Eu sabia que a mesma ideia passava pela cabea de Kiki. Ela pediu licena educadamente e saiu da sala de jantar, presumivelmente indo ao toalete. Isso me deixou sozinha para testemunhar a batalha entre Oona e o pai.

Lester Liu voltou-se para a filha com frieza.

Na China, uma criana nunca diria coisas assim ao prprio pai. Respeitar os pais a virtude mais importante.

Isso aqui parece a China para voc? perguntou Oona. Eu nasci aqui. Sou americana. E voc s um criminoso.

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Oona sussurrei, tentando acalm-la.

Est tudo bem, Fisher disse Lester Liu com um suspiro cansado. Receio que minha filha tenha falado a verdade. Como sem dvida est ciente, eu fiz coisas terrveis. Mas no sou o nico criminoso em nossa famlia. Ele se virou para Oona. Sei como voc paga para viver como vive, minha cara. Sei sobre as falsificaes e o salo de manicure. Lamento que tenha sido obrigada a abandonar sua moral. Sua me deve estar magoada. Ela era uma mulher simples com fortes princpios. Por isso convidei voc aqui. Para perguntar se voc, por sua me, renunciaria vida de crimes. Eu mesmo j fiz isso. Desde que voc e suas amigas destruram a Fu-Tsang, venho levando uma vida de um homem de negcios legtimo.

Homens de negcios legtimos raptam crianas chinesas? Eu queria dar um chute nela quando ela disse isso. Oona no podia colocar nossos planos em risco s para ter argumentos.

Lester Liu ficou confuso.

No tenho palavras, minha cara. Isto no um romance de Dickens. Que utilidade crianas teriam para mim? Voc deve saber que h muitos homens em Chinatown que no tomaram as decises que eu tomei. O crime no parou quando deixei de comet-lo. "Ganhei mais dinheiro do que posso gastar, Oona. As fbricas sero fechadas. As dvidas sero perdoadas. Comprei a Manso Varney com a inteno de doar a maior parte dos tesouros a museus. O quarto de Maria Antonieta ser enviado Frana. As telas sero expostas onde outros possam v-las. Eu me tornarei um dos mais importantes filantropos da cidade. Um homem que admirado, e no temido. Quero que esteja comigo. Como minha filha, voc finalmente receber a ateno que merece. Os ricos e famosos de Nova York faro fila para conhec-la. De repente eu senti uma brisa gelada nos meus ombros. As chamas das velas foram sopradas dos pavios e o fogo na lareira aumentou e desapareceu como se tivesse sido sugado pela chamin. A sala ficou s escuras e um gemido que no podia ser do vendo quase me fez desmaiar de pavor. No estvamos sozinhos na sala. Procurei s cegas pela faca que tinha visto ao lado de meu prato. Agarrando-a como uma adaga, esperei que alguma coisa acontecesse. Ouvi passos se aproximando por trs. A mo de repente pegou meu pulso e um sussurro encheu meus ouvidos. Terminei l em cima. V para o primeiro andar. Um arranho rpido e uma nica chama iluminou uma cara fantasmagrica. Kiki Strike levou o

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fsforo a uma das velas e a usou para acender as outras. Talvez voc prefira jantar no escuro, mas eu gosto de ver o que estou comendo disse ela, sentando-se de frente para o prato intocado. Com licena murmurei, levantando-me da mesa e praticamente correndo porta afora.

***

Fora da sala de jantar, eu estava pegando um frasquinho de cristal do bolso e renovando meu Fille Fiable quando uma grande mo agarrou meu ombro. Permita-me acompanh-la ao toalete murmurou o mordomo numa voz grave e montona. Obrigada, mas h anos vou ao banheiro sozinha. Inclinei-me para ele e esperei que o perfume fizesse seus prodgios. Se puder me apontar para que lado fica... O mordomo parou no meio da respirao como se seu crebro estivesse em guerra consigo mesmo. a terceira porta direita. Ele apontou um corredor pouco iluminado e voltou cozinha. Comecei a soltar um suspiro de alvio at que me lembrei de que estava numa manso estranha com um fantasma solta. Mesmo em ambientes sem fantasmas, eu no gosto muito do escuro. Como qualquer pessoa cheia de imaginao, vejo formas nas sombras e figuras agachadas nos cantos. Uma ida ao banheiro no meio da noite me deixar tremendo de pavor, e um corte de energia pode ser praticamente uma ameaa vida. Ento, embora eu estivesse certa de que a fantasma de Lester Liu no hesitaria em me pegar, eu sabia que a veria em toda parte se olhasse. Disparei s cegas pelas seis salas no corredor. Lembrava-me vagamente de uma biblioteca, um estdio, alguns quartos e um banheiro. Deixei grampos atrs de livros, sob cadeiras e atrs de uma privada. (No foi uma grande ideia, como percebi depois.) Em dez minutos, eu tinha terminado. Endireitei meu vestido, renovei o Fille Fiable e voltei sala de jantar. Estava vazia, exceto pelo mordomo que limpava os restos de um pato assado que se espalhara pela sala e gotejava pelas pernas da mesa. Pensei por um momento que o vira sorrir. Suas amigas decidiram ir embora, senhorita. Elas esperam pela senhorita no saguo. Ele baixou a bandeja de carne mutilada e me levou a Oona e Kiki. O molho espirrara no lindo vestido de Oona e Kiki retirava do cabelo comprido gros de arroz que grudavam feito piolhos. Lester Liu estava com a estola de Oona na mo e sua expresso era de constrangimento.

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O que houve? perguntei. O mordomo afirma que foi empurrado disse Kiki. O quarto prato caiu em cima de Oona. Aceitem minhas desculpas, por favor pediu Lester Liu. A fantasma em geral reserva seus castigos para mim. Espero que ainda considerem minha oferta. Por que no prende a respirao e v o que acontece? Oona fechou a carranca enquanto pegava a estola. Mais uma coisa antes de partir, por favor? Lester Liu colocou a mo no brao da filha. Sua me ia querer que voc tivesse isso. a nica foto que resta dela. Ele pegou uma fotografia do bolso interno do palet. Tive um vislumbre de uma jovem bonita com um vestido antiquado. Oona arrancou a foto das mos dele e disparou para a porta. Aonde voc vai? eu chamei, correndo para acompanh-la enquanto ela ia direto para a rua, um brao erguido no ar. Um txi do outro lado da Quinta Avenida costurou pelo transito e parou na frente dela. Preciso ficar sozinha. Oona abriu a porta do txi e pulou para dentro. Espere... comecei a dizer, mas Kiki pegou meu brao e eu deixei a porta bater. Deixe que ela v disse ela, erguendo a mo para chamar um txi. Ouvimos um assovio agudo do outro lado da rua. Sentado no muro de pedra que cerca o Central Park, estava o garoto selvagem. Foi rpido observou Kaspar enquanto nos aproximvamos. Aonde Oona foi? Parecia estar com pressa. Ela tem um encontro com uma lavagem a seco eu disse. Faz muita sujeira quando come. Kaspar no aceitou a explicao, mas no fingiu acreditar nela. Vocs viram as najas? perguntou ele. Estava no cardpio disse-lhe Kiki. Filhotes de naja em molho apimentado. Segundo nosso anfitrio, so uma iguaria na China.

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Eu tremi ao pensar nisso. Prefiro comer a terra de um canil. Kaspar no achou engraado. Voc disse najas? A maioria das najas est em risco de extino. No d para comprar em lugar nenhum de Nova York. Seu anfitrio disse de onde elas vieram? Disse que importa da Tailndia falou Kiki. Voc deve saber, j que passou um dia e meio vigiando a casa de um dos mais famosos contrabandistas de Nova York. No h nada que ele queira e no consiga. Por que vocs estavam jantando com um contrabandista? Ele queria apresentar Oona ao fantasma dele falei. E no, eu no estou brincando. Para um menino com suas prprias histrias doidas para contar, Kaspar pareceu extraordinariamente surpreso. Quem vocs so? perguntou ele. Vocs tem mapas de lugares estranhos. Contrabandistas convidam vocs para jantar. E nem sei o que pensar do fantasma. uma longa histria, para outra ocasio disse Kiki. Tenho a sensao de que veremos voc mais vezes. Mas agora preciso ir para casa; uma amiga minha est muito doente. Lamento saber disso. Ele realmente parecia lamentar. Posso lhe pedir um favor antes de ir? Claro disse Kiki. Por favor, d lembranas minhas a Betty disse Kaspar. E diga a ela que estou ansioso pelo jantar.

***

Enquanto nosso txi disparava para o centro, Kiki e eu ficamos em silncio. Havia coisas demais para conversar e nenhuma das duas sabia por onde comear. Por fim, Kiki suspirou.

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Voc est fedendo de verdade. Exagerei um pouco com o Fille Fiable pouco antes de irmos embora. Esbarrei naquele mordomo horripilante. Voc no ficou afastada por muito tempo. Todos os seus grampos foram instalados? Foram. No h tantos cmodos para cobrir, com a ala leste bloqueada. Ento, acha que existe mesmo um fantasma? No sei. Oona parece convencida disso. Eu lamento por ela eu disse. A me morte que ela jamais conheceu volta do tmulo e espera que Oona vire uma cidad exemplar. Eu no engoli essa parte. Lester Liu est atrs de alguma coisa. No sei o que . Queria poder pensar com mais clareza. Kiki pousou a cabea na janela do txi e mergulhou no silncio. Kiki? perguntei. Est tudo bem? claro que no est tudo bem. Eu acabei de dizer a voc que o pai de Oona parece ter alguma coisa na manga. No foi o que eu quis dizer. Voc anda faltando s reunies ou aparece atrasada. No tpico de voc. Verushka est muito mal? H alguma coisa que eu deva saber? Kiki esfregou os olhos, manchando a maquiagem. Respirou fundo e percebi que estava inalando o Fille Fiable. Eu cometi um erro idiota admitiu Kiki. Verushka pode estar morrendo. E mesmo que no morra, ns duas estamos com muitos problemas.

Fiquei chocada demais para falar. Chocada demais para dizer alguma coisa alm de "Posso vla?".

***

Dez minutos depois, eu estava na porta do quarto de Verushka, os ps se recusando a avanar. Se no fosse pelo ritmo lento e estvel do motor cardaco, eu seria a primeira a chamar um

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agente funerrio. Kiki se ajoelhou ao lado da cama, segurando uma das mos azuladas e sem vida de sua guardi e roando o cabelo em seu rosto.

Os olhos de Verushka palpitavam e os lbios se mexeram. Kiki inclinou-se para ouvir.

Eu no podia guardar um segredo para sempre respondeu ela com um tremor na voz. Ananka est preocupada com voc. As outras tambm ficariam, se soubessem a verdade. Verushka fez um movimento fraco para Kiki se inclinar e ela sussurra em seu ouvido.

Eu no contaria a ela, a no ser que fosse obrigada a isso, Verushka. Sei que tem razo. Ela precisa saber lidar com o pai dela. Vou cuidar para que ela no se meta em problemas. Mas no ser fcil. Agora h um fantasma na histria.

Um homem de meia-idade com um jaleco branco passou por mim e se ocupou numa mesa, preparando uma seringa de lquido incolor. Ergueu a seringa para a luz e bateu na ponta para retirar as bolhas de ar. Um jorro de lquido partiu da ponta da agulha.

O que est dando a ela? perguntou Kiki enquanto o mdico enfiava a agulha no brao esquerdo de Verushka. Os olhos da velha palpitaram e se fecharam.

Voc no entenderia respondeu o mdico.

Posso entender insistiu Kiki, levantando-se e fixando os olhos no mdico. Sou nova mas no sou retardada.

Escute disse ele, olhando imperiosamente de cima para Kiki. Tenho mais de dez anos de educao superior. Nem tenho certeza se voc viveria tudo isso. Ento, por que no para de me atormentar e me deixa fazer o meu trabalho? Voc me contratou para salvar esta mulher e no para lhe dar um curso de medicina. A sobrancelha de Kiki foi ao teto. Continue, faa seu trabalho. Se for benfeito, vou esquecer que esta conversa aconteceu disse Kiki. Mas se alguma coisa acontecer com ela, vou considerar voc o responsvel. O mdico revirou os olhos enquanto Kiki marchava para fora do quarto. Que imbecil declarei quando estvamos a uma distncia que ele no poderia ouvir.

Kirsten Miller

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No contratei o dr. Pritchard por suas boas maneiras ao leito disse Kiki. Ele bom e, pelo preo certo, est disposto a ficar de boca fechada. Infelizmente, estou presa a ele. Voc no est presa a ele. Vamos chamar uma ambulncia e levar Verushka ao hospital. No podemos. Eu a levei trs semanas atrs. Esse foi meu grande erro. Os mdicos localizaram o problema na bala alojada em sua perna. Estava liberando cianeto no sistema. Acho que minha tia e capanga dela tinham um plano B. Se a bala no matasse Verushka, o veneno acabaria matando. "Quando os mdicos retiraram a bala, pensei que haviam salvado sua vida. Mas depois relataram polcia o ferimento a bala. Quando peguei uma enfermeira tirando as digitais de Verushka, eu a tirei escondido do hospital. Pensei que ela se recuperaria, mas a melhora deve ter sido temporria. O veneno ainda est em seu sistema. Ele a est matando. Se to grave, por que se preocupou com digitais? perguntei. Verushka ainda preocupada pelo assassinato de meus pais disse Kiki. E a prova de sua inocncia est na Pocrvia. Mesmo que o hospital salvasse sua vida, ela acabaria na cadeia. Eu conheo Verushka. Era o que ela ia querer. Acha realmente que o "dr. Encanto" pode salv-la? perguntei. Deixando as questes pessoais de lado, ele um dos melhores mdicos da cidade. Gastei cada centavo que tnhamos para garantir que ele tivesse tudo de que precisasse. Provavelmente vou ter de fazer outro filme de kung fu para pagar as contas. No vai, no eu disse a ele. Ns vamos ajudar. Ainda tenho o dinheiro que ganhei do ouro da Cidade das Sombras. todo seu. Obrigada disse Kiki, enquanto nossos celulares comeavam a bipar. Uma mensagem de texto tinha chegado para cada uma de ns. "Golden Lotus. Amanh. Meio-dia. Oona" Voc tem problemas maiores do que Lester Liu lembrei a Kiki. Fique com Verushka at que ela esteja melhor. Vou cuidar da reunio amanh.

***

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Voltei me arrastando pela minha janela antes que o relgio batesse meia-noite. Enquanto tirava meu vestido elegante, colei o ouvido porta de meu quarto. Meus pais ainda estavam acordados. Eu podia ouvir o som fraco de vozes alems colricas e o ratat de uma metralhadora vindo da sala de estar. Se eles estavam relaxados o bastante para curtir um filme, minhas atividades no deviam ter sido descobertas. Embora eu estivesse exausta, ainda havia uma coisa para fazer antes de me deitar para dormir. Abri a porta e fui na ponta dos ps pelo corredor at o quarto de hspedes. s 11h da manh seguinte, depois que meu pai saiu para seu estudo de grupo aos sbados, aproximei-me de minha me enquanto ela se servia de caf. Apesar de eu preferir esperar at que ela tivesse consumido a terceira ou quarta xcara, minha misso no podia ser adiada. Preciso ir biblioteca informei a ela. Claro que precisa. Para algum muito nova no sarcasmo, ela estava ficando muito boa nisso. Estou falando srio. Estendi o caderno e lhe mostrei o incio do trabalho que a diretora Wickham tinha me dado. Estou escrevendo um trabalho importante sobre a Ferrovia Subterrnea. Isso pode me livrar de um F no curso do sr. Dedly, mas no temos dois livros de que preciso para terminar. Minha me ficou confusa. Nossos livros de histria americana do sculo XIX esto no armrio do quarto de hspedes. Voc sabe disso. Se est procurando por alguma coisa que no tenhamos, duvido que v encontrar na biblioteca. Ns tnhamos aqueles livros, mas no esto mais l. Papai deve ter tirado retruquei. Voc sabe que ele sempre empresta coisas. Os hbitos de emprestar de meu pai eram fonte constante de irritao para minha me. De que livros precisa? perguntou ela. Estendi uma folha de papel com dois ttulos. Vamos dar uma olhada? Esperei pacientemente por meia hora enquanto minha me procurava no armrio do quarto de hspedes. A menos que olhasse debaixo do meu colcho, ela no os encontraria. Queria que seu pai no tratasse nossa casa como a Biblioteca Pblica de Nova York. Ela por fim suspirou e olhou o relgio. Voc tem duas horas, Ananka. Se no estiver de volta uma e meia, vou atrs de voc. E melhor acreditar que faria um escndalo.

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***

O salo de manicure Golden Lotus, dez quadras ao norte da biblioteca, estava fechado pela primeira vez em mais de um ano. Uma placa fora colada claramente na porta, e no entanto, quando cheguei, encontrei uma mulher de casaco de mink de culos de sol espiando pela janela, procurando por sinais de movimento e achando difcil acreditar que podia ter de esperar um dia inteiro para fazer as unhas dos ps. Com licena disse ela no mesmo tom que devia usar quando se dirigia aos empregados dos outros. Voc trabalha aqui? Fala ingls? Olhei em volta, perguntando-me se ela podia estar falando com algum atrs de mim. No havia mais ningum l. No informei a mulher enquanto batia na porta. No falo ingls. Voc... sabe... fazer... unhas? perguntou ela, enunciando cada palavra como se estivesse falando com uma idiota, e no com uma estrangeira. Voc... sabe... ler? perguntei, batendo na placa de Fechado na porta. A mulher recuou chocada enquanto DeeDee destrancava a porta do salo e me deixava entrar. V fazer suas prprias unhas eu disse mulher antes de bater a porta s minhas costas.

*** No piso da sala da frente do salo, um mosaico retratava um antigo orculo grego perdido em transe. Estaes luxuosas de manicure revestiam as paredes e as cadeiras e mesas eram cobertas de linho branco. Nos fundos do prdio, no final de uma longa fileira de salas de depilao, ficava o escritrio de Oona. Uma das portas no corredor estreito estava aberta e tive um vislumbre de Yu dormindo numa mesa. Ele trabalhou a manh toda explicou DeeDee. Mas ainda est meio fraco. Oona o fez tirar uma soneca. Oona colocou Yu para trabalhar? Qual o problema dela? No, Yu queria fazer alguma coisa boa por Oona. Ele insistiu. Espere at ver o que ele fez.

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Oona contou a voc sobre a noite passada? Contou disse DeeDee. Sinistro, n? Luz est montando o equipamento. Ela tem gravaes de todos os grampos. Vamos descobrir o que Lester Liu est aprontando. Abri a porta do escritrio de Oona e fiquei paralisada. Na parede atrs de sua mesa havia a parte superior de um mural que mostrava as seis Irregulares envolvidas numa valente batalha com os ratos das Cidades das Sombras. A imagem era to realista que podia ser uma foto. Eu at podia distinguir os bigodes de cada um dos ratos. Yu pintou isso? perguntei. Ele s viu o restante de ns uma vez. Como se lembra to bem de nossos rostos? Oona deu de ombros. Acho que algum raptou a criana mais talentosa de Taiwan. Ele tambm pintou um retrato da sra. Fei, e agora ela a maior f dele. o tempo todo Yu para c, Yu para l. tanta meiguice que me d vontade de vomitar. E a, Kiki vem? Ela disse que se atualiza com voc depois. E ento, o que achou da noite passada? Seu pai ainda est do lado errado da lei? Oona insistiu. Confesso que ele me pegou por um tempo, mas quando acordei hoje de manh, eu sabia que era tudo uma fraude; o fantasma, a mmia, a exposio, tudo. Estou louca para ouvir as gravaes dos grampos. Oona? eu disse, meus olhos de repente atrados para a joia em seu pulso. Onde conseguiu essas pulseiras? Ela usava os mesmos braceletes de platina que admirara na casa de Lester Liu.

Quer dizer estas? perguntou Oona, tentando deixar a situao mais leve. Vieram por mensageiro esta manh. Acho que so a maneira de meu pai se desculpar pela noite passada.

Voc vai devolv-las, no vai?

Quem voc acha que ? Minha oficial de condicional? rebateu Oona. Ainda nem tive tempo. Alm de tudo, quem vai se machucar se eu usar aqui no escritrio por um tempinho?

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Voc respondi.

Tudo bem, gente, est tudo pronto, ento adiem a briga. Estamos preparadas para os negcios. Luz Lopez olhava do corredor, com as mos enfiadas no fundo dos bolsos do macaco. Sinalizou para que a segussemos a uma das salas da depilao, onde o laptop estava aberto na mesa. Betty, agindo como assistente de Luz, passou-nos fones de ouvido sem fio.

Betty e eu repassamos todas as gravaes de ontem noite disse Luz. A maior parte no nada. Uma pegou a descarga da privada e algumas outras coisas que provavelmente no vo querer ouvir. Mas pegamos uma coisa interessante. Vou tocar primeiro a melhor parte.

Betty virou-se para Oona.

Isto pode ser difcil para voc. Tem certeza de que quer ouvir?

Seja l o que for, posso aguentar Oona garantiu a ela.

Inserimos os fones em nossos ouvidos e mostramos o polegar para Luz. A gravao comeou de repente com o som de passos num piso de mrmore e o que eu imaginei que fossem cubos de gelo tilintando num copo.

"Obrigado, Sukh." Era a voz exausta de Lester Liu. " s por esta noite."

"Desculpe pelas perturbaes desta noite, senhor", disse o mordomo em sua caracterstica voz montona.

"A culpa no foi sua. Como posso no ser grato a voc? Voc foi o nico empregado que ficou. Essa lealdade rara neste mundo."

"Foi uma honra, senhor."

" s, Sukh."

"Sim, senhor."

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Luz avanou por vrios minutos de silncio. A gravao recomeou com o som de um copo se espatifando e um grito. "Para trs!", gritou Lester Liu. "No chegue mais perto." Ao fundo, eu podia ouvir um arquejo uma respirao rpida e superficial, como a de um animal hidrofbico. Era o mesmo som que eu tinha ouvido na manso. "Eu tentei!", ele implorava. "Voc a assustou, mas eu tentei. No mereo uma noite de paz?" O arfar se reproduziu e ficou pesado, como se a criatura lutasse para respirar. Um gemido comeou suavemente e aumentou a um agudo ensurdecedor. "Por favor", implorou Lester. "Por favor. Farei o que puder amanh. Farei de tudo para impedir isto. Tudo! No! No!" A ltima palavra saiu num volume alto e se seguiu pelo baque de um corpo no cho. A gravao parou. A maior parte isso explicou Luz. O mordomo voltou e o ajudou no quarto, mas depois no houve mais nada por horas. Posso verificar o que est vindo esta manh, se estiver interessada. No preciso ouvir mais nada. A cara de Oona era cinzenta, os olhos hipnotizados pela tela do computador. Sabe de uma coisa, Oona comeou Luz. Nem acredito que estou sugerindo isso. Quer dizer, contraria tudo em que acredito como cientista, mas talvez haja algum que pode ajudla. Quem? perguntou Oona. Minha me costuma ver esse cara. Ele mdium... Sabe como , ele diz que pode falar com os mortos. De qualquer forma, minha me est convencida de que ele esteve em contato com a irm dela, que morreu em Cuba h 15 anos. Eu sempre pensei que era uma fraude, mas agora no sei. Pelo menos ela se sente melhor assim. Pode ser que a ajude conversar com ele. Ah, tenha d, Luz gemi. No pode estar falando a srio. Me d o endereo. disse Oona.

CAPTULO NOVE

O superdotado

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Em Manhattan, sempre possvel saber quem turista pelo ngulo de sua cabea. Embora a maioria das cidades pertena ao cu, os nova-iorquinos raras vezes olham para cima. Mais provavelmente, olhamos direto para a frente enquanto nos esprememos pelas multides ou fixamos os olhos nos ps, desviando-nos de cocs fumegantes de cachorro e grades traioeiras do metr. A maioria de ns toma como certo o que familiar, mas numa cidade como Nova York nada familiar por muito tempo. Aqueles que no se importam em ser confundidos com turistas encontraro grgulas olhando de banda para eles de cima, assaltantes andando de mansinho por ressaltos ou lavadores de janelas pendurados por cabos finos de metal. Tudo isso leva a curiosidade a parar e ver o mundo de ma perspectiva diferente.

O endereo que Luz nos deu era de um antigo prdio comercial perto do Madison Square Park. Oona e eu paramos diante dele com a cabea tombada para trs num ngulo desagradvel. O cu nublado escondia o alto da estrutura.

Tem certeza de que este? perguntou Oona. Eu estava esperando uma coisa mais...

Misteriosa? propus, enquanto as nuvens se afinavam e tivemos um vislumbre dos andares superiores. No alto de um prdio que deveria ser comum, ficava uma cobertura projetada para se assemelhar a um antigo templo grego. Um filete de fumaa de uma chamin prxima ondulou entre as colunas de pedra que sustentavam a estrutura. Pintado no fronto triangular sob o telhado do prdio, um nico olho verde fitava Manhattan. Era isso que tinha em mente? perguntei.

Pode apostar murmurou Oona.

No saguo, demos uma olhada na lista de empresas no prdio. Enfiado entre a Norton Taxidermia sob Encomenda e a Associao de Proctologia e Manhattan estava Oskar Phinuit, Contatos com o Mundo Espiritual.

Parece que vamos para a cobertura Senti uma onda de empolgao na barriga. Oona apenas pareceu nauseada.

*** Um elevador antiquado nos deixou no vigsimo quinto andar. Janelas altas iluminavam uma sala que estava vazia, a no ser por uma nica mesa. Atrs dela sentava-se uma idosa usando um palet de tweed que devia ter sido comprado antes da Segunda Guerra Mundial. As ondas

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de seu cabelo cor de bano pareciam duras ao toque e um boto de rosa negra estava enfiado na lapela. Compramos duas dzias de barras de chocolate de seus colegas de escola ontem. Ela falava na voz entrecortada e concisa de uma estrela de cinema dos anos 40. Volte amanh. Pode ser que precisemos de mais. No estamos aqui para vender doces. Eu estava meio irritada. Em certas pocas do ano, era difcil ir a algum lugar da cidade sem que os adultos esperassem que voc forasse chocolate para eles. Temos uma hora marcada com o sr. Phinuit. Monsieur Phinuit, por favor. E seu nome ... A consulta para minha amiga. O nome dela Oona Wong. Sei. A mulher olhou por sobre os culos. E Oona Wong fala? Demais. Minha piada caiu com um baque. Ela s est meio nervosa acrescentei. Neste caso, aproxime-se. A mulher pegou uma prancheta em uma gaveta da mesa. Oona gostaria de ter contato... No, no, no! A mulher sacudiu o dedo para mim. No me diga. E pelo amor de Deus, no diga a Monsieur Phinuit. Se a pessoa com quem estiver tentando entrar em contato quiser ter esse contato, Monsieur Phinuit saber. Agora, h algumas perguntas que devo fazer a vocs. Alguma de vocs duas tende a ter desmaios? Ambas sacudimos a cabea. Tem algum amigo imaginrio ou ouvem vozes na cabea? timo. Esto tomando algum medicamente ou abusando de substncias controladas? timo. Visitaram um mdium no passado? No? Muito bem. J tiveram uma experincia de quase-morte em que viram uma forte luz no final de um tnel? No? Bem, creio que as duas ainda so jovens. ltima pergunta. Por acaso trouxeram alguma comida? No? Excelente. Isso interferiria na capacidade de Monsieur Phinuit se concentrar. Ela fez algumas anotaes na prancheta e a enfiou de volta na gaveta. Acompanhem-me, por favor, eu as levarei a Monsieur Phinuit. Lembrem-se, importante que falem o mnimo possvel. Respondam a quaisquer perguntas que ele fizer, mas no deem nenhum informao voluntariamente. A recepcionista se levantou de sua cadeira e, com um puxo rpido, endireitou a saia longa e apertada. Andou rapidamente pelo piso de madeira em

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passos incrivelmente minsculos e parou diante da nica porta da sala. Espero que tenham contato co o outro lado disse ela.

***

Depois daquela porta havia uma sala maior. Trs de suas paredes eram inteiramente de vidro e por um momento tive a sensao de flutuar no espao. Uma nvoa densa e cinzenta se comprimia pelas janelas, espiralando e se agitando. Pareciam restos e figuras formadas nas nuvens, mas se dissolviam antes que meu crebro pudesse entend-las. Meus ouvidos detectaram um silvo fraco o murmrio deu ma multido ao longe. Bonjour. Perto da vidraa mais distante, um homem enorme enchia uma cadeira de madeira grande o bastante para servir de banco de parque. Por favor, aproxime-se. Enquanto obedecamos a seu comando, um raio fraco de luz do sol penetrou brevemente a nvoa e o terno preto de Oskar Phinuit brilhou como pele de cobra. Suas mos delicadas pousavam no alto da barriga espetacular e o anel de esmeralda em seu mindinho esquerdo subia e descia com sua respirao. Seu rosto trazia uma expresso estranhamente saciada, como uma sucuri que engoliu uma ovelha inteira. Perguntei-me se ele havia devorado tudo naquela sala. Sentem-se. Ele sinalizou para duas cadeiras dobrveis de metal diante dele. Desculpem-me se acham minha moblia desconfortvel. Devo manter meu ambiente desatravancado. At objetos comuns emitem sinais psquicos que podem interferir em minha capacidade de canalizar o mundo os mortos. Lembrando-nos da advertncia da recepcionista, Oona e eu nos sentamos em silncio. Oskar Phinuit nos examinou com dois olhos verdes que flutuavam como azeitonas num mar de carne pastosa. Posso cometer a descortesia de perguntar a sua idade? Quatorze. Eu teria preferido acrescentar alguns anos, mas melhor se sincera quando se lida com paranormais. Os olhos de Oskar se abriram e fecharam num nico piscar preguioso. O resto dele continuou

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imvel. E gostaria de falar com os mortos? Sim. Entendo. Isso pode ser difcil. A maioria das crianas no viveu o bastante para forjar muitos contatos no mundo espiritual. Pode ser mais fcil lhes falar de suas vidas passadas. Afinal, no faz tanto tempo assim que as duas desfrutaram de outras existncias. Sua amiga, acredito, era uma mulher de status elevado. Vocs podem ter se conhecido. A ltima coisa que eu precisava ouvir era que eu tinha sido servial de Oona numa encarnao anterior. Isso seria fascinante, tenho certeza, mas minha amiga precisa ter contato com algum. Minha secretria lhes falou? No faz diferena se a jovem est tentando ter contato com os mortos. Devemos ver se eles esto tentando ter contato com ela. Ela pensa que j teve contato... do fantasma da pessoa. Ah? Ela viu um fantasma, foi? A boca de Oskar se abriu para murmurar uma risada e eu fiquei nervosa por no ver evidncia alguma de dentes. Deixe-me adivinhar. No era um esprito muito bem-comportado. Atirava coisas, no era? Fez um pouco de baguna? Por fim, Oona falou: Como sabe disso? Os poltergeists... Os fantasmas ruidosos... Em geral aparecem na presena de meninas de sua idade. Por algum motivo, eles no esto muito interessados em rapazes e adultos. Ningum sabe por qu. Alguns colegas meus afirmam que os espritos impertinentes no passam de embustes... Menininhas desagradveis dando uma lio nos mais velhos. Mas tenho uma opinio diferente. Acredito que a adolescncia uma poca de grande poder. Pode ser que os espritos se congreguem para se banquetear com essa energia. Ou talvez os poltergeists sejam poderes dentro das meninhas que ainda no foram domados. Est dizendo que Oona pode estar causando as assombraes? Est dentro dos reinos das possibilidades. Mas antes de chegarmos a concluses demais, vejamos se h mesmo um esprito do outro lado que pode querer falar com a sua amiga. Os olhos de Oskar rolaram para trs e a cabea tombou para frente. A voz de Oskar estava alterada e eu me perguntei se ele tinha dificuldades para respirar. Atrs dele, as nuvens

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apertavam as vidraas como se estivessem apostando corrida no cu. Uma linda mulher de origem asitica. Ela morreu h muito anos, mas no encontrou a paz. Olhei pra Oona, que estava empertigada na cadeira. Ela insiste que voc troque de sabo em p. T brincando Sabo em p? Silncio! trovejou Oskar. Os espritos dizem o que precisam dizer. Humm-humm? Hummhumm; ela quer que voc saiba que no est s. Algum est sempre ouvindo. Oona inclinou-se e cochichou no meu ouvido. Acha que este esprito escreve as mensagens dos cartes da Hallmark? Oona, cala a boca murmurei, na esperana de que Oskar no a tivesse ouvido. H mais uma coisa continuou ele. Voc est diante de uma deciso. Deve escolher o que manter e o que abandonar. Se escolher sensatamente, ter tudo o que sempre desejou. Oona ficou sria mais uma vez. O fantasma pode me falar de meu pai? Ele realmente me quer como filha dele, ou est tentando me atrair para uma armadilha? Um vinco fundo apareceu na testa gorda de Oskar enquanto ele se concentrava.

A mensagem no inteiramente clara disse ele. O esprito diz que voc no deve procurar as respostas em seu pai. S as encontrar dentro de si. Chegou a hora de voc crescer e cumprir seus deveres. Quando aceita o amor de algum, voc aceita uma grande responsabilidade. Agora o esprito est sumindo. Ela disse o que queria.

s isso? Oona estava incrdula.

Espere um momento. H outro esprito entrando na sala. Uma mulher mais velha de culos escuros. Creio que pode ser cega. Ela tem um recado para a outra menina na sala.

mesmo? eu soltei. Minha tia-av Beatrice encontrou seu fim em agosto, logo depois de entrar para o livro dos recordes como a primeira cidad idosa e deficiente visual a chegar ao cume do monte Everest. Naquele mesmo ms, dois alpinistas deram com seu cadver sentado ereto na neve, com um sorriso radiante nos lbios congelados.

Ela diz que voc deve fazer seu dever de casa anunciou Oskar. Espere um momento,

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desconfio que ela est brincando. Com os mortos, s vezes muito difcil saber. Ela quer que voc saiba que a resposta a seu dilema est debaixo do tempo. Agora ela tambm desapareceu. Os olhos de Oskar rolaram para baixo e ele piscou rapidamente enquanto se adaptava luz. Hoje os espritos esto caprichosos. s vezes tagaleram por horas sem fim. Em outras ocasies, so apenas uma ou duas palavras. Ouviram o que precisavam ouvir?

Talvez. A voz de Oona no trazia emoo.

Obrigada por seu tempo eu disse enquanto Oona disparava pela porta.

***

Assim que chegamos no elevador, Oona agarrou meus pulsos como um nufrago se prendendo a um salva-vidas.

Temos que ir Cidades das Sombras insistiu ela.

Quer dizer agora? Seu aperto era forte o bastante para deixar hematomas, mas eu consegui me soltar.

Preciso saber se meu pai est por trs dos raptos. Temos que levar Kiki e Yu pelos tneis. Talvez ele possa nos levas s outras crianas. Oona, Yu ainda est fraco. E Kiki no poder ir. Eu no devia te contar, mas Verushka pode estar morrendo. Kiki precisa ficar com ela. As portas do elevador se abriram e eu sa, mas Oona no se mexeu. Verushka est morrendo? disse ela enquanto as portas do elevador comeavam se fechar. Enfiei o brao entre elas e recebi o golpe doloroso antes que voltassem a se abrir. A bala na perna dela estava envenenada. Temos que levar a sra. Fei casa delas agora mesmo! Ela sabe como salv-la. Kiki j contratou um mdico. Ele tem a personalidade de um monstro-de-gila, mas parece que bom.

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A respirao de Oona comeou a ficar entrecortada e seus olhos no paravam. Ai, meu Deus! ela gemeu. Tudo est desmoronando! De repente percebi por que Verushka queria manter sua doena em segredo. Eu acabara de empurrar Oona por um precipcio. Calma eu a instei, sentindo eu mesma um pouco de pnico. Ainda h uma chance de Verushka se recuperar. E voc ter um colapso nervoso no vai ajudar a ningum. Mas o que eu vou fazer? No sei se meu pai quer me mimar ou me matar, e agora um mdium suno diz que eu tenho que cumprir meus deveres? E se Lester Liu no foi honesto? E se ele raptou mesmo aquelas crianas? Ainda devo bancar a filha boba dele? Devo alguma coisa a ele s porque somos parentes? Tem certeza de que era isso que o esprito tentava dizer? Foi tudo muito confuso, se quer minha opinio. O fantasma de minha me disse que se eu tomar a deciso certa, terei tudo que desejar. No acha que isso quer dizer que devo aceitar a oferta de Liu? Eu esperava que no. De Lester Liu desse a Oona tudo o que ela desejasse, o que isso significaria para as Irregulares? Acho que ela disse que voc j deve saber o que fazer. Bom, eu no sei. Quem sabe... Talvez Oskar Phinuit tenha inventado a histria toda. Parte daquela besteirada bolorenta pode ter vindo direto de um biscoito da sorte. E essa coisa de sabo em p... O que foi aquilo? No sei, Oona, mas acho que voc deve dar ouvidos ao que ele disse. O segundo esprito parecia muito a minha tia-av Beatrice. Ah, t, e a resposta a todos os seus problemas est debaixo do templo. No est no corredor de sabo em p do supermercado, disse eu tenho certeza. Por favor, Ananka. No podemos dar uma olhada rpida na Cidade das Sombras? Olhei o relgio do meu celular. s onze e meia eu disse minha me que voltaria em duas horas, e agora eram quase quatro da tarde. Tudo bem, Oona. Vamos voltar ao salo. Se Yu estiver se sentindo bem, vamos lev-los pelos tneis.

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Obrigada. Oona suspirou de alvio. Eu no conseguia me lembrar se j a ouvira usar essa palavra antes.

***

Betty e DeeDee voaram em nossa direo assim que entramos no Golden Lotus. Ainda bem que voltaram! Betty mal conseguia ficar parada. Andava de um lado para o outro e tinha dificuldades para ficar quieta. Onde est Yu? perguntou Oona, barrando a passagem dela. Ele trabalhou demais explicou DeeDee, enquanto Oona olhava freneticamente as sala de depilao. Quase desmaio. Luz o levou para casa de txi. Oona, vem c chamou Betty. Aconteceu uma coisa. Foi quando eu quase me sentei em um esquilo gigante da Malsia que se enroscara em uma das cadeiras de manicure. Ele veio pegar voc para seu encontro? brinquei. O que essa coisa est fazendo aqui? disse Oona. Isto no um zoolgico. Tire o animal de seu namorado de meu salo. Ele no meu namorado. Quer ouvir? Estou tentando te contar uma coisa. O esquilo entrou pela porta enquanto eu ajudava a colocar Yu no txi. E veio entregar isto. Betty me passou um pedao de papel que ainda estava molhado da saliva do esquilo. Nele estavam escritas as primeiras frases de uma carta de amor que terminavam abruptamente com uma palavra rabiscada: socorro. Acho que Kaspar est com problemas disse Betty. O esquilo no foi embora. Tentamos expuls-lo, mas ele no saiu. O cara dos esquilos mora no Central Park. Se ele no soubesse se cuidar, a essa altura estaria enterrado com todos os indigentes na ilha Hart disse Oona com desprezo. Provavelmente ele s est tentando chamar sua ateno. Mas isso no importa. No temos tempo para nos preocupar com ele. Preciso de sua ajuda. Oona falei, usando meu tom mais tranquilizador. Temos que dar uma olhada nisso agora.

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Podemos ir Cidade das Sombras mais tarde. Yu nem est aqui. O que espera que a gente faa? Eu espero que vocs corrijam suas prioridades. Quem mais importante, Ananka? Eu ou um garoto que deixa um bando de esquilos atacar Luz? claro que voc mais importante DeeDee tentou explicar. E se est com problemas, vamos largar tudo. Mas se seu problema puder esperar um tempinho, temos de ajudar Kaspar. A energia de Oona desapareceu num instante. Tanto faz. Faam o que quiserem. Para que vocs servem, alis? Vocs nunca esto por perto quando eu preciso. Kiki nem aparece na metade do tempo, e o resto est mais interessado num garoto que mal conhecem. Ento podem ir, saiam de meu salo. Est nos expulsando? murmurou Betty, incrdula. No vai nos ajudar a encontrar Kaspar? Eu tenho meus prprios problemas anunciou Oona, indo pra seu escritrio. Na parede atrs da mesa, o mural das Irregulares estava quase completo. Sempre tive de cuidar sozinha de minhas coisas e acho que sempre ser assim. Com essa, Oona bateu a porta. Betty, DeeDee e eu trocamos um olhar incrdulo. Mas que ataque de piti impressionante disse DeeDee. Ela s est estressada respondi. Ela vai voltar. Sempre a otimista. DeeDee no acreditou nisso nem por um minuto.

*** Nossa primeira parada foi o Central Park. No muito longe da manso de Lester Liu, ouvimos algum chorar. O barulho parecia emanar de uma azalia ao lado do MINI Cooper. Espiei entre os galhos e encontrei o amigo de Kaspar, Howard Van Dyke, exprimido no meio oco do arbusto, aninhando uma galinha rolia de penas avermelhadas. Enroscados ao lado dele havia dois esquilos gigantes e um gatinho. As lgrimas de Howard pararam quando ele me viu. Voc veio me levar? perguntou ele, enxugando o nariz na manga do casaco. No, Howard. Sou eu, Ananka. Kaspar nos apresentou, lembra? Ah, sim! De repente Howard ficou animado. Esta April disse ele, erguendo a galinha. a nica amiga que tenho. Eu a salvei de um chef cruel da Tavern on the Green e juramos

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amizade eterna. um prazer conhec-la, April falei, tentando parecer socivel. Howard, tem visto Kaspar ultimamente? Howard comeou a chorar de novo e a galinha cacarejou quando ele a abraou no peito. Kaspar se foi. Eles o levaram para a gaiola dele. Como assim? Voc se lembra de quem o levou? Howard pensou por um momento. Eu lembro... Lembro que hoje de manh estvamos comendo feijo bem ali. Tudo bem, um bom comeo. Lembra de mais alguma coisa? Lembro de um homem de cabelo brilhante. Ele usava um de meus antigos ternos. Minha esperana esmaeceu um pouco. Como ele conseguiu um de seus ternos antigos? No sei. Mas era um dos ternos que eu usava quando trabalhava em Wall Street. Ento est dizendo que ele era elegante? L xadrez prncipe de Gales de trs botes. O que o homem do terno fez? Ele me bateu com fora. Quando acordei, meu amigo Kaspar tinha sumido. Tem alguma ideia de por que ele o levou? Tenho. Eles querem que Kaspar faa truques como as focas do zoolgico. Eles? perguntei. Quer dizer os pais dele? Howard assentiu. Olhei para Betty e DeeDee. Tnhamos a informao de que precisvamos. Howard? Betty enfiou a cabea pelo arbusto. Est com fome?

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Aquele homem derrubou meu feijo no cho Howard chorava.

Vamos ajudar a conseguir alguma coisa para voc comer. Pode sair do arbusto por um minuto?

Howard saiu engatinhando, depois se levantou e se espanou. April, a galinha, permaneceu fielmente a seu lado.

Tome algum dinheiro disse Betty. Compre comida e mais tarde eu volto para ver como voc est.

Howard olhou para a nota de 20 dlares na mo dele.

Posso comer um sanduche de salada de galinha? perguntou ele, animado.

Claro disse Betty. S me prometa que no vai dividir com a April.

***

Aonde vamos? perguntou DeeDee depois que ele no podia mais ouvir. Eu as levava ao outro lado do parque. Trs esquilos pretos e grandes andavam ao nosso lado.

Acho que precisamos ver uns psiclogos eu disse.

Como ? exclamou DeeDee, correndo para me alcanar.

Vamos ver os pais de Kaspar explicou Betty. O nome verdadeiro dele Phineas Parker. A me e o pai dele so psiclogos.

Como sabem disso?

Fiquei de deteno na escola com uma das pacientes deles informei a DeeDee. Ela me falou de Kaspar.

Kirsten Miller

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Acha que os pais dele o raptaram? perguntou DeeDee.

S h um jeito de descobrir. Apontei para as rvores do alto de um prdio. Torres denteadas de pedra se erguiam pelas bordas como as ameias de um castelo encantado. O consultrio deles fica ali.

Quando chegamos ao Central Park West, os esquilos de Kaspar deram uma olhada no prdio dos Parker e dispararam para as rvores. Por mais frio que o parque ficasse noite, eles ainda no estavam prontos para partir. Os drs. Parker e Parker dividiam um espao no primeiro andar do nmero 55 do Central Park West. Tocamos a campainha e fomos recebidos por uma jovem usando jeans de grife, moletom de capuz e uma camiseta de Che Guevara. Seus culos eram constrangedoramente descolados e o cabelo com luzes estava preso num rabo de cavalo. Estava claro que ela era paga para deixar as crianas vontade, mas no funcionava. Oi, gente! cantarolou ela como se estivesse superfeliz em nos ver. Meu nome Shiva. Esto aqui para ver Jane e Artie? Quem? perguntei. Shiva franziu a testa. Vocs tm hora marcada? perguntou ela num tom bem menos simptico. No respondi. Estamos procurando os pais de Phineas Parker. Somos amigas dele. Esperem. Shiva nos deu as costas e falou em voz baixa num walkie-talkie. Artie, tem trs meninas aqui que dizem conhecer Phineas... Tudo bem.. Posso lev-las para a sala de espera?... Ah, Artie, voc to inteligente... Tudo bem... Obrigada, Artie. O jeito como ela dizia Artie me dava nuseas. Eu me perguntei o que Jane pensava disso. Quando Shiva girou de volta a ns, seu sorriso falto tinha voltado. Acompanhem-me, meninas, eu vou lhes mostrar a sala de espera. Jane e Artie agora esto com um cliente, mas vo sair logo. Ela nos guiou por um corredor que tinha sido pintado num tom de verde para acalmar as crianas. Dezenas de telas estavam nas paredes, cada uma delas a cpia perfeita de uma obraprima, s que com um ou dois detalhes alterados para divertir. O famoso autorretrato de Rembrandt mostrava o artista com um dedo enfiado no nariz. A Mona Lisa usava um soco ingls. O lbio superior da Moa com brinco de prola estava curvado num rosnado.

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Chegamos. Shiva abriu a porta para ns. Sentem-se. Vai levar alguns minutos. Fiquem vontade. Entramos num espao abarrotado e sem janelas. Cadeiras de madeira de cores primrias se espremiam em volta de trs mesinhas. Cada uma das mesas tinham pilhas de livros com ttulos como O fardo do gnio, Lgrimas de Einstein, Lidando com a mediocridade e A nascente. Um quadro-negro com uma longa equao matemtica de alto e baixo ficava num canto da sala. Dois pezinhos espiavam de baixo. Que tipo de psiclogo so os Parker? perguntou Betty antes de saber que tnhamos companhia. So especializados em ajudar crianas dotadas eu disse. Tem uma escondida atrs do quadro-negro. Rolei o quadro de lado, afastando-o da parede, e vi um menino agachado no canto, abraando um urso de pelcia e com as pernas dobradas no peito. Oi falei. Mue nome Ananka. Por que est escondido? O menino me fitou com os olhos castanhos grandes que no eram tristes nem assustados. No disse nada, mas piscou rapidamente por meio minuto. Tentei de novo. Por que no sai da e se senta com a gente? No h motivo para ter medo. Todas ns somos legais. O menino largou o urso fez uma srie de sinais com as mos, rpidos como um raio. Acho que ele surdo tentei explicar a DeeDee e Betty. O menino suspirou de frustao e pegou uma caneta e uma folha de papel no bolso da camisa. Escreveu furiosamente por alguns instantes, depois me entregou um bilhete. APARENTEMENTE VOCS NO ENTENDEM CDIGO MORSE NEM LIGUAGEM DE SINAIS. NO ESTOU ME ESCONDENDO DE VOCS, NEM SOU SURDO. ESTOU SENDO VIGIADO. A SALA EQUIPADA COM DUAS CMERAS DE VDEO. ESTE UM EXPERIMENTO SOCIAL. MEUS MDICOS QUEREM OBSERVAR MINHAS INTERAES COM CRIANAS NORMAIS. NO TENHO NADA CONTRA SUA ESPCIE. SIMPLESMENTE NO ESTOU COM VONTADE DE SER ESTUDADO HOJE. GEOFFREY

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Uma linda caligrafia eu disse delicadamente. Onde esto as cmeras? Geoffrey apontou duas pequenas caixas instaladas perto do teto. Pareciam bem inocentes, tirando o grumo de fios que iam da parte de trs das caixas parede. Ei, DeeDee eu disse, andando para uma das caixas. Me faz uma escadinha. DeeDee me lanou um olhar desconfiado mas se curvou com as mos cruzadas. Quando me ergueu no ar, segurei os frios e os puxei da caixa. Mais uma eu disse a ela, indo para o outro canto. Eles no vo ficar satisfeitos alertou Geoffrey de trs do quadro-negro. No ligo se vo ficar satisfeitos declarei, falando diretamente com a segunda cmera. Em Nova York, ilegal gravar pessoas e registrar suas conversas sem a permisso delas. E no me lembro de ser solicitada a assinar nenhum formulrio de autorizao. Com essa, puxei os fios da segunda caixa. Agora voc pode sair eu disse ao garotinho. As cmeras esto desligadas. Obrigado. Geoffrey ficou to aliviado quanto um cachorro que sai para o passeio matinal. Mas receio que o experimento deles seja intil, de qualquer forma. Dado seu conhecimento da legislao do estado de Nova York, posso entender que voc no deve ser normal. Seu QI deve estar acima da mdia. No sou um gnio falei. S leio muito. E como acha que os gnios viram gnios? Os mdicos sempre fazem experimentos com voc? perguntou Betty. Shiva. Ela a pior. Estou no projeto de formatura dela. A culpa minha. Eu queria me dar bem com outras pessoas de minha idade, mas meus pais acham que anormal querer ser normal. Este o meu castigo. Vou ficar aqui at que possa aceitar que sou diferente. Isso terrvel Betty teve pena dele. Por que no finge que est curado? Geoffrey suspirou. Ningum precisa me dizer que sou diferente. Sei disso a minha vida toda. Mas me recuso a deixar que Shiva pense que venceu. Se depender de mim, ela nunca vai se formar. Shiva entrou na sala num rompante e Geoffrey correu de volta a seu esconderijo.

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Essas cmeras eram caras, suas pestinhas! Este o preo por infringir a lei eu disse. Quem voc pensa que , Jane Goodall? Eu preferia mesmo trabalhar com gorilas. Eles tm maneiras melhores rosnou Shiva. , e eles no podem se defender sozinhos. Olha, no viemos aqui para participar de seus experimentos doentios. Vamos ver os Parker ou no? Tudo bem grunhiu Shiva com os dentes trincados. Sigam-me. Eu j acabei com vocs mesmo.

***

Os drs. Parker e Parker dividiam uma sala que parecia uma galeria de arte. As paredes eram pintadas de um branco ofuscante e decoradas com uma srie de telas que mostravam animais com caras tristonhas observando de trs das grades. Ol disse um homem com um cavanhaque ruivo aparado rente. Usava o tipo de roupa que pretendia dar a impresso de ter sido vestida s pressas, mas provavelmente fora montada por uma equipe de especialistas e custava mais do que um carro mediano. Sou o dr. Arthur Parker. Esta minha mulher, dra. Jane Parker. A esposa avanou para apertar nossas mos. Tudo na aparncia dela do suter acinturado aos culos coloridos pretendia transmitir calor e honestidade. Mas alguma coisa em suas maneiras me fez desconfiar de que ela no gostava muito de crianas. Shiva nos disse que vocs conhecem Phineas disse Parker homem. Importam-se se perguntarmos como o conheceram? Os esquilos dele atacaram uma de nossas amigas no Morningside Park respondi. Ah. O dr. Parker franziu o cenho. Andou at o outro lado da mesa e pegou um talo de cheques. De quanto precisam para cobrir os prejuzos? No viemos atrs de seu dinheiro disse Betty. Viemos para saber de Phineas. Estamos preocupadas com ele. Por que vocs se preocuparam com ele? perguntou a me de Kaspar, como se fosse a declarao mais ridcula que ela ouvira na vida.

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Algum o sequestrou no Central Park esta manh eu lhes informei. Imaginamos que vocs tivessem alguma coisa a ver com isso. Antes de tudo disse o pai de Kaspar, como se tentasse falar de forma compreensvel com uma cabra obtusa. Se fssemos os responsveis, no seria sequestro. Ns somos os pais dele.

Falamos com um amigo dele h alguns minutos disse. Ele viu Phineas sendo arrastado por um homem com cabelo com gel e um terno elegante. Uma revelao se seguiu imagem que lampejou por minha mente, mas no me atrevi a contar.

Os pais de Kaspar trocaram um sorriso secreto.

Sim, foi assim que ele fugiu de casa. Ele contatou um sem-teto para fazer com que seu desaparecimento parecesse sequestro. Isso foi um ms antes de descobrirmos que ele estava morando no parque. Vejam bem, Phineas diferente. Ele no como vocs. Ele especial.

O pai de Kaspar se intrometeu com um sorriso falso:

Ora, Jane, tenho certeza de que todas elas so especiais da prpria maneira. S que nosso filho dotado de uma maneira que vocs no compreenderiam.

Experimente. DeeDee estava enjoada de ter sua inteligncia questionada.

Querida... alertou Arthur Parker.

J que insiste disse a me de Kaspar, como se esperasse que pedssemos. Olhem sua volta. Nosso filho responsvel por todas as telas desta sala. Outras da mesma srie foram vendidas em um leilo por mais de 30 mil dlares. Impressionante, no acham? Todas concordamos. Muito bem: e se eu lhes dissesse que elas foram pintadas quando ele tinha 5 anos?

Concentrei-me em uma das pinturas. Mostrava um macaco recurvado apaticamente no canto de uma jaula. Os membros estavam flcidos e a cabea pendia no peito. Do lado de fora da gaiola, havia uma multido reunida. O brao de um homem parrudo estava recuado como se

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ele se preparasse para atirar um amendoim para a criaturinha. Era uma obra de arte impressionante para um menino de 5 anos.

Eu diria que me d vontade de chorar disse Betty. No era preciso muito para faz-la chorar, mas eu mesma estava me sentindo meio lacrimosa.

A me de Kaspar exultou. Sim, pode ser doloroso se ver diante de um talento to superior. Nosso filho comeou a se mostrar promissor quando engatinhava disse Arthur Parker. Tinha pouco mais de 2 anos quando usou os lpis de cor para copiar os desenhos de Picasso que tnhamos nas paredes de nossa casa. Alguns at sugeriram que ele melhorou a obra de Picasso. Depois disso, estudiosos de todo o mundo vieram a Nova York para observ-lo. O maior especialista da sia em crianas superdotadas passou mais de seis meses com Phineas, testando os limites de seu talento. Segundo o relatrio dele, no h limites. Foi isso que nos inspirou a deixar nosso emprego na publicidade e ajudar outras crianas como Phineas a realizarem seu potencial disse Jane Parker. No fcil lidar com gnios. Phineas sempre foi mais sensvel do que as outras crianas. Sim concordou o marido. Essas pinturas, por exemplo, foram feitas depois de nossa ida ao zoolgico. Enquanto as outras crianas riam e apontavam os animais, Phineas chorava. Ele no suportou ver os animais sendo vistos em suas jaulas. Ele sempre adorou animais disse Jane Parker. Foi por isso que demos os esquilos a ele. Outras crianas tinham cachorros e gatos. Phineas precisava de algo um pouco mais singular. Mas ele se recusou a manter os animais trancados. Insistiu que eles ficassem soltos. Deviam ver o estrago que um esquilo gigante pode fazer com um cabideiro antigo. Ela e o marido riram da lembrana. A questo que disse Arthur Parker queremos nosso filho de volta. Se ele continuar no parque, a perda para a cincia ser incalculvel. Mas por favor, deixe que ns nos preocupemos com ele. No procurem por ele. No quero que se magoem se descobrirem que ele no quer ser encontrado. Ele sempre foi perseguido por garotas. Algumas at eram elas mesmas gnios. O que meu marido est dizendo que se vocs continuarem perseguindo Phineas, jamais traremos nosso filho para casa disse-nos Jane Parker. Vocs dois so loucos, no so? perguntou DeeDee. Ela estivera fumegando em todo o discurso, e nunca na vida eu a vira com tanta raiva. Acabamos de dizer a vocs que seu filho corre perigo, e vocs agem como se fssemos um bando de tietes idiotas?

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O pai de Kasper sorriu placidamente. Est vendo, Jane, eu sabia que elas no iam entender. Acho que est na hora de voltarmos ao trabalho. Vocs, meninas, podem ir embora. Bom, sabe o que vocs podem fazer? comeou DeeDee. Peguei o brao dela e a arrastei para fora do consultrio. Vocs podem ir... Betty terminou o pensamento de DeeDee com uma voz calma e clara antes de fechar a porta.

***

D pra acreditar nessa gente? DeeDee se enfureceu enquanto voltvamos pelo parque. No admira que o garoto more no parque! No admira que ele libere todos os animais! Calma, DeeDee falei. Calma? ela gritou. Eu estava tentando ajudar o brilhante filho deles, e s o que tive em troca foi um monte de insultos velados. Talvez os pais dele tenham razo murmurou Betty. Talvez Kaspar esteja nos evitando. E se o Eau Irresistible perdeu o efeito e ele decidiu que no quer mais ter um encontro comigo? Howard viu Kaspar ser sequestrado argumentei. Howard um amor, mas ele anda com uma galinha. Pode no ser a testemunha mais confivel do mundo disse Betty. Ele muito mais confivel do que esses dois birutas. Sugiro que comecemos a pensar no que vamos fazer agora insistiu DeeDee. Pensei numa coisa quando estava descrevendo o cara que levou Kaspar eu disse. Cabelo com gel, terno elegante, tendncias sdicas. Sabe quem ele parece? Betty olhou para mim e para DeeDee e sacudiu a cabea. Quem? perguntou ela.

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Sergei Molotov. O capanga de Livia? O cara que atirou em Verushka? Por que ele ia querer sequestrar Kaspar? No sei admiti. Mas tenho que conversar com Kiki. Vou casa dela agora mesmo. Vamos todas com voc completou Betty. Desculpe eu disse a ela. Preciso ir sozinha. Por que no podemos ir? DeeDee exigia saber. um... segredo. No tive de olhar para elas para saber como elas se sentiram com a minha resposta.

COMO INVOCAR UM POLTERGEIST H algum na sua famlia que pode muito bem levar um bom susto? Ento, por que no invocar seu prprio poltergeist? Se estiver procurando por uma pegadinha rpida, o clssico truque do walkie-talkie debaixo da cama deve ser adequado a seus propsitos. Mas se uma noite de diverso no bastar para voc, aqui esto alguns truques simples que podem convencer seus entes queridos de que eles esto sendo assombrados. Ser um bom fantasma requer tempo, dedicao e sutileza mas os resultados tendem a ser inestimveis. Faa uma descoberta Plante um objeto antigo e horripilante em algum lugar da sua casa e finja que descobriu. Seu objeto pode ser qualquer coisa uma foto, um brinquedo estranho, ou uma cara de arrepiar. Se voc mora num prdio antigo, pode dizer que encontrou debaixo da tbua do assoalho ou atrs do aquecedor. Se sua casa nova, alegue que cavou no jardim. Especule sobre quem pode ter sido o dono e o que pode ter acontecido com ele. Depois deixe o assunto de lado por pelo menos um dia antes de passar ao truque seguinte. Use o poder da sugesto Se voc for uma boa atriz, este pode ser seu truque mais eficaz. Numa manh, pergunte a sua famlia se eles ouviram os barulhos na noite anterior. No exagere. Voc no precisa convenclos de nada s plante a ideia na cabea deles. Alguns dias depois, voc pode perguntar se eles viram alguma coisa estranha no poro ou no sto. Se lhe pedirem uma descrio, sacuda a cabea e insista que deve ter sido sua imaginao.

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Use o poder da sugesto Se voc for uma boa atriz, este pode ser seu truque mais eficaz. Numa manh, pergunte a sua famlia se eles ouviram os barulhos na noite anterior. No exagere. Voc no precisa convenclos de nada s plante a ideia na cabea deles. Alguns dias depois, voc pode perguntar se eles viram alguma coisa estranha no poro ou no sto. Se lhe pedirem uma descrio, sacuda a cabea e insista que deve ter sido sua imaginao. Torne o conhecido desconhecido Nada assusta mais as pessoas do que quando uma coisa conhecida de repente parece desconhecida. Reorganize os armrios da cozinha no meio da noite. Use graxa preta de sapato para fazer um X em cada espelho (por menor que seja). Vire fotos e obras de arte pela casa para que elas fiquem de frente para a parede. Compre um vestido ou blusa velha em um brech e pendure em um dos armrios. Deixe pilhas de moedas em lugares inslitos. Rudos estranho Nenhuma assombrao estaria completa sem uns rudos inexplicveis. Infelizmente, fcil ser apanhado no ato de produzi-los. No use os gemidos e grunhidos bvios. Esconda um gravador pequeno em lugares diferentes da casa e toque uma gravao simples talvez um riso de criana ou os resmungos de um velho. Divirta-se um pouco com suas fotos Retire as fotos da famlia dos porta-retratos e faa cpias coloridas. (Voc tambm pode escolher uma s pessoa, se preferir.) Pegue as cpias (no os originais!) e esfregue com cuidado na cara das pessoas. Coloque os originais num lugar seguro e suas cpias horripilantes nos porta-retratos. Mande para eles uma mensagem do alm medida que sua assombrao aumentar, voc pode querer deixar algumas mensagens para sua famlia. Use protetor labial incolor para escrever socorro no espelho do banheiro. (S ficar evidente quando o espelho embaar.) Ou use suco de limo para escrever Fora em uma parede acima do aquecedor. (Isso s funcionar no inverno, quando o calor do radiador por fim deixar marrom a mensagem invisvel.)

CAPTULOS DEZ

Segredos, mentiras e traies

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um simples fato da natureza humana. Se voc tem um segredo a contar, no vai encontrar vivalma que no queira ouvir. Avise pessoa que vai estragar a vida dela, mago-la profundamente ou derrubar o governo ela ainda vai trincar os dentes e insistir que voc desabafe. Embora seja um ponto fraco que todos temos em comum, o impulso irresistvel de ouvir segredos seria de pouco prejuzo se a maioria de ns no ficasse to ansiosa para contlos. Todo dia, segredos aparentemente inofensivos passam por nossos lbios e s vezes s mais tarde percebemos os danos causados por um deles. O sol comeava a se pr e a estufa que dava para leste estava iluminada e quente como a face do sol. A cara de Kiki estava escondida atrs de um chapu de aba larga que protegia sua delicada pele enquanto ela regava as orqudeas de Verushka. Olhei-a espanar delicadamente das folhas de uma orqudea-borboleta uma camada de fuligem preta de Manhattan. Contei a Oona que Verushka pode estar morrendo. Era estranhamente agradvel confessar. Ela queria ir Cidade das Sombras hoje para procurar os amigos de Yu. Tive que explicar por que voc no podia ir. Kiki continuou olhando a orqudea. Voc tem uma boa enorme, Ananka. Se eu no tivesse respirado tanto Fille Fiable, nunca teria contado a voc. Verushka estava preocupada que Oona pudesse descobrir... Ela parou, como se estivesse criando energia para continuar. Olha, eu sei que Oona parece durona, mas tudo atuao. Ela muito mais frgil do que voc pensa. Ela tem que lidar com um fantasma e um pai trapaceiro. A ltima coisa de que precisava era uma nova preocupao. A censura de Kiki me afetou. Eu sei, desculpe. Cometi um erro. Oona j estava sob presso. Ouvimos as gravaes dos grampos de Luz hoje de manh, e parece que a fantasma pode ser real. Oona at me arrastou para ver um mdium esta tarde. Ele disse que se Oona cumprir seu dever, ter tudo o que desejar. Agora ela est desesperada para descobrir provas de que o pai est mentindo. Acho que porque est comeando a acreditar nele. Voc a levou Cidade das Sombras? No. Aconteceu outra coisa. Eu disse a Oona que ela precisava esperar e ela teve um ataque. Estou preocupada que possa ter pressionado demais. O que houve? Um dos esquilos de Kaspar entregou um recado a Betty enquanto Oona e eu estvamos na rua 23 falando com os mortos. Ele foi raptado.

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Os olhos leitosos de Kiki lampejaram. Voc foi ver os pais dele? Voc sabe sobre os pais dele? Um garoto que fala como um professor universitrio no desaparece sem que algum perceba. Pesquisei um pouco depois que o conheci. Phineas Parker, n? Caraca. Voc boa mesmo. Tenho um computador e sei digitar. s do que preciso. Os pais dele o capturaram? Duvido. Eles so completamente malucos. Basicamente nos chamaram de tietes e sugeriram que Kaspar encenou o desaparecimento para se livrar da gente. Mas no acredito nisso. O amigo de Kaspar, Howard, viu o sequestrador. O homem no vai ganhar nenhum prmio por sade mental, mas eu juro, Kiki, a pessoa que ele descreveu parecia exatamente Sergei Molotov. Kiki esmagou uma lagartinha que tinha aparecido em um broto de uma orqudea-fantasma. No impossvel disse ela por fim. Tenho o pressentimento de que Livia e Sidonia esto planejando alguma coisa. Elas sabem sobe a bala envenenada. No me surpreenderia se Molotov estivesse em Nova York para esperar Verushka morrer. Se isso acontecer, vou ficar mais vulnervel do que nunca. Mas por que Molotov sequestrou Kaspar? Isso no faz sentido. No sei admitiu Kiki. Talvez eu precise ter mais cuidado com quem vejo. T legal. Eis o que voc deve fazer. Ela parou e olhou para mim inquisitivamente. Vai escrever isso? Eu peguei um caderno na minha bolsa. No que diz respeito a Kaspar, s o que podemos fazer agora dar uma olhada nos parques de Manhattan, s para ter certeza de que ele no est nos evitando. E ficar de olho em algum novo esquilo gigante. Quanto a Lester Liu, pea a Luz para fazer uma daquelas cmeras de vigilncia que parecem pombos e a coloque do outro lado da manso. Assim podemos rastrear todo mundo que entra e sai. Continue ouvindo as gravaes dos grampos e, assim que Yu estiver melhor, leve-o aos tneis. Eu irei com voc, se puder. Nesse meio tempo, diga a Oona para ter pacincia. Se o pai dela estiver aprontando alguma, vamos acabar descobrindo. A pacincia no um dos pontos fortes de Oona lembrei a Kiki. Lester Liu inteligente e descobriu as fraquezas da filha. Estou preocupada que ela v se deixar iludir. V conversar com ela aconselhou Kiki. Eu procurei deixar claro que estou do lado dela,

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mas ela precisa saber que todas ns estamos.

*** Meu celular mostrava cinco ligaes de casa no atendidas e eu no me dei ao trabalho de ver os recados. As duas horas que eu disse que levaria tinham se transformado em seis, e eu sabia que estava pedindo para ter problemas. Mas eu no podia ir para casa sem falar com Oona. Entrei no metr para Chinatown e j estava escuro quando sa na Canal Street. Uma fila de patos assados pendurados na janela de um restaurante lembrou a meu estmago que eu no comera nada desde o caf da manh. Parei para olhar desejosa a sopa com bolinhos sendo tomada por um homem com uma verruga na ponta do queixo. Pelo reflexo no vidro, vi um Rolls-Royce prata deslizar atrs de mim. Minha fome desapareceu enquanto eu via o carro entrar na rua de Oona. Quando cheguei ao prdio dela, encontrei o Rolls estacionado na frente. O mordomo de Lester Liu esperava ao volante, fitando a rua em frente. Subindo o alpendre, vi Oona disparando escada abaixo, com a sra. Fei atrs. Mesmo com a porta fechada, eu podia ouvi-las gritando em chins. Oona irrompeu para fora, quase me derrubando na grade. O que est fazendo aqui? Fui ver Kiki... Eu parei, assombrada com o vestido que ela usava. Lembrei-me de admir-lo na vitrine da Bergdorf Goodman e eu sabia que o preo devia ser astronmico. E quando Oona levantou o brao para coar a pela vermelha sob a gola, vi os braceletes de platina que Lester Liu dera a ela. Voc ainda est com os braceletes. E voc com isso? rosnou Oona. A sra. Fei chegou ao alpendre, sem flego por causa da correria pela escada. O cabelo estava solto e caa nas costas como uma cascata prateada. Ela pegou a mo de Oona e pareceu suplicar. Tenho que ir disse Oona, libertando-se da av e correndo para o Rolls-Royce. Ir aonde? perguntei. Tenho que jantar com o meu pai. No pode! gritei. perigoso demais. Pelo menos espere at que uma de ns possa ir com voc. Todas ns queremos ajud-la. Antes que se enfiasse no carro, Oona se virou para mim. Tarde demais. No preciso mais de ajuda. J resolvi tudo. A porta bateu na minha cara. Espera! pedi, mas o carro j arrancava do meio-fio.

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Ela se foi. Olhei surpresa para a sra. Fei, que descansava em um dos degraus, olhando o Rolls-Royce desaparecer na esquina. Eu disse a ela para ficar em casa. O pai dela um homem muito mau. Mas no sou a verdadeira me dela. Ela no ia me ouvir. Quando foi que aprendeu ingls? Sentei-me ao lado da sra. Fei no concreto frio. H muito tempo. Aprendi sozinha disse a sra. Fei. Assim posso manter Wang longe dos problemas. Ela sempre fala ingls quando no quer que eu entenda. Eu sorri com a ideia dos truques de Oona se voltando contra ela. Seu segredo est seguro comigo, sra. Fei. Mas por que a chama de Wang? Wang foi o nome que eu dei quando ela nasceu. Havia tristeza em sua voz, como se ela falasse de algum que j morreu. Ela disse que nome de camponesa. No nome para a filha de um homem rico. Ela sempre quer que tudo seja novo e bonito. Ela no quer morar em Chinatown com uma velha pobre. Isso no verdade tentei tranquiliz-la. Mas quando ouvi a incerteza em minha voz, pensei que era melhor mudar de assunto. Como est Yu? um bom menino. Wang est irritada porque eu no o deixei procurar pelas crianas hoje. Mas minha tarefa fazer com que ele melhore, e no deixar que piore. Eu disse isso a ela, e ela ligou para o sr. Liu. Disse em ingls que acredita que h um fantasma na casa dela. Ela fez isso? Eu mal sufoquei as palavras. Wang est com um grande problema disse a sra. Fei. S o que pude fazer foi assentir minha concordncia.

*** Na semana seguinte, o outono chegou a Nova York. No pequeno parque na frente do meu prdio, vi as ltimas folhas flutuarem para baixo, ficando presas no para-brisa de um carro que passava. Passei horas com o nariz grudado no vidro frio de minha janela, esperando que alguma coisa qualquer coisa acontecesse. Desde que voltara da casa de Oona s sete e meia da noite sem uma desculpa razovel para minha ausncia de oito horas, fui colocada em priso domiciliar. Os homicidas condenados tinham mais liberdade que eu. No que isso importasse. No havia nada que eu pudesse fazer. Luz e DeeDee estavam liderando o que restava das Irregulares. Iris, vestida como uma bandeirante que vendia

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biscoitos ou fantasiada de Halloween, contrabandeava novidades para mim sempre que podia, mas nunca havia muita coisa para contar. Kaspar ainda estava desaparecido e Betty passava cada momento livre procurando pelos parques da ilha e olhando os jornais em busca de sinais de esquilos gigantes. Mas nem os intrpidos reprteres da cidade sabiam o que tinha sido feito de seu justiceiro e os trs scios peludos. As cmeras de pombo de Luz mostravam entregas regulares de animais exticos mas comestveis na manso de Lester Liu, assim como visitas frequentes a Oona, que mal falava com o restante de ns. Mas graas aos grampos na manso do pai sabamos como Oona passava a maior parte do tempo. Ela e Lester Liu estavam ocupados preparando a festa de inaugurao no Metropolitan Museum of Art. Imensas faixas vermelhas anunciando a exposio em nibus e cartazes lembravam aos nova-iorquinos que no demoraria muito para A Imperatriz Despertar. Com a prdiga abertura de gala a pouco mais de duas semanas, Lester Liu e sua linda filha se tornaram mais famosos filantropos da cidade. DeeDee e Luz tentaram ao mximo romper o vnculo de Oona com Lester Liu. Levaram Yu Cidade das Sombras, mas ele no conseguiu gui-las at os adolescentes taiwaneses desaparecidos. Elas ligaram para a Sociedade Protetora dos Animais para falar das entregas incomuns de Lester Liu, mas os fiscais ou foram enfeitiados ou subordinados pelo cavalheiro elegante e saram sem olhar nenhuma geladeira. Depois destas e de outras decepes, Luz e DeeDee passaram dias de olho grudado nas fitas de vigilncia, procurando por algum sinal de atividade ilegal. S o que testemunharam foi uma lacrimosa sra. Fei sendo rejeitada duas vezes na porta da frente da manso. S Kiki continuava em contato com Oona, que ligava de vez em quando para saber de Verushka. Tambm no houve progresso algum naquela frente. O mdico evitara a deteriorao do estado de Verushka, mas sua sade no melhorara. Em algum lugar na cidade, Sergei Molotov esperava pacientemente que ela expirasse. O que quer que ele e Livia estivessem planejando, ainda era um mistrio e eu tinha medo do dia em que finalmente descobrssemos. Era um domingo frio e mido de novembro, com duas semanas de minha sentena, quando ouvi um som estranho saindo de uma de minhas gavetas da cmoda. Dentro dela, encontrei um velho GPS vibrando como um feijo-saltador mexicano. Um sensor de movimento tinha sido ativado na Cidade das Sombras. Vrios segundos depois, chegou uma mensagem de texto ao meu telefone. Casa de Iris. J. Era de Kiki Strike. Meu corao disparava, mas consegui aparentar calma enquanto negociava uma libertao antecipada com minha me. Durante semanas, eu encarnei a filha perfeita. Coloquei a biblioteca de meus pais em ordem sem ser solicitada e limpei o fogo duas vezes quando o tdio ficou bem ruim, at terminei o dever de casa e me dediquei ao trabalho que a diretora Wickham havia me passado. Eu esperava ter conquistado boa vontade suficiente para me permitir um passeio sem acompanhante, mas de incio meu pedido foi negado. Precisei rastejar um nmero humilhante de vezes para que finalmente eu tivesse algumas horas de

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liberdade fora de casa.

***

Oi, Ananka! Iris me conduziu para dentro da casa. Usava um jaleco de laboratrio mnimo e branco com suas iniciais bordadas em um dos bolsos. Est muito profissional hoje, Iris. Qual a ocasio? Acaba de chegar um pacote pelo correio. Tinha trs desses jalecos e um kit de qumica. Acho que tenho um admirador secreto. Comecei a rir da piada, mas mordi a lngua quando me lembrei da bronca que levei da Betty. Espero que seja bonito. Eu tambm disse Iris, sonhadora. Quanto que voc acha que os entregadores ganham? No fao a menor ideia. Por que quer saber? Iris corou. Deixa pra l. melhor descer ao poro. Eu disse bab que estava com diarreia e ela correu para comprar um remdio. Ela pode voltar a qualquer momento. Desci a escada e encontrei as Irregulares esperando com impacincia. Por que demorou tanto? perguntou DeeDee. Tive de negociar com minha carcereira. Cad Oona? As outras meninas trocaram olhares. Como que eu vou saber? disse DeeDee. Ela no retorna meus telefonemas. Ela anda ocupada. Gastar do dinheiro do pai trabalho rduo. Luz parecia amargurada, e nem Betty se apressou em defesa de Oona. Acho que ela no vir disse Kiki, entregando-me um frasco do perfume repelente de ratos de Iris. Passe logo. Vamos ter que ir sem ela. E voc deveria estar aqui? perguntei, Kiki tinha perdido peso desde que eu a vira. A cala preta parecia trs nmeros maior e ficava acima de seus quadris com a ajuda de um cinto

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apertado. No devia estar em casa com Verushka? O mdico disse que a situao dela estvel. Ficar sentada em casa no vai fazer com que eu me sinta melhor disse Kiki. Pelo menos aqui posso fazer bem a algum. Neste caso, vamos andando disse DeeDee. A no ser que a gente queira a bab de Iris indo com a gente. Sabe aonde vamos? perguntei. Debaixo de Chinatown respondeu Luz.

***

Dentro da Cidade das Sombras, Luz seguiu na minha frente pelos tneis escuros at o local em que o alarme foi disparado. Assim que estvamos debaixo de Chinatown, comeamos a ouvir gritos, guinchos e o que pareciam palavres nua lngua desconhecida. Senti um corpo quente roar meus tornozelos enquanto um rato disparava por mim para se juntar turba de feras vorazes que se reunira na frente de um covil de ladres. Andamos devagar pelos roedores e encontramos uma menina ao alto de uma mesa frgil, segurando uma vela que era pouco mais do que um toco de cera. Os ratos se revezavam para subir pelas pernas da mesa. Cada uma de ns ia para um lado, e a menina chutou um deles para o outro lado da sala. Uma bola de pelo gorduroso passou por minha cabea enquanto entrvamos na cmara, bateu na parede e depois rapidamente entrou na fila para outra tentativa de ter uma refeio. Uma das Irregulares gritou. Meus olhos seguiram o dedo que Luz apontava. A menina parecia estar apodrecendo. Na pele de seus braos e pernas escorriam umas manchas verdes, salpicada do que parecia ser sangue. Enquanto o cheiro de nosso perfume enchia suas narinas, os ratos se separavam, saltando de nosso caminho e rosnando para ns das laterais. A menina na mesa ficou paralisada quando viu Kiki. A julgar por sua expresso sobressaltada, ela teria ficado menos surpresa em ver Jackie Chan vindo resgat-la. Enquanto DeeDee borrifava nela o repelente de ratos, a menina tossiu e se debateu, quase derrubando o vidro da mo de DeeDee. Mas quando os ratos se retraram, ela comeou a entender. Deixou que Kiki pegasse um de seus braos e o examinasse sob a lanterna. No toque nela! gritou Luz. Pode ser contagioso. Relaxe disse-lhe Kiki. Ela est coberta de tinta. Sim. Tinta concordou a menina, subindo e descendo a cabea. As mechas pretas cobriam

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os olhos e ela as empurrou de volta para dar uma boa olhada em Kiki. Voc fala ingls? perguntou Luz. No respondeu a menina, depois, sentindo nossa decepo: Pouco. Como chegou aqui? perguntou Kiki. A menina sacudiu a cabea, confusa. Kiki perguntou novamente em cantons e depois em mandarim, mas a menina sacudia a cabea sempre. Parece que ela s fala hakka Kiki assentiu. Ela tentou novamente. Escada? Sim. Escada. A menina apontou uma escada em um canto da sala que levava a uma sada da Cidade das Sombras. Vem, Ananka disse Kiki. Vamos ver o que tem ali. Por que eu? Por algum motivo, eu sempre ficava com as tarefas perigosas. para seu prprio bem. Voc ficou engaiolada por tempo demais. Se no tiver um surto de adrenalina logo, vai ficar molenga. Vinte metros acima do covil dos ladres na Cidade das Sombras, abrimos um alapo e nos iamos para um espao que parecia um calabouo. Uma farpa da tbua spera do piso entrou na palma da minha mo e eu cambaleei numa parede de pedras irregulares. Depois de duas semanas de priso domiciliar, eu j estava sem prtica. Kiki colocou a orelha na nica porta da sala. Est ouvindo alguma coisa? sussurrei. S o silncio. Acho que estamos sozinhas. Depois do calabouo ficava um labirinto de cubculos mal construdos. Ns nos esgueiramos pelos corredores, espiando as baias apertadas que recentemente abrigaram seres humanos. Cada uma delas estava vazia, a no ser por um colcho de solteiro, e o piso de concreto estava salpicado de tinta. Pegadas multicores seguiam em circulo e encontramos uma palma vermelha e pequena numa das paredes de compensado. Parece que chagamos tarde demais disse Kiki. As crianas foram levadas. O que acha que estavam fazendo aqui? Pelas provas, eu diria que estavam pintando. Sua capacidade de deduo me assombra brinquei. Alguma ideia do que estavam

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pitando? Bom, os borrifos parecem se concentrar num canto de cada cubculo. Elas deviam estar trabalhando em cavaletes. Kiki se ajoelhou para examinar uma nica mancha de tinta azul no cho. Ultramarino. um pigmento feito de lpis-lazli esmagado, e no barato. As crianas no estavam pintando s para passar o tempo. Precisamos subir para ver o que tem l. Uma escada raqutica levava ao trreo. Quando chegamos ao patamar, vimos o sol atravessando buracos imensos no teto. O prdio no passava de uma concha vazia. O piso e as janelas tinham sido arrancados e s quatro paredes de tijolos esfarelados mantinham a estrutura de p. Pombos arrulhavam de uma centena de frestas e cantos. Suas penas e fezes transformaram o cho em arte moderna. Kiki tentou a porta da frente da estrutura, jogando o ombro contra a madeira quando ela se recusou a abrir. Um homem que passavam ficou assustado com o barulho e o balde que carregava escorregou de seus dedos. Um mar cinza e fedorento de pepinos se espalhou pela calada. Vi a fita de isolamento diante de mim. Estvamos na rua da casa de Oona. Coincidncia? perguntei a Kiki, sabendo qual seria sua resposta. Isso no existe. Vamos levar a menina. Como j estamos aqui, podemos muito bem pedir a Oona para traduzir.

*** A segurana muito bem-vestida de Oona disparou alpendre abaixo sem olhar duas vezes um bandidinho em miniatura pichar sua marca na lateral do prdio. Ela carregava uma mala volumosa e no estava sorrindo. Oona est em casa? Kiki repetiu a pergunta em mandarim quando a mulher a ignorou. No respondeu a mulher rudemente em ingls. Foi almoar com o pai. Ela est no almoo? O sangue de DeeDee ferveu. Podemos esperar por ela l em cima? perguntei. Faa o que quiserem. No trabalho mais aqui. A mulher passou esbarrando por ns e desapareceu na rua. Por que Oona demitiu a segurana? perguntou-se Betty. Por que voc acha? Luz se irritou.

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Olhando o segundo andar, vi a sra. Fei observando de uma janela. Acenei e ela desceu para nos receber. Mal tnhamos passado do saguo quando a sra. Fei pegou a menina que encontramos nos tneis e arranhou a tinta em seus braos. Em seguida pegou a paciente pelo queixo e examinou sua lngua e os globos oculares. Depois de estar satisfeita, a sra. Fei nos levou para o segundo andar e arrastou a menina para o banheiro, onde ouvimos gua correr na banheira. Quando voltou, a sra. Fei falou com Kiki em mandarim. A menina saudvel traduziu Kiki. S est suja. A sra. Fei pergunta se queremos um ch enquanto esperamos por Oona. Oona irrompeu porta adentro. A espera acabou. Ela vestia um casaco curto de zibelina por cima de uma blusa grafite. O cabelo preto e comprido estava torcido num coque e preso com uma fivela incrustada de diamantes. Na base do pescoo, a pele estava vermelha e cheia de perebinhas minsculas. H quanto tempo. No sabia que vocs ainda me queriam no seu clubinho. O que h de errado com voc? perguntou Luz. O alarme na Cidade das Sombras tocou h duas horas. Devia ter ido com a gente. Tocou, ? Oona parecia genuinamente surpresa. O que houve? Por que ningum me ligou? Ns ligamos para voc disse-lhe DeeDee. Voc no se deu ao trabalho de atender. Oona no estava com humor para levar bronca. O que isso, uma espcie de interveno? Tive de ir almoar e o restaurante estava barulhento. No devo ter ouvido o telefone tocar. Ou talvez s no quisesse interromper sua tarde com o papai eu disse. Vocs dois passam muito tempo juntos, no ? Oona colocou a mo sob o casaco e coou furiosamente o pescoo. E eu tenho escolha? Enquanto vocs ficaram andando por a procurando o garoto dos esquilos, eu tive de fazer meu prprio trabalho de detetive. Trabalho de detetive? Luz bufou. Nunca vi uma detetive usar zibelina murmurou Betty delicadamente. Foi um golpe forte, e Oona ficou pasma.

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Bom, acho que todas vocs j deixaram claro como se sentem. O que a gente devia pensar? DeeDee disse categoricamente. Voc no atende nossos telefonemas, passa o tempo todo fazendo compras e indo almoar com um homem que pode querer nos matar. At demitiu sua segurana. O que foi, alis? No precisa mais de proteo? Para sua informao, eu a despedi porque ela tem a mo leve. Encontrei um de meus melhores anis enfiado no colcho dela. Kiki, quanto mais dessa porcaria eu vou ter que aturar? Kiki ficou em silncio por um momento. Voc no est entendendo, Oona disse ela por fim. O que quer que esteja tentando fazer, tem que nos deixar ajudar. Est acontecendo alguma coisa grande. Pense nisso. Seu pai aparece depois desse tempo todo; depois Kaspar some e Sergei Molotov visto na cidade. Sei que agora tudo isso parece acidental... Mas pode haver uma ligao. "E no s isso. Acabamos de encontrar uma menina taiwanesa na Cidade das Sombras. Ela nos levou ao poro onde ela e as outras crianas foram trancafiadas. Adivinha onde fica? Onde? No prdio abandonado na frente da sua casa. mesmo? De algum modo, Oona no pareceu chocada. Ela parecia feliz. E voc disse que no viu nada? DeeDee no conseguia esconder seu ceticismo. Vi uns operrios entrando e saindo o tempo todo. Percebeu alguma coisa estranha hoje? perguntou Kiki. Eu pude ver uma chama de lembranas passar pela mente de Oona. Eles me acordaram de manh. Arrastando um monte de caixas de madeira do prdio. No devia passar de oito horas. Deve ter sido quando eles transferiram as crianas para outro lugar eu disse. O que a menina falou? perguntou Oona. Ela sabe quem a sequestrou? Ela no fala bem ingls disse Kiki. Por isso estamos aqui. Precisamos que voc traduza.

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Oona fechou a cara. Claro. Eu devia saber que era por isso que estavam aqui. De repente ouvimos dois gritos de alegria no corredor e encontramos Yu e a menina taiwanesa abraados. Parece que eles esto felizes por se verem observou Luz. assim que os amigos ficam rebateu Oona. Ela escutou a conversa por um momento. O nome dela Siu Fah. Ela e Yu eram colegas de escola. A menina nos viu olhando e apontou para Kiki. Yu olhou Kiki de cima a baixo e os dois riram. O que eles disseram agora? perguntei. Esto falando que Kiki parece a estrela de um famoso filme de kung fu chamado A linda diabinha. Oona no conseguiu reprimir um sorriso. Diga a eles que s coincidncia disse Kiki. Depois pergunte a Siu Fah como foi que ela fugiu. Oona interrogou a menina. Ela falou que os sequestradores disseram a ela que Yu tinha morrido, mas ela no acreditou. Ela sabia que ele tinha encontrado uma sada, ento escapulia de fininho do quarto onde estava presa. Procurava sempre que podia, mas levou mais de uma semana para achar o alapo. Como eram os sequestradores? Esperamos impacientes pela traduo de Oona. Eram principalmente chineses. Ela disse que s viu o chefe deles uma vez. Oona hesitou e olhou o restante de ns. Vai. Pergunte a ela exigiu Luz. Siu Fah falou por dois minutos inteiros antes de Oona traduzir. Ela disse que era um homem claro de cabelo preto. Sempre estava de terno. Ela acha que ele falava russo com alguns dos homens. Eu no sabia, por sua expresso, se Oona estava

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aliviada ou decepcionada. Molotov cuspiu Kiki. O que eles estavam pintando? Eu queria saber. Pintando? Oona repetiu pensativamente antes de fazer a pergunta a Siu Fah. Ela disse que no sabe o que as outras crianas pintavam. Nunca teve permisso para ver. Mas mandaram que ela copiasse uma obra que ela nunca viu na vida. Era uma pintura de uma mulher gorda olhando um espelho que era segurado por um menino. Ela terminou h alguns dias e eles a tiraram dela. Ela acha que foi vendida. A testa de Kiki se franziu. Parece tela de Peter Paul Rubens. A toalete de Vnus. Acho que estavam copiando obras de arte famosas. Pergunte a ela se tem alguma ideia de para onde levaram as outras crianas disse DeeDee. A voz de Siu Fah ficou triste. Ela no sabe. Estava tentando salv-los, mas no conseguiu disse Oona. Senti um puxo nas costas de meu casaco. A sra. Fei acenava para mim da cozinha. Esperei at que ningum estivesse olhando e sa de fininho. O prdio de que vocs falaram. Pertence a Lester Liu cochichou a sra. Fei. Como sabe disso, sra. Fei? Ns moramos l quando Wang era beb. Ela se lembra? perguntei. No sei disse a sra. Fei. Cad Ananka? Ouvi Betty perguntar no corredor. A sra. Fei ps um dedo nos lbios. S vim pegar um copo de gua falei em voz alta.

***

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Ns cinco samos do apartamento de Oona e tomamos a calada. A algumas quadras de distncia, paramos para uma consulta rpida. Acho que no conseguimos muita coisa sobre Lester Liu disse Luz. Tive de contar a elas. Ele dono do prdio abandonado. No me perguntem como sei disso. Simplesmente sei. Era s o que faltava... Mais segredos DeeDee fungou. Mas Siu Fah descreveu Sergei Molotov disse Betty. Mas ns temos certeza disso? perguntou DeeDee solenemente. O quanto sabemos que nossa tradutora confivel? Acha que Oona estava mentindo? A possibilidade no tinha me ocorrido e eu me xinguei por ser to crdula. S estou dizendo que nenhuma de ns fala hakka disse DeeDee. No temos ideia do que a menina realmente disse. Ela pode ter descrito Lester Liu de cabo a rabo e no amos saber a diferena. Oona definitivamente est aprontando alguma insistiu Luz. Aquela pele que ela usava custa uma fortuna acrescentou Betty. Acha que Yu e Siu Fah esto seguros com ela? perguntou DeeDee. Calem a boca! Todas vocs. J fazia algum tempo que eu no via Kiki perder a calma e tinha me esquecido de como podia ser apavorante. Seus olhos eram de lobo e o cabelo estava desgrenhado. Veias azuis incharam sob a pele da testa. assim que vocs falam das amigas? Nenhuma de vocs tem ideia de como isto tem sido difcil para Oona. Alguma de vocs sabe o que ser criada sem famlia? claro que no sabem. Talvez Oona esteja mesmo tentada. Talvez ela queira ter um pai, como todo mundo. No que me diz respeito, s h uma coisa que importa. Agora mesmo no temos nenhuma msera prova de que ela est fazendo alguma coisa errada. E da que ela seja filha de Lester Liu? Eu sabia disso quando a convidei a se juntar s Irregulares, e nos ltimos dois anos ela no fez nada que me fizesse questionar sua lealdade. S estava tentando ser lgica DeeDee se defendeu.

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Isto a vida. No cincia experimental. As pessoas nem sempre agem com lgica. Elas tambm no costumam mudar disse DeeDee. No se esquea... Oona passou muito tempo do lado errado da lei. Ela tem razo acrescentei delicadamente. Kiki nos encarou com nojo. Depois girou o corpo e marchou para a Canal Street, deixando-nos chocadas na esquina. Algum aqui meio sensvel disse Luz. Kiki tambm no tem pais observou DeeDee. Ela acha que sabe como Oona se sente. No consegue ver o que realmente est acontecendo.

***

Naquela noite, recebi dois e-mails urgentes. Os dois eram endereados a quatros das Irregulares. Os nomes de Oona e Kiki no estavam na lista. A primeira mensagem vinha de Betty e continha um link para o site do New York Society Journal. Ali encontrei trs fotos tiradas em uma festa elegante na noite do sbado anterior. Mostravam Lester Liu de braos dados com Oona. Ambos sorriam para as cmeras. A legenda abaixo das fotos dizia O filantropo Lester Liu e sua filha estonteante. Luz mandou o segundo e-mail. De acordo com seu equipamento de vigilncia, exatamente s oito da noite todos os grampos na manso de Lester Liu pararam de funcionar. Quinze minutos depois, as cmeras de pombo escureceram.

CAPTULO ONZE Assassina solta s sete horas da manh seguinte, o cheiro acre de caf fervendo vagou para meu quarto. Vesti meu roupo e fui na ponta dos ps at a cozinha para investigar, esperando encontrar um ladro morto de cansao ou uma princesa an. Em vez disso, descobri minha me sentada mesa, bebendo de uma xcara da PBS. Ela no disse nada quando dei um "bom dia" rouco, mas continuou a ler um exemplar do New York Daily News que estava aberto diante dela. Mesmo com o jornal de cabea para baixo, no tive dificuldades para identificar a mulher cuja foto agraciava a pgina 2. Era Livia Galatzina, a rainha exilada da Pocrvia e tia de Kiki Strike. Kirsten Miller

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A adrenalina bombeou por meu corpo. Minhas mos tremeram enquanto eu servia caf na ltima loua limpa da casa e me sentava mesa. Minha me empurrou o jornal para mim e se levantou para encher a xcara. A manchete dizia Assassina solta em Manhattan. AS AUTORIDADES CONFIRMARAM que foi vista recentemente em Nova York uma mulher procurada por ligaes com o assassinato da princesa Sophia, herdeira do trono da Pocrvia, ocorrido h 14 anos. No incio de novembro, uma mulher de 60 ano deu entrada no hospital St. Vincent, onde foi tratada de uma feri infectada de bala. Obedecendo lei da cidade de Nova York, as enfermeiras tiraram as impresses digitais da paciente e relataram o incidente polcia. Mais tarde as digitais foram identificadas e pertenciam a Verushka Kozlova, exintegrante da Guarda Real da Pocrvia que supostamente envenenou a famlia real do pas h mais de uma dcada, antes de desaparecer sem deixar rastros.
De acordo com a polcia, a srta. Kozlova desapareceu do St. Vincent antes que sua priso fosse decretada. Testemunhas afirmam que ela estava em companhia de uma menina baixa e incomumente plida que deu o nome de Trixie Drew. Alguns sugeriram que a adolescente tinha uma forte semelhana com a agora lendria Kiki Strike. Infelizmente, as cmeras de segurana do hospital no mostram sinais da companheira de Kozlova, e uma enfermeira que fotografou a menina com um celular descobriu mais tarde que a imagem tinha sido misteriosamente apagada. Enquanto a identidade da adolescente continua desconhecida, sugeriu-se uma possibilidade extraordinria. Procurada em So Petersburgo para fazer seus comentrios, a rainha exilada da Pocrvia alegrou-se com as notcias de que a assassina de sua irm finalmente aparecera. A rainha Livia tambm especulou que a companheira da srta. Kozlova podia ser sua sobrinha, Katarina, filha nica de Sophia. Embora h muito se pensasse que a criana fora assassina junto com os pais, a rainha Livia agora admite que a princesa Katarina desapareceu no dia do assassinato. "Se minha amada sobrinha ainda estiver viva insisto que ela volta para sua famlia. Vou trat-la como minha prpria filha e garantir que seja reconhecida como herdeira de direito ao trono da Pocrvia." A rainha Livia oferece uma recompensa de 100 mil dlares por qualquer informao que leve captura de Verushka Kozlova. Na outra pgina, localizei um curto artigo sobe o desaparecimento misterioso dos esquilos gigantes de Nova York, mas no havia tempo de ler. Vi minha me me encarando e soube que minhas habilidades de atuao determinariam meu destino. Tentei parecer entediada enquanto atirava o jornal pela mesa.

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Ento agora cada menina plida de Nova York Kiki Strike? Isso birutice, me. Tenho que me arrumar para a escola. Ento no se importaria se eu telefonasse para a diretora Wickham e verificasse se voc foi escola? perguntou minha me. Eu estava pronta para meu close-up. Fique vontade. Eu bufei com sarcasmo. Tomei o ltimo gole do meu caf e fui para o banheiro.

***

claro que eu no pretendi ir escola. Abri a torneira da banheira e tentei ligar para Kiki, mas s consegui sua voz na secretria eletrnica. Tomei banho em tempo recorde e assim que estava a uma distncia razovel de minha casa, comprei todos os jornais de Nova York e chamei um txi. Toquei a campainha de Kiki e ela atendeu de pronto. Pela primeira vez, desde que a conhecia, eu vi o medo de verdade em seu rosto. Pensei que fosse o dr. Pritchard disse ela. Ele devia ter chegado h sculos. Verushka teve uma manh difcil. No soube? Senti a primeira onda de pnico e meu corao bateu nos ouvidos. Kiki lia os jornais religiosamente e eu esperava que ela estivesse preparada com um plano. Meu celular tocou. O nmero de Betty piscou no identificador de chamadas. Ligo para voc daqui a um minuto eu disse a ela. Assim que desliguei, o nmero de Luz apareceu no visor. Soube do qu? perguntou Kiki. Passei a ela o exemplar do Daily News. Seus olhos voaram pela pgina. De onde essa bruxa velha tirou 100 mil dlares? ela zombou. Ligue para as Irregulares e diga para virem aqui. Precisamos limpar o lugar. Diga a elas para deixarem as armas. Peguem s os pertences pessoais. Vou cuidar de Verushka. E o mdico? perguntei. Como ele vai saber onde nos encontrar? O mdico um rato gritou Kiki enquanto disparava para o quarto. Aposto que j gastou a recompensa de Livia. O que vai fazer com Verushka? gritei, embora j soubesse que s havia uma alternativa. Mas se Lester Liu e Sergei Molotov tinham alguma ligao, no parecia sensato levar Verushka para a casa de Oona. Kiki, voc realmente quer... Eu comecei a dizer. Kiki disparou para a sala como um pistoleiro entrando num saloon.

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Pensei que tivesse deixado claro na noite passada, Ananka. O que quer que esteja pensando agora, deve guardar para si mesma.

***

Luz, DeeDee e Betty chegaram enquanto empurrvamos a cadeira de rodas de Verushka para fora do quarto. Elas assumiram seu trabalho como profissionais, movendo-se com eficcia e falando pouco. No era a discusso da noite anterior que estava em sua mente. Por trs das expresses vagas, eu podia ver que elas estavam magoadas. Elas limpavam as consequncias de um segredo que ningum lhes contara. Luz e DeeDee colocavam em silncio roupas e papis em sacos de lixo. Betty pegou duas perucas na bolsa imensa, junto com um avental de enfermeira, culos e um nariz falso. Em menos de um minuto, transformou Kiki e Verushka em uma africada idosa e sua enfermeira particular. Com Verushka murmurando incoerentemente, no podamos nos arriscar a um transporte pblico, ento Kiki e eu a enrolamos em mantas e disparamos o quilmetro e meio at Chinatown. No muito longe do Fat Frankie's, vi dois policiais olhando do outro lado da rua. Se o dr. Pritchard tinha ido at as autoridades, a polcia de Nova York estaria procurando por uma idosa com pele azulada. Mesmo com a maquiagem, a aparncia de Verushka continuava muito estranha. Enquanto os policiais atravessavam a rua para averiguar, borrifei em ns trs uma nvoa de Fille Fiable. Nunca vou saber se o que nos salvou foram os disfarces, o perfume ou o fedor de suor, mas a polcia nos deixou seguir sem nos incomodar.

***

Quando chegamos ao prdio de Oona, Kiki e eu levamos o corpo flcido de Verushka pela escada at o segundo andar. Kiki avisara por telefone e as quatro avs estavam prontas para entrar em ao. Transformaram a sala de jantar em um hospital improvisado e nos ajudaram gentilmente a depositar Verushka numa cama. Depois a sra. Fei comeou a ladrar ordens e as mulheres mais novas se espalharam em trs direes. Ela a sua me? perguntou a sra. Fei enquanto verificava o pulso de Verushka. Bem que podia ser. Kiki no pareceu surpresa ao ouvir a av de Oona falando em ingls. Ela cuida de mim desde que eu era beb. A expresso da sra. Fei rapidamente endureceu. Se voc se importasse igualmente com ela, teria vindo antes. Cianeto, no ? O veneno a est devorando. Sua amiga pode morrer ela a repreendeu.

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Pensei que tinha encontrado um timo mdico explicou Kiki. Mdicos americanos grunhiu a sra. Fei. Eles conhecem mquinas e substncias qumicas. No sabem nada do corpo humano. Vou fazer um acordo com voc. Eu salvo sua amiga e voc salva Wang. No era difcil ver de onde Oona tirou sua aspereza. O que a faz pensar que Oona precisa ser salva, sra. Fei? perguntou Kiki. Porque eu a ouo quando ela fala com o pai. Ela pensa que ele a quer de volta, mas sei que ele vai mago-la. Tentei v-lo e pedir a ele para deix-la em paz, mas ele no quis falar comigo. Ela apontou para um pacote lindamente embrulhado perto da porta. Est vendo isso? Todo dia chega alguma coisa. Wang acha que presentes equivalem a amor. Todo dia ela vai casa dele. s vezes ela s chega em casa tarde da noite. O alerta da sra. Fei significava mais para Kiki do que qualquer coisa que eu pudesse ter dito. Eu prometo... Vamos cuidar de Oona garantiu ela velha. Por favor. Ou um dia Wang nunca voltar para casa. Voc fala um ingls perfeito. Nenhuma de ns ouviu Oona chegar. Mas ela apareceu estranhamente composta e a assadura no pescoo estava ntida. H quanto tempo est me espionando, sra. Fei? No espionando... Ouvindo. Quero ajudar voc. A voz da sra. Fei no tinha culpa, mas eu mal consegui suportar ouvir o dilogo. Oona lentamente olhou para Kiki e para mim. Ento, o que vocs andaram conversando com minha av? Ela abriu um sorriso artificial quando no respondemos. Deixa pra l. No importa. Como est Verushka? Oona se ajoelhou ao lado da cama de Verushka e pegou sua mo azulada. . A sra. Fei acha que pode salv-la. . Vocs tero de ficar aqui at que ela melhore disse Oona a Kiki. Pode ficar no meu quarto. . E onde voc vai dormir? perguntei. . Na manso respondeu Oona com frieza. Vou me mudar para l esta noite. .

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A sra. Fei arfou e todo o seu corpo pareceu tremer. No acho que isso seja inteligente alertei Oona. Com os grampos de Luz desativados, as Irregulares no tinham como garantir a segurana dela. Vamos finalizar os planos para a festa da Imperatriz esta noite. Meu pai quer que eu esteja no museu s seis horas. Por que eu faria todo o caminho de volta a Chinatown se ele mora na mesma rua? Pelo menos vou ter alguma privacidade l. Eu no ia ouvir! pediu a sra. Fei. Fique aqui. Esta a sua casa. Este no o meu lugar disse Oona, e no estava brincando. Precisava estar onde posso assumir minhas responsabilidades. A sra. Fei torceu as mos nodosas, mas nada disse em resposta. E a fantasma? tentei. No tem medo dela? A fantasma vai ficar feliz se conseguir o que quer. Alm disso, se for mesmo minha me, por que eu deveria ter medo? Vi a sra. Fei pegar o olhar de Kiki. Vou com voc ao museu esta noite anunciou Kiki. Que engraado. No me lembro de ter convidado voc. De jeito nenhum vou deixar que abandone Verushka. Ento eu vou. Pensando bem agora, isso pareceu corajoso, mas eu tive de forar as palavras para fora. No sou uma invlida disse Oona. No preciso de dama de companhia. A questo no essa falei sem pensar. Ah, entendi. As narinas de Oona inflaram como as do pai e sua assadura ficou escarlate. Ela coou violentamente a pele do pescoo at que uma gota de sangue machucou a gola branca. Vocs duas acham que estou deslumbrada, n? Acham que agora que sou a filhinha do papai, n? No, no . Kiki se eriou. Acabou de confiar a voc a coisa mais importante que tenho. Voc pensou, por um segundo que fosse, que eu teria trazido Verushka aqui se achasse que voc no era leal? Que outra prova voc quer?

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E voc, Ananka? Oona observou minha cara de perto, enquanto eu lutava para bola uma resposta. , foi o que eu pensei. Venha a museu, se o que voc quer. No tenho nada a esconder. Agora, se no se importam, preciso fazer minhas malas. Oona? Eu no tirava os olhos do sangue na blusa. O que ? O que est olhando? Acho que est na hora de trocar de sabo em p. Oona bateu a mo no pescoo e olhou o sangue que veio nos dedos. Depois, sem dizer nada, saiu da sala.

*** Como matei aula e era foragida da justia dos pais, eu no podia ir para casa. Em vez disso, passei a maior parte daquele dia frio de novembro com Yu e Siu Fah, procurando herbanrios enquanto reunamos os itens de uma lista de compras de cinco pginas preparada pela sra. Fei. Em cada rua de Chinatown, centenas de corpos rolios embrulhados em casacos roavam, esbarravam e quicavam uns nos outros enquanto cada um deles gingava para o calor. Mas de algum modo o vento frio e severo no me incomodava muito. Embora s tivssemos trocado algumas palavras, Yu e Siu Fah eram uma companhia surpreendente boa. Eu me esqueci de como a felicidade podia ser contagiante e otimista pela primeira vez em semanas. Mas quando voltamos ao apartamento de Oona depois do pr do sol, liguei a TV no Channel Three e recebi uma forte dose de realidade. O noticirio local comeou com uma imagem da casa de Kiki. A porta da frente estava aberta e policiais entravam e saiam do prdio enquanto as luzes de suas viaturas giravam em silncio. Adam Gunderson, o principal reprter do Channel Three, tinha feito fama no incio do ano ao expor Kiki Strike como uma fraude. Agora estava na frente da casa dela, trajando uma parca pronta para o rtico e um microfone na mo. Ao lado dele havia um homem baixinho e estranhamente feminino de idade indefinida. bvio que era Betty Bent disfarada. "Boa noite, Janice. Estou aqui em Chelsea, onde a polcia descobriu o esconderijo de uma das mais famosas assassinas do mundo. Durante 14 anos, Verushka Kozlova foi procurada por ligaes com o assassinato da famlia real da Pocrvia. Hoje pela manh, uma denncia annima levou as autoridades a esta garagem de carruagens na rua 18. Dentro do prdio cheio de armadilhas, encontraram um arsenal variado de armas de artes marciais. Digitais tiradas da cena confirmam que a sra. Kozlova morou aqui, embora seu paradeiro ainda seja desconhecido.

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"Virgil Krull, morador da vizinhana, afirma que normalmente via a companheira da sra. Kozlova entrando e saindo do prdio. Sr. Krull, verdade que a menina parecida com a fictcia Kiki Strike? Virgil Krull semicerrou os olhos para as cmeras e falou com um forte sotaque do Sul. "No sei muito sobre essa Kiki Strike de que todo mundo fala, mas a menina que vi era uma coisinha gorducha com uma perna mais curta do que a outra. No sei quantos problemas ela pode causar, com a enfermidade dela e tudo isso. "Ento duvida que a companheira da srta. Kozlova pode ser uma justiceira adolescente? "Imagino que no. Ela tambm parecia meio lerda. Suponho que tenha um toque de retardo, se entende o que quero dizer. Com o sorriso oculto pelo microfone, Adam Gunderson rapidamente passou pergunta seguinte: "Como se sente tendo morado de frente para uma assassina famosa, sr. Krull? "Tenho que dizer que muito empolgante. No se esbarra com esses tipos no Mississippi. Fico feliz por ter me mudado para Nova York. "Bom, uma maneira de ser ver a questo, imagino. Obrigado, sr. Krull. "Janice, os outros vizinhos com quem falamos no se lembram de ter visto nenhuma das moradoras do prdio e as gravaes de segurana de casas vizinhas desapareceram misteriosamente esta manh. Fontes do Departamento de Polcia dizem que as autoridades esto confusas. Por ora, Verushka Kozlova continua solta e os moradores do centro de Manhattan no dormiro tranquilamente at que ela seja capturada. Falando ao vivo de Chelsea, eu sou Adam Gunderson para o noticirio do Channel Three. A boa e velha Betty. Kiki estava de p atrs de mim. Isso deve confundir a todos por um tempinho. Todos, menos Sergei Molotov. Acha que ficar segura aqui? To segura quando estaria em qualquer lugar. O tom de voz de Kiki me dizia para no me estender no assunto. Preciso ir para o museu eu disse, fingindo olhar o relgio. So quase seis horas.

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Pode ser que precise disto. Kiki me entregou um frasco de Fille Fiable. Uma quantidade mnima do lquido mbar batia no fundo do vidro. Foi s o que sobrou. Vou pedir a DeeDee para fazer mais. Tenho de ligar para ela e as outras esta noite de qualquer forma. Para descobrir onde esconderam suas coisas? Para pedir desculpas disse Kiki. Eu devia ter contado tudo isso a elas antes.

***

Meu txi entrou a oeste na rua 85 e vi o museu assomando no final da quadra como um templo construdo para aplacar um deus poderoso. Luzes douradas jorravam de suas janelas e no alto da entrada principal do museu trs faixas vermelhas ondulavam na brisa. Abaixo delas estava Lester Liu, vestido de casaco de gola de peles e olhando a Quinta Avenida como um rei vigiando seu reino. O cabelo prateado continuava perfeitamente imvel enquanto o vento se movia em volta dele. Acenei para Oona, que disparava pela Quinta Avenida. Ela se juntou a mim na frente da fonte desligada, a expresso fria como se a gua da chuva tivesse sido recolhida e congelada dentro dela. Juntas, subimos a escada para cumprimentar seu pai e eu rezei para que o efeito do Fille Fiable que passei no txi no tivesse passado. Boa noite, srta. Fisher. um prazer v-la. Lester Liu sabia como dizer uma coisa enquanto deixava perfeitamente claro que pretendia dizer outra. Abriu para Oona um sorriso insincero. No esperava companhia esta noite, minha cara. Ela se convidou respondeu Oona asperamente. Era to bom me sentir querida. Eu morro de vontade de ver o museu noite desde que era uma garotinha. Tentei parecer animada enquanto os olhos frios de Lester Liu continuavam fixos em mim. Bom, ento, este deve ser um presente para voc. Vamos. Oona e eu precisamos ver a Imperatriz.

*** Sem as centenas de turistas que tagarelam em dezenas de lnguas, o Grande Salo do Metropolitan Museum of Art era espantosamente silencioso e tudo parecia menor no escuro, depois do horrio de funcionamento. O teto abobadado parecia to alto quanto o cu. Uma selva de arranjos florais brotava de reentrncias nas paredes e uma esfinge antiga, agachada entre duas colunas de mrmore, guardava os tesouros que ficavam l dentro.

Kirsten Miller

Kiki Strike vol. 2 A Tumba da Imperatriz

Ah! Sr. Liu! exclamou um cavalheiro elegante, de cabelos brancos e um terno de corte perfeito. Anormalmente alto, com uma coluna to rgida que parecia uma vara de ao, ele pareceu cruzar o vasto salo em menos de dez passos. Sr. Hunt. Lester Liu estendeu a mo para cumprimentar o homem. Permita-me apresentar minha filha, Lillian, e minha nova assistente, a srta. Fisher. Senhoras, o sr. Hunt o diretor do Metropolitan Museum. Vieram ajudar nos arranjos para a abertura de gala, meninas? perguntou o sr. Hunt, embora no parasse para ouvir a resposta. Falei com quase todos de nossa lista que mandaram um RSVP gabou-se ele a Lester Liu. No posso dizer que tenha visto um ndice de aceitao to alto! A festa de inaugurao para A Imperatriz Desperta deve ser o evento da temporada. Depois ele passou a nos entediar com uma longa lista de nomes famosos que compareceriam, inclusive duas estrelas de cinema adolescentes que eu certamente nunca vira dentro de um museu. Por que ele a chamou de Lillian? cochichei para Oona enquanto o sr. Hunt continuava a tagarelar. Ele acha que Lillian Liu tem um som agradvel disse ela. Que me importa como ele me chama? Eu inventei Oona Wong? Meninas? interrompeu o sr. Hunt. Gostariam de ver a exposio? Ainda tenho uns telefonemas a dar antes de comearmos e pensei que poderiam desfrutar de uma espiada no espetculo. Seria um prazer respondeu o sr. Liu por ns. James! o sr. Hunt gritou a um segurana mal-encarado que estava perto do controle de casacos. Poderia, por favor, guiar o sr. Liu e suas acompanhantes para ver a nova exposio? Estarei com o senhor em breve, sr. Liu. Oona e o pai andaram grudados no segurana enquanto eu fiquei pra trs. menina que nos aproximvamos da ampla escadaria que levava ao segundo andar, meus olhos caram em uma figura espreita na escurido de uma das galerias laterais. Eu parei, esperando que ela se mexesse. uma esttua, srta. Fisher ouvi Lester Liu dizer. No precisa entrar em pnico. O museu est cheio delas. Oona deu uma risadinha e eu me senti corar.

***

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No segundo andar, passamos por salas mal iluminadas e retratos de pessoas que morreram havia muito tempo. Quanto mais imergamos no prdio, mais forte era meu impulso de fugir. S uma herona de filme de terror se veria sozinha no Metropolitan Museum of Art com um contrabandista e sua filha dissimulada. Tentei observar bem o caminho que tomvamos, mas sem um rastro de farelos e po ou um rolo de barbante para marcar a trilha, eu sabia que ficaria desesperadamente perdida no labirinto do museu. Meus olhos disparavam de um lado para o outro e no consegui resistir ao impulso de olhar por sobre o ombro para ver se algum se esgueirava atrs de ns. Ao nos aproximarmos da extremidade sul do prdio, o som de martelos ficou ensurdecedor. Um trabalhador apareceu como se sado do nada e desapareceu numa sala vermelha escura no final do corredor. Nossa jornada tinha terminado. No saiam da exposio sem um guia gritou o segurana por sobre a barulheira. Os olhos do segurana nunca deixavam meu rosto e percebi que o aviso era para mim. Ele devia ter me visto ficando pra trs e confundido minha agitao com traquinice. Os alarmes e detectores de movimento esto ativados nas galerias. Se quiserem ver as pinturas, voltem quando o museu estiver aberto. Se quiserem ir embora, por favor, entrem em contato conosco, na segurana, e vamos conduzi-los sada. Obrigado, James. Lester Liu esbanjava charme. Se todos os seguranas do museu forem diligentes como voc, sei que podemos ter confiana completa de que meus tesouros estaro seguros. Quando o segurana deu as costas para ns, senti-me sem minha nica defesa. Mas enquanto minha mente gritava para ele ficar, eu segui em silncio Lester Liu para o ambiente da exposio. A primeira galeria estava um caos, com caixas de madeira encostadas nas paredes. Um homem que parecia um passarinho com um emaranhado de cabelo amarelo gritava ordens a uma turma de musculosos trabalhadores de luvas brancas. Quatro dos homens baixavam cuidadosamente uma grande tela em uma caixa aberta enquanto dois colegas se ocupavam em lacrar outra com pregos. Parem, parem, parem! gritou o homem quando nos viu. A pancadaria de martelos cessou e o homem correu. Sr. Liu disse ele, tirando a luva e estendendo a mo. uma honra t-lo aqui, senhor. Dr. Jennings disse Lester Liu. Como o trabalho est progredindo? As outras galerias esto em ordem, senhor. Esta a ltima sala a ser renovada. Estamos retirando as ltimas obras da exposio anterior. Todas devem sair dentro de uma hora. Para onde as esto levando? perguntei, gesticulando para as caixas e sentindo minha coragem voltar aos poucos. O homenzinho pareceu chocado que eu pudesse falar.

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Minha nova assistente explicou Lester Liu. Os olhos do homem passaram entre ns dois como se ele se perguntasse como responder minha pergunta. Algumas sero colocadas no depsito e outras sero enviadas aos museus que as emprestaram. As duas que pertencem ao Met sero devolvidas a suas galerias de origem. Isso responde sua pergunta? Por que embal-las com tanto cuidado se s esto transferindo para outra parte do museu? J era bem ruim ter feito uma pergunta; duas, era uma coisa inaudita. O baixinho ficou assombrado e Oona revirou os olhos. Eu corria o risco de pressionar demais. So obras de arte inestimveis. At as molduras valem milhes. Meus colegas costumam ser menos conscienciosos, mas eu teria este cuidado se estivesse apenas mudando seu lugar na sala. Agora, sr. Liu, posso lhe mostrar o restante da exposio? Enquanto o dr. Jennings, Oona e Lester Liu seguiam em frente, parei para olhar os trabalhadores terminaram de preparar as caixas. Enquanto um homem corpulento se curvava sobre o martelo para colocar um ltimo prego, a camisa dele se soltou das calas, expondo parte das costas e a cabea tatuada de um drago vesgo. Era um Fu-Tsang. Girei e vi se mais algum tinha percebido, encontrando Oona me encarando do outro lado da sala, os olhos me desafiando a falar. Voc vem? grunhiu ela.

*** Se minha mente j no estivesse danando de drages, eu podia ter ficado tomada do mesmo pasmo que os ladres de tmulo devem ter sentindo quando entraram pela primeira vez na tumba da Imperatriz. Entrei numa sala escura que exibia mostrurios de vidro muito iluminados, instalados em pedestais altos e pretos. Dentro de cada mostrurio, um mundo em miniatura parecia flutuar a cerca de um metro do cho. Ali estavam perfeitas rplicas em porcelana de palcios, manses e jardins antigos cada uma to detalhada que eu podia ver as telhas. Outro mostrurio exibia uma fazenda habitada por porcos, galinhas e patos minsculos. Ali estavam as provises da Imperatriz para depois da morte. Qualquer coisa de que uma mulher de sua estirpe pudesse precisar tinha sido cuidadosamente copiada e enterrada com ela. Espiando a galeria ao lado, vi um exrcito de cridos de barro de 30 centmetros de altura, todos ainda aguardando ordens de sua senhora. Cada sala da exposio foi planejada para levar os visitantes cada vez mais fundo na tumba da Imperatriz, at que por fim chegassem magnfica cmara onde a mmia estaria mostra.

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A Imperatriz deve chegar no dia da abertura de gala ouvi Lester Liu anunciar. Peo desculpas pelo atraso. Ela e seu esquife so extremamente frgeis. Aceitei o conselho do sr. Hunt e contratei uma equipe de especialistas para transport-la de minha casa at o museu. Claro, sr. Liu. A sala da Imperatriz estar pronta quando ela chegar garantiu-lhe o dr. Jennings. Podemos dar uma olhada? Oh, Lillian! exclamou Lester Liu. Oona me lanou um olhar de advertncia e se apressou atrs do pai. Quando por fim estava fora de vista, sa de mansinho pela entrada e vi os trabalhadores colocarem uma das caixas numa plataforma mvel. O homem tatuado a levou embora. Enquanto seus colegas voltavam a ateno para a prxima obra de arte, segui a caixa porta afora. Eu j fiz coisas imbecis, mas no muitas. Apesar das incontveis lies de Kiki, minhas habilidades de espi continuavam risivelmente ruins e eu s tinha duas gotas de Fille Fiable para me salvar dos problemas que eu sabia em que estava me metendo. Enquanto o homem empurrava a caixa pelos corredores vazios do Metropolitan Museum of Art, mantive uma distncia segura, enfiando-me atrs de colunas e tateando por acidente uma ou duas esttuas. Meu crebro funcionava na velocidade dobrada e as coisas comeavam a fazer sentido para mim. Em vez de tentar desativar os detectores de movimento do museu e silenciar os alarmes, os Fu-Tsang roubavam telas enquanto as transferiam de um lugar para outro. E para mim no havia mais nenhuma dvida de que Oona estava envolvida. O homem virou uma esquina e esperei vrios segundos antes de espiar pelo canto. A tela no estava vista e eu podia ouvir o rangido das rodas da plataforma ficando mais fraco. J no era sem tempo! ouvi algum exclamar. A voz parecia vir da ltima de vrias galerias no corredor. Esperei a noite toda. Vamos! Avancei aos poucos pelo corredor e fiquei paralisada no meio de um passo. Tirei meus sapatos, fui na ponta dos ps para a entrada da galeria e devagar coloquei a cabea pelo canto. A caixa estava aberta e o bandido Fu-Tsang e ouros trs homens erguiam a tela. Agora pegue aquela ali. Um homem estava no meio da sala, orientando a ao com a arrogncia de um fara comandando um exrcito de escravos. Vamos tentar coloc-la na parede antes do amanhecer, sim? Minha cabea girava. A tela no tinha sido roubada. S tinha sido transferida. Depois que estava achatada na parede, pude ver um nu rolio com um traseiro imenso espreguiando-se num cenrio turco. Mas parecia haver alguma coisa espiando por sobre o homem da mulher algo que parecia deslocado. Quando mudei de posio, o objeto desapareceu. No havia como chegar mais perto. Eu teria de voltar pela manh.

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Escapuli de volta pelo corredor e tentei lembrar que caminho tinha tomado. Esperava sem sorte e a esquina que escolhi me levou direto ao sr. Hunt. Quem voc? ele perguntou como se nunca tivesse posto os olhos em mim. Venha c um instante. Onde, em nome de Deus, esto seus sapatos? Aproximei-me do homem, na esperana de chegar perto o bastante para ele sentir meu perfume. Sou a assistente do sr. Liu, senhor. S estava procurando o banheiro e me perdi. Rezei para que o perfume pudesse compensar minha desculpa esfarrapada. No mais minha funcionria, srta. Fishbein. Eu tremi quando ouvi a voz de Lester Liu. Ele tinha vindo procurar por mim. Sr. Hunt, o senhor se importaria de pedir segurana para cuidar desta arruaceira para que eu possa voltar a meu trabalho? De forma alguma respondeu sr. Hunt, com muito mais entusiasmo do que a situao merecia. Dadas as alternativas, eu teria preferido passar a noite na cadeia. Em vez disso, a segurana do museu ligou para minha me. Enquanto eu esperava por sua chegada perto do guardacasacos, Oona e o pai passavam por mim a caminho da sada. Lester Liu recusou-se a dar pela minha existncia, mas depois que o pai estava na porta, Oona no resistiu a me dar a ltima palavra. O que acha que est fazendo? rosnou ela. Isto no brincadeira. Se no fosse por mim, voc agora estaria morta. No me faa favor nenhum cuspi para ela. Eu no me associo com traidoras.

TESTE SUAS HABILIDADES DE DETETIVE Uma boa detetive nunca deixa passar o menor dos detalhes. Quando se trata de resolver crimes e salvar cidades, at o nome da galinha de estimao de algum pode se provar de importncia fundamental. (Embora no seja o caso neste livro.) O teste a seguir a ajudar a determinar se voc est pronta para a ao ou se deve treinar um pouco mais. Lembre-se de uma coisa: na vida real, no h perguntas de mltipla escolha. 1. Qual o nome da galinha de estimao de Howard Van Dyke?

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a. Nugget b. April c. Thelma d. Extra Crispy 2. A que horas seu vizinho saiu de casa pela manh? a. Exatamente dez minutos e onze segundos mais cedo do que ontem b. Quem sabe? Eu decidi dormir um pouco mais c. Eu nunca me intrometeria na privacidade dos outros! d. Pensando bem, no o vejo h semanas. Talvez eu deva bater na porta dele 3. Qual dos seguintes itens no pode estar em sua lixeira? a. A identidade de sua paixo secreta. b. O nmero de telefone no listado de sua melhor amiga c. Vrios vidros vazios de Mashmallow Fluff d. Aquele bilhete desagradvel de sua diretora 4. Que frase descreve melhor o vendedor de cachorro-quente na esquina da rua 14 com a Sexta Avenida? a. Fornecedor da carne processada mais saborosa de Manhattan. b. Espio do governo mongol c. Criminoso procurado por crimes contra o reino animal d. Amigo dos esquilo 5. Quais dos seguintes itens impediro que voc parea misteriosa? a. Pele sem cicatrizes e tatuagens b. Um nome como Tiffany c. Uma boca enorme d. A falta de ficha criminal 6. Complete a seguinte frase: Com base no que leu at agora, Oona Wong ... a. Uma agente dupla covarde b. Uma menina de temperamento doce com um corao de ouro c. Um poltergeist d. Um pseudnimo

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Crdito Extra Crie um disfarce bom o bastante para enganar um conhecido seu usado apenas o contedo de sua bolsa ou sua mochila. Voc foi apanhada espionando um parente suspeito (pela segunda vez). Elabore uma no desculpa adequada. (Sinta-se culpada depois, se quiser.) Coloque luvas de borracha e retire o cesto de papis do quarto de sua irm. Examine o contedo e componha uma lista das atividades dela nos ltimos dois dias.

RESPOSTAS: 1) b 2) a 3) Se voc estivesse prestando ateno, nada disso estaria na sua lixeira. 4) c 5) c 6) d Voc no leu mais para a frente, leu?

CAPTULO DOZE

Prisioneira de Cleveland Place Sempre admirei as heronas de filmes que se recusam a contar seus segredos quando so capturadas pelo inimigo. Ameace-as, torture-as ou zombe delas, e s o que voc ter em troca um discurso enaltecedor sobre a honra, a integridade e o alto preo da liberdade. No final, ou elas escapam de seus torturadores ou morrem heroicamente, deixando para trs alguns amantes arrasados e inspirando toda uma nao com sua coragem. Enquanto eu esperava que minha me me arrastasse do Metropolitan Museum of Art para casa, prometi a mim mesma que me comportaria com a maior dignidade. No haveria choros, nem splicas, nem pedidos de clemncia. (E tragicamente nenhum administrador dedicado para testemunhar minha bravura.) Elaborei meticulosamente a nica resposta que daria s perguntas de minha me: Um dia voc vai entender. O problema foi que no houve pergunta alguma. E um nico olhar para a cara de decepo de minha me me lembrou de que ela no era inimiga. Ela era me de uma menina dissimulada, mentirosa e indigna de confiana que no podia ou no iria explicar seus atos. A caminho de casa, no houve sermes nem papo de colgio interno. Minha me ficou sentada em silncio perto da janela, olhando a Quinta Avenida passar voando. Vi o que meus segredos fizeram com ela e quis lhe contar a verdade. Mas eu sabia que tinha esperado demais.

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Senti-me um pouco menos solidria quando encontrei duas malas grandes no cho do meu quarto, junto com um bilhete informando-me de que os dois dias seguintes seriam meus ltimos na Escola para Meninas Atalanta. Meu telefone foi confiscado e meu computador sumiu. At as janelas tinham trancas novas. No havia como entrar em contato com as Irregulares. At que eu pudesse me libertar da Fortaleza Fishbein, a traio de Oona continuaria secreta.

***

E as coisas s ficaram piores na manh seguinte. Quando eu ia para a escola, encontrei minha me vestida e esperando perto da porta. Voc no vai! declarei, incrdula. De que outra maneira posso ter certeza de que voc vai para a escola? Ela deu um sorriso malicioso, mantendo a porta aberta para mim. Havia poucas coisas mais humilhantes na vida do que ser acompanhada at a escola pela me. O que mais me irritou foi que ela conseguiu frustrar o nico plano de fuga que eu tinha bolado. Ela ficou sentada a meu lado no metr e me olhava pelo canto do olho enquanto passvamos por vrias bancas alardeando os jornais da manh.Assassina s portas da morte!, gritava a primeira pgina de um deles. Mdico heri conta tudo!, gritava outro. Quando minha me me deixou na porta da frente da Escola Atalanta, vrias testemunhas comearam a rir. Felizmente, Molly Donovan estava na calada esperando por outra oportunidade de se atrasar. Bastou uma encarada de Molly e olhos foram desviados, lbios selados e eu pude entrar na escola com o pouco que me restava de minha autoestima. O que foi desta vez? Molly e seus cachos quicavam a meu lado. Fui flagrada zanzando pelo Metropolitan Museum ontem noite. O museu? T brincando! Se antes eu no tinha o respeito de Molly, certamente acabara de conquist-lo. Bem que eu queria. Voc deve estar falando a verdade. Est sendo vigiada, sabia? Eles devem pensar que voc representa risco de fuga. Quem est me vigiando?

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Shhhh. Olhe em volta. No seja to bvia. Deixe que eles se divirtam. Esta a coisa mais empolgante que os professores tm o dia todo. Faz com que eles se sintam a Nancy Drew. Uma olhada rpida dos dois lados provou que Molly tinha razo. Todo professor por que passvamos me perseguia com os olhos. Comecei a entender como era ser Molly Donovan. Talvez seja melhor no sermos vistas juntas agora murmurei, tentando evitar que meus lbios se mexessem. , acho que gngsteres barra-pesada como voc no podem ser vistas se rebaixando com criminosas inferiores como eu zombou Molly. Desculpe. No sei o que estava dizendo. No importa mais, j que consegui ser expulsa. Que gozado, era justamente sobre isso que queria falar com voc. Sabe a promessa que me fez? Acha que pode acelerar um pouco as coisas? Estou ficou meio desesperada. Chamei a ateno de uma universitria que trabalha para meus psiclogos. Ela parece pensar que sou o bilhete dela para a fama e a fortuna. Por acaso o nome dela no seria Shiva? perguntei. Voc conheceu a fera? Eu assenti. Bom, ento sabe do que estou falando. Meus pais a deixaram colocar cmeras no meu quarto para ela poder me estudar em meu ambiente natural. Ento melhor voc agir rpido, porque, se isso continuar por muito tempo, talvez eu tenha de mat-la. No sei no, Molly. Agora estou meio sobrecarregada. Voc teve tempo para invadir o Metropolitan Museum, mas no tem tempo para ajudar uma amiga? Voc pode no acreditar, mas tenho outras amigas com problemas piores do que os seus. Vamos ver o que voc acha no final do dia Molly me desafiou, abrindo a porta de minha aula do primeiro tempo. No h nada pior do que perder sua privacidade. J ouviu falar do efeito do observador? No. Nunca ouviu isso em aula? O efeito do observador um dos fenmenos cientficos mais estranhos. Quando as pessoas so colocadas sob observao, seu comportamento muda. como quando voc vai a uma loja e o segurana fica te seguindo. Voc sabe que no vai roubar nada, mas comea a se sentir culpada, depois comea a agir de forma suspeita. Isso o efeito

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observador. Ento, aqui est minha pergunta. Como pode saber quem realmente se est sendo observada o tempo todo?

*** No precisei do dia todo para entender o argumento de Molly. Quando terminou o primeiro tempo, eu me vi me esquivando pelos corredores como uma condenada foragida da lei. No segundo tempo, eu estava clinicamente paranoica. Aonde quer que fosse, podia sentir mil olhos rastejando sobre mim. Se eu fosse ao banheiro, ao sair descobria uma professora zanzando do lado de fora. Se por acaso eu passasse a 15 metros da sada da escola, o nvel de som caa como se as pessoas estivessem prendendo a respirao para ver o que aconteceria. L pelo terceiro tempo, eu podia ter comeado a ouvir vozes, mas quando me sentei na aula do sr. Dedly o dia comeou a ficar um pouco mais brilhante. A pessoa sentada atrs da mesa na frente da sala no tinha o nariz peludo, a expresso dolorida ou o gosto por tweeds desiguais do sr. Dedly. Era uma indiana bonita, vestida com um sri turquesa vibrante. Um diamante mnimio cintilada sua narina esquerda e as pulseiras de ouro tiniram como um sino de vento quando ela se levantou para falar com a turma. O sr. Dedly no vir hoje. Eu sou a srta. Mahadevi, a professora substituta. Antes de comearmos a aula, preciso falar com uma das alunas desta turma. Ela examinou o livro de chamada, o dedo percorrendo a lista at que parou em algum lugar no meio. Ananka Fishbein. Por favor, venha frente da sala. O restante da turma pode conversar em voz baixa. Minhas colegas ficaram ocupadas demais fofocando para perceber a estranha nova professora que me pegou pelo brao e me levou porta afora. Ananka cochichou ela sem nenhum vestgio do sotaque Bombaim. Sou eu. Betty? comecei a rir, at que ela me fez calar. O que voc fez com o sr. Dedly? H algumas horas, os Arquelogos Amadores de Manhattan receberam uma dica de que uma turma de construo em Coney Island tinha descoberto os restos de um navio pirata e tentavam esconder as provas. Seu professor o presidente do clube, ento teve de ir verificar. Muito bom, n? Foi ideia de Luz. Soubemos do que aconteceu no museu ontem noite. Kiki me pediu para vir ver voc. Ela achava que voc estava sob vigilncia estrita. Isso o mnimo. Minha me vai me despachar para um internato na Virgnia Ocidental na quinta-feira. No se preocupe acrescentei quando a cara de Betty despencou. Vou pensar num plano. Quem contou a vocs sobre o museu? Oona. Quem mais seria? Ela disse que voc foi pega xeretando. Nunca a vi to irritada.

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Pensei que ela ia comear a espumar pela boca. Ah, mesmo? Ela contou a voc por que eu estava xeretando por l? Betty sacudiu a cabea. , eu achei que ela deixaria essa parte de fora. Eu estava xeretando porque havia homens da Fu-Tsang no museu. No! As pulseiras de Betty chiaram quando ela bateu a mo na boca. - Sim. Vi um cara com um drago tatuado nas costas. Ele transferia as telas de uma exposio anterior. Pensei que podia estar roubando, ento o segui. E ele estava? No admiti. Por acaso estava levando para outra parte do museu. Mas eu juro que tinha alguma coisa esquisita acontecendo com l. E a pior parte que... Oona deve estar envolvida nisso. Ela viu o cara da tatuagem, como eu. Ela sabe que a Fu-Tsang est envolvida, e no contou a ningum. Acho que ela passou para o lado negro. Betty estremeceu. Queria poder dizer que estou surpresa. Vou ligar para Kiki assim que a aula terminar. Algum precisa visitar o museu tambm. Eu mesma iria mas dizem que fui proibida de entrar. Eu vou. Meu prximo tempo est livre e o museu s fica a algumas quadras daqui. O que voc quer que eu faa l? D uma olhada na tela que vi sendo transferida ontem noite. Vou descobrir como ela se chama. Havia alguma coisa estranha nela, mas no consegui definir o que era. Era uma pintura de uma mulher nua, deitada de costas para o pintor. Parecia que tinha algum espiando por sobre o ombro dela. Que coisa arrepiante. A gente devia entrar na internet e procurar o nome da pintura assim que eu terminar minha aula. Perfeito. Ento isso significa que voc realmente dar essa aula? Sabe alguma coisa da histria de Nova York? H uma coisa de que sei muito bem. Sua voz j comeara a adotar o ritmo melfluo de um sotaque indiano. Vamos entrar. A gente conversa de novo depois da aula.

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***

A turma foi se aquietando enquanto Betty se aproximava da plataforma. Ela ergueu uma imagem de uma mulher horrvel, cuja queixada carnuda exibia uma barba por fazer. A julgar pela preta e crespa e o vestido de seda azul da mulher, a imagem datava de meados do sculo XVIII. De repente entendi o tema da aula de Betty e no consegui deixar de sorrir. Algum pode identificar esta mulher de aparncia infeliz? perguntou Betty, o sotaque mais uma vez perfeito. Ningum levantou a mo. Muito bom. Governou a Colnia Britnica de Nova York. O nome dele era Edward Hyde. A turma deu uma gargalhada. No s o sr. Hyde no tinha competncia como governador, como adorava se vestir como sua prima, a rainha Anne. Infelizmente, como podem ver, ele fez um pssimo trabalho nisso tambm. Hoje vamos analisar as poucas tcnicas que o sr. Hyde podia ter usado para tornar sua fantasia mais convincente. Pela primeira vez no dia, eu estava quase comeando a curtir quando a porta se abriu e uma aluna da sexta srie que parecia um lmure passou um bilhete professora substituta. Ananka Fishbein disse ela com um toque de compaixo na voz , voc foi convocada sala da diretora. ***

Molly Donovan tinha acabado de voltar da prancha. Eu a vi se arrastando para fora da sala da diretora, de cabea baixa e o nimo abatido. Peguei seu brao e a guiei para um canto. Qual o problema? cochichei. O que houve? Nunca vou sair daqui gemeu Molly. Eu disse minha professora de clculo que ela podia enfiar o transferidor dela naquele lugar, e s o que consegui foi um sermo de dez minutos. Wickham disse que os donativos de meus pais no fazem diferena para ela. Disse que ainda estou aqui "porque tenho potencial". Eu sinto muito, Molly. Talvez voc deva contar a ela por que quer ser expulsa. Acha mesmo que isso ajudaria? Molly se desesperava. Essas pessoas so todas iguais. Se elas acham que voc tem potencial, querem sug-lo de voc.

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No sei se a diretora assim argumentei. Talvez ela queira te ajudar. Molly bufou. Encare a realidade, Ananka. No posso confiar em adultos. Voc minha nica esperana.

***

Quando entrei, a diretora estava ao computador. Pude ver o reflexo da tela nos culos dela. Olhava um arquivo de uma aluna da Atalanta. No precisei perguntar para saber que era meu. Feche a porta, por favor, Ananka ordenou ela. Eu no sabia de sua amizade com a srta. Donovan. A senhora ouviu nossa conversa? A diretora Wickham olhou para cima e sorriu maliciosamente. Minha viso pode estar falhando, mas minha audio afiada como sempre. Ento entendi que Molly gostaria de ser expulsa? Ela quer sair de Nova York. Diz que os pais dela acham que ela especial. Mas Molly especial. Especial o bastante para ser levada a festas para divertir os convidados dos pais? Especial o bastante para ver os psiclogos trs vezes por semana e ter cmeras instaladas em seu quarto? Ah, meu Deus. A diretora Wickham tirou os culos e mordiscou a armao. Terei de pensar no que fazer com a srta. Donovan. Soube que a Academia Borland est aceitando novos alunos. Se eu tinha de ir, talvez pudesse levar Molly comigo. Agradeo por sua informao, Ananka. Mas no a chamei aqui para discutir Molly Donovan. Gostaria de ter uma conversinha sobre voc. , quanto a isso... Fiz uma careta ao falar. Desculpe por matar aula ontem. Sei que a senhora tentou me ajudar. Peo desculpas por decepcion-la.

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Sim, foi muito decepcionante, Ananka. De algum modo a voz dela no combinava com as palavras. Sei que minha me lhe contou sobre o incidente do museu. Todo mundo est me vigiando como se eu fosse fugir para o Mxico. Sua me parece pensar que voc pode deixar a escola um pouco mais cedo hoje. Mas no por isso que quero conversar com voc. Terminei de ler seu trabalho e achei que merecia uma discusso. Eu no pensava no trabalho havia mais de uma semana e fiquei mortificada ao me lembrar do que tinha escrito. Desculpe por isso tambm. Tenho certeza de que no era o que a senhora esperava. Isso verdade. Mas bom saber que depois de cinquenta anos na Atalanta, ainda posso ter uma surpresa agradvel. A senhora gostou? Nunca desconfiei de que ela pudesse levar meu trabalho a srio. um trabalho de pesquisa extraordinrio. Estou certa de que o sr. Dedly vai ficar satisfeito quando voltar. Na realidade, eu no ficaria surpresa se voc recebesse um A no semestre. Mas diga-me, como descobriu a estao da Ferraria Subterrnea embaixo da sinagoga Bialystoker? Andei explorando aqui e ali eu disse baixinho. A diretora riu. Voc tem uma vida interessante, Ananka. Sabe de uma coisa, quando eu era criana, meu av costumava contar histrias sobre salas ocultas embaixo de Manhattan. Ele dizia ter visitado algumas na juventude, mas duvido de que estivesse em alguma misso nobre. Ao que parecia, ele era meio trapaceiro. Ele deve ter sido um dos poucos que sobreviveram peste falei. Como? Que peste foi essa? Isso d outro trabalho inteiro, diretora Wickham. Bem, adoraria ler quando voc terminasse. Acredito que podemos publicar este. No! eu disse meio rpido demais. Meu corao saltou quando pensei na reao de Kiki. Escrevi isso para a senhora. No quero que mais ningum leia.

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O trabalho seu, Ananka, mas insisto que reconsidere. Esse tipo de informao deve ser partilhado com toda a cidade. Mas acredito que tenhamos descoberto a origem de seus problemas acadmicos. Voc tem um dom que vem sendo ignorado. Talvez tenhamos de dar outra olhada em seu programa de curso. Era bom saber que era superdotada, mas eu no achava que faria muito diferena. Quantos pontos de QI so necessrios para ordenhar vacas e fazer queijo? Mas, diretora Wickham, amanh ser meu ltimo dia na Atalanta. Minha me no lhe contou? Vou para a Academia Borland na quinta-feira. A diretora Wickham franziu o cenho. Isso novidade para mim disse ela, pegando o telefone. Preciso dar uma palavrinha com sua me. Poderia me dar licena? Claro falei. O que quer que ela estivesse planejando, no ia dar certo.

***

Quando cheguei ao corredor, eu tinha certeza de uma coisa. Em 48 horas eu estaria na Virgnia Ocidental. No tinha sentido lutar. Assim que as Irregulares soubessem da verdade, nada mais me prenderia a Nova York. Em uma demonstrao incrvel de descuido, eu tinha confessado um segredo a algum que mal conhecia, achando que nada adviria da. Agora a Cidade das Sombras mais uma vez corria o risco de ser descoberta, e era tudo culpa minha. Eu no podia encarar Betty, ento matei a aula e fui para a biblioteca. Peguei uma cadeira num terminal de computador, pretendendo digitar minha confisso. Meu cotovelo bateu no mouse e a tela se iluminou. Uma visitante anterior estivera lendo as colunas de fofocas online do dia. Uma nota no Nova York Post anunciava que a rainha Livia da Pocrvia logo voltaria cidade para procurar pela sobrinha havia muito desaparecida. Entrei em minha conta de e-mail e, com os dedos postados no alto do teclado, parei para pensar. Minha desgraa era inevitvel, e embora as Irregulares no continuassem minhas amigas por muito tempo, eu precisava ajudla enquanto pudesse. Mandei a coluna de fofocas por e-mail para Kiki, abri uma nova pgina e digitei a URL do Metropolitan Museum of Art. A Imperatriz Desperta tinha substitudo uma exposio intitulada De Vnus a Vargas: Uma Celebrao da Forma Feminina. No tive dvidas de que foi muito popular. Foi preciso pouca pesquisa para identificar a tela que vi sendo transferida. A Odalisca em cinza era ainda mais adorvel do que eu me lembrava. Mas quando imprimi em cores, no vi prova de nada, a no

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ser um travesseiro atrs do ombro da mulher. Navegando pelas fotos de outras obras que estiveram na exposio, encontrei nus esparramados em sofs, nus desfrutando de piqueniques e nus se pavoneando por parques. A julgar pela arte, no lhes parecia faltar coisas que se pode fazer sem roupas. Enquanto reprimia um bocejo, por acaso dei com uma tela de uma loura grandona se olhando num espelho. Nem precisei ler o nome do artista. Era a tela que Siu Fah descrevera. A tela que ela copiava. Eu mal tinha terminado de imprimir as imagens das telas da exposio quando o sinal tocou. Disparando pelos corredores apinhados, consegui alcanar Betty antes que comeasse o tempo seguinte. No devia ter matado minha aula ela se irritou quando a encontrei. Podia ter aprendido alguma coisa. Desculpe, mas eu estava fazendo bom uso de meu tempo. Trouxe para voc cpias das telas em exposio que foram substitudas pela Imperatriz Desperta. D uma olhada nestas duas... Ainda esto no Metropolitan Museum. Veja se percebe alguma coisa estranha. Quer me dar uma dica? Ainda no eu disse. S estou me baseando num pressentimento. Quero que as veja com olhos frescos. Tudo bem. Encontro voc no banheiro das meninas na hora do almoo. Ela pegou os impressos e os enfiou na bolsa. A propsito, ouvi algumas colegas suas fofocando sobre Oona. Ouviu? Eu estive ocupada demais para pegar as ltimas fofocas. Arr. Acho que Oona a convidada de honra da vez. Todos os pais das meninas ricas esto desesperados para receber a filha de Lester Liu para jantar. Calculo. , mas tem uma coisa. Parece que Oona no aceitou nenhum dos convites. Est esnobando a todos. Ela inteligente. Fazer com que se curvem uma ou duas vezes a deixar ainda mais irresistvel. No h nada que essas meninas respeitem mais do que algum esnobe. Faz parte do plano dela. , acho que faz sentido. S que magoa pensar que Oona pode mesmo ter se tornado uma traidora disse Betty, infeliz.

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Algumas horas antes, eu podia ter respondido com uma observao maldosa. Agora fiquei em silncio. Oona no era a nica que traa as Irregulares.

***

Quando tocou o sinal do almoo, peguei um sanduche de hummus no refeitrio e ele explodiu quando dei a primeira dentada. Estava limpando a mancha de meu suter quando Betty entrou no banheiro, parecendo ter visto um fantasma. Os olhos estavam vidrados, a peruca preta estava torta e o diamante no nariz no estava l. Uma aluna do primeiro ano a caminho da pia parou boquiaberta para olhar Betty como se no conseguisse entender o que havia de errado com a imagem. Ajeite seu cabelo ordenei meia-voz. Hein? Era como se eu tivesse acordado Betty de um sonho. Olhe-se no espelho exigi. Qual o problema? perguntei enquanto ela ajeitava a fantasia. Betty ficou com o olhar vago e eu me perguntei se devia dar um tabefe nela, como fazem nos filmes. Agora pode sair falei menina do primeiro ano, que tinha terminado de lavar as mos. Eu vi a Odalisca em cinza disse Betty por fim. ? E a? Voc tinha razo. Tem uma coisa que no devia estar ali. Atrs do ombro da mulher. No d para ver se olhar direto para ela. Voc tem que ficar no lugar certo. Anamorfose. Fiquei contente em saber que no tinha alucinado no museu. Ana-o-qu? como se chama essas imagens ocultas. So iluses de tica. Voc s pode v-las de determinados ngulos. E o que era? Um esquilo.

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Ficamos em silncio, olhando-nos no espelho. A tela que eu vira mostrava uma mulher num ambiente turco. No havia motivos para um esquilo estar ali. Eu nem sabia se havia esquilos na Turquia. Tem certeza? perguntei. Tenho. Havia outra tela da exposio com um esquilo oculto. O nome era Vnus e Adnis. O esquilo est sentado num galho de rvore. Voc acha... Eu no acho, Ananka. Eu sei. So pinturas de Kaspar. E depois ela comeou a chorar.

***

No ltimo tempo, planejei uma ousada escapada depois da aula. Meu destino podia estar nas montanhas da Virgnia Ocidental, mas eu tinha de achar uma maneira de adiar isso. s quatro horas, disparei para a sada sem esperar por Betty. Eu no sabia aonde ir, mas assim que estivesse em segurana, entraria em contato com as Irregulares. Corri o caminho que levava aos portes da escola e descobri minha me encostada num parqumetro. Vai a algum lugar? perguntou ela. Para casa? eu suspirei. Era hora de admitir a derrota. O metr estava lotado de estudantes indo para casa, mas s uma tinha a me acompanhando. Para esconder minha humilhao, pratiquei o olhar vago dos viajantes exaustos, meus olhos passando pelos anncios que ficavam no alto do trem. O mais perturbador mostrava fotos lado a lado da cabea de um annimo. A cabea de antes tinha pouco mais de um trecho rido de careca, enquanto na de depois brotava um cabelo grosso e luxuriante. Uma marca de cabelo sinttico em spray assumiu o crdito pela melhoria. Por seis quadras, li e reli a legenda: "Nunca vo saber a diferena!" Escondido atrs daquelas palavras, um significado mstico me escapava. Quando as portas do trem se abriram na Spring Street, eu sabia o que era. Naquela noite, fiquei sentada em meu quarto, olhando a parede por horas sem fim, sem pretender ter qualquer contato com o mundo. No me incomodei de encher as duas malas que ainda estavam no cho do meu quarto. No me importava se isso significasse sair da cidade com as roupas do corpo. Eu era a nica pessoa que sabia que um crime terrvel tinha sido cometido. Continuava cismada com cinco fatos simples: 1. Lester Liu era um trapaceiro.

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2. Oona Wong era uma traidora. 3. Eu tambm era. 4. Alguma coisa ruim estava prestes a acontecer. 5. De jeito nenhum eu podia sair de Nova York. A porta de meu quarto se abriu e algum entrou. Saia pedi. Vou fazer as malas depois. Soube que a Virgnia Ocidental linda nesta poca do ano. Eu me virei e vi Kiki sentada minha mesa, totalmente vontade. Desabotoou o casaco preto e longo e atirou uma perna vestida de bota por cima da outra. Mande-nos um queijo gouda quando estiver acomodada. Minha me e meu pai sabem que est aqui? Shhhh. claro que no. Mas eles no trancaram todas as janelas do apartamento. Como est Verushka? Est acordada e parece um pouco mais humana. cedo demais para ter certeza, mas acho que a sra. Fei pode ser salvado a vida dela. Isso maravilhoso. Abri um sorriso amarelo. Recebeu a histria que mandei para voc? Livia est voltando a Nova York. Vamos nos preocupar com isso depois. Como voc est? Triste. Esta pode ser a ltima vez que vejo voc, at o vero. Kiki ergueu uma sobrancelha. Ainda no vou entregar voc para as vacas. Soube que voc teve uma noite interessante ontem. Quer me contar o que aconteceu? Betty no te falou? Eu perdi o primeiro telefonema dela. Quando finalmente consegui falar com ela, ela estava perturbada demais para dizer coisa com coisa. Alm disso, imaginei que seria muito mais interessante ouvir de voc. Bom, quando fui ver a exposio da Imperatriz com Oona, ainda havia alguns trabalhadores em uma das galerias. Eles embalavam telas de uma exposio anterior. Um deles se abaixou e vi que tinha uma tatuagem da Fu-Tsang. Quando carregou uma tela numa plataforma mvel,

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eu o segui e vi para onde a levava. Mas ele no a roubou. S colocou em outra parte do museu. Eu os vi pendurando a tela e pensando ter visto uma coisa estranha, mas no podia ter certeza. "Ento hoje de manh entrei na internet para verificar as telas da exposio anterior. Todas eram de nus. Uma era A toalete de Vnus... A tela que Siu Fah copiou antes de fugir. Betty foi ver as outras esta tarde. Disse que as duas tinham esquilos onde no devia. Ela est convencida de que Kaspar as pintou. Sim, ela conseguiu chegar at a. O que voc acha? Eu entendi, Kiki. Sei o que est acontecendo. Lester Liu e os Fu-Tsang roubaram algumas telas da exposio de nus. Usaram a Imperatriz para entrar nas galerias quando os alarmes estivessem desativados. De algum modo trocaram as obras de arte. Aquelas que os trabalhadores penduraram ontem noite... Ou despacharam para outros museus... So todas falsas. Por isso as crianas taiwanesas foram sequestradas. Ele as est obrigando a fazer reprodues. Agora que elas terminaram, no h como saber o que pretende fazer com elas. E acho que Betty tem razo. Acho que Kaspar est com elas. Quem mais colocaria um esquilo em uma tela de Rubens? Era uma mensagem secreta para ns. Excelente trabalho, dra. Watson disse Kiki. Mas eu sei de uma cosia que voc no sabe. O que ? Voc viu a coleo de arte de Cecelia Varney na noite do jantar. Se Lester Liu j dono de obras de arte suficientes para encher um museu, por que ia precisar roubar mais? Boa pergunta. Kiki tinha razo. No fazia sentido. J considerou que ele pode no estar roubando as telas para si mesmo? Lembra quando soubemos que Livia e Sidonia estavam com aquele gngster russo? Oleg Volkov? Esse. Pesquisei um pouco quando voc me contou. Voc disse que as telas roubadas eram todas de nus? Eu assenti. Desde que enriqueceu, Volkov se tornou um dos maiores compradores de arte do mundo. Fez uma farra de gastos por um bom tempo. Mas seu gosto muito especfico. Ele no liga para estilo nem perodo. Nem acho que se importe se a obra boa. Ele s compra telas de mulheres nuas. Quanto maiores as mulheres, melhor, ao que parece. Acha que Lester Liu roubou as telas para Oleg Volkov?

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De que outra maneira Volkov completaria sua coleo se as telas que ele quer no esto venda? E Sergei Molotov? Onde ele entra nessa histria? Ele tambm deve estar nessa. Talvez no esteja em Nova York s por minha causa. O que acha que eles querem? Dinheiro, poder, vingana... Ou uma mistura dos trs. Desconfio de que vamos descobrir muito em breve. Tem outra coisa, Kiki. Voc no vai gostar. Oona sabe o que est havendo. Ela viu o cara da Fu-Tsang no museu, mas no fez nada. Ela deve estar no esquema. Os olhos de Kiki brilharam. E imagino que voc tenha chegado a essa concluso. Voc ainda no acredita, no ? O que Oona precisa fazer? Escrever uma confisso? Ela tem sido nossa amiga h anos e nunca nos deixou na mo. Antes de conden-la, devemos uma coisa a ela. O qu? A oportunidade de se defender. por isso que todas vamos nos reunir amanh ao meio-dia na casa de Lester Liu. Parece que voc ter de cancelar seus planos de viagem. Mas como vou conseguir isso? Todo mundo est me vigiando. Vamos criar uma distrao. No ter de ser nada grande, s o bastante para voc escapulir. Foi a que tive um de meus poucos momentos de gnio na vida. Tem tempo para fazer uma entrega esta noite? perguntei.

COMO FALSIFICAR UMA OBRA DE ARTE Eu nunca defenderia uma vida de crimes, mas a verdade que em geral mais fcil falsificar uma obra de arte do que revelar uma falsificao. E por isso que h falsificaes em algumas das casas e museus mais refinados do mundo. Na verdade, alguns dizem at que a Mona Lisa

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exibida no Louvre, na Frana, no passa de uma cpia do original. Ento quando chegar a hora de comprar sua primeira obra-prima, melhor saber o que est enfrentando. Aqui esto algumas medidas que um falsificador rematado pode tomar para fraudar voc. Ele vai escolher o tema com cuidado incomum (mas no erudito) que um falsrio recrie uma obra de arte que j existe. A maioria prefere produzir uma pintura nova e alarde-la como uma obra perdida de um artista morto e respeitado. Porm, um bom falsificador pensar duas vezes antes de produzir um Picasso ou um Van Gogh. Quanto mais famoso o artista, mais provavelmente estaro envolvidas aquelas pessoas irritantes com seus microscpios como "especialistas". Um artista contratado No importa se um falsificador no sabe pintar h muita gente que pode fazer isso. Infelizmente, qualquer pintor americano disposto a aceitar uma encomenda de um falsrio deve cobrar um preo exorbitante. (Ou pior, exigir parte dos lucros!) Felizmente para a comunidade do crime, muitos pases, como a China, tm artistas jovens muito bem treinados que esto dispostos a trabalhar por um preo baixo. Na maior parte do tempo, eles nem precisam ser sequestrados. Outra pintura deve ser sacrificada Um falsrio no pode simplesmente ir loja de material de arte para escolher suprimentos para sua pintura. Uma tela nova em folha um sinal certo de falsificao. Em geral, ele simplesmente vai comprar uma obra de arte ruim que tenha a mesma idade da tela que est reproduzindo e pintar por cima. A fraude pode ser detectada por raios X, mas ele se certificar de que ningum olhe to de perto antes que seu dinheiro esteja no banco. Ele faz o dever de casa Os especialistas costumam detectar falsificaes examinando as telas e tintas usadas em sua criao. Um bom falsrio pesquisar os pigmentos e instrumentos que o artista original teria empregado e se ater a eles mesmo que isto signifique moer umas cochonilhas para conseguir o tom certo de vermelho (carmim). A arte deve sofrer os estragos do tempo medida que uma tela envelhece, aparecem na superfcie rachaduras finas (chamam-se craquels). A no ser que um falsrio queira esperar uma ou duas dcadas para que essas fissuras comecem a aparecer, ele ter de recri-las. Pode expor a tela ao calor, arranhar a superfcie com um alfinete ou misturar clara de ovo no pigmento. No h uma tcnica infalvel, mas qualquer uma das trs se benfeitas enganar a maioria dos olhos.

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Uma histria inteligente inventada Um falsrio no pode afirmar que herdou a tela de sua av em Topeka. Deve inventar o que se chama uma "provenincia". Isto uma histria de obra que identifica seus danos ao longo de dcadas ou sculos. Os compradores devem ficar particularmente preocupados com histrias romnticas que envolvam famlias antigas e aristocratas que faliram em pocas difceis. Os dedos so cruzados Mesmo quando uma falsificao detectada, em geral varrem para baixo do tapete. Os ricos abominam admitir que foram ludibriados, e at os museus s vezes deixaro que uma tela falsa fique em suas paredes simplesmente para evitar o constrangimento.

CAPTULO TREZE

Fugitiva Precisamente s 8h18 da manh seguinte, uma bomba de inhaca foi atirada na sala dos professores da Escola para Meninas Atalanta. Outras 22 foram detonadas em rpida sucesso para fazer seu trabalho sujo nas salas de aula, armrios de material de limpeza e banheiros do prdio. A ltima bomba foi detonada no saguo da escola enquanto as alunas e funcionaram fugiam, muitas com nsia de vmito e gritando de nojo. A culpada ficou pela vista da multido que evacuava o prdio, rindo como uma louca do caos que provoco. Embora uma mscara de gs escondesse a maior parte de seu rosto, no havia como confundir o cachos ruivos e brilhantes de Molly Donovan. O gemidos das sirenes perfurava meus tmpanos. Trs carros da polcia guincharam e pararam na frente da escola, e uma equipa da SWAT saltou da traseira de um furgo preto sem placa. Molly no resistiu priso afinal, foi ela mesma quem chamou a emergncia. Enquanto era algemada e arrastada ao prdio, escapuli pela turba hipnotizada e me afastei rapidamente da escola. Embora meu plano tivesse se mostrado um sucesso estelar, no tive vontade de comemorar. Minha vida estava uma baguna e parecia mais fcil fugir do que ficar e me envolver numa pequena faxina de primavera. Tinha contado mentiras demais a meus pais para me perdoar. No havia volta. Proteger o segredo da Cidade das Sombras tinha me custado minha casa. Dividir esse segredo me custaria as Irregulares. Fiquei em uma banca de jornais por mais ou menos uma hora, colocando minhas fofocas de celebridades em dia, at que o dono me informou grosseiramente que ele no era dono de uma biblioteca. Retornando rua, minha paranoia voltou. Viaturas policiais pareciam reduzir ao passar por mim. Lojistas olhavam de suas vitrines. Por fim, comprei um copo de caf e um

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bagel e fui para o Central Park esperar pelas Irregulares. Alguns flocos de neve solitrios vagavam das nuvens no alto. Um homem de queixo quadrado e moletom passou correndo, os punhos cerrados ao cortar o ar gelado. Um sujeito de olho braos que esperava que um poodle terminasse seus "negcios" foi obrigado a pular para fora do caminho do corredor. Peguei a trilha perto da rua 78 e fui para as rvores na frente da manso de Lester Liu. A ponta de um par de asas surradas se projetava de sob um arbusto e ouvi o cacarejar suave de uma galinha. Quem esto a? uma voz assustada chamou de entre as folhas. O que voc quer? Howard? voc? Talvez foi a resposta cautelosa. Ananka. Lembra de mim? Sou amiga de Kaspar. A cabea de Howard Van Dyke apareceu no arbusto. Com a barba adornada de folhas, ele podia ser um esprito da floresta. Ora, ol disse ele alegremente. Que gentileza a sua me fazer uma visita. Quer entrar? Ele separou os galhos e eu me enfiei no arbusto. A clareira no meio era surpreendentemente espaosa, com lugar suficiente para mim, Howard, a galinha dele, os esquilos de Kaspar e um gato. Os suprimentos de uma semana de salsichas viena e feijo enlatado estava empilhado de lado. Parece que est bem abastecido eu disse. Sim, muito estranho. Pessoas diferentes me trazem mantimentos todo dia. Na segunda, foi uma estrela de cinema chinesa. Ontem foi uma senhora indiana adorvel num vestido esplndido. Era Betty falei, mas no conseguia me lembrar de v-la vestida de estrela de cinema chinesa. Todas so Betty. Ela adora andar disfarada. Entendo. Howard assentiu como se o que eu disse fizesse perfeito sentido. Ela disse que eu no devia morar no parque. Disse que preciso ir para casa. Onde fica a sua casa? O gatinho de Howard pulou no meu colo e eu passei os dedos por seu pelo preto e macio. Eu morava ali. Ele apontou para o lado oeste do arbusto. Eu tinha mulher e dois filhos. s vezes eu os vejo, mas ele no me veem. No sabem mais quem eu sou. E por que no? perguntei. Por que no mora com eles?

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Eu cometi um erro. Howard baixou a cara na barba e comeou a chorar. Comprei aes ruins e perdi todo o nosso dinheiro. Pensei que podia esconder a verdade, mas minha mulher descobriu quando levaram a moblia. Foi quando decidi morar no parque. No posso ir para casa. Minha famlia fica melhor sem mim. Como sabe disso? J perguntou a eles como eles se sentem? Howard levantou a cabea, surpreso. Foi isso que a estrela de cinema disse. E o que voc disse a ela? Eu tenho medo. No pode se esconder para sempre, Howard. Um dia ter de ir para casa. Talvez eles o perdoem. Talvez no. Mas voc precisa dar essa chance a eles. justo. S dizer isso fazia com que eu me sentisse culpada. Olhei o gatinho ronronando no meu colo. Howard? Onde conseguiu esse gato? o gato de Kaspar. Ele achou no dia em que foi salvar as cobras. Como assim, salvar as cobras? Ele no queria que outras cobras fossem comidas, ento foi salv-las. Depois o homem do terno apareceu e o levou. Ouvi uma Vespa ao longe, Kiki tinha chegado ao Upper East Side. Howard, quero que escute com ateno, est bem? Cuide muito bem desse gato. No o perca de vista e no deixe que ele se perca. Daqui a alguns dias, Kaspar vai voltar para peg-lo. Ele vai? Howard ficou superfeliz. Voc vai salvar Kaspar? Vou. E ele vai ficar muito feliz se voc ainda estiver com o gato. Olhei para o gatinho e contei de novo. No havia como errar. O animal tinha seis dedos em cada pata.

***

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Enquanto estava visitando Howard, comeou a primeira nevasca da estao. Flocos gordos de neve se lanavam na cidade. Penduravam-se em galhos e grudavam nas caladas, transformando New York num cenrio de filme em preto e branco. Os sons da cidade ficaram abafados e os sinais de trnsito balanavam no vento, os globos verdes e luminosos a nica cor que restou na Quinta Avenida. Neste mundo silencioso e paralisado, a manso branca e imensa de Lester Liu assomava na Quinta Avenida como a Fortaleza da Solido. Kiki Strike acorrentou a Vespa em um banco do parque de frente para a casa de Lester Liu enquanto Betty, DeeDee e Luz convergiam para nosso ponto de encontro de trs direes diferentes. Ningum sorria. Um milho de dlares para a primeira pessoa que adivinhar o que achei no parque informei ao grupo. No estou com humor para joguinhos disse Luz. E voc no tem um milho de dlares. Conte logo, Ananka. As plpebras de DeeDee caram de exausto. Tudo bem fiquei irritada. Acabo de bater um papinho com o amigo de Kaspar, o Howard, e ele est dividindo um arbusto com o herdeiro da fortuna Varney. Howard tem um gato de seis dedos? A sobrancelhas de Kiki tocou a beira do gorro de tric preto. . Kaspar achou no dia em que foi sequestrado. Kaspar? Os olhos de Betty cintilaram ao ouvir o nome dele. A coisa era sria. Isso quer dizer que podemos ter a primeira famlia do crime de Nova York expulsa de sua manso elegante? Luz sorriu com malcia. Pensei que estvamos tentando manter a mente aberta, Luz Kiki suspirou. Neste exato momento, estou tentando no morrer congelada. DeeDee tremeu e sacudiu os flocos de neve das trancinhas. Ser que podemos comear? Fiquei acordado a noite toda preparando mais Fille Fiable. Ela colocou a mo por dentro do casaco e sacou um vidro grande de perfume. Se eu no descansar logo, vou desmaiar. V para casa, se estiver cansada props Kiki. J fez o bastante por hoje. DeeDee sacudiu a cabea. Nem pensar. Vou dormir muito melhor quando descobrir o que est havendo.

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Tem certeza de que quer saber? perguntou Luz. No comece com isso de novo alertou Kiki

***

Tive a sensao de que estvamos sendo esperadas. O mordomo abriu a porta e deu um passo para o lado em silncio. Lester Liu nos recebeu no saguo, a bengala numa das mos e um leno com monograma na outra. Sua cabea de repente se voltou para trs e inclinou para a frente num espirro violento. Ele enxugou o nariz e colocou o leno no bolso do palet. Boa tarde, senhoras. Sua voz, normalmente suave, estava spera e nasalada. Minha filha desconfiou de que vocs podiam passar por aqui hoje. Perdoem-me por no oferecer minha mo. Receio estar com uma gripe terrvel. No quero colocar vocs em risco. Olhei para DeeDee e entendi, pelo olhar apavorado, que a gripe de Lester Liu tornava nosso Fille Fiable incuo. Kiki foi direto ao assunto. Oona est? Est sim. Est em seu quarto, fazendo a prova do vestido que vai usar na abertura de gala amanh. Eu ficaria feliz em lev-las l. Lester Liu parou para me abrir um sorriso condescendente. Desde que a srta. Fishbein prometa no andar por a de novo. Kiki falou por mim: Vamos ficar bem atrs do senhor, sr. Liu. Ento, faam a gentileza... Acompanhem-me, senhoras. Ele gesticulou para uma porta cravejada e buracos de pregos. Era a porta que estava bloqueada na primeira vez que visitei a manso. As outras meninas deslizaram para dentro, mas eu hesitei na soleira. O ar na ala leste era espesso de poeira. Partculas mnimas cintilavam nas tiras finas de luz do dia que se espremiam pelas frestas das janelas. A pouca moblia parecia ser estofada de pelo cinza fosco. Achei difcil acreditar que Oona Wong passasse muito tempo numa parte da manso que parecia e cheirava a um mausolu. Pode ficar aqui, se preferir, srta. Fishbein. Pude ouvir o humor na voz de Lester Liu. Sukh cuidar para que fique longe de problemas.

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Eu no queria ficar com o dubl de cabelo feio de Gengis Khan. Corri at Betty, Luz e DeeDee, que se espremiam no meio da sala. O senhor abriu a ala leste observou Kiki calmamente enquanto apreendia tudo. No est preocupado com a conta do aquecimento? Lester Liu nos guiou a uma sala de estar vazia. Creio que posso pagar por todas as comodidades modernas necessrias, srta. Strike. Agora que minha filha veio morar comigo, precisei de mais espao. Esta ala da manso servir como seus aposentos particulares. Como pode ver, ainda temos de decorar um pouco. Meus olhos passearam pelo papel de parede desbotado decorado com flores de ltus entrelaadas e trechos de mofo preto que escorriam. Se a casa no fosse assombrada, era um desperdcio de uma excelente oportunidade. Kiki deve ter pensado a mesma coisa. Como est sua fantasma? perguntou ela. Ela finalmente desapareceu, agora que Oona est aqui com o senhor? Lester Liu riu, o que provocou um espirro. No. A fantasma ainda est conosco. No espero que v embora. Sabe o que so fantasmas, srta. Strike? Andamos por um jardim de inverno, seu teto de vidro abobadado coberto de neve. Um emaranhado de plantas mortas foi esmagado sob nossos ps. Enquanto pisvamos no caule petrificado de uma palmeira, senti Luz puxar minha manga. Ns duas sabamos que Oona nunca teria ido to longe sem voltar. Era evidente que Lester Liu no estava nos levando a ela, mas Kiki pareceu no perceber. Dei um tapinha em seu ombro, mas ela preferiu me ignorar. Algum sabe o que so fantasmas, sr. Liu? perguntou ela. Eu sei. Os fantasmas so o passado vivo. Ningum pode escapar do prprio passado, srta. Strike. No eu. Nem voc. Nem Cecelia Varney. Sabe por que a srta. Varney se trancou nesta manso? Ela acreditava que era assombrada. Descobriu que sua fortuna no vinha de fazendas de batatas, como sempre pensou, mas das fbricas de armamento do pai. Um mdium a convenceu de que os espritos das pessoas que foram mortas por essas armas um dia se vingariam. Ela cedeu toda uma ala de sua manso aos espritos na esperana de aplac-los, e tentou dissipar sua fortuna para que nenhum legatrio humano herdasse tambm sua culpa. Ento ela no estava preocupada com a conta do aquecimento. No, srta. Strike. A srta. Varney compreendia que o passado nunca vai embora. A no ser que

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tomemos medidas, tudo um dia voltar para nos assombrar. Depois do jardim de inverno, ficava um imenso salo de baile revestido de painis de madeira. Uma luz se derramava por baixo de uma porta na extremidade do salo. Agora estvamos imersas na ala imensa e vazia da manso. O estalo agudo da bengala de Lester Liu no piso de madeira de repente parou. Ah, chegamos disse Lester Liu. Vo descobrir o que procuram dentro deste aposento. Acho que vou ficar aqui murmurou Luz. Eu tambm DeeDee concordou. Betty no se mexeu. Vamos, senhoras, o que h para se temer? Kiki me deu um cutuco forte. Enquanto eu passava pela porta, ela ficou para trs, parada, de brao dado com Lester Liu. Eu sabia que ela podia derrub-lo com um nico soco. Girei a maaneta, mas ela parecia emperrada. No abre. Minha boca estava seca e eu me sentia meio tonta. Ento sugiro que destranque aconselhou Lester Liu. Senti a tranca estalar entre meus dedos e prendi a respirao enquanto abria a porta. Ali, sentadas no cho de um quarto empoeirado, havia mais de uma dzia de pessoas, de mos e ps amarrados, os olhos vendados e com mordaas enfiadas nas bocas. No pude ver nada alm do alto de suas cabeas. Todas, exceto uma, tinham cabelos pretos. Surpresa! exclamou uma voz conhecida. Sergei Molotov entrou no campo de viso portando uma pistola. Tentei bater a porta na cara dele, mas Molotov agarrou meu brao e me puxou numa chave de cabea, a cara espremida na minha tmpora. Eu o ouvi fungar no meu pescoo. Voc toma banho? Tem um cheiro repugnante. Parece de sovaco. Ele tinha acabado de dar uma bela fungada no Fille Fiable. Solte-me. Sou uma agente dupla cochichei. Estou trabalhando para o sr. Liu. mesmo? Sergei parecia confuso e senti seu brao afrouxar. O que est fazendo, sr. Molotov? Coloque a menina com as outras crianas ordenou Lester Liu. Enquanto ele estava distrado, as Irregulares atacaram. Mas antes que Kiki pudesse descer

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um murro, Lester Liu puxou uma adaga comprida da bengala. A ponta pousou na base do pescoo de Kiki. As outras meninas ficaram paralisadas. Parece que seu passado voltou para assombr-la, srta. Strike. Ol, princesa. Molotov olhou Kiki com desprezo. bom v-la novamente. E como est minha velha amiga Verushka Kozlova? verdade o que dizem os jornais... Que possvel que j esteja morta? Kiki o ignorou e se virou para Lester Liu. Confia neste homem? Est ciente de que ele tem o hbito desagradvel de assassinar seus empregadores, no ? Quem sabe o que vai fazer com voc. Isso seria motivo de preocupao se o sr. Molotov fosse meu empregado. Lester Liu baixou a adaga e abriu um sorriso presunoso para Kiki. Mas ele recebe ordens da chefe desta operao... Sua queria tia Livia. No consigo entender por que ela ia querer me prejudicar quando nosso acordo tem se mostrado mutuamente benfico. Ela entregar a seu patrono, Oleg Volkov, algumas obras de arte que ele deseja e o sr. Volkov generosamente financiar a volta de Livia a Nova York. Ela, por sua vez, me dar seu mapa dos tneis subterrneos. Como bonificao, poderia desfrutar de minha vingana. Agora, senhoras disse Lester Liu, encantador como sempre , poderiam se juntar srta. Fishbein? Desculpem-me se seus aposentos esto meio apinhados, mas no pretendemos mant-las como hspedes por muito tempo. Sr. Molotov, poderia imobilizar as meninas, por favor? Prefiro no ter nenhum perturbao esta noite. Voc vai nos matar, imagino disse Kiki enquanto Molotov amarrava suas mos s costas. Ah, Deus, no. Lester Liu riu. Sou um homem de negcios, e no um assassino. No pretendo matar suas amigas. Pretendo vend-las. Existem pases com demanda por pessoas de sua idade por um preo muito alto. Quanto a voc, srta. Strike, no mais preocupao minha. Sua tia pode fazer com voc o que preferir, embora eu no possa deixar de ter esperanas de que os planos dela incluam muita dor. E Oona? perguntou Kiki. Lester Liu lambeu os lbios como se saboreasse uma ideia deliciosa. Tenho um castigo especial em mente para a menina que diz ser minha filha. Devo admitir que estou ao mesmo tempo impressionado e apavorado com a ganncia da menina. Comprei a confiana dela por uma pechincha. Nem imaginam como foi fcil coloc-la contra vocs. Ela no queria nada alm da riqueza de uma imperatriz. Acho que concordar que adequado que ela partilhe do mesmo destino.

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Sabe de uma coisa, h um problema com seus planos disse Kiki. O mapa de Livia dos tneis intil. Seus homens seriam devorados pelos ratos em minutos. Isto no mais problemas, srta. Strike. Por que acha que me esforcei tanto para conquistar a confiana de minha filha quando eu podia ter matado todas vocs? Ela me contou seu segredinho. Tenho o que preciso para afastar os ratos. Agora, se me derem licena, tenho uma festa para planejar. Molotov desligou o interruptor e nos deixou no escuro. Tentei soltar minhas mos, mas a corda queimou meus pulsos. Ei, Kiki. Esta seria a hora errada para dizer que eu avisei? Era a voz de DeeDee. Esta seria a hora errada para dizer que Oona estaria morta se eu sasse daqui antes que o pai dela tenha a oportunidade de mat-la? acrescentou Luz. Kaspar! Kaspar? Voc est aqui? sussurrou Betty. Hummm-hummm disse uma voz abafada. Acha que algum vai nos ouvir se gritarmos? perguntei. Quer que eles nos amordacem tambm? perguntou Kiki. Acalmem-se. Vamos descobrir um jeito de salvar Oona. Salvar Oona? cuspiu Luz. Caso tenha se esquecido, ela a razo de estarmos nessa barafunda. A traidorazinha gananciosa at contou a pai sobre o perfume repelente de ratos. Digo que a gente deve salvar a prpria pele e deixar que Oona receba o que espera por ela. Voc a deixaria morrer num caixo hermeticamente fechado? Deixaria que o cadver dela ficasse em exposio no Metropolitan Museum of Art? perguntou Kiki. No importa o que tenha feito, ela no merece isso. O que quer dizer? sussurrou Betty. No entendeu? Foi o que Lester Liu quis dizer por partilhar o destino da Imperatiz. o que ele planeja para ela. Ah, tenha d disse Luz. Ele no vai mat-la. Como explicaria o desaparecimento da prpria filha? Boa pergunta observei.

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Sepultada para sempre no Metropolitan Museum of Art. Isso horrvel disse DeeDee pensativamente. Ningum vai morrer nem ser vendida como escrava. Era uma voz de homem conhecida. Kaspar! gritou Betty. As cortinas das janelas se abriram o suficiente para que uma luz fraca entrasse na sala e revelasse um Phineas Parker relativamente limpo e incrivelmente bonito. Oi, Betty. Kaspar estava radiante enquanto soltava as amarras. Achou meus esquilos? Foi assim que soubemos que as telas no museu eram falsificaes disse ela. to bom encontrar voc. Eu... quer dizer, ns... estamos procurando por voc h semanas. bom que vocs tenham me encontrado tambm. Eu podia ver que os sentimentos dele por Betty no tinham mudado. E a, Kaspar, como terminou sendo raptado? perguntei, sentindo-me um tanto constrangida por ser uma testemunha cativa do reencontro deles. Howard disse que voc estava tentando salvar umas cobras, isso? Pode-se dizer que sim respondeu Kaspar com uma risada. Na manh depois de seu jantar, Howard e eu estvamos tomando caf da manh quando vi um furgo de entregas de uma empresa chamada Tasty Treasures parar na frente da manso. Eu tinha certeza de que era a mesma que eu vira entregar as cobras. Ento, quando o motorista entrou na manso, eu subi de fininho para ver o que tinha dentro do furgo. Descobri gaiolas apinhadas de cobras, macacos e lagartos. Eu no podia solt-los na rua... Tinha dado minha palavra a Betty. Eu tentava pensar num plano quando o entregador voltou. Eu o ouvi falando com um russo sobre um carregamento de gatos que tinha sido despachado para a Malsia. Acho que os gatos de seis dedos so considerados amuletos da sorte por l. O entregador admitiu que ficou com um para ele. Olhei para baixo e vi um gatinho enroscado no cho do furgo. Eu no sabia mais o que fazer, ento o peguei e corri. claro que o russo me viu e me seguiu ao parque. Howard conseguiu faz-lo tropear, o que me deu tempo suficiente para escrever um bilhete para Betty. No sei o que teria me acontecido se eu no tivesse alguns desenhos meus no bolso. Quando ele percebeu que eu era artista, me trancou no poro com as outras crianas. Kaspar se virou para Betty. Ficou preocupada comigo?

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Muito sussurrou Betty. Chega desse mela-cueca intrometeu-se Luz. Como voc se soltou? Um presente de Oona. Kaspar ergueu um canivete retrtil minsculo. Devia ter um pouco mais de confiana nas suas amigas. Os olhos de DeeDee se estreitaram. Por que Oona lhe deu um canivete? Para nos ajudar a fugir. Se no fosse por Oona, todos estaramos espremidos num engradado agora mesmo. Uma das meninas taiwanesas desapareceu depois que terminamos as pinturas e os guardas decidiram que era arriscado demais nos manter no mesmo lugar. Eles pretendiam nos despachar para fora de Nova York, mas Oona convenceu o pai a nos trazer para c, para o caso de precisar fazer mais algum trabalho. "Na noite passada, ela me trouxe a faca e um kit de chaveiro. Ela nos disse para escapar amanh noite, enquanto todos esto na abertura da exposio. Estar seria uma m hora para dizer que eu avisei? perguntou Kiki a DeeDee. S porque Oona poupou Kaspar no quer dizer que seja uma santa respondeu DeeDee asperamente. Ela ainda ajudou Lester Liu a roubar as telas. Errada de novo disse Kaspar. Oona nunca esteve aliada ao pai. Ela vai denunci-lo amanh durante a festa. Descobrimos de onde ele tirou os nomes das crianas que sequestrou e Oona sabe onde todas as telas esto escondidas. Ela quer humilh-lo. Por que ela contou tudo isso a voc? Luz escarneceu dele. Voc praticamente um estranho. A quem ela devia contar? disse Kaspar. Pelo que eu soube, nenhuma de vocs acreditava nela. Podamos ter acreditado, se ela se confidenciasse com a gente murmurou Betty. Ah, meu Deus, o que foi que fizemos? DeeDee gemeu enquanto comeava a apreender a verdade. Oona sabe em que tipo de perigo se meteu? perguntou Kiki. No disse Kaspar. Ela acha que enganou o pai.

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Me desamarre exigiu Kiki. Eu o farei, se insistir, mas Molotov vai voltar para nos ver mais tarde. No teremos nenhuma chance de escapar amanh se estiver faltando algum quando ele voltar. Me desamarre repetiu Kiki. E desamarre Ananka. Conhecemos a manso e algum tem que encontrar Oona antes que seja tarde demais. COMO PREVER O CLIMA Durante anos, eu me convenci de que os meteorologistas de Nova York se empenhavam em me enganar. Toda manh, eu via suas previses. Ria de suas piadas bregas, admirava seus dentes superbrancos e acreditava em tudo o que me diziam. Como consequncia, fiquei soterrada em nevascas, ensopada em tempestades e assada viva durante ondas de calor. Por isso aprendi a confiar em meus prprios sentidos e procurar por sinais de que um tempo desagradvel pode estar a caminho. As abelhas zumbem mais embaixo Quando uma tempestade est se aproximando, o ar fica denso de umidade, o que significa que os insetos (e as aves que os comem) costumam zumbir mais perto do cho. Outros animais, inclusive gatos e ces, tm sido famosos por prever tornados e terremotos, ento se Rover comear a agir como se estivesse possudo, pode ser hora de procurar um abrigo. O som fica mais ntido No, voc no est desenvolvendo super poderes. O fato de que pode ouvir aqueles homens mascarados sussurrando a uma quadra de distncia significa que uma frente baixa de presso est se aproximando. Prepare-se para um ou dois dias de tempo ruim. A fumaa manda sinais Olhe as chamins sua volta. Se a fumaa subir reta no ar, pode preparar seu piquenique ou lanamento de foguetes. Se ela se achata ou zanza pelo cu, voc provavelmente vai precisar uma capa de chuva. O cu muda de cor Como qualquer pastor de ovelhas profissionais lhe dir, um cu vermelho no final da tarde previso de tempo bom, enquanto um cu vermelho pela manh indica chuva a caminho. Mas se por acaso voc vir um arco-ris a oeste, no se incomode em procurar o lendrio pote de ouro. Procure seu guarda-chuva.

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O vov comea a reclamar Os idosos podem prever o tempo muito bem. Suas articulaes coloridas em geral indicam queda na presso baromtrica, o que significa que a chuva est chegando. As catingas comeam a se demorar H dias em que a cidade de Nova York parece ter o cheiro de um banheiro pblico. Quando est se aproximando um tempo ruim, o cheiro costuma ficar mais forte. Se sua casa cercada de flores e rvores (e no latas de lixo, coc de cachorro e canos de esgoto), talvez isto no seja ruim.

CAPTULO QUATORZE

Caa ao lixo Fique bem atrs de mim e faa o que eu fizer ordenou Kiki. Ela arrombou a trance de nossa porta e se esgueirou em silncio pelas paredes, parando de vez em quando para tentar ouvir sinais de movimento. Vestida de preto, Kiki podia desaparecer nas sombras. Mas embora eu tivesse trocado meu suter vermelho pela jaqueta militar de Luz, ainda me senti visvel e me xinguei por no ter me preparado melhor. Tnhamos acabado de colocar a ponta de nossos sapatos na poa de luz que vinha do saguo da manso quando a campainha tocou e ouvimos passos descendo a escadaria. Kiki deslizou para o escuro. Quando tentei segui-la, tropecei no meu prprio p e ca de bunda com um baque suave. Os passos no saguo pararam, Kiki esticou a mo e com um puxo rpido me colocou de p. Ns nos achatamos na parede enquanto os passos se aproximavam e o mordomo aparecia na porta. Sukh ficou imvel, ouvindo, os olhos lentamente percorrendo a sala. Estvamos bem atrs dele, a cerca de um metro. Fechei os olhos e tentei no desmaiar quando percebi o que pendia de seu brao. Era a mortalha jade da Imperatriz. Esquea o que acabou de acontecer sussurrou Kiki no meu ouvido depois que Sukh voltou ao saguo. Esquea tudo agora, ou nenhum de ns vai conseguir sair daqui. A porta da frente se abriu. Posso ajud-la? ouvimos o mordomo dizer. Oi! Minha cabea virou de repente para Kiki. Era a voz de Iris. Estou procurando minha amiga Oona.

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Voc no meio nova demais para ser amiga da srta. Liu? Sukh parecia ctico. Iris se ofendeu. S sou baixa para minha idade. Posso v-la? A srta. Liu est indisposta no momento. Talvez possa voltar em outra hora. Tem algum problema com ela? Eu entendi que Iris sabia que havia alguma coisa errada. Ela est doente? A srta. Liu est bem respondeu o mordomo, irritado. Mas no est recebendo visitas hoje. Alguma das outras meninas passou por aqui? No que eu saiba. Bom dia, senhorita. Por favor, diga que Iris esteve aqui! gritou Iris enquanto a porta se fechava. O que ela estava fazendo? cochichei para Kiki enquanto os passos de Sukh ficavam mais fracos. Ela no devia estar na escola? E voc tambm no devia? perguntou Kiki. Quando por fim a barra ficou limpa, Kiki virou pelo canto e partiu para a escada. Eu teria dado pelo menos uma parte de meu corpo para ficar na ala abandonada da manso. Embaixo do brilho fraco de lustre de cristal, no havia onde se esconder. A gente podia muito bem ser alvo de papelo em um estande de tiros. No alto da escada, nos vimos na extremidade de um longo corredor. Havia oito portas fechadas para arrombar. Nossa vida dependia de decidirmos corretamente. A maioria desses cmodos no estava sendo usada quando plantei os grampos cochichou Kiki. Oona deve estar em um deles. Ela foi na ponta dos ps at a primeira porta, escutou com a orelha colada na madeira e espiou pelo buraco da fechadura. Pode ser esta disse ela, mergulhando para dentro do quarto. As cortinas estavam abertas e uma luz prateada e clara banhava o quarto magnfico. Do lado de fora, o ar estava denso de neve e o sol da tarde era um borro fraco. Junto parede mais distante havia uma cama de baldaquino antiga com as cortinas de veludo verde fechadas. Com os passos abafados por um carssimo tapete persa, disparei pelo quarto e puxei de lado o tecido pesado. Algum dormia por cima das cobertas, o cabelo preto e brilhante esparramado no travesseiro.

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Oona? sussurrei. Como no houve resposta, cutuquei o corpo. Era frio e rgido sob meus dedos. Tem alguma coisa errada com ela eu disse a Kiki. Sem pensar, puxei mais as cortinas e a luz caiu na viso medonha. A mo de Kiki cobriu minha boca, abafando o gripo que tentava escapar. Deitado na cama estava um cadver vestido somente com um roupo de seda vermelha. Era tarde demais. Oona estava morta. Ananka, Ananka, escute. No Oona. Kiki se recusava a tirar a mo, at que abri os olhos para olhar mais uma vez. A pessoa na cama tinha o mesmo tamanho de Oona, e at no escuro era fcil ver que antigamente tambm tinha sido bonita. Mas agora sua pele coricea estava esticada sobre as mas do rosto. A ponta do nariz esfarelava e a boca pendia aberta num gripo interminvel. Era a mmia. Esta a Imperatriz? Quanto anos tinha? consegui murmurar depois que parei de ofegar. Eu sempre imaginei a Imperatriz como uma mulher mais velha, mas o corpo na cama parecia extraordinariamente jovem. difcil dizer respondeu Kiki. Quando morreu, ela no devia ser mais velha do que ns. Estou comeando a ter pena da coitadinha. Ela foi assassinada, o tmulo foi saqueado e depois sua mmia largada num quarto no Upper East Side. O que acha que Lester Liu vai fazer com ela? O que quer que ele tenha em mente, duvido que seja adequado para a Imperatriz. A ideia de uma mmia de dois mil anos enterrada sob o lixo numa caamba ou decorando o covil de um colecionador excntrico era insuportvel de to triste. Temos que salv-la eu disse a Kiki. Mesmo que seja uma traidora, ela no merece isso. Vamos tentar concordou Kiki. Mas os vivos vm em primeiro lugar.

*** De volta ao corredor, Kiki se aproximou com cautela de um segundo quarto. Estvamos a centmetros de distncia quando a porta se abriu um pouco e ouvimos uma risada familiar do outro lado. Fiquei paralisada de pavor. Em segundos eu teria estado cara a cara com Lester Liu se Kiki no tivesse agarrado minha me e me puxado pelo corredor. Uma porta se abriu enquanto passvamos. Oona estava sentada sozinha no cho de um quarto enorme, perigosamente perto de uma lareira acesa, grande o bastante para assar um porco premiado. Kiki e eu entramos de mansinho e fechamos a porta em silncio. Ouvi Oona falando suavemente, como que a uma companheira invisvel. Ela encostara a foto da me no cho e a

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cercara de tangerinas, mas e limas. No colo havia uma pilha de papis coloridos que de longe pareciam dinheiro. A cada poucos segundos, Oona pegava um punhado de notas e atirava nas chamas. Eu tinha certeza de que ela perdera o juzo e comecei a falar, mas Kiki ps a mo no meu ombro. Espere murmurou ela em silncio. Quando a ltima tira de papel foi transformada em cinzas, Kiki e eu nos aproximamos da lareira. Ao ouvir nossos passos, Oona olhou por sobre o ombro antes de voltar a fitar o fogo. Ela tem o que precisa agora? perguntou Kiki delicadamente. Isto s o comeo. O rosto de Oona estava corado do calor. Tenho quatorze anos para compensar. O que estava fazendo? perguntei. Mandando dinheiro para a outra vida para o fantasma da minha me. Ela vai precisar dele, quando finalmente chegar l. Oona sorriu tristemente quando viu a confuso que devia estar escrita na minha cara. Na China, muita gente acredita que o que voc queima neste mundo pertence a seus ancestrais no outro mundo. Eu devia ter feito essas oferendas h muito tempo, mas fui uma pssima filha. Se minha me um fantasma ansioso, a culpa minha. Era meu dever cuidar dela e punir Lester Liu. Ela se levantou e espanou as cinzas das roupas. A porta estava trancada. Voc arrombou? Kiki ergueu uma sobrancelha. No, abriu quando a gente passou correndo por ela. Oona assentiu. A fantasma deve ter aberto pra vocs. Mas isso no quer dizer que devam ficar. perigoso demais ficarem aqui agora. Tarde demais eu disse a ela, deixando passar o comentrio da fantasma. J fomos sequestradas. Acabamos de ver Kaspar l embaixo. Ele nos contou de seus planos. Por que no contou para ns? A gente teria ajudado. Vocs estavam ocupadas e era minha responsabilidade... No de vocs. Tive um pressentimento de que meu pai estava armando alguma, mas no conseguia deduzir o que era. Tive de me aproximar dele e faz-lo acreditar que ele me conquistara. Ento aceitei os presentes, gastei seu dinheiro e fiz o jogo dele. Depois de um tempo, eu o convenci. Acontece que sou uma atriz melhor do que eu pensava, porque acabei convencendo vocs, tambm.

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Mas no minuto em que descobriram que eu era filha de Lester Liu, todas estavam disposta a acreditar o pior de mim. Kiki no. Ela sempre confiou em voc. Mas tem razo sobre o restante de ns. Prometo que isso nunca mais vai acontecer. Doa admitir que eu fora uma boba, mas eu sabia que dizer a verdade era a nica maneira de preservar a amizade de Oona. No se preocupe. Eu a perdoo disse Oona com tristeza. Ento esse tempo todo voc estava tentando se vingar da morte de sua me? Se tivesse nos contado o que seu pai planejava... Eu no sabia. Tive minhas desconfianas depois que conheci Siu Fah. Mas s soube que ele estava roubando telas do museu quando vi o cara da Fu-Tsang na noite em que voc foi flagrada. Depois que samos, eu disse a meu pai que tinha entendido tudo e que queria ajudar. Era a nica maneira de descobrir onde ele escondia as crianas taiwanesas, antes que alguma coisa terrvel acontecesse com elas. Mas tinha de guardar segredo, se quisesse fazer ele acreditar que eu estava do lado dele. A gente sabe. No pude deixar de demonstrar minha decepo. Voc contou a ele sobre os ratos. Isso no foi muito inteligente, Oona. E se alguma coisa sair errada? Se ele colocar as mos no mapa da Cidade das Sombras, a cidade toda vai correr perigo. O gnio de Oona se inflamou. Eu pareo assim to idiota? No contei a ele sobre o perfume. Dei a ele minha velha Flauta de Hamelin Reversa. Se ele conseguir o mapa, os homens dele vo virar comida de rato no minuto em que entrarem nos tneis. Mas este e o plano B. Se eu tiver sucesso, Lester Liu no ir to longe. Kiki esperou que Oona se acalmasse por um momento. Entendo que esteja fazendo isso por sua me, mas acha realmente que ela ia querer colocar voc em perigo? E a sra. Fei? Ela ia ficar arrasada se alguma coisa acontecesse a voc. Est falando da pessoa que andou me espionando por anos? Oona se irritou. Ela a ama, Oona. S estava ouvindo para poder ajud-la. Ela sempre cuidou de voc e a tratou como filha. Qual o seu dever para com ela? Oona ia falar, mas se deteve. Sentou-se na lateral da cama e ps a cabea entre as mos. Era como se tivesse descoberto um defeito fatal em seus planos.

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Tem razo. Eu fui to idiota. Foi isso que o mdium tentou me dizer, mas s ouvi o que queria. Ignorei todas as coisas sobre o sabo em p e ter algum me ouvindo. Entendi mal a mensagem toda. Mas isso no importa. No posso parar agora. J cheguei longe demais. No tem volta. Sim, tem! insisti. Podemos todas sair esta noite. Vamos achar um jeito. Lester Liu vai te matar disse Kiki abruptamente. Sei que isso que ele quer. Oona olhou para cima com um sorriso triunfante. Mas depois de amanh, ele estar na cadeia. No, Oona. Ele vai te matar amanh disse Kiki, e o pnico atravessou o rosto de Oona. Tivemos uma conversinha com ele antes; ele disse que quer que voc morra como a Imperatriz. Tenho certeza de que isso significa duas coisas: primeira, ele vai trocar seu corpo pelo da Imperatriz. Ananka e eu acabamos de encontrar a mmia em um quarto neste mesmo corredor. Eles devem estar preparando o esquife para voc. Segunda, ele quer que voc seja sepultada viva, como a Imperatriz foi. Acho que voc receber uma droga que vai deix-la paralisada. Depois ele vai deixar voc sufocar at morrer dentro do esquife hermtico da mmia enquanto todo mundo na festa v. Voc ser coberta pela mortalha jade, assim ningum vai saber a diferena. Isso parece divertido? Eu tremi com a ideia, mas Oona ficou firme. S terei de pensar em outra ideia. Eu tenho uma. Saia daqui enquanto pode e procure a polcia eu disse. No. Oona bateu o p. Lester Liu pode escapar... Como fez da ltima vez. Eu teria que cuidar de minhas costas pelos prximos trinta anos. E vocs tambm. Tenho de achar um jeito de acabar com isso para sempre. Ela se virou para Kiki. No o que voc faria se estivesse no meu lugar? Voc daria Livia e Sidonia outra chance de escapar? Kiki respirou fundo. Talvez haja uma maneira disse ela pensativamente. Mas voc no pode agir sozinha. Tem que deixar que a gente ajude. Vocs duas ficaram malucas? perguntei.

***

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Minutos depois de Kiki e eu voltarmos ao cativeiro, Sergei Molotov chegou para verificar os prisioneiros. Ele entrou furtivamente no quarto feito um demnio jovial e acendeu a luz, cegando a todos temporariamente. O cabelo com gel cintilava como leo de motor e atraa a ateno para sua tez doentia e nariz de agulha. Est confortvel, minha princesinha? Molotov estava emocionado ao ver Kiki amarrada. Falei com a rainha Livia esta tarde. Ela e o sr. Volkov chegaro Amrica em breve e ela est ansiando para ver voc. Disse que espera chegar a tempo para os funerais de Verushka Kozlova. Como mesmo aquela expresso... Ela vai despir no seu tmulo? Cuspir disse DeeDee. Sim, obrigado disse Molotov. Ela vai cuspir no tmulo de Verushka Kozlova. Kiki encarava a parede como se no estivesse ouvindo uma palavra. As cordas em seus pulsos e tornozelos s estavam ali para exibio e, se no fosse por nossa amiga l em cima, Kiki teria derrubado Molotov rapidinho. Como Kiki no respondeu, Molotov chegou mais perto. Peguei uma lufada de sua loo ps-barba fedida. Voc no fala? Tenho maneiras de fazer as pessoas falarem. Eu disse que no ia machuc-la, mas talvez o sr. Liu no se importe se eu ferisse uma de suas amigas, no ? Talvez esta aqui? Ele me chutou no queixo com fora suficiente para me fazer gritar. Voc um monstro, Molotov. A voz de Kiki era espessa de raiva. Quer que eu fale? Ento vou lhe fazer uma pergunta. O que vai acontecer quando Oleg Volkov no conseguir as pinturas dele? O que acha que ele vai fazer com voc? Ouvi dizer que ele pode ser muito criativo. Quando Molotov sorriu, seus lbios vermelhos e finos se esticaram numa fila de dentes cinzentos. Mas que absurdo. As pinturas esto absolutamente seguras. A rainha Livia as entregar ao sr. Volkov pessoalmente. A pergunta que voc devia fazer como a rainha vai lidar com voc? Espero que os planos dela sejam to brilhantes quanto os do sr. Liu. Voc demora a aprender, no , Molotov? Nunca vai me manter trancada por muito tempo. E desta vez, no vou deixar que voc e aquela bruxa velha escapem. Quem vai libertar voc, princesa? A fantasma? Molotov revirou os olhos e agitou os braos compridos e plidos. Uuuuuuu... Eu podia rir, se o gemido no fosse idntico ao que ouvi nas fitas de gravao. Lester Liu sabia de nossos grampos o tempo todo.

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Molotov tinha comeado a levar sua apresentao a todo um novo nvel quando ouvimos um baque do outro lado da sala. Depois outro. E mais um. Podiam ser barulhos de uma casa velha. Podiam ser da tempestade do lado de fora ou um galho de rvore batendo numa janela. Mas pareciam passos. As crianas taiwanesas se sentaram mais eretas. As Irregulares apontaram os olhos para a porta. Sergei Molotov parou no meio dos gemidos e aprumou os ouvidos. Talvez ela faa isso disse Kiki com um sorriso descarado. Esta casa velha est caindo aos pedaos declarou Molotov. Os espritos no viro salvar voc. A me da menina chinesa no mais fantasma do que a sua me. Eu sou o nico fantasma aqui. Eu atirei a comida. Eu fiz os barulhos. Era voc fazendo aquilo? Luz riu. Porque se for assim, estou mesmo impressionada. O baque ficava cada vez mais alto. Algum ou alguma coisa estava se aproximando. Quem disse que a me de Oona? Kiki o provocou. Talvez Cecelia Varney ainda esteja zanzando por aqui. Ela no pode estar muito feliz com o que voc fez com os gatos dela. Molotov sacou a arma da cintura e esperou. Os baques pararam do lado de fora da porta. Embora eu estivesse assustada, no pude deixar de curtir o terror de Molotov. Sabe de uma coisa, Molotov, um homem sensato uma vez me disse o que so realmente os fantasmas. O tremor na voz de Kiki no combinava com sua expresso. So o passado voltando para empatar o jogo. Na China, eles tm fantasmas ansiosos, mas na Pocrvia ns temos a Likho. Lembra dela? A bruxa de um olho s, o esprito da infelicidade que todo mundo conhece mas no provoca. E se ela finalmente veio atrs de voc? Depois de tudo o que voc fez, no acha que ela vai peg-lo, mais cedo ou mais tarde? Molotov no suportou mais o suspense. Escancarou a porta e apontou a arma para a escurido. No havia nada l. Est vendo, princesa disse ele, recuperando a coragem. Nada de fantasmas. Era s a casa fazendo barulhos. Lembre-se disso quando estiver voltando pelo escuro disse Kiki com um sorriso malicioso.

***

Eu no tinha a menor ideia da hora. A cabea de algum estava no meu ombro e algumas pessoas roncavam. Fiquei sentada olhando uma sala to escura que no fazia muita diferena

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se meus olhos estavam abertos ou fechados. Eu devia estar fazendo planos, mas no lugar disso pensava na sala oculta embaixo da sinagoga Bailystoker quando uma lasca de luz entrou pela fresta da porta. Ouvi um estalo e a porta comeou a se abrir um pouco. Uma figura magra, de camisola comprida, flutuou pela sala. A vela em sua mo iluminava um rosto branco emoldurado por cabelos escuros que caam sobre ombros magros. Por um momento, eu tinha certeza de que no era Oona, mas o fantasma dela. Molotov saiu e todo mundo est dormindo cochichou ela. Que bom. Kiki tinha ficado acordada, pensando. Ela sacudiu Betty e cutucou Luz com a ponta do sapato. Acordem ela instou a todos enquanto Oona nos desamarrava uma por uma. Hora de trabalhar. Onde estou? murmurou Luz. Voc est amarrada na manso assombrada de um contrabandista homicida informei a ela. verdade, agora eu me lembro. Minha me vai ficar muito puta. Essa a Luz Lopez Ooan brincou enquanto tirava as cordas de DeeDee. Destemida diante da morte, mas morre de medo da prpria me. Assim que ficou livre, DeeDee se levantou e atirou os braos em Oona. A cientista lgica desaparecera e uma boba sentimental tomara seu lugar. Eu sinto tanto por ter pensado que voc era uma traidora. Eu realmente exagerei. Espero que me perdoe. Eu tambm disse Betty, esfregando o sono e as lgrimas dos olhos. Somos trs. Nem acredito que todas fomos to idiotas disse Luz. Agora podemos resgatar voc e dar o fora daqui? Oona deu um puxo amistoso no rabo de cavalo de Luz. Desculpas aceitas, mas vocs no podem sair. Os alarmes esto ligados. Se tentar abrir uma das portas ou janelas, eles vo disparar, e ser a Fu-Tsang que atender ao chamado, no a polcia. E quem liga? gemeu Luz. Estou morta mesmo. Minha me vai mesmo me matar. Pelo menos voc vai sofrer em Nova York. Eu vou tirar leite de vaca na Virgnia Ocidental observei.

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Vocs duas sempre so bem-vindas no parque. Era difcil saber se Kaspar falava a srio. T legal, t legal. Podemos nos concentrar, por favor? disse Kiki Strike. Vamos salvar todo mundo, uma de cada vez. Oona deve ser a primeira. J estava na hora. Oona fingiu se queixar. No fora, Oona Wong. Kiki riu. Eu tenho um plano, mas vamos precisar de alguns suprimentos. Como estamos presas na manso, vamos ter que fazer uso dos recursos disponveis. E, Oona, se conseguirmos tudo o que precisamos, vamos sair daqui esta noite. Entendeu? Entendi. Tudo bem. Vamos comear pelo comeo. Kaspar, desamarre as outras crianas. A essa altura, elas devem precisar dar uma espreguiada. Oona, explique a eles o que est acontecendo. DeeDee, quando Fille Fiable ainda temos? Tem um vidro inteiro no bolso do meu casaco. No acho que eles pegaram. timo. Estamos com sorte. Agora, a parte mais difcil. Lester Liu quer enterrar Oona viva, ento ele vai precisar de uma espcie de droga... Que v paralis-la para ela no se mexer no esquife de vidro. Seja l o que for, temos que encontr-la e substitu-la por alguma coisa inofensiva. DeeDee, voc vem comigo para procurar. Se no encontrarmos a droga, todo o negcio vai mixar. Pode ser uma das drogas que usam para paralisar as pessoas durante uma cirurgia disse DeeDee. Acho que devemos comear pela cozinha. Uma coisa dessas deve ser guardada na geladeira. Fiquei de olho nas cobras alertei. Nem precisa dizer isso disse Kiki. T legal, Betty, voc e Kaspar precisam encontrar umas roupas para a gente usar na festa de amanh. Como no vamos trocar de roupa em casa, temos que nos virar com o que Cecelia Varney tem em seu guarda-roupa... Pera, pera, pera interrompeu Luz. Ns vamos a abertura da exposio? Vocs ficaram doidas? Lester Liu nos reconheceria num segundo... E Ananka deve ter sido banida do museu para sempre. S at meus 18 anos eu a corrigi.

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Temos que ter cuidado e esperana de que o Fille Fiable faa o resto. Mas no entendo seu plano disse Betty. Como vamos evitar que Oona termine dentro do esquife da Imperatriz? No vamos disse-lhe Kiki. Mas ela vai morrer sufocada! argumentou DeeDee. No se Luz descobrir um jeito de deixar o ar entrar no esquife. Ento vamos deixar que Lester Liu pense que venceu? Luz estava intrigada. E vamos exposio testemunhar Oona se levantar dos mortos e mandar o pai para a cadeia. Este um jeito de chamar a ateno de todos. Oona parecia satisfeita com o plano. O que quer que eu faa? Voc e Ananka vo esconder a Imperatriz disse Kiki. Pra qu? perguntou Luz. Ela j est morta mesmo. Por que o certo a fazer. Caso contrrio, eles vo se livrar dela, e Ananka e eu concordamos que ela j passou pelo suficiente. Onde vamos escond-la? perguntei. Eu sei de um lugar disse Oona.

***

No saguo da manso, ns nos dividimos. Oona, Betty, Kaspar e eu subimos at o quarto de Cecelia Varney, esperando que os alarmes disparassem a qualquer momento. A casa estava em silncio, e embora tenhamos tirado os sapatos, nossos passos pareciam trovejar nos meus ouvidos. No alto da escada, Oona passou pelo quarto com a mmia e abriu a quarta porta do corredor. A luz da lua caa em uma cama de solteiro forrada com um cobertor marrom e pudo. No havia outro mvel no quarto. As paredes eram nuas e o piso no tinha tapetes. Nada dava prazer aos olhos ou ao tato. Aparentemente Cecelia Varney tivera a vida de uma freira medieval. Oona acendeu a vela e flutuou pela cmara.

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No tem nada aqui sussurrou Betty. Nem estou vendo um closet. Talvez no tenha procurado direito. Oona parou diante de uma lareira que transformava em miniatura a outra imensa de seu quarto. Ela inclinou um suporta lareira e empurrou a parede at que surgiu uma abertura grande o bastante por onde se espremer. Sou a nica pessoa que sabe disso. Como descobriu? Eu estava admirada. A fantasma me mostrou no primeiro dia em que fiquei sozinha aqui disse ela. Ela queria que eu visse. Ento voc acredita mesmo que h uma fantasma? perguntou Kaspar. claro que h uma fantasma respondeu Oona, como se devesse ser evidente para todos.

*** A primeira coisa que vi quando entramos no cmodo abarrotado atrs da lareira foi algum olhando para mim. Uma jovem loura de vestido de renda preto encarava de um retrato na parede com uma expresso fria e desagradvel na cara bonita. Reconheci Cecelia Varney pela foto que acompanhou seu obiturio, mas era difcil acreditar que a mesma mulher tinha passado os ltimos cinquenta anos de sua vida escondida do restante do mundo. Revestindo o cmodo, havia araras de lindos vestidos, a maioria de estilos que estiverem no auge da moda nas dcadas de 1940 e 50. Uma parede de estante guardava caixas de veludo preto cheias de joias faiscantes. Era como se a velha ermit tivesse aprisionado a socialite deslumbrante numa cmara secreta. Para piorar o carter soturno do lugar, cada item estava em condies impecveis e no havia um gro de p no cmodo. D para acreditar nisso? Oona pegou um colar de diamantes e deixou que cintilasse luz da vela. Cecelia Varney tinha tudo isso e isso s a deixou infeliz. Ela chegou a um ponto em que no conseguia saber quem a amava e quem amava seu dinheiro, ento comeou a pensar que sua fortuna era amaldioada. Imaginou que se pudesse gastar at o ltimo centavo antes de morrer, poderia evitar que o dinheiro magoasse algum. Parece loucura, mas talvez ela estivesse certa. Como soube de tudo isso? perguntei. Meu pai encontrou os dirios dela. Li o mximo que pude suportar. Era uma coisa muito deprimente. Sabia que o ltimo marido roubou um milho de dlares dela e fugiu para a Venezuela? Depois disso, em quem voc confiaria? Eu provavelmente tambm ia deixar todo o meu dinheiro para um bando de gatos.

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E ento, o que acha, Betty? Cecelia Varney tem o que precisamos? Betty examinou os vestidos de uma das araras. So meio ultrapassados e todos tm tamanho 38. Vou ter que fazer umas alteraes, mas acho que posso pensar em alguma coisa. Mas no vai ficar bonito. Ela pegou um vestido cintilante de contas pretas que parecia menor do que os outros. Ela devia ser pouco mais do que uma adolescente quando comprou este. Acho que sei quem vai usar isto. Enquanto Kaspar e Betty saqueavam as araras de roupa, Oona e eu fomos na ponta dos ps at a cmara da mmia e embrulhamos o corpo num lenol. Com cuidado, sem entortar nem esbarra com a Imperatriz, levamos de volta ao quarto de Cecelia Varney. Estvamos do lado de fora do cmodo oculto quando vozes abafadas chegaram a nossos ouvidos. Eu no entendo, Betty. A voz de Kaspar no tinha a confiana de sempre. Pensei que tivssemos um acordo. Se eu vigiasse a manso, voc jantaria comigo. Betty suspirou. Sim, o acordo era esse. Mas um acordo no vale nada se uma pessoa no est pensando direito quando concorda com ele. Por que voc no estava pensando direito? No estou falando de mim. Voc estava sob influncia quando me fez o convite. Kaspar ficou indignado. Sob influncia? Pode me chamar de criminoso, se quiser, mas no bebo e nem tomo drogas. Posso ter comido salsichas Viena demais naquela manh, mas eu estava raciocinando com muita clareza. No. No, no estava. Veja s, uma amiga nossa fez um perfume... Uma poo do amor. Ela derramou em mim um dia antes de voc nos ver no Morningside Park. Foi o que o fez ficar a fim de mim. Depois eu me aproveitei de voc. Deixa ver se eu entendi. Voc estava usando esse perfume na noite em que foi ao Morningside Park. De algum modo eu o respirei e me apaixonei de imediato. Depois voc se aproveitou do meu estado infeliz para que eu fizesse seu trabalho sujo. isso meso? Desculpe sussurrou Betty e Kaspar comeou a rir. Shhhh! pediu Betty.

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Tudo bem, tudo bem disse Kaspar, tentando se controlar. que to ridculo. a verdade! Sei que difcil de acreditar, mas DeeDee e nossa amiga Iris so qumicas muito boas. Elas podem fazer qualquer coisa. Ah, no duvido de que elas sejam capazes de preparar uma poo do amor. Mas deixa eu te fazer uma pergunta. Lembra do bilhete que escrevi para voc naquela noite? As palavras no lhe pareceram familiares? Eu sabia de cor. uma passagem de La Bohme. Vi a pera umas cem vezes. Meus pais so figurinistas. Por acaso voc estava na pera para ver La Bohme na noite de 18 de agosto? Talvez. Betty parou para pensar. Sim, deve ter sido no dia 18. Era o fim de semana antes do aniversrio do meu pai. E voc estava de vestido branco e peruca preta cacheada? Sim admitiu ela. Percebi que Kaspar a pegara de surpresa. Voc chorou quando Mimi morreu? Eu sempre choro nessa cena. E estava usando algum perfume naquela noite? No. Como voc... Eu estava sentado do outro lado do corredor. Foi uma semana antes de eu fugir. Achei que voc era a menina mais fascinante que vi na vida. Tentei me apresentar, mas voc desapareceu nos bastidores antes que eu tivesse essa chance. Quando vi voc de novo naquela noite no parque, nem acreditei na minha sorte. mesmo? A defesa encerra a argumentao. Houve um longo silncio. Oona picou para mim e deu um beijo nas costas da mo. Eu tentei abafar minha risada.

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***

Quando passamos com a mmia pela lareira e encontramos no cmodo oculto, encontramos Kaspar e Betty a centmetros um do outro, a cara vermelha feito beterraba. Onde vamos colocar a Imperatriz? perguntei, tentando parecer despreocupada, mas sem conseguir parar de sorrir. Coloque-a deitada nisto. Kaspar abriu um casaco de peles no cho. Vocs duas... Hummm. Ouviram alguma coisa agora h pouco? perguntou Betty, nervosa. Estvamos ocupadas resgatando uma mmia respondeu Oona, equilibrando-se na beira da verdade. Ento esta a Imperatriz Traidora? Kaspar se curvou ao lado da mmia. Posso dar uma espiada? Ela est decente? Sim, ela estava vestida. Eu ri. Quando Kaspar puxou o lenol, ele e Betty se encolheram. Sabe de uma coisa, Oona, se ela ainda tivesse nariz seria meio parecida com voc observou Betty depois de se recuperar do choque. O que ela est vestindo? perguntei. O que eu pensava ser um roupo era na verdade uma longa tira de sede vermelha pintada com palavras douradas. D pra ler, Oona? Isso foi escrito h dois mil anos. Como eu vou saber o que diz? sem dvida uma espcie de mensagem observou Kaspar. A coluna de Oona de repente ficou rgida. Todo mundo de boca fechada! sussurrou ela freneticamente. Algum passava pelo quarto de Cecelia. Eles vieram me pegar! Uma porta se abriu no corredor. Ela no est aqui. Embora a voz fosse fraca, claramente pertencia a Sukh. Descobriram que no estou no quarto. Tenho que ir. No! insisti. No sabemos se Kiki substituiu a droga que vo usar. Voc pode morrer. Isso no importa disse Oona. Se no me encontrarem aqui em cima, eles vo at a ala

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leste. Se vocs no estiverem l, no h como saber o que vo fazer. No vou deixar que uma dzia de pessoas sofra para me salvar. Kiki vai pensar em alguma coisa! sussurrou Betty. No posso assumir esse risco. Fiquem escondidos aqui at que a barra esteja limpa. Talvez eu veja vocs amanh. Mas, o que quer que acontea, obrigada pela ajuda. Vocs so as melhores... as nicas... amigas que tive na vida. Com essa, ela disparou para fora do cmodo oculto. Oona volte aqui! chamou Betty, mas desta vez no houve resposta.

*** O sol j estava nascendo quando Kaspar, Betty e eu voltamos para a ala leste da manso com os braos cheios de roupas finas. As outras Irregulares correram para ns enquanto entrvamos de fininho na sala. As crianas taiwanesas perceberam que Oona no estava ali e comearam a cochichar entre elas. Eu me senti pssima. Nenhuma de ns podia dizer a eles o que aconteceu. Por que demoraram tanto? insistiu Kiki. Estvamos prestes a organizar uma equipe de busca. Eles foram procurar Oona eu disse, mas mal conseguia acreditar. Tivemos de nos esconder. Ela se entregou para nos salvar Betty disse ao grupo, em meio s lgrimas. Eles apareceram quando estvamos l em cima e ela sabia que se no a encontrassem, eles procurariam aqui embaixo. Ah, Oona! Luz gemeu. Parece que apostei mal confessou Kiki. Achei que nossa busca no daria em nada. Desse jeito poderamos convencer Oona a sair da manso esta noite. Achou a droga que vo usar? perguntei a DeeDee. Tubocurarina. DeDee sacudiu a cabea, chocada. uma toxina vegetal da Amrica do Sul. Antigamente os ndios usavam para envenenar a ponta das flechas, e por algum tempo os mdicos a usaram para manter as pessoas imveis durante cirurgias. Mas agora considerada perigosa demais. No h motivos para Lester Liu ter isso. Encontramos na bancada da cozinha. Substitumos por gua da torneira.

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Encontraram na bancada? Tem certeza de que trocaram a tempo? Acho que sim. DeeDee no parecia to confiante como eu esperava. Betty disse Kiki, assumindo o comando da situao temos as roupas para amanh? Elas so meio ultrapassadas e podem no caber direito, mas se a gente se ensopar do perfume, pode passar pela porta da frente. Isso basta. Ananka? A Imperatriz est segura por ora? Est relatei. Luz? Lasquei um cantinho do esquife. Foi s o que pude fazer com as ferramentas que tinha. Mas basta para entrar ar e no acho que algum v perceber. Ento, nada de pnico. O plano est em andamento.

CAPTULO QUINZE

A Imperatriz desperta s sete horas da noite seguinte, as Irregulares estavam prontas para o baile. Betty fez o mximo que pde com o contedo do closet de Cecelia Varney, mas nenhuma de ns estava destinada a entrar para a lista de mais bem-vestidas da noite. O busco encaroado do vestido azul sem ala de DeeDee foi recheado com vrios pares de meias. Luz recusou-se a usar saltos altos e combinou o vestido estilo anos 1950 com suas botas de combate arranhadas. Betty alfinetou um vestido cor-de-rosa minha forma nada adequada. Se um dos alfinetes pipocasse, toda a roupa podia cair no cho. Betty vestiu uma tnica amarelona que Luz recusara e a cor a deixou doentia mas Kaspar no percebeu. S o vestido de contas pretas de Kiki parecia combinar com ela, embora fosse evidentemente grande demais. O restante de ns teria de depender do nosso Fille Fiable para convencer o porteiro de que no ramos internas de um hospcio. Kaspar no iria abertura de gala. Cecelia Varney no possua smoking, e os vestidos dela eram pequenos demais para ele se vestir de drag. Ento, enquanto espervamos que a Imperatriz despertasse, Kaspar levaria os artistas taiwaneses para a casa de Oona. Ele ficou feliz em fazer sua parte, mas insistiu em voltar ao Central Park para procurar seus esquilos.

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Todo mundo sabia que era s uma desculpa para ficar perto do museu, caso Betty precisasse de ajuda. Kiki tentou convenc-lo a ficar em Chinatown, mas ele simplesmente se recusou a ouvir. Pouco antes das sete, Kiki e Luz saram para investigar a manso. s sete e quinze voltaram com a notcia de que todos tinham sado para a abertura de gala. Com Kiki na frente, todos os 17 passaram rapidamente pela escurido da ala leste da manso. Chegamos ao saguo sem nenhum problema e estvamos quase na porta quando ouvimos uma risadinha baixa de cima. Sukh acenava para ns do patamar do segundo andar, mas parecia relutar em nos perseguir. O que est esperando? V para a porta! gritou DeeDee. Vai a algum lugar, princesa? Sergei Molotov surgiu da Sala Stafforshire e apontou o cano da arma diretamente para Kiki. O que est fazendo aqui? perguntou Luz. Ns vimos vocs dois sarem. Levamos o sr. Liu festa de gala. S fica a algumas quadras daqui. No acha que o sr. Liu ia deixar crianas sozinhas em casa, no ? Isso seria muito irresponsvel. E o que vai fazer, Molotov? Atirar na gente? cuspiu Kiki. Pode tentar. Sua arma no tem tanta bala assim. Tem toda razo escarneceu Molotov. S tenho seis balas. Vou lhe dizer como vai ser. Voc vai escolher as cinco amigas que gostaria que eu baleasse. A ltima bala ser reservada para voc. Quem sobrar, pode fazer o que quiser. Molotov sorriu. Ele sabia que no podamos lutar com ele. Voc no tem autorizao para nos machucar observou Kaspar. Nem tenho autorizao para deixar que vocs fujam. um dilema, no ? O que acha de facilitarmos a vida de todos? Voltem para o quarto e no levaro tiro nenhum. Sukh, por favor, mostre s crianas o caminho de seus aposentos. Certamente, sr. Molotov respondeu o mordomo. Ouvi dois passos, um baque pesado e um gemido. Meus olhos dispararam para a escada onde Sukh estava esparramado de costas, a expresso um misto de dor e confuso. Ele se levantou e desceu manco e devagar a escada. S a dez degraus do final, seu corpo grandalho se atirou para a frente. De braos estendidos, ele parecia alar voo. Depois a gravidade reassumiu o controle e o fez se estatelar no cho. Ele quicou trs degraus antes de parar em um monturo imvel ao p da escada. Uma coisa ficou evidente para aqueles de ns que estavam olhando. O mordomo tinha sido empurrado. Mas no havia ningum atrs dele.

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Kiki no se encontrava entre as testemunhas. Enquanto a maioria dos olhos estava fixa no espetculo, os dela continuaram em Sergei Molotov. Com a ateno dele momentaneamente desviada, ela entrou em ao. Um tiro soou e quebrou o vidro. Molotov tateou em busca da arma, que Kiki tinha chutado para dentro da Sala Staffordshire. Kiki, Kaspar e Luz dispararam atrs dele. Antes que chegassem porta, um estrondo tremendo provocou um tremor pelo saguo e balanou o lustre. Depois tudo ficou estranhamente silencioso. Kiki, Kaspar e Luz estavam paralisados na porta. O que aconteceu? perguntou Betty por fim. Hummmm... Kaspar procurou uma maneira de expressar o que vira. Um armrio cheio de estatuetas simplesmente caiu. Ns corremos para a porta. Cacos de vidro e porcelana se espalhavam pelo cho da Sala Staffordshire. Um dos armrios altos, que antes ficava na parede, agora estava de frente para o cho. Dois sapatos italianos cuidadosamente engraxados se projetavam por baixo dele. Os ps dentro dos sapatos se mexiam. Depois do armrio tombado havia uma estatueta que tinha escapado inclume. Era uma menina brincando com um gatinho. Como pde cair sozinho? perguntou DeeDee. No pde respondeu Kiki.

*** Uma faixa larga de tapete vinho se estendia como um rio de sangue da beira da Quinta Avenida at a entrada do Metropolitan Museum of Art. Limusines, Bentleys e Rolls-Royces esperavam em fila para expelir seus fabulosos passageiros no meio-fio. Apesar da neve que se empilhava na sarjeta e da brisa gelada que vergastava as rvores, mal se via um casaco. As celebridades e socialites faziam poses afetadas para a multido de paparazzi que se espremia na beira do tapete. De vez em quando, os flashes paravam para dar passagem a uma senhora de costas rgidas ou um nerd de culos. Embora seus rostos fossem desconhecidos dos leitores de tabloides nova-iorquinos, estes eram os convidados mais importantes da abertura de gala pessoas to incrivelmente ricas que no precisavam mandar beijos para as cmeras. As Irregulares observavam a ao do outro lado da rua enquanto os dentes de Luz batiam como castanholas e minha pele adquiria um tom alarmante de roxo. Nossa caa da meia-noite ao lixo na manso de Lester Liu podia ter reproduzido vestidos de baile e venenos mas ningum pensou em pegar casacos. Todo mundo pronto? Plida como uma escultura de gelo que ganhou vida, Kiki parecia perfeitamente vontade no frio. Incapaz de falar, ns assentimos rigidamente e Kiki nos

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entregou o vidro de Fille Fiable. No economizem. Passar pela porta ser a parte mais difcil. Fedendo a suor, as Irregulares se desviaram do tapete vermelho e correram direto para a entrada do museu. Um segurana musculoso com um terno preto e apertado cutucou o companheiro e comeou a rir enquanto subamos a escada. Os dois homens avanaram, usando sua massa formidvel para bloquear nosso caminho. Kiki assumiu a liderana. Mesmo de saltos, sua cabea no chegava altura do peito dos seguranas. Eles olharam de cima e com deboche a garota minscula. Como a maioria dos porteiros de Nova York, eles viviam pela oportunidade de impedir que a plebe como ns chegasse perto de seus chefes ricos e bonitos. Convites ladrou um deles. No precisamos de convite disse Kiki com confiana. Somos convidadas pessoais de Lester Liu. A risada do homem foi interrompida quando nosso Fille Fiable finalmente chegou a suas narinas. Mas que fedor horrvel esse? perguntou um segurana, cheirando o ar. Acho que so vocs dois. Kiki tapou o nariz. Esqueceram o desodorante hoje de manh, cavalheiros? Betty riu enquanto os dois seguranas deram farejadas sutis nas axilas. Terrvel, hein? disse Kiki. A maioria dos macacos tem um cheiro melhor. Mas receio no ter tempo para lhes dar uma aula de higiene pessoal. Lester Liu espera por ns. Um dos seguranas sacou um walkie-talkie. Vou verificar com o sr. Hunt. Eu no incomodaria o diretor aconselhou Kiki. E se ele decidir nos receber pessoalmente? Uma fungada e vocs perdem o emprego. Ela tem razo, Lenny disse o outro segurana em voz baixa. Talvez a gente deva deixar que entrem. Acho que isto o melhor para todos concordou Kiki. Por favor, no contem nada pediu o primeiro segurana enquanto abria a porta do museu para nos deixar entrar. Preciso desse emprego para pagar os implantes de panturrilha. Se no, nunca vou poder usar um short.

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No se preocupe disse Kiki. Jamais penso em me interpor entre um homem e seus shorts. Dentro do Grande Salo do Museu, encontramos os ricos, famosos e fabulosamente elegantes de Nova York vagando por entre macieiras silvestres pingando milhares de brotos vermelhos. Projetada nas paredes do museu, uma imagem de um drago Fu-Tsang vesgo cercava os convidados como um predador escolhendo pacientemente uma vtima no rebanho. Hihihihihi. Atrs de ns, duas meninas cochichavam. Elas no se esforavam para esconder o assunto de sua conversa. Eu as reconheci de pronto. Eram famosas por interpretar personagens inocentes e doces no cinema e tinham uma vida devassa fora das telas. Que foi? perguntou Luz. Acharam alguma coisa engraada? A loura riu de novo. Pelo menos minha amiga no est vestida de vagabunda contra-atacou Kiki. Se eu fosse voc, guardaria essa roupa no armrio. Pelo rumo que sua carreira est tomando, tenho a impresso de que vai us-la em breve. O sorriso das meninas murchou. O que voc , uma espcie de an albina? rosnou a morena antes de se virar para a amiga. Por que estamos perdendo tempo com essas aberraes? Vamos para a festa. Enquanto elas passavam esbarrando por ns com os narizes empinados. Luz casualmente colocou uma bota de combate pesada na cauda do vestido de lantejoula da morena. Um rasgo alto pde ser ouvido por cima da tagarelice no salo. A morena guinchou quando sentiu uma brisa fria em seu traseiro exposto. Ela cerrou os punhos e partiu para Luz. S pode estar brincando! Luz riu. Pode vir, maninha. Kiki pegou o brao fino da morena e a obrigou a inalar um pouco do Fille Fiable. Voc devia ir para casa antes que acontea alguma coisa muito desagradvel ela aconselhou. E da prxima vez que for a uma festa, no se esquea de colocar a calcinha. Essa foi engraada eu disse enquanto a morena corria para a porta e a amiga olhava chocada. Vamos desmascarar outra celebridade. Que tal aquele atorzinho espalhafatoso que sempre fica se gabando de sua vida amorosa revoltante? Ele est bem ali, incomodando uma pobre mulher no bar. No estamos aqui para nos divertir lembrou-me Kiki. Chega de briguinhas por esta noite. Precisamos encontrar Oona o mais rpido possvel.

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*** Um tapete verde-jade felpudo flanqueado por macieiras silvestres brancas levavam escadaria do Grande Salo. Os convidados em grupos de dois ou trs e comeavam a seguir para a exposio da Imperatriz. As Irregulares tentaram ao mximo se misturar na multido, mas cabeas ainda se viraram para nossas roupas incomuns e vrias pessoas nos cheiravam com um nojo patente. Estvamos prestes a passar para o toalete feminino do segundo andar quando surgiu uma idosa com um vestido discreto. Enfiei-me por trs de uma macieira e descobri que me dava pouca cobertura. A diretora Wickham semicerrou os olhos para mim atravs dos galhos. Eu me preparava freneticamente para uma explicao quando ela se virou e desceu o tapete em direo exposio. U no fazia ideia se ela me vira e rezei para que pudesse evit-la pelo resto da noite. Caso contrrio, salvar Oona custaria minha liberdade. Alcancei as Irregulares quando elas avanavam pela exposio. Drages imperiais flutuavam nas paredes enquanto os convidados se misturavam e se admiravam dos tesouros da Imperatriz. Tudo isso por uma traidora ouvi uma mulher dizer e meu corpo virou gelo. Pelo que eu sabia, Lester Liu pensava o mesmo de Oona. Aqueles egpcios sabiam mesmo despachar com estilo uma garota observou um homem a seu companheiro enquanto eles passavam por mim para olhar mais de perto uma rplica do palcio imperial. Walter, voc um cretino sussurrou o amigo. Esta coisa no egpcia; japonesa. Na verdade, tudo chins informou-lhes Betty educadamente. Viu o vestido dela? riu o primeiro homem. Ele nem esperou que Betty se afastasse. Se tem uma coisa que cabe num museu... No DeeDee me alertou quando viu a fria na minha cara.

***

Depois da galeria que exibia o reino em miniatura da Imperatriz, entramos na sala com o exrcito de serviais de argila. Pela primeira vez percebi que cada rosto era nico, como se as esttuas tivessem sido modeladas com base em pessoas reais.

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Interessante murmurou Kiki com o nariz quase apertado no vidro. A estatueta da Cidade das Sombras... Aquela que Yu encontrou no barco. Deve ter sido de um dos criados da Imperatriz. No pode ser cochichei. Lester Liu disse que o contedo da tumba foi trazido a Nova York na dcada de 1940. H alguns problemas com sua anlise. Para comear, Lester Liu disse... Quer dizer que a Imperatriz no era um dos tesouros de Cecelia Varney? No. Ela deve ter vindo no barco com Yu e Siu Fah. Tudo aqui foi contrabandeado da China este ano. Hora de andar Luz nos alertou assim que o diretor do museu entrou na sala com Lester Liu. Entramos cada vez mais fundo na tumba da Imperatriz, passando pelo guarda-roupa de seda bordada que ela levou para a outra e por quarto caixes conectados feitos de pedra e laca, que antigamente portavam sua mmia. Por fim entramos numa sala cavernosa com dezenas de mesas de jantar espalhadas. Havia uma plataforma e um microfone na ponta. As pessoas comeavam a se reunir para o jantar e a maioria parecia muito mais fascinada com os arranjos dos lugares do que com o esquife de vidro no meio da sala. S trs pessoas examinavam a mmia envolta em jade. Uma era Iris McLeod, num vestido roxo de franjas que a deixava parecida com uma uva gigantesca. Quando nos aproximamos da Imperatriz, o cec dominou tudo. Viu isso? Um homem que estava parado perto de Iris se afastou do caixo. Viu o qu, George? A mulher ao lado dele parecia irritada. A mmia se mexeu! A mulher olhou em volta para ver quem o ouvira. Chega de vinho para voc! respondeu ela num sussurro enfurecido. Lembra do que aconteceu na ltima noite de gala? Aquela esttua que voc decidiu levar para dar uma volta era inestimvel. Estou surpresa que tenham permitido que entrssemos desta vez. Eu sei o que vi, Jocelyn. Aquela mmia se mexeu! Voc viu? O homem perguntou a Iris. Antes que ela pudesse responder, a mulher pegou o brao dele e o arrastou para longe da Imperatriz. Voc assustou aquela garotinha! ela o repreendeu. A pobrezinha vai ter pesadelos por

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meses! Acho que est exagerando, querida. Ela me parece bem madura. Alis, o que ela est fazendo aqui? continuou a mulher. Chegamos a um ponto em que no se pode ir a lugar nenhuma nesta cidade sem ser incomodada por crianas de roupas esquisitas. Iris! sussurrou DeeDee, dando um tapinha no ombro da menina. A esto vocs! Iris parecia superfeliz em nos ver. Onde que estiveram? Tem cartazes de desaparecida com a foto de Ananka em todo o Greenwich Village e quando parei na casa de Oona, aquele mordomo estranho no me deixou v-la. Achei que tinha acontecido alguma coisa muito ruim. Decidi que se no achasse vocs aqui, ia ligar para a polcia quando chegasse em casa. Ficamos amarradas por um tempinho. Vou contar tudo mais tarde. Como conseguiu entrar? perguntei. Meus pais so consultores do museu. Eles sempre recebem convites para essas coisas. Ela tombou a cabea para o casal de aparncia acadmica sentado a uma mesa perto da entrada. Eu os convenci a me trazer desta vez. Pelo cheiro, parece que voc teve que usar um vidro inteiro de Fille Fiable disse Kiki. A metade. A outra metade est escondida na minha coxa. Alis, cad Oona? Tenho que agradecer a ela. Agradecer pelo qu? perguntou luz. H alguns dias, algum me mandou trs jalecos de laboratrio e um kit imenso de qumica. Localizei a loja de onde vieram e usei meu perfume para conseguir que o dono me dissesse quem comprou. Por acaso foi Oona. Ela deve ter gastado uma fortuna. E a, onde ela est? Os olhos de Kiki baixaram para a mmia e depois voltaram a Iris. No! Iris arfou. Ela est bem? Vamos saber daqui a alguns minutos disse-lhe Kiki. H alguma coisa que eu possa fazer? S curta o espetculo eu disse. Temos tudo sobre controle.

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Tem certeza? Iris suspirou de decepo. Botei esse vestido idiota s para o caso de vocs precisarem de mim. Sabe de uma coisa, senhoras, no faria mal ter um plano B Kiki aquiesceu. Fique de olho em mim, Iris. Se alguma coisa der errado, vou lhe fazer um sinal. Corra at o parque e procure por Kaspar... um cara alto de cabelo ruivo. Ele vai saber o que fazer. timo! Iris falou alegremente. Prometo que no vou deixar vocs na mo.

***

Quando a maioria dos convidados finalmente se sentou, o diretor do museu subiu plataforma. As cinco Irregulares estavam estacionadas nos cantos da sala, longe da luz das luminrias que brilhavam no meio de cada mesa. Enfiei-me no canto mais distante da diretora Wickham, que jantava com a artista que eu vira na foto na parede de sua sala. Boa noite. O sr. Hunt olhou a multido de gente bonita. Bem-vindos abertura de A Imperatriz Desperta. Vocs foram os primeiros a ver parte dos tesouros chineses mais extraordinrios j reunidos no hemisfrio ocidental. para mim um grande prazer apresentar o homem cuja generosidade sem paralelo possibilitou esta exposio. Senhoras e senhores, eu lhes apresento o sr. Lester Liu. Aplausos estrondosos encheram a sala enquanto Lester Liu subiu ao palco. Era a deixa de Oona, mas nada aconteceu. O corpo sob a mortalha de jade da mmia no se mexeu. medida que minha expectativa se transformava em pavor, tentei sinalizar para Kiki e vi sua cabea voltada para Iris. Ela assentiu uma vez e Iris pediu licena da mesa e foi para a porta. Tive de apreciar Iris agindo. Mesmo de longe, sua linguagem corporal gritava emergncia de banheiro. A voz de Lester Liu ainda estava spera e rouca, mas ele ficou radiante com a admirao a multido. Obrigado, sr. Hunt. No sou um homem de muitas palavras, mas estou feliz em oferecer a Imperatriz Traidora cidade que tanto me proporcionou em todos esses anos. Agora que me aposentei, pretendo dedicar meus dias a dar mais presentes deste tipo. Ajudando-me em meus empreendimentos filantrpicos estar minha amada filha nica. Ela passou os ltimos cinco anos numa escola da Sua, mas concordou gentilmente em voltar a Nova York para ajudar o pai. Gostaria de aproveitar a oportunidade para lhes apresentar a srta. Lillian Liu. Uma menina deslumbrante de vestido preto se juntou a Lester Liu na plataforma. No podia

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ter mais de 15 anos e, de onde eu estava, sua semelhana com Oona era um mistrio. Sem pensar, avancei para olhar melhor. Ao fazer isso, senti vrios alfinetes se soltando e segurei o alto do vestido antes que ele escorregasse no cho. Hihihihi. Olhei por sobre o ombro e vi a atriz loura apontando para mim de uma mesa prxima. Voltei a me enfiar nas sombras, mas no antes de os olhos de Lester Liu dispararem na minha direo. Muito obrigado ele resmungou ao microfone. Espero que desfrutem das festividades. Enquanto os convidados batiam palmas, Lester Liu conduziu a menina que ele chamava de Lillian a uma sada e sinalizou para um segurana. Percorrendo a sala com os olhos, ele identificou cada uma das Irregulares. O segurana sacou o walkie-talkie e logo cinco homens uniformizados e parrudos estavam cautelosamente costurando pelas mesas e vindo para cada uma de ns. O cheiro de Fille Fiable ficava cada vez mais fraco e eu tinha esperanas de que ainda houvesse perfume suficiente para me salvar. Procurei por uma rota de fuga que eu deveria ter identificado antes. Mas as sadas estavam bloqueadas pela segurana. Poderia me acompanhar, senhorita? No era uma pergunta. O segurana me pegou pelo brao e seus dedos carnudos cravaram-se no meu corpo. Comecei a me debater. Se as Irregulares fossem expulsas da festa, no sobraria ningum para salvar Oona. Um grito apavorante soou pela sala e senti a mo do segurana se afrouxar. Quando vrios outros gritos se juntaram ao coro, consegui me soltar. De incio, no sabia o que estava acontecendo. Voava comida, cristal era espatifado e um velho caiu desmaiado. Eu estava comeando a me perguntar se o museu tinha um poltergeist s dele quando um esquilo gigante saltou na mesa na minha frente. Arrancou um topete do couro cabeludo de um astro de cinema velho e chutou uma garrafa de vinho tinto no colo da celebridade loura. Em outros lugares, os dois amigos do esquilo estavam alegremente trabalhando pela sala. O segurana que tinha aparecido para em acompanhar at a sada do prdio puxou a toalha de uma mesa e tentou montar uma rede para esquilos. Localizei Kiki no meio de toda a excitao com uma cadeira no alto da cabea. Com um movimento rpido, ela a desceu no esquife. Choveu vidro pela figura coberta de jade que ele abrigava. Por um momento, o pandemnio parou e o tempo pareceu se imobilizar. Depois as pessoas comearam a correr para as sadas e as descobriram bloqueadas por fora. Iris e Kaspar tinham fechado a sala. Ningum ia sair at que o tumulto parasse. O que ela est fazendo! gritou algum enquanto Kiki rasgava a mortalha do corpo de Oona, expondo uma figura magra embrulhada em tecido listrado de azul. O silncio na sala aumentava. At as celebridades mais idiotas na festa de gala sabiam que mmias chinesas antigas no vinham embrulhadas em lenis do sculo XX. Obrigada disse Oona quando Kiki retirou a mordaa que tinha sido enfiada em sua boca.

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Eu bem que podia beber uma gua. No deixe ele sair! gritei, apontando para Lester Liu que se esgueirava para uma sada. E cuidado com a bengala dele! O diretor do museu, uma atriz da Broadway e o CEO de uma empresa de informtica detiveram o pai de Oona na porta. A socialite Gwendolyn Gluck apareceu furtiamente atrs de Lester Liu e pegou sua bengala assim que ele tentou retirar a adaga oculta. Depois que sua fuga foi frustrada, abri caminho pela multido at Kiki e a encontrei mexendo nas amarras de Oona. Parece que a menina que est amarrada no fundo do caixo observou um espectador. Toda a sala tinha se reunido para testemunhar a comoo. Este mesmo o evento da temporada! exclamou algum. Passe uma faca menina plida exigiu algum. Kiki libertou Oona com uma faca de carne. Por baixo das tiras de tecido, Oona estava descala e usava uma camisola branca e sem mangas. Sua pele estava coberta de verges vermelhos, de ficar amarrada. Ela pegou uma garrafa de gua em uma mesa e a emborcou. Depois a multido se separou enquanto Oona ia ao palco para falar plateia. Acho que ela a menina que faz minhas unhas cochichou uma mulher. O que ela vai dizer? Ela no fala ingls nenhum. Eu no podia sentir um orgulho maior ao ver Oona tomar o microfone. A mesma menina que antigamente nunca teria sado de casa sem seus diamantes e bolsas de grife estava diante da multido mais elegante de Nova York usando s uma camisola. Ol a todos. Estou muito cansada, ento serei breve. Meu nome Oona e Lester Liu meu pai. H quatorze anos, ele me abandonou porque eu no era menino e esta noite ele tentou me matar porque eu sei a verdade. Tudo o que viram nesta exposio foi ilegalmente contrabandeado da China no incio deste ano. Como veem, isso que meu pai faz. Ele contrabandeia artefatos, gente... At contrabandeia espcies em risco de extino. "Lester Liu no um filantropo. Ele s ofereceu estes objetos ao museu por um motivo. Precisava ter acesso s galerias a fim de roubar cinco pinturas inestimveis, que ele prometeu a um gngster russo pervertido. As telas foram cortadas de suas molduras e levadas para fora do prdio enquanto se preparava a exposio da Imperatriz. Foram substitudas por falsificaes criadas por 12 jovens artistas que ele raptou de seus lares em Taiwan. Ele conseguiu seus nomes com dois psiclogos de Nova York e um especialista asitico em crianas superdotadas. As obras de arte originais esto escondidas no apartamento daquele homem. Todos os olhos se concentraram no dr. Jennings, o curador assistente que conheci durante minha ltima visita ao museu. O homem com cara de passarinho de imediato caiu em prantos.

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Agora continuou Oona. Imagino que a polcia tenha sido chamada. Estou disposta a fazer quaisquer perguntas que eles queiram fazer. Assim que o discurso de Oona terminou, celulares foram sacados das bolsas e bolsos e o flash de cmeras iluminou a sala. Pelo canto do olho, vi Kiki indo de fininho para a sada. Eu a alcancei assim que ela bateu na porta. Eu vou com voc disse a ela. Ainda no estou preparada para ir para casa. Ei, Iris, pode abrir chamou Kiki pela porta. Correu tudo bem? O vestido roxo de Iris estava rasgado e coberto de manchas de grama. Obrigada eu disse. Voc est ficando tima em salvar nossa pele. Algum tem que fazer isso. Iris estava radiante. Escutem, eu no posso estar aqui quando a polcia chegar disse-lhe Kiki. Diga a Kaspar e s outras meninas para nos encontrarem no Fat Frankie's s nove horas. Kiki e eu estvamos na metade do tapete verde-jade quando algum me chamou. Ah, srta. Fishbein. Senti meu corao parar. No me diga que vai sair sem falar comigo. Oi, diretora Wickham murmurei enquanto me virava. A diretora se aproximou de Kiki e estendeu a mo. Srta. Strike. um prazer v-la novamente. Parece que voc era mesmo perigosa, afinal. A senhora se lembra. Kiki estava impressionada. Nunca me esqueo de uma aluna disse a diretora Wickham. Em particular uma aluna com ambies to incomuns. Agora, Ananka, imagino que o incidente desta noite tenha alguma coisa a ver com seu desaparecimento ontem pela manh, pois no? No consegui pensar em nada para dizer, ento assenti. Aquela menina no palco amiga sua, no ? Eu assenti de novo. Bem, ento, uma vez que voc s ajudou a frustrar um importante roubo de obras de arte, acho que podemos perdoar sua ausncia da escola. Verei voc na segunda de manh cedo. O sr. Dedly est ansioso para discutir sua descoberta. Mas por ora sugiro que corra para casa.

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Seus pais colocaram metade do departamento de polcia procurando por voc em Manhattan. No posso ir para casa, diretora Wickham. Se eu for, estaria no prximo nibus para a Virgnia Ocidental. No posso me arriscar a ser mandada para o internato. Ah. A diretora Wickham pensou por um momento. Receio que tambm no possa me arriscar a perder voc. Entenda, contei a muitas pessoas sobre a sala oculta embaixo da sinagoga Bialystoker. Odiaria que elas pensassem que eu finalmente estou ficando senil. O que diria se eu fosse sua casa amanh tarde e explicasse umas coisinhas se eu fosse sua casa amanh tarde e explicasse umas coisinhas a seus pais? Meu corao disparava. No suportei olhar para Kiki. Tudo bem engoli em seco. Excelente! Verei voc amanh ao meio-dia. E bom trabalho esta noite, Ananka. Srta. Strike, se um dia quiser voltar Atalanta, eu ficaria feliz em lhe dar uma bolsa. Um grupo de policiais passou correndo por ns, e Kiki e eu corremos para a sada do museu. Eu no disse nada at que estvamos na escadaria da frente. Eu posso explicar... comecei a dizer. Poupe sua saliva rebateu Kiki. Vamos discutir isso em grupo. COMO PENETRAR EM UMA FESTA Uma boa detetive nunca precisa de convite. No deixe que uma corda de veludo a impea de desbaratar um crime ou conseguir pistas. Quer voc esteja seguindo um suspeito a um bat mitzvah ou a uma festa do Oscar, h incontveis maneiras de passar pela porta. Faa o dever de casa Quem foi convidado? H algum na lista que no vai comparecer? A imprensa pode aparecer? Serviro comida? Quanto mais voc souber, mais fcil ser escolher um curso de ao. Confiana, confiana, confiana No so s os ces que sentem o cheiro do medo. Qualquer bom porteiro pode detectar o nervosismo e a ansiedade a uma quadra de distncia. Se quiser entrar, voc tem que acreditar que ali o seu lugar. E sempre tenha uma boa histria preparada muito antes de aparecer. Faa disto um desafio

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A maioria dos penetras de sucesso faz isso por todos os motivos errados. Quer sejam alpinistas sociais ou persigam estrelas, eles tendem a levar tudo muito a srio. Lembre-se de que o mundo no vai acabar se voc no conseguir entrar voc vai conseguir o que quer de uma maneira ou de outra. Quanto menos voc se importar, maiores so suas chances. Use uma fantasia Por que se arriscar a ser parada na corda de veludo se voc pode entrar tranquilamente pela porta dos fundos? Um uniforme de garonete, avental de cozinheira, roupa de faxineira, kit de encanador ou distintivo de bombeiro a colocaro para dentro da maioria das entradas de servio. Certifique-se de levar uma muda de roupa, ou voc poder terminar servindo hors d'oeuvres ou enfiando-se em privadas a noite toda. Adote uma comitiva Este truque consagrado requer alguma astcia. Espere num lugar discreto at que um grande grupo de pessoas se aproxime da porta. Depois simplesmente se una turba. improvvel que o porteiro interrogue cada pessoa em particular se houver algum importante na frente do grupo. Mas cuide para dar a impresso de que pertence a seus novos amigos. Se voc estiver vestida da cabea aos ps de J. Crew, provavelmente vai se destacar numa multido de lolitas ou motoqueiras. Tire proveito de sua idade Infelizmente, isto s funciona se voc tiver menos de 15 anos e a festa no for s para adultos. Provoque uma ou duas lgrimas e diga ao porteiro que est procurando seus pais, sua carteira ou um dos brincos de prola de sua me. Se voc for acompanhada para dentro, simplesmente escape de seu companheiro. provvel que ele no v perder tempo procurando uma criana inocente. Pea para ir ao banheiro Este ardil funciona melhor nas festas maiores e mais elegantes. Antes da festa, vista sua melhor roupa, mas use sua capacidade de disfarce para parecer doente. Corra para a entrada quando o porteiro estiver ocupado (mas no sobrecarregado) e pergunte a ele onde o banheiro. Se seu pedido parecer urgente no exagere voc ser conduzida para dentro. Ningum quer vmito no tapete vermelho. No tome ch de cadeira Depois que entrar, misture-se. menos provvel que voc seja expulsa se fizer novos amigos.

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CAPTULO DEZESSEIS

Segredos revelados As Irregulares estavam espremidas numa cabine do Fat Frankie's. Iris tinha escapulido dos pais em toda a confuso, alimentava com fritas trs esquilos grande escondidos embaixo da mesa enquanto Kaspar e Betty namoravam distrados. Uma torre de pratos vazios era prova da fome feroz que tomara o grupo quando chegamos ao restaurante. Kiki e eu tomamos caf enquanto as outras encheram a boca de uma grama de delcias gordurosas. Luz tinha devorado sozinha dois churrascos gregos, um hambrguer e um sundae com calda. Eu no comia havia mais de 36 horas, mas as pontadas de fome que devia estar sentindo tinham murchado por causo do medo. Enquanto espervamos que Oona terminasse com a nata de Nova York, as outras conversavam, principalmente sobre a menina misteriosa que fora apresentada como filha de Lester Liu. Luz insistia que era gmea de Oona. Betty no tinha certeza. DeeDee no acreditava que houvesse algum parentesco. Quando pediram sua opinio, Kiki deu de ombros e se recusou a se unir ao debate. As apostas estavam sendo feitas quando Oona entrou no Fat Frankie's. Luz sutilmente enfiou seu dinheiro no bolso e puxou outra cadeira para a mesa. Talvez graas a nossos trajes ridculos, nenhuma de ns tinha considerado o que Oona pudesse vestir depois da festa. Ela chegou exibindo um poncho de chuva de plstico da polcia por cima da camisola da algodo, e os ps sobravam dentro de um par de tnis All Star grandes demais. De algum modo ela fazia a roupa parece chique. E apesar do fardo de arrepios e fibras sintticas, ela parecia mais feliz do que eu j vira. Oi, baixinha disse ela, sentando-se ao lado de Iris. Vestido bonito. Quem pensaria que eu seria salva por um monte de esquilos e uma ameixa falante? Iris retribuiu com um sorriso. Bem-vinda, Wong. Vejo que seu namoro com a morte no melhorou muito sua personalidade. No sabia? Eu sou irremedivel. Oona riu. Sugiro que se acostume com isso. Como foi tudo com a polcia? perguntou Luz. Digamos apenas que Lester Liu no incomodar mais nenhuma de ns por um bom tempo. A polcia est na manso agora. Junto com sequestro, tentativa de assassinado, roubo de obras de arte e contrabando, parece que eles pretendem acus-lo de comer animais em risco de

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extino e manter um cadver na asa. Acho que ilegal em Nova York... Quem diria? E eles encontraram Molotov e Sukh... Vocs realmente deram um show com aqueles dois. Eles esto mortos? sussurrou Betty. No, mas talvez preferissem estar. Ouvi os paramdicos dizerem que Molotov ficar engessado da cabea aos ps por meses. Precisamos ir ao hospital e passar pimenta no nariz dele. E a outra menina? perguntei. Descobriu quem ela ? Lillian Liu? Ela foi embora h muito tempo disse Oona. E Lester no est falando. Nunca tive a oportunidade de v-la. Ela era mais bonita do que eu? Brincadeirinha. srio, como a garota? Hmmmm disse Luz, nervosa. Sabe de uma coisa, gozado. Ela igualzinha a voc. Oona recebeu a informao sem se deixar perturbar. Acho que tinha de ser muito parecida, para o plano de meu pai dar certo. Eu me pergunto onde ele achou um espcime to extraordinrio de beleza feminina. No, srio, Oona. Ela idntica a voc insistiu Luz. Tem certeza de que voc filha nica de Lester Liu? Luz precisa de culos intrometeu-se DeeDee. No achei que fosse to parecida assim. Mas o que deu errado com o plano? Por que eles decidiram amarrar voc? Acho que foi s falta de sorte. Sukh me deu uma injeo e, como no senti nada, deduzi que vocs tinham trocado a droga. Tentei ficar imvel, mas muito mais difcil do que vocs pensam. Justo quando eles estavam me colocando no esquife, deu comicho no meu nariz e Molotov me pegou no meio de uma coada. Acho que eles no tiveram tempo para experimentar outra droga, ento s me amarraram no fundo e me embrulharam. Eu tive sorte por vocs todas terem ido festa. Se no estivessem l, eu podia ter ficado muito entediada dentro daquele caixo. Pode brincar agora, mas no devia ter arriscado sua vida disse-lhe Kaspar. Se alguma coisa desse errado, ns no nos perdoaramos. Mas obrigado por nos proteger. Oona franziu a testa. No precisa me agradecer. Eu devo isso a essas meninas. Dei um trabalho para elas confiarem em mim e elas ainda apareceram para salvar o dia. Ela se virou para ns. Eu

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devia ter contado a vocs sobre Lester Liu h anos. Desculpe se coloquei vocs em perigo. Ns que pedimos desculpar por duvidar de sua lealdade disse-lhe DeeDee. A gente devia ter mais confiana em voc. Ento sugiro que todas ns paremos de pedir desculpas. Tudo ficou bem no final, no foi? Oona sorriu. Estou louca pra ter um pouco de paz e sossego. Betty suspirou. E dormir um pouco acrescentou Luz. No esperem nada de imediato Kiki enfim falou e as Irregulares ficaram em silncio. Ananka tem uma confisso a fazer. Todos os olhos se voltaram para mim. Foi a surpresa nelas que me deixou doente. Ningum esperava que eu quebrasse alguma regra. Quando me encrenquei na escola, minha diretora meu deu um trabalho como castigo. Eu escrevi sobre a Ferrovia Subterrnea. No quer ser mais especfica? Kiki me incitou. Respirei fundo e deixei que as palavras sassem no bafo. Escrevi sobre a estao da Ferrovia Subterrnea embaixo da sinagoga Bialystoker. Aquela que Kiki e eu descobrimos na Cidade das Sombras. Voc fez o qu? Luz ficou de p num salto e um prato se quebrou no cho, espalhando ketchup numa cadeira. Ah, Ananka! Betty estava apavorada. Por qu? Do que ela est falando? cochichou Kaspar para Iris. O que a Cidade das Sombras? No posso te contar sussurrou Iris. Acho que pensei que a estao no devia ser segredo eu disse a Betty. Mas nunca pensei que a diretora levaria isso a srio. Pensei que ela ia rir disso. No sou exatamente uma aluna estelar na Atalanta. Mas por acaso a diretora acreditou em cada palavra daquilo. E ela contou a outras pessoas acrescentou Kiki. Ananka colocou a Cidade das Sombras em risco de ser descoberta. Precisamos decidir o que fazer. Precisamos decidir esta noite.

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Quer dizer decidir como evitar que as pessoas entrem nos tneis? perguntou Iris. Sim. E decidir se Ananka deve continuar como membro das Irregulares. Olhei a mesa, incapaz de fitar os olhos dos outros. O silncio aturdido era aflitivo. Por fim, DeeDee pigarreou: Ananka, no sei por que voc achou que a diretora no acreditaria. Isso foi idiotice, se no se importa que eu diga. Mas estou curiosa... Por que voc acha que a sala debaixo da sinagoga Bialystoker no deve continuar em segredo? Bom... A verdade era que eu no tinha pensado muito bem em meus atos. S segui meus instintos. Acho que andei pensando em segredos e como difcil saber qual deles guardar. Sem querer ofender, Oona, mas seu segredo acabou causando muitos problemas. E depois fiz coisas ainda piores, abrindo a boca e deixando escapar um segredo que Kiki me pediu para guardar. Mas h uma coisa que eu tenho certeza. No acho que um segredo deva ser guardado, se sua revelao tornar o mundo melhor. Quem construiu aquela sala com as dez caminhas arriscou a prpria vida para ajudar os outros a escapar da escravido. E as pessoas que passaram por isso foram corajosas o bastante para fazer o que era necessrio para ganhar a liberdade. A Ferrovia Subterrnea no como a Cidade das Sombras. Guard-la para ns mesmas seria egosmo. Mas entendo que a deciso no cabe a mim. Eu devia ter falado com vocs antes. DeeDee me olhava com uma expresso vaga e cientfica. Eu tinha certeza de que no a havia convencido. Concordo com Ananka disse ela. As pessoas devem saber da estao da Ferrovia Subterrnea. Eu tambm acho disse Betty. A resposta a seu dilema est debaixo do templo Oona citou. Ainda no sei o que significa, mas voto em deixar as pessoas saberem. O que est dizendo? perguntou Luz. Deixa pra l. Concordo com vocs. E tambm acrescento que Ananka no tem sido a nica pessoa a ter segredos por aqui, srta. Strike. Mas o que vamos fazer? Vamos abrir a Cidade das Sombras ao pblico? Acabou tudo? Espere a. Deixe-me pensar por um segundo. DeeDee baixou a cabea e deixou os dedos acompanharem a cicatriz na testa. A sala fica no final de um tnel, n? E se a gente provocar uma exploso e bloquear a passagem? A gente pode dar s pessoas acesso quele depsito

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com todas as ostras em conserva. S vamos dar a impresso de que o tnel nunca foi to longe. Ningum ia saber a diferena. Gostei! disse Luz. No tenho uma boa exploso faz tempo. Parece uma soluo razovel admitiu Kiki. Ento acho que todas concordamos. Ananka fica e a Ferrovia Subterrnea vem a pblico. Alguma pergunta? Kaspar levantou a mo. Eu tenho uma. Vocs esto falando de alguma espcie de cidade subterrnea? Toda a mesa uivou de rir.

***

As Irregulres votaram por unanimidade em deixar Kaspar saber de nosso segredo. Kiki at prometeu a ele um giro pela Cidade das Sombras. Com uma condio. Como Luz observou, tem havido alguns segredos vagando por aqui. Acho que est na hora de todos ns colocarmos as cartas na mesa. Ento, se algum est guardando alguma informao, agora a hora de contar. Vou comear. Desculpe por no contar a vocs que a doena de Verushka era grave. Minhas intenes eram boas, mas todas mereciam saber. Tambm gostaria de recomendar que s usemos o Fille Fiable nas emergncias mais terrveis... E que a gente prometa nunca usar uma na outra. Todo mundo concorda? Concordo! gritou a mesa. Muito bem, Kaspar, sua vez. Bem... Kaspar olhou nervoso para Betty. Isso mais difcil do que eu pensava. Meu nome no Kaspar, Phineas Parker. Eu fugi de casa h alguns meses. Meus pais so... Bom, difcil descrever os dois. Eu sei disse Betty. Eu os conheci. Fomos procur-los depois que voc desapareceu. Vocs foram? A cara de Kaspar corou de constrangimento. O que quer que eles tenham dito, eu peo desculpas. Eles podem ser bem cruis. No precisa se desculpar Betty o tranquilizou. No achamos mais que as pessoas so responsveis por seus pais.

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So os psiclogos de que Oona falou na festa de gala... Aqueles que deram a Lester Liu os nomes das crianas taiwanesas? perguntou DeeDee. Kaspar assentiu. Tenho certeza de que vi o pai de Oona no consultrio de meus pais antes de fugir. Duvido que eles pretendessem fazer alguma coisa errada. Eles no so os melhores pais do mundo, mas no acho que sejam criminosos. Agora, se importam se a gente continuar? Estou curioso para saber dos segredos que Betty esconde? Meus segredos? Tudo bem, l vai. Quero que todos sabiam que decidi honrar meu acordo com Kaspar. Vou jantar com ele... Se ele ainda quiser. E o... voc sabe o qu? perguntou Luz. O qu? perguntou Betty, confusa. Eau Irresistible? sussurrou Luz. Minha vez. Oona rapidamente levantou a mo. Ananka e eu por acaso ouvimos uma conversa sobre a primeira vez que Kaspar viu Betty. Aconteceu um ms antes de ela tomar uma chuva de Eau Irresistible. Kaspar e Betty ficaram no mesmo tom de vermelho. Eu no diria que um segredo, mas h uma coisa que eu devia ter contado a vocs antes interrompeu DeeDee. Iris fez mais uns testes em mim. O perfume do amor no funciona. Nunca funcionou. Fiquei a fim de um cara que faz as entregas de uma loja de falafel admitiu Iris. Eu praticamente tomei um banho de Eau Irresistible e ele nem olhou duas vezes para mim. E eu dou gorjetas timas! este o seu segredo? Oona riu. Tenho 11 anos. D um tempo disse Iris. Sabe de uma coisa, um dia voc no vai mais precisar de perfume nenhum disse-lhe Kaspar, e Iris se retorceu de prazer. Luz? incitou Kiki. Alguma coisa que queira contar? Humm, bom, meu nome no Luz Lopez. Amber White. Sou uma dentista prottica de 45 anos de Toledo e nas minhas horas de folga gosto de me vestir de personagens da Disney.

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Entrei para as Irregulares porque gosto mesmo de andar com meninas de 14 anos. Espero que no usem isso contra mim. DeeDee riu tanto que o caf que bebia saiu pelo nariz.

Tudo bem, Luz disse Kiki. Entendemos. Sem segredos. Oona, mais alguma coisa que gostaria de contar ao grupo? No olhe para mim, estou totalmente limpa. Vocs sabem de tudo. Ah, mesmo? cantarolou Iris. E os jalecos de laboratrio? E o kit de qumica? Parece que agora uma detetive disse Oona. Aquilo no era segredo. Imaginei que voc devia ter um ou dois presentes depois que eu fui to desagradvel. Mas pode mandar seu bilhete de agradecimento a Lester Liu... Foi ele que pagou. Acabou? perguntou Kiki. Algum tem mais alguma coisa para desabafar? H uma cosia que voc deve saber, Oona eu disse suavemente. Todo mundo ficou nervoso. Quando invadimos a manso, acho que tive uma ajudazinha. Est falando da fantasma? perguntou Oona. Ela uma mo na roda, n? Ser que a sra.Fei vai deixar que ela venha nos assombrar? , mas tem outra coisa. Sergei nos contou que ele atirou toda a comida naquela noite e fez os barulhos para nossos grampos. Se a manso tem mesmo um fantasma, no acho que seja da sua me. claro que no disse Oona. de Cecelia Varney. Voc sabia? perguntou Betty. Claro. Descobri quando ela me mostrou o quarto secreto. Acho que ela no queria que eu tivesse o fim que ela teve... Rica, solitria e paranoica. Eu queria poder fazer alguma coisa por ela. Acho que sei como pode agradecer a Cecelia Varney disse Kiki.

***

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Samos do Fat Frankie's s dez da noite. Iris parou um txi e foi correndo para casa, esperando que o que restava do Fille Fiable ajudasse a convencer os pais de que ela se perdera na loucura do museu. O restante de ns foi para a casa de Oona. Ainda havia duas tarefas a terminar antes de ir para asa enfrentar nossos castigos. Afinal, aquelas de ns que tinha pais podiam ver a luz do dia s no ano-novo. A maioria das Irregulares fez cara de corajosa, mas Luz perdia toda a cor sempre que pensava no que a me tinha reservado para ela. O cheiro de bolinhos enchia a escada do prdio de Oona e podamos ouvir gente rindo dentro do apartamento. Yu, Siu Fah e as outras crianas sequestradas estavam comemorando a liberdade na sala de estar. Elas aplaudiam quando entramos no apartamento e encheram Oona de perguntas. Enquanto ela respondia a cada um deles em hakka, Kiki e eu fomos ver Verushka. Ns a encontramos na cozinha, trinchando uma galinha. Embora se curvasse muito numa muleta, Verushka estava fora da cadeira de rodas, e sua pele, branca, parecia incrivelmente humana. As ervas da sra. Fei a trouxeram de volta das portas da morte. Kiki! Ananka! Verushka baixou a faca, mancou pela sala e atirou os braos em ns duas. As crianas contaram sobre a mmia e o museu. Saiu tudo como planejado? E alguma coisa chegou a ser planejada? perguntei. Fico feliz em ver que parece to saudvel, Verushka. Sente-se bem como aparenta? Ah, sim Verushka confirmou. A sra. Fei uma excelente mdica. Mas estou pensando que seria melhor estar morta. Kiki olhou apavorada e comeou a se opor, mas Verushka a silenciou. Escute, Katarina. Se Livia acreditar que estou morta, teremos a vantagem de novo. O elemento surpresa? perguntou Kiki. No tinha pensado nisso. Precisamos achar um jeito de as pessoas acreditarem que morri. Mas no tem que se preocupar com Livia e Sidonia eu disse. Agora que destrumos seus planos, elas no vo voltar a Nova York. Verushka me deu um tapinha no ombro. Temos que ensinar voc a jogar xadrez logo disse ela. Assim vai aprender a pensar frente. Sempre precisamos nos preocupar com Livia e Sidonia. Elas fizeram um movimento e agora temos que fazer o nosso. Vamos obrig-las a voltar a Nova York. Por qu? perguntei, assim que a sra. Fei saiu da despensa com os braos cheios de latas. Onde est Wang? perguntou a velha, ansiosa ao nos ver. Ela est segura? Est na sala garanti a ela. E Lester Liu na cadeia.

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Falando de mim de novo? A boca da sra. Fei se fechou quando Oona empurrou a porta. Continue, sra. Fei, pratique seu ingls. Oona cruzou os braos e esperou que a velha falasse. Desculpe. Aprendi ingls por que voc nunca me contava nada. Eu s queria sua segurana. Oona baixou os braos e pegou uma cenoura na bancada. Mordeu a ponta e mastigou despreocupadamente. Quer que a gente saia? perguntou Verushka. No, podem ficar. No tenho mais nada a esconder. Sabe de uma coisa, sra. Fei, uma fantasma me disse que algum estava sempre ouvindo. Precisei de um tempo para entender que ela se referia senhora. Uma fantasma? Voc falou com sua me? sussurrou a sra. Fei. Oona pensou por um momento. No sei se era minha me confessou ela. Nem tenho certeza se era um fantasma. Mas o que quer que fosse, sabia do que estava falando. Ela disse que eu tinha que tomar a deciso de deixar tudo para trs. Se eu agisse assim, teria tudo que desejasse. A sra. Fei ficou confusa. Mas Ananka disse que Lester Liu est na cadeia. Como ele pode lhe dar tudo o que voc quer? No quero mais o dinheiro, nem a manso. Nem ligo para todas as roupas bonitas e joias. Foram essas coisas que escolhi deixar para trs. Percebi que s o que queria era que algum em quisesse. Perdi tempo demais esperando que fosse o meu pai. A sra. Fei tentou consol-la. Eu tentei avis-la. Lester Liu um homem mau. Oona assentiu. Acho que sempre soube disso. Fiquei confusa por um tempo, mas no fundo eu sempre soube que ele no poderia ter mudado. Quando a fantasma me disse que eu tinha de cumprir o meu dever, pensei que significasse colocar Lester Liu na priso. Mas no foi o que ela quis dizer. Ela queria que eu cumprisse meu dever para com voc.

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Comigo? perguntou a sra. Fei. Voc a nica me que eu tive. a melhor me que eu poderia ter. No tinha de cuidar de mim. Fez isso porque quis. Eu devia ter entendido h muito tempo. Assim eu podia ter passado menos tempo me lamentando pelo que eu no tinha, e mais tempo apreciando o que eu tinha. Desculpe. Voc merecia uma filha melhor. Lgrimas desceram pelas rugas da velha e Oona se curvou e a envolveu num abrao. Voc uma boa menina, Wang. A sra. Fei soluava. Ainda bem que pensa assim, mas ainda prefiro Oona. Teimosa como sempre eu ri. De onde acha que eu tirei isso? perguntou Oona. Alis, tenho uma pergunta, sra. Fei. Tinha uma menina no museu esta noite. Lester Liu a apresentou como filha dele. Isso possvel? Ser que ela minha parente? A sra. Fei assoou o nariz e limpou as lgrimas do rosto. A outra nenm morreu. Outra nenm? Sua me estava muito doente. Os bebs nasceram cedo demais. Lester Liu no queria chamar um mdico. A casa dele era cheia de coisas que ele contrabandeava. Eu era a nica pessoa que sabia o que fazer. Tentei salvar as duas. Mas Lili no sobreviveu. Quando levei voc, eu a deixei com sua me. Oona se encostou na bancada. Eu tinha uma irm gmea? Lili? perguntou Kiki.

COMO SABER QUANDO CONTAR UM SEGREDO Nem sempre fcil saber que segredos devem ser contados e quais devem ser guardados a todo custo. Uma vez que costumo confundir as duas coisas, consultei as pessoas mais ticas

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que conheo e elaborei este guia til. Agora, sempre que estou prestes a contar um segredo, fao a mim mesma estas nove perguntas simples. Quer experimentar? Reserve um momento e pense no maior segredo que conhece...

1. O segredo picante e saboroso? Isso no importa. Eu s estava curiosa. Mas no me conte. Passe para a questo 2. 2. Contar o segredo derrubar um ditador, resolver um crime covarde ou colocar um cara mau atrs das grades? Se sua resposta for sim, voc sem dvida deve contar. Mas certifique-se de confidenciar s pessoas certas. Existem espies em toda parte. Se sua resposta for no, passe pergunta 3. 3. Se no contar o segredo, voc ou outra pessoa ser prejudicada? Se a resposta for sim, qualquer herona que se d ao respeito acharia coragem para desabafar. Se no, passe pergunta 4. 4. Algum ser prejudicado se o segredo for revelado? J existe muita dor e sofrimento no mundo, ento, se sua resposta for sim, provvel que voc deva manter os lbios selados. Se no, v para a pergunta 5. 5. Se voc contar o segredo, podem acontecer coisas boas? Se as resposta for sim, uma pessoa de virtude abriria o bico. Em algumas situaes, guardar um segredo que deve ser contado pode ser to ruim quanto tagarelar sobre um que no deve. Se a resposta for no, passe pergunta 6. 6. O segredo pertence a outra pessoa? Se voc chegou at aqui e sua resposta for sim, voc deve considerar seriamente ficar de boca fechada. Se no, continue, por favor. 7. Existe a possibilidade de seu segredo ser revelado?

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Esta uma pergunta espinhosa. Um dia, todos os segredos sero revelados. Voc ter mais controle sobre a situao se seguir em frente e contar seu segredo antes que outra pessoa o faa. Tenha em mente que quanto mais tempo guardar um segredo, mais danos ele pode causar. 8. Seu segredo particularmente constrangedor? Se sim, voc pode assumir o risco e guardar para si. (Mas lembre-se sempre da pergunta 7.) Se voc chegou ao final deste questionrio e sua resposta for no, voc provavelmente tem um segredo bem sem graa, a no ser que... 9. Voc descobriu um tesouro escondido, uma espaonave aliengena ou uma cidade perdida? Se sim, fique vontade para contar o segredo a mim.

CAPTULO DEZESSETE

Um lugar como o nosso lar No incio da manh seguinte, enquanto o sol lento de inverno se aproximava do East River, as Irregulares se despediam no alpendre escorregadio e coberto de neve do prdio de Oona. Kaspar, Betty e eu partimos para encontrar Howard Van Dyke e o gato de seis dedos. Kiki e as outras foram para o Cemitrio de Mrmore. DeeDee passou a noite preparando um lote de explosivos com a sua marca registrada e, antes que o dia acabasse, a Cidade das Sombras estaria um pouco menor. Parei para comprar um caf da manh para Howard, mas quando chegamos ao parque e sacudimos a neve de seu esconderijo, encontramos tudo deserto. Os esquilos de Kaspar dispararam para dentro para se banquetear de uma late meio devorada de feijo, provocando uma tempestade de penas e folhas. No entendo. Os olhos de Kaspar percorreram as rvores prximas como se esperasse encontrar o amigo empoleirado num galho. Howard sempre fica aqui de manh. Ele gosta de dormir at tarde. No o viu ontem noite, quando veio procurar os esquilos? perguntei. Eu queria ter procurado por Howard antes. O clima estava ficando frio demais para um corretor de aes selvagem. No, mas isso no me surpreendeu. Ele observava a famlia noite. Quando as luzes se

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acendem na casa deles, d para ver cada movimento. Howard chama de TV de mendigo. Os esquilos preferem ficar no parque. Eles tm lembranas ruins do Upper West Side. Howard tem famlia em Manhattan? perguntou Betty. Por que no mora com eles? Mas eu pensei que voc... comecei a dizer antes de finalmente entender. Havia outra pessoa que podia ter tido aquela conversa franca com Howard. Eu devia ter percebido mais cedo que a estrela de cinema chinesa e benevolente que o instou a ir para casa no era outra seno Oona Wong. A mulher e os filhos dele moram na rua 75 disse Kaspar. Ele fugiu deles no vero passado. Howard sempre chorava quando falava deles, mas nunca me contou por que foi embora. Ele contou a mim eu disse. E tenho o pressentimento de que Howard foi para casa.

***

A famlia de Howard morava numa rua charmosa e arborizada, numa casa de arenito de carto-postal com uma grande janela de sacada. Um menininho levado estava de nariz apertado feito um porco no vidro. Betty acenou e ele mostrou a lngua. Quando tocamos a campainha, uma mulher rolia e bonita, de prolas, atendeu porta. O menino nos espiou de atrs de sua saia, a cara retorcida numa careta horrvel de grula. Sra. Van Dyke? perguntou Kaspar. Sim respondeu ela cautelosamente, esfregando as mos para preservar o calor. Ol, senhora. Meu nome Kaspar. Ele no teve oportunidade de explicar mais nada. A mulher de Howard voou para fora e passou os braos nele. Betty riu de surpresa. Kaspar! exclamou a mulher. Howard me contou tudo sobre voc. Obrigada por mant-lo vivo esse tempo todo. Eu fiquei louca por meses! Ficou? A voz de Kaspar ficou abafada pelo suter da mulher. Quase morri de alegria quando o vi disse a sra. Van Dyke. Estava comeando a pensar que ele nunca viria para casa. Ento no est mais zangada com ele? Eu soltei antes que percebesse que estava ficando meio pessoal demais. Desculpe. s que Howard me disse que ele perdeu todo o dinheiro da famlia.

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A sra. Van Dyke soltou Kaspar e olhou por sobre o ombro para ver se algum estava ouvindo. Quando viu o filho fazendo careta para ns, ela o enxotou para dentro e fechou a porta com delicadeza. No incio eu fiquei chateada disse ela suavemente. Mas vou lhes contar um segredinho. Quando me casei com Howard, eu sabia que ele no era o melhor corretor do mundo. E podem acreditar, esta no era a nica culpa dele. Ele tambm um tremendo porcalho. Uma vez encontrei a cueca suja dele numa caixa de po e ele tinha uma crise de comilana daquelas horrendas salsichas Viena todo ms. Mas ele era o homem mais maravilhoso que conheci. Ento, fiz o que tinha de fazer. Guardei o dinheiro todo ms, para o caso de acontecer alguma coisa, e nunca contei a ele sobre nossas economias. Com os juros que ganhei, ns ficamos muito bem. Mas eu soube que levaram toda a moblia eu disse. Eles vieram mesmo, verdade. Mas eu cuidei da conta na hora. Se ele soubesse... Kaspar gemeu. No h a quem culpar a sra. Van Dyke o tranquilizou. Howard no estava com os comprimidos dele no dia em que os homens vieram pegar os mveis. Caso contrrio, no acho que ele ficasse escondido por tanto tempo. Como pode ter percebido, ele fica meio confuso com os remdios. Ele sofreu uma leso bem feia na cabea alguns anos atrs. Ele estava se exibindo e mergulhou na piscina de crianas em um resort em Acapulco confidenciou ela. Mas chega de histria antiga por hoje. Imagino que tenham vindo ver Howard, e no a mim.

***

Na sala de estar dos Van Dyke, encontramos um homem sentado no cho a menos de 3 metros da televiso. Se April, a galinha, no estivesse ao lado dele, eu talvez no reconhecesse Howard. Limpo, barbeado e sem cheiro, ele vestia um blazer azul-marinho e gravata listrada de Harvard. Ora, ol! Ele pulou quando nos viu e apertou nossas mos. Nem acredito no que perdi! Estive acompanhando os noticirios por dois dias seguidos. Vocs souberam do bezerro de duas cabeas em Minnesota? Esperem um minuto... Ele parou e farejou o ar em volta de ns. Kaspar, seu cheiro praticamente humano! Voc tambm voltou para casa? Se minha casa fosse assim, eu teria voltado h sculos disse-lhe Kaspar. Mas ainda estou por minha conta, sozinho. Bom... No exatamente. Ele piscou para Betty.

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Esta deve ser a jovem sobre quem voc costumava tagarelar observou Howard. Ela enfim cedeu? Acho que sim disse Kaspar. Eu cedi. Betty corou. Que bom saber disso! Quem precisa de uma casa quando tem uma boa mulher? Sentem-se, todos vocs. Algum quer umas salsichas? Na verdade, Howard, esta no uma visita social explicou Kaspar. Eu adoraria colocar as fofocas em dia, mas temos uma coisa urgente para fazer hoje. Tem alguma coisa a ver com o gato de Cecelia Varney? Ento voc soube? Minha maravilhosa esposa gentilmente guardou os jornais dos ltimos quatro meses. Ela sabe que eu gosto de me manter informado dos ltimos acontecimentos. J estamos quase em setembro. Eu estava fazendo carinho no pequeno Fang quando li sobre os herdeiros desaparecidos da fortuna Varney. Ah... Eu o batizei, espero que no se importe. Um nome de duro pode estimular a autoconfiana dele, no acha? Parece razovel concordou Kaspar. Fang est aqui? Claro! Mas na maior parte do tempo, ele fica no quarto. Ele tem um medo terrvel da April. s vezes ela pode ficar meio xereta mesmo. Alis, o que pretendem fazer com ele?

***

A manso de Lester Liu estava apinhada de reprteres, curiosos ambientalistas e amantes de mmias. Furges de televiso bloqueavam a Quinta Avenida e o trnsito foi desviado por vrias quadras. Kaspar, Betty e eu vimos Adam Gunderson do noticirio do Channel Three gravando uma reportagem. Boa noite, Janice. Estou aqui no Upper East Side de Manhattan, onde, na noite passada, um rico filantropo foi desmascarado como um dos mestres do crime mais descarados que esta cidade j viu! Lester Liu, cuja manso est atrs de mim, foi acusado esta manh de uma lista tremenda de crimes, inclusive sequestro, roubo de obras de arte e tentativa de homicdio. O Channel Three tambm encontrou provas de que o sr. Liu o lder secreto da gangue Fu-Tsang

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de Chinatown, um bando de contrabandistas violentos que aterrorizaram Lower Manhattan por dcadas. Embora a gangue Fu-Tsang contrabandeasse de tudo, segundo consta, de bolsas falsificadas a drogas ilegais, o contrabando de gente parece ter sido a principal fonte da riqueza de Lester Liu. A polcia j fechou sete confeces ilegais de propriedade do sr. Liu e h poucas horas dez adolescentes taiwaneses apareceram na delegacia do Quinto Distrito de Manhattan afirmando que foram trazidas ilegalmente para o pas e mantidas em cativeiro pelo sr. Liu e um homem chamado Sergei Molotov. Depois de darem seus depoimentos, os adolescentes sero entregues a seus pais no exterior. Mas talvez o aspecto mais extraordinrio desta histria seja a pessoa que levou o sr. Liu justia sua filha de 14 anos, Oona Wong. A srta. Wong no estava disponvel para entrevistas, mas testemunhas da abertura de gala da noite passada a descreveram como uma menina atraente, embora malvestida, com uma pronncia excelente do ingls. Veja a matria completa e as mais recentes revelaes s cinco horas, na Reportagem Especial do Channel Three. Por hora, eu sou Adam Gunderson, falando ao vivo da Quinta Avenida. Isso foi maravilhoso, sr. Gunderson! Meu nome Tiffany Thompson e sou sua maior f eu disse, cheia de entusiasmo. Adam Gunderson baixou o espelho que usava para verificar o cabelo e me abriu um sorriso presunoso. Obrigado. timo saber que ainda existem algumas crianas que assistem aos noticirios hoje em dia. Ele fez um rudo como se a maioria dos jovens passasse as noites assaltando velhinhas e barbarizando em cemitrios em vez de enriquecer sua mente com as reportagens dele. Ah, eu vejo voc toda noite. Por isso eu queria ter certeza de que voc fosse o primeiro a saber o que encontrei no parque. Os olhos do Adam Gunderson ficaram vidrados. Eu agradeo por isso, jovenzinha, mas agora estou muito ocupado. Estamos gravando uma reportagem especial sobre Lester Liu. Por que no fica ali, fora do caminho, enquanto grava o prximo segmento? Quem sabe isto no possa fazer parte dele? Eu estendi o gato. Quando o pelo roou no terno de Gunderson, o reprter saltou para trs. Algum me d uma escova para fiapos! gritou ele. Estou todo cheio de pelo de gato.

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Poderia, por gentileza, tirar essa coisa daqui? sibilou ele. Mas pensei que quisesse dar uma olhada nos dedos dele eu gemi. So muito incomuns. Os gatos no deviam ter s cinco dedos? Num instante, a cara de Adam Gunderson passou da irritao ao xtase. Ele arrancou o gato de minhas mos e examinou os dedos. Onde achou esse bicho? perguntou ele, tentando esconder a empolgao. Bem ali no parque, do outro lado da rua, na frente daquela casa grande. Eu vi um monte de gatos sendo colocados num furgo de entrega, mas este aqui escapuliu. Lembra do nome no furgo? inquiriu o reprter. Seus lbios se mexeram em silncio enquanto ele esperava por minha resposta e eu sabia que ele rezava. Claro eu disse. Era de uma empresa chamada Tasty Treasures. Algum me consiga o endereo da Tasty Treasures! gritou ele. Enquanto um assistente frentico esbarrava em mim, por acaso olhei a Manso Varney. Uma das cortinas no segundo andar se abriu e uma figura enevoada apareceu brevemente na janela. Serei a primeira a admitir que podia ser o brilho do sol no vidro, ou um dos muitos policiais que ainda andavam pelo prdio. Na realidade, h centenas de possveis explicaes que fazem completo sentido. Mas prefiro pensar que era Cecelia Varney.

***

Isso deve resolver eu disse a Kaspar e Betty. Sempre se pode confiar em Adam Gunderson. Ele no muito inteligente, mas incrivelmente insistente. Vai se certificar de que o gato receba a manso e os contrabandistas de animais tenham uma gaiola s deles. Ento agora que fizemos nossa boa ao do dia, para onde vamos? perguntou Kaspar enquanto ns trs andvamos pela Quinta Avenida. Vamos passar no Hotel Carlyle para um bule de ch? Muito engraado eu disse, embora a ideia de um sanduche de pepino fosse muito tentadora. Est na hora de eu ir para casa receber meu castigo. Desde que sara da casa Howard, eu quase ansiava por isso. Eu tambm Betty suspirou. Por que vocs no ficam no parque comigo? props Kaspar. A gente pode fundar nossa

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prpria colnia. No se pode morar no parque para sempre disse-lhe Betty. s vezes a gente precisar ir para casa. Pelo menos para tomar um banho eu aconselhei. Howard foi para casa e olha como ele se deu bem tentou Betty. Nunca vou voltar para a casa de meus pais declarou Kaspar. No a minha casa. s um laboratrio com moblia cara. Sabe de uma coisa, s porque sou parente de Arthur e Jane no quer dizer que eu pertena a eles. Eles passaram toda a minha vida tentando fazer de mim uma criana perfeita, e estou cansado de ser a cobaia deles. "Acho que conhecer a sra. Van Dyke esclareceu tudo de uma vez para mim. Ela no liga se Howard no perfeito. Ela louca por ele assim mesmo. Sabe o que minha me faria se descobrisse minha cueca na caixa de po? Ia ligar para uma equipe de especialistas para analisar meu comportamento aberrante. Eu sinto muito. Betty pegou a mo de Kaspar e o humor sombrio dele logo ficou mais leve. Eu tambm eu disse. Mas me recuso a deixar que minhas amigas namorem vagabundos. Temos que achar um lugar para voc. Acho que as duas j tm seus prprios problemas. Vocs provavelmente ficaro de castigo por mais uma ou duas dcadas. Veremos. Eu me sentia estranhamente otimista. Quando fugi da diretora no museu ontem noite, ela prometeu conversar com meus pais. Se algum pode me salvar, ela. Ento por que no fica comigo? Tem um quarto extra no nosso apartamento. Se eu no for despachada para o colgio interno, talvez meus pais deixem voc ficar at que pense no que fazer.

***

Cada poste de rua do meu bairro tinha o mesmo cartaz de desaparecida. A menina infeliz na foto parecia inchada, pastosa e meio vesga. Kaspar foi gentil em me garantir que eu era muito melhor pessoalmente. Ns nos escondemos na porta do outro lado da rua e esperamos que a diretora Wickham chegasse. Ao meio-dia em ponto, um txi parou e a velha baixinha saltou do carro. Atravessamos correndo a rua para receb-la antes que ela pudesse tocar a campinha de meu apartamento. Os esquilos ficaram para trs, revirando a lixeira de um vizinho.

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Obrigada por vir, diretora Wikcham. Mas antes que a gente entre, gostaria de apresentar meu amigo Phineas Parker. A diretora tirou os culos e examinou Kaspar. um prazer conhec-lo, sr. Parker disse ela. muito parecido com seu pai. Como esto Arthur e Jane? Conhece meus pais? Kaspar no pde esconder seu desprazer com o assunto. Sei que eles vo bem, mas no os vejo h meses. Estou morando sozinho. No Central Park acrescentei. A testa da diretora Wickham se vincou um pouco de preocupao. Ora essa, isso muito desagradvel disse ela. As coisas estavam to ruins assim em casa? Piores admitiu Kaspar. Queria que conhecesse Phineas porque acho que a senhora pode ser f de sua arte. Foi ele que pintou os esquilos por toda a cidade. verdade? Sinto falta de suas criaturas. Elas davam certa graa a meu dia. Por que parou? Fui raptado por Lester Liu e obrigado a reproduzir duas telas que ele roubou. Para seu eterno crdito, a diretora nem piscou. Quais? perguntou ela. A Odalisca em cinza e Vnus e Adnis. Que interessante. Tive a oportunidade de ver as falsificaes esta manh. O sr. Hunt, diretor do museu, um velho amigo meu. A anamorfose naquelas duas telas impressionante. Mas devo confessar que sou familiarizada com sua arte h muito tempo, sr. Parker. Na realidade, eu tenho uma de suas pinturas em casa. Uma obra dos seus primeiros anos, acredito. Foi presente dos pais de uma de minhas alunas. Mas no consegui exibi-la. muito triste. da srie do zoolgico? perguntei. Sim, na realidade, . uma pintura de um panda muito assediado. Posso perguntar de onde veio sua inspirao, sr. Parker?

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De um dos pacientes de meus pais admitiu Kaspar. Era por isso que eu tinha esperanas de que a senhora o ajudasse eu disse. Ele no pode ficar no Central Park, mas tambm no pode ir para casa. A me e o pai dele so malucos. Ananka! Kaspar corou. verdade, no ? perguntei. Entendo. Quando a diretora Wickham erguia a sobrancelha, parecia uma Kiki Strike envelhecida. Por acaso vou almoar com uma ex-aluna da Atalanta hoje. uma artista renomada e dona de uma pequena academia de artes nos arredores da cidade. Ela esteve comigo esta manh no museu e, a julgar pela reao que teve a sua obra, creio que pode ser convencida a lhe oferecer uma bolsa, sr. Parker. Se importaria de esperar aqui enquanto tenho uma conversa com os pais de Ananka? Devo terminar em alguns minutos e depois, se no estiver ocupado, talvez possa almoar comigo e minha amiga. Viu? cochichei para Kaspar enquanto a diretora Wickham tocava a campainha. Voc tem que saber quando contar a verdade.

***

Ananka! minha me gritou quando abriu a porta. Por onde andou? Ananka? A cabea de meu pai apareceu na sala e depois ele disparou pelo corredor. Meus pais me sufocaram de abraos e vrios minutos se passaram antes de eles perceberem que a diretora Wickham estava olhando. A senhora deve t-la trazido para casa. A voz de minha me falhava de emoo. Nem posso lhe dizer o quanto estamos gratos. Mas onde diabos a encontrou? No Metropolitan Museum of Art respondeu a diretora. Meu pai engoliu em seco enquanto a cara de minha me virava pedra. Voc voltou l? grunhiu ela. Talvez precisemos conversar disse a diretora Wickham calmamente. Podemos nos sentar?

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Como todo mundo que entra em nossa casa pela primeira vez, a diretora Wickham ficou admirada com a biblioteca de meus pais. Mas ao contrrio da maioria das visitas adultas, ela no pareceu nervosa por andar entre pilhas mal equilbradas de livros que revestiam cada parede. Posso entender por que Ananka no tem interesse no dever disse ela. Sua filha pode receber uma educao maravilhosa simplesmente ficando em casa. Ela se sentou no sof e olhou os jornais na mesa de centro.

ROUBO DE OBRAS DE ARTE FRUSTRADO POR MNINA DE 14 ANOS!, gritava o Post. MMIA ANTIGA ENCONTRADA NA MANSO!, berrava o Daily News. Meus olhos se demoraram numa manchete na primeira pgina do New York Times. VERUSHKA KOZLOVA PODE ESTAR MORTA, POSSVEL INCOMPETNCIA MDICA. Reprimi um sorriso. Na noite anterior ouvi Kiki ao telefone antes de dormir em minha cama improvisada no cho da casa de Oona. Ao que parecia, ela conseguira matar Verushka e se vingar do sr. Pritchard em um nico telefonema. J leu os jornais de hoje? perguntou a diretora a meus pais. Estivemos preocupados disse meu pai. Acho que devem dar uma olhada. A diretora apontou a primeira pgina do New York Post. A foto mostrava Oona atrs da plataforma da festa de gala. Reconhece algum? Essa amiga de Ananka! Minha me arfou. Aquela que sempre arromba nossa porta! Olhe mais parto aconselhou a diretora. Ao fundo da foto, estava uma menina meio nerd com um vestido horrvel. Eu mal me reconhecia. Ananka? Meu pai dava a impresso de que ia ter um colapso. voc? Esperei tempo demais para responder. No posso ajudar se voc no se ajudar alertou a diretora Wickham. Sim admiti. E foi onde eu a encontrei informou a diretora a meus pais. Eu era convidada da abertura. Sua filha e as amigas desbarataram o maior roubo de obras de arte da histria do Metropolitan Museum.

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Meus pais me olharam boquiabertos como se eu fosse uma visitante de um planta distante. Eu sabia que o crebro deles estava ocupado reavaliando tudo o que tinha acontecido nos ltimos trs meses. Por que no conta como aconteceu? a diretora Wickham me instou. Eu mesma estou muito curiosa para ouvir. Bom, acho que comeou com os esquilos gigantes... comecei. E contei tudo a eles. As crianas taiwanesas raptadas, Lester Liu e o fantasma ansioso, o desaparecimento de Kaspar. Pulei s uma parte da histria a Cidade das Sombras. Guardar um segredo no ia matar ningum. Era por isso que voc escapulia de casa? perguntou meu pai. E dormia durante as aulas? acrescentou minha me. E fugiu? Sim, sim e sim eu disse. Peo desculpas por ter mentido para vocs, mas eu tinha que ajudar minhas amigas. Eu no podia ir para a Virgnia Ocidental antes que tudo estivesse resolvido. Meu pai lanou um olhar para minha me. No vamos mandar voc para a Academia Borland. Ele suspirou. S queramos colocar algum juzo em voc no susto. Sua me estava convencida de que voc estava prestes a se tornar uma delinquente juvenil e, para ser franco, eu no sabia o que pensar. Eu... Eu... Tudo bem, verdade disse minha me. Estou disposta a admitir que errei. S queria que voc nos contasse as coisas. No mnimo, ns podamos ter ajudado. Voc s tem 14 anos, Ananka, e s vezes tem que confiar em ns para saber o que melhor. E mesmo que voc seja uma espcie de detetive mirim, no vou permitir que deixe sua educao de lado. Com todo o tempo que perdeu, no vou me surpreender se voc no passar em alguma matria neste semestre. Pensei que estaria preocupada com isso, sra. Fishbein disse a diretora Wickham. Foi por isso que vim aqui hoje. Todo ano, escolho uma aluna promissora do primeiro ano da Atalanta para ser minha protegida pessoal. Este ano, escolhi Ananka. Suas antecessoras vieram a se tornar algumas das mulheres mais bem-sucedidas do pas. Acredito que sua filha tenha o mesmo potencial. Acha mesmo? Minha me colocou a mo no corao como se estivesse esperando que o

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rgo vacilasse e parasse. Acho. E tambm quero lhes garantir que Ananka poder colocar em dia todos os trabalhos dos cursos que perdeu. Com alguma instruo particular, ela terminar o ano com notas razoveis. Na realidade, ela j tem um A em uma matria. Eu tenho? perguntei. Sim. luz de sua extraordinria descoberta, o sr. Dedly acha adequado lhe dar um A em seu curso de histria de Nova York. Que tipo de descoberta? perguntou minha me, como se nada mais pudesse surpreender. COMO SE PREPARAR PARA SEU CLOSE-UP A certa altura da vida, voc acabar na televiso. Talvez voc seja celebrada por suas contribuies humanidade. Ou talvez v se capturada andando furtivamente pelo telhado de um hotel de Monte Carlo com o bolso cheio de diamantes roubados. Qualquer que seja o caso, voc vai querer ter certeza de que est preparada para as cmeras. Hoje em dia, se voc passar por um constrangimento na televiso, nem seus netos vo te perdoar. Cuidado com o que come Para evitar uma boca seca que a deixar lambendo os lbios como uma vaca sedenta, beba alguma coisa antes de aparecer diante das cmeras. Mas cuide para que no seja bebida gaseificada, a no ser que pretenda arrotar para seus espectadores. Alm disso, voc deve comer antes, ou seu microfone pode pegar o som de seu estmago roncando. Mas tenha cuidado com pratos base de feijo. Nunca, jamais masque chiclete Isto provavelmente no precisa ser dito a ningum cujo nome no seja Britney. No tente deslumbrar as cmeras Se quiser brilhar para as cmeras, faa isso com sua personalidade, e no com suas roupas ou joias. Pedras cintilantes e pulseiras barulhentas deixaro a equipe de reportagem louca. Use uma blusa de cor viva e voc vai parecer to plida que as pessoas vo se perguntar se tem uma doena terminar. E listras e estampas malucas confundem as cmeras e transformar sua roupa num borro nada lisonjeiro. No se arrisque a usar roupas novas

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Sempre que receber um prmio ou alegar sua inocncia, voc vai querer estar vontade. Use roupas que sabe que caem bem e valorizam seu corpo. A ltima coisa que voc quer parecer inchada, calombenta ou com dor. Prepare-se para suar As luzes da TV so quentes o bastante para derreter at a personalidade mais fria. Ento leve uns lenos de papel e um p compacto se no quiser dar a impresso de que foi mergulhada em leo para beb. E escolha roupas que possam ajudar a esconder ou evitar qualquer mancha pavorosa nas exilas. Use maquiagem Isso no tem nada a ver com vaidade. A maquiagem para as cmeras uma necessidade, se no quiser parecer uma zumbi doente. (Isso vale para homens e mulheres.) Mas escolha tons mais sutis e fique longe de brilho labial e sombra para os olhos que brilhem ou fasquem ou ningum vai levar voc a srio. No fique agitada Mesmo que seus saltos quebrem, seu vestido rasgue ou uma mosca voe direto para dentro de sua boca, jamais perca a calma. Voc pode transformar um mico medocre na TV em um clssico.

CAPTULO DEZOITO

Espere o inesperado O pacote chegou uma semana depois da revelao no Metropolitan Museum of Art. Enfiado dentro dele havia um pedao de queijo cheddar extra-ardido, uma carta e uma foto de uma Molly Donovan suja de lama montada numa porca gigante. Uma das mos segurava um trofu dourado. Uma faixa no fundo dizia Quinto Rodeio Anual de Porcos da Academia Borland. Querida Ananka, No fique animada s um trofu de segundo lugar. S estou na Borland h uma semana, mas estou superfeliz que a diretora Wickham tenha recomendado. Tem um cara na minha turma que gosta de colocar fogo nas coisas quando ningum est olhando e uma menina que acha que vampira. (So pessoas realmente fascinantes depois que voc as conhece.) Eles que so os especiais aqui. Todo mundo fica to ocupado com os alarmes de incndio e sanguessugas que ningum presta ateno nenhuma em mim.

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De qualquer modo, nunca tive a oportunidade de agradecer pessoalmente a voc, ento batizei minha porca em sua homenagem. Se ela ainda estiver por aqui no ano que vem, vamos ganhar o primeiro prmio do rodeio. Se no, vou mandar umas costeletas para voc! Molly Embora estivesse feliz por Molly, eu lamentava perd-la. A Atalanta ficou calma demais depois que ela foi expulsa. Coloquei o queijo na geladeira e olhei minha roupa no espelho do corredor. Saia de tweed, botas marrons de cano alto e um lindo casaquinho curto. Passei horas procurando pela roupa certa. A diretora Wickham disse que haveria jornais e cmeras de televiso, e eu no pretendia ser uma vtima da moda por duas vezes numa semana s. Voc est tima, Ananka disse meu pai. Ele e minha me esperavam por mim na porta, os dois com as melhores roupas. tima? estremeci. Seu pai quis dizer que voc conseguiu o perfeito equilbrio entre o estiloso e o nerd. Minha me riu. Agora vamos, ou chegaremos atrasados.

***

Passamos por nosso primeiro esquilo gigante na esquina da Bowery com a Delancey. A criatura encantadora com pelos vermelhos e felpudos e uma expresso terna foi pintada na parede de tijolos de um prdio condenado. A placa em sua mo dizia EU VOLTAREI! O segundo esquilo passou na traseira de um furgo de entregas. Um roedor cinza adorvel, ele erguia uma faixa que dizia NO SE ESQUEA DE MIM! Quando meus pais e eu chegamos ao Lower East Side, tnhamos visto mais de uma dzia de roedores. Durantes dias, os nova-iorquinos ficaram especulando sobre o significado das mensagens dos roedores. Muitos acreditavam que o justiceiro estava deixando Manhattan, agora que seu trabalho fora feito. A priso de Lester Liu e a destruio da rede de contrabandos da Fu-Tsang tinha detido o fluxo de animais em extino para Nova York e, graas chocante revelao de Adam Gunderson sobre a empresa Tasty Treasures, no haveria mais filhotes de naja nos cardpios da cidade. Mas s as Irregulares sabiam o verdadeiro significado das placas dos esquilos. Kaspar ganhou uma bolsa de estudos numa escola de arte. Desde que recebera a notcia, ele passou cada noite decorando a cidade como um presente de despedida para Betty. Quando chegamos sinagoga Bialystoker, encontramos as pessoas entrando no prdio baixo de pedra. A diretora Wickham esperava por mim na calada.

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Bom dia ela nos cumprimentou. Fico feliz em ver que trouxe seus pais, Ananka, mas onde esto suas amigas? Decidimos que era melhor que no fssemos vistas juntas em pblico por um tempinho eu disse a ela. No queremos chamar mais ateno. Ah disse a diretora. Ora, ento, talvez possa passar algumas informaes na prxima vez que as vir. Recebi um telefonema do sr. Hunt, o diretor do museu, esta manh. Houve uma descoberta relacionada com a mmia da Imperatriz. Ns tentamos ter o maior cuidado com ela! eu disse. A mmia no foi danificada. Considerando tudo, ela est em uma forma incrvel. No, o que quero dizer que a Imperatriz finalmente foi inocentada. Inocentada? perguntou meu pai. Ela foi chamada de traidora pelos ltimos duzentos anos. Mas agora parece que pode no ser verdade. Quando os especialistas do museu reclamaram o corpo, descobriram que estava enrolado num tecido recoberto de uma escrita antiga. Era uma mensagem que tinha sido contrabandeada para dentro do esquife por uma das criadas da Imperatriz. Ao que parece, a pobre menina no se adaptou vida na corte e tentou escapar antes de se casar com o filho do imperador. Ela no cometeu traio; s queria ir para casa. Quando foi capturada, o imperador a envenenou e a enterrou viva. claro que os especialistas querem mais evidncias, mas o museu j realizou alguns testes na mmia e descobriu a presena de uma substncia txica no corpo. A diretora parou e me lanou um olhar penetrante. Infelizmente, a mensagem tambm afirmava que a criada colocou na tumba uma estatueta dela mesma montada a cavalo, mas no parece estar entre as posses da Imperatriz. uma pena. Daria maior credibilidade histria. Pensei na descoberta que tinha dado incio a toda a aventura. Eu quase me esquecera da estatueta de argila de uma mulher a cavalo que escondi atrs das roupas de meu armrio. A criada da Imperatriz servira-lhe bem e chegara a hora de promover o reencontro das duas. Sei onde est a estatueta confessei. Diga ao sr. Hunt que a entregarei a ele amanh. Pensei que voc pudesse lanar alguma luz sobre o mistrio. A velha senhora riu. E quem sabe alguns outros mistrios tambm? Ananka! chamou o sr. Dedly da escada da sinagoga. A est voc. Estamos prontos para

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comear!

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As cmeras comearam a espocar quando entrei na sinagoga. Na frente do templo, Adam Gunderson, do noticirio do Channel Three, testava o microfone. Aqui est ela, a menina da hora, Ananka Fishbein anunciou o sr. Dedly. Desde que ele leu meu trabalho, eu me tornei a aluna preferida do sr. Dedly. Ele at me convidou para ser assistente dele em uma escavao arqueolgica no centro da cidade. Descobriram uma fossa antiga perto da Wall Street e podia haver tesouros fascinantes escondidos em suas profundezas. Gunderson me olhou desconfiado. J nos conhecemos? perguntou ele. Acho que no. Abri um sorriso adequadamente pueril. Por que no comeamos? Tenho outro compromisso esta tarde. Boa tarde, Janice. Estou aqui no Lower East Side de Manhattan com uma boa notcia, para variar. Este foi um ano memorvel para as meninas de 14 anos, e agora sabemos que outra adolescente fez uma descoberta excepcional. Ananka Fishbein, estudante com distino da Escola para Menina Atalanta, levou arquelogos a uma estao h muito desaparecida da Ferrovia Subterrnea, embaixo da sinagoga Bialystoker. A sala subterrnea est perfeitamente preservada, com dez camas e um tnel de fuga que leve ao East River. uma parte importante da histria americana e um exemplo poderoso que revela at que ponto as pessoas iro para garantir sua liberdade. Diga-me, srta. Fishbein, como uma menina da sua idade conseguiu fazer uma descoberta que escapou aos especialistas durantes tantos anos? "Uma menina da minha idade?", repeti, quase sufocando com as palavras. Vi meus pais rindo e, se no fosse pelas cmeras, eu teria dada um ou duas lies nele. "Bom, sr. Gunderson, se ler as coisas corretas, pode descobrir quase qualquer coisa...

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Kirsten Miller

Kiki Strike vol. 2 A Tumba da Imperatriz

Fechado para Reformas, anunciava a placa na porta do Golden Lotus. Mas l dentro o salo de manicure de Oona borbulhava de atividade. As Irregulares, Verushka, a sra. Fei e Iris se reuniram para uma festa de despedida a trs de nossos novos amigos. Luz e DeeDee me viram pela vitrine e abriram a porta para mim. E a, superstar disse DeeDee. Vi voc no Channel Three. bom saber que algum jovem ainda v os noticirios hoje em dia eu brinquei. Eu prefiro fazer do que ver Luz se gabou. Como vai fazer notcia se sua me no perde voc de vista? zombou DeeDee. Oona convenceu o sr. Hunt a mandar cartas aos pais explicando nosso desaparecimento e elogiando nossa contribuio para o mundo da arte. A me de Luz mandou emoldurar a carta, mas ainda no suportava deixar a filha sozinha por mais de 5 minutos. Fiquei surpresa ao ver que ela no tinha se convidado para a festa. Ela est melhorando Luz suspirou. S me seguiu ao banheiro duas vezes ontem. Ananka! Kaspar chamou do outro lado da sala. Tenho uma coisa para voc. Ele e Betty estava aninhados perto dos cubculos das pedicures, curtindo as ltimas horas juntos. Pela manh, Kaspar estaria num trem para sua nova escola. Ele j garantira a Betty que a veria todo fim de semana, mas ela ainda parecia meio triste. Cumprimentei os outros e fui v-los. O que ? perguntei enquanto ele estendia um pacote embrulhado em jornal. Um presentinho de agradecimento. Por me ajudar a encontrar uma casa. Rasguei o papel. Dentro dele havia uma pintura da sinagoga Bialystoker. Virei a moldura para a esquerda e um esquilo gigante apareceu como que por mgica no telhado do prdio. Obrigada. linda eu disse a ele. E muito incomum. Tenho uma para a diretora Wickham tambm, se no se importar de entregar por mim. Com sorte, ela vai achar esta animada o bastante para pendurar na parede. Acho que ela vai ficar emocionada me mostrar uma pintura de um artista de sua estatura. Kaspar riu.

Kirsten Miller

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Se quiser ver o que artistas de verdade podem fazer, d uma olhada na sala de Oona.

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Eu no estava nem na metade do corredor quando ouvi Iris e Oona discutindo. O que foi? perguntei enquanto empurrava a porta. Pensei que vocs agora fossem amiguinhas. E somos. D uma olhada. Oona apontou o mural que Yu e Siu Fah terminavam. Os dois ficaram para trs para poder terminar o presente a Oona quando os amigos voltaram a Taiwan. Agora que o mural finalmente estava concludo, eles iriam embora de manh cedo. Pedi a eles para colocar Iris na pintura. A imagem que parecia viva, das Irregulares em batalha com os ratos da Cidade das Sombras, tomava maior parte da parede. As seis integrantes mais velhas tinham expresses dignas e uniformes pretos com um longo i aparecendo na frente. Iris, porm, estava com o mesmo vestido roxo de babados que usara na abertura da gala. No pude deixar de rir. , , muito engraado Iris fungou. Por que no posso ter um uniforme tambm? Porque assim que quero me lembrar de voc explicou Oona. Voc estava com esta roupa quando salvou minha vida. No me faa me arrepender disso, Wong a menina se irritou. Pera, agora que voc toda adulta no pode aturar uma brincadeira? perguntou Oona. Ela falou em hakka e Yu sorriu. Estendendo a mo para o mural, ele tirou uma faixa de papel que tinha sido fixada na parede, revelando uma pintura um tanto diferente por baixo. O vestido roxo de Iris desapareceu. A imagem agora mostre as sete Irregulares com uniformes pretos e vistosos. Melhor assim? perguntou Oona com uma piscadela. Perfeito! Iris quicou de empolgao. Enquanto Iris admirava seu retrato, Yu e Siu Fah avanaram para apertar minha mo. Enquanto Yu falava, Oona traduzia. Ele quer que eu diga que voc fez uma coisa maravilhosa. A sala oculta deve pertencer a todos. Mostra a dificuldade que as pessoas esto dispostas a enfrentar por sua liberdade. A cabea de Siu Fah quicou em aquiescncia.

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Oona disse alguma coisa em hakka e os trs riram. O que foi isso? perguntei. Eu perguntei se eles tinham tempo para desenhar um halo acima de sua cabea respondeu Oona. E talvez fazer sua boca um pouco maior tambm.

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Kiki cobriu uma das mesas de manicure com uma toalha e Verushka e a sra. Fei colocaram trs bolos em formato de esquilo. Ei! Todo mundo aqui ordenou Oona. Tenho algumas coisas a dizer antes de comearmos a mastigar. Primeiro de tudo, gostaria de agradecer a Kaspar, Yu e Siu Fah por nos ajudarem a colocar meu pai na priso, que o lugar dele. Vamos sentir falta de vocs todos. E tenho que dizer que foi meio legal ter alguns meninos por perto, para variar. Betty fungou atrs de mim enquanto Oona traduzia seus sentimentos para Yu e Siu Fah. Segundo, gostaria de anunciar a abertura de mais dois sales de manicure Golden Lotus. E apresentar minha nova scia... Minha estimada av, a sra. Fei. A velha ao lado dela ficou radiante. Parece que um monte de gente est livre, agora que Lester Liu foi trancafiado, e todos precisam de emprego. Ento imagino que esteja na hora de expandir o imprio. E vai gravar as conversas de suas clientes nos sales novos tambm? perguntou DeeDee. Mas claro que sim! Qual o problema de um pouco de ao de Hobin Hood? perguntou Oona. E por falar nisso, tenho de tratar de mais um negcio. Ela correu para sua sala e voltou com uma caixa de papelo, que entregou a Versushka. Soube que o rato do dr. Pritchard custou uma fortuna. Talvez isso ajude. Verushka abriu a caixa e uma lgrima desceu por seu rosto. Ela pegou um punhado de joias. Reconheci vrios dos presentes que Oona recebeu do pai. Verushka plantou um beijo no rosto de Oona. Obrigada disse ela. Vamos pagar muito em breve. No se incomode... tudo seu insistiu Oona. Compre o que precisar agora e guarde o resto para uma emergncia. Voc e Kiki parecem ter muitas regularmente. Mas da prxima vez, quem sabe vocs contem para a gente?

Kirsten Miller

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Vamos contar concordou Verushka. Ela se virou para Kiki e assentiu solenemente. Est na hora disse ela. Kiki avanou para se dirigir ao grupo. O dinheiro pode ter vindo numa hora melhor do que voc pensa. Verushka e eu tomamos uma deciso. No podemos continuar nos escondendo. Temos de lidar com Livia de uma vez por todas. O que tem em mente? perguntou Oona, preocupada. - Eu estarei nos jornais amanh anunciou Kiki. Estou reivindicando o trono da Pocrvia.

* FIM*

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Kirsten Miller