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A coragem do jovem Einstein As primeiras dcadas do sculo XX foram marcadas por uma profunda reviso de nossos conceitos relativos

natureza fsica do mundo. Primeiro, a teoria da relatividade de Einstein reformulou a concepo de espao e de tempo, mostrando como as definies ento aceitas eram limitadas. Segundo a fsica newtoniana, o espao e o tempo eram entidades absolutas, independentes do estado de movimento do observador. Einstein mostrou que existe uma inter-relao entre espao e tempo, que so mais apropriadamente tratados como uma entidade nica, o espao-tempo quadridimensional quatro dimenses: trs para o espao e uma para o tempo. Essa unificao do espao com o tempo leva a conseqncias que contrariam nosso bom senso. Por exemplo, Einstein mostrou que objetos em movimento tm suas dimenses contradas na direo do movimento a contrao espacial e que relgios em movimento batem mais devagar a dilatao temporal. Ns no vemos esses efeitos, pois eles s so perceptveis quando os movimentos ocorrem a velocidades prximas da luz 300 mil quilmetros por segundo. Uma das conseqncias da teoria da relatividade que ns vivemos em uma realidade aproximada, newtoniana, que esconde toda uma outra realidade relativstica, onde comprimentos e intervalos temporais so sujeitos a mudanas. Mas a teoria da relatividade no foi a nica a expandir as fronteiras de nossa realidade fsica. Uma outra revoluo conceitual ocorreu quase que ao lado da que houve na compreenso da estrutura do espao-tempo causada pela relatividade: a revoluo em nossa compreenso da fsica do muito pequeno, a fsica quntica. Mesmo com a inveno do microscpio tendo, desde o final do sculo XVII, revelado um mundo diferente do nosso, povoado por clulas etc., este era ainda um mundo que seguia as leis newtonianas de movimento. Mas experincias no sculo XIX obtiveram resultados inexplicveis pela fsica clssica. A explicao desses resultados experimentais forou um realinhamento conceitual da fsica que pegou a maioria dos fsicos de surpresa. A palavra forou mesmo muito adequada. Tudo comeou quando o fsico alemo Max Planck sugeriu, em 1900, que tomos no recebiam nem emitiam energia continuamente, mas em pequenos pacotes, ou quanta. Essa idia era perturbadora; at ento, a energia era tratada como uma quantidade contnua. Planck tentou, durante anos, explicar sua idia de forma clssica, isto , mostrar que a descontinuidade da energia era conseqncia de conceitos determinsticos baseados na fsica newtoniana. Mas seus esforos foram em vo: a interao entre tomos e radiao era mesmo efetuada por meio de pequenos pacotes de energia e seus mltiplos, da mesma forma que transaes monetrias so feitas em termos de centavos e seus mltiplos. O centavo o quantum monetrio. As idias de Planck inspiraram o ento jovem Einstein a pensar mais profundamente sobre a natureza da radiao eletromagntica, cuja poro visvel nos familiar em forma de luz. No mesmo ano em que ele props a teoria da relatividade especial 1905 , Einstein publicou um artigo em que indica que a prpria luz tem um comportamento dual, atuando ora como onda, conforme era aceito na poca, ora como partcula. Como prova de sua conjectura, Einstein explicou um resultado experimental conhecido como efeito fotoeltrico, pelo qual a radiao ultravioleta pode remover eltrons de uma placa metlica eletricamente neutra, tornando-a carregada. O Prmio Nobel que ele ganhou em 1921 no foi

pela teoria da relatividade, mas pelo efeito fotoeltrico. Ambas as idias demonstram a coragem intelectual do jovem Einstein que, aos 26 anos, lanou as sementes das duas grandes revolues da fsica deste sculo. E essas no foram as nicas duas sementes que o jovem Einstein plantou ento... Marcelo Gleiser professor de fsica terica do Dartmouth College, em Hanover (EUA), e autor do livro A dana do Universo. Fonte GLEISER, Marcelo. A coragem do jovem Einstein. Folha de So Paulo, So Paulo, 11 abr. 1999. Especial para a Folha, p. 5-12.