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LIVROS: http://www.orkut.com.br/Main#Community?cmm=25399156 ANITA BLAKE - O CADÁVER ALEGRE LAURELL K. HAMILTON ANITA

ANITA BLAKE - O CADÁVER ALEGRE LAURELL K. HAMILTON ANITA BLAKE, A CAÇA VAMPIROS LIVRO II

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CAPÍTULO 1 A casa de Harold Gaynor, resplandecente sob o sol de agosto, estava rodeada de uma grama verde intensa, elegantemente cravado de árvores. Bert Vaughn, meu chefe, estacionou no cascalho do caminho, tão branco que parecia sal escolhido a dedo. Em algum lugar fora de vista, o suave barulho dos pulverizadores tamborilava. A grama estava absolutamente perfeita em meio a uma das piores secas que o Missouri teve em vinte anos. Oh, bem. Eu não estava aqui para falar com o Sr. Gaynor sobre cuidados com a água. Eu estava aqui para falar sobre ressuscitar mortos. Não me refiro à ressurreição. Eu não sou tão boa. Quero dizer zumbis. Mortos cambaleantes. Corpos apodrecidos. A noite dos mortos vivos. Esse tipo de zumbi. Embora certamente menos dramática do que Hollywood jamais iria colocar na tela. Sou uma reanimadora. É um trabalho como qualquer um, como venda. Reanimação tinha sido um trabalho licenciado fazia apenas cinco anos. Antes era só uma maldição vergonhosa, uma experiência religiosa ou uma atração turística. E continua sendo em algumas zonas de Nova Orleans, mas aqui em St. Louis é um negócio. E muito rentável, em grande parte graças ao meu chefe. Ele é um canalha, um malandro, um cretino, mas maldição se ele não souber como ganhar dinheiro. Algo muito útil para qualquer empresário. Bert tinha um metro e noventa, ombros largos, tinha sido jogador de futebol americano na universidade com o início de uma barriga de cerveja. O traje azul escuro que ele vestia foi feito para que a pança não fosse visível. Por oitocentos dólares, poderia esconder uma manada de elefantes. Seu cabelo loiro platinado foi cortado no estilo militar, que voltava a moda depois de todos esses anos. Seu bronzeado de velejador contrastava dramaticamente com seu cabelo e olhos claros. Bert ajustou a gravata listrada vermelho e azul, enxugou uma gota de suor da sua testa bronzeada. “Eu ouvi notícias que há um movimento para usar zumbis em plantações contaminadas com agrotóxicos. Poderia salvar vidas.” “Zumbis apodrecem, Bert. Não há maneira de evitar isso, e eles não ficam espertos por tempo suficiente para que sirvam de mão de obra.” “Era só uma idéia. Os mortos não têm direitos perante a lei, Anita.” “Ainda não.” Era errado ressuscitar os mortos para que eles servissem de escravos para nós. Era apenas errado, mas ninguém me ouve. O governo teve finalmente que entrar em cena. Havia uma comissão de âmbito nacional sendo formada por animadores e outros especialistas. Devíamos inspecionar as condições de trabalho dos zumbis locais.

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Condições de trabalho. Eles não entenderam. Você não pode dar a um cadáver boas condições de trabalho. Eles não apreciam de qualquer maneira. Zumbis podem andar, até falar, mas eles estão muito, muito mortos. Bert sorriu com indulgência para mim. Lutei com o desejo de colocar algum juízo em seu rosto orgulhoso, “Eu sei que você e Charles estão trabalhando nessa comissão “, disse Bert.” Indo em todas as empresas e verificando os zumbis. Faz uma grande propaganda para a Animators Inc.” “Eu não faço isso por boa propaganda”, eu disse. “Eu sei. Você acredita na sua pequena causa.” “Você é um bastardo condescendente”, eu disse, sorrindo docemente para ele. Ele sorriu para mim. “Eu sei”. Eu apenas balancei a cabeça, com Bert você não pode realmente vencer uma partida de insulto. Ele não dá a mínima para o que eu penso dele, enquanto eu trabalhe para ele. Meus paletó azul marinho era supostamente para estar no estilo de verão, mas era uma mentira. Suor escorreu pela minha espinha, logo que saí do carro. Bert virou para mim, estreitando os olhos pequenos. Seus olhos sozinhos davam olhares suspeitos. “Você ainda está usando sua arma”, disse ele. “A jaqueta esconde, Bert. Sr. Gaynor nunca vai saber.” O suor começou a grudar embaixo das alças do meu coldre de ombro. Eu podia sentir a blusa de seda começando a derreter. Eu tento não usar seda e um equipamento de ombro ao mesmo tempo. A seda começa a parecer amassada, enrugando onde as cintas cruzavam. A arma era uma Browning Hi-Power 9mm, e eu gostava de tê- la à mão. “Vamos, Anita. Eu não acho que você vai precisar de uma arma no meio da tarde, enquanto visitar um cliente.” a voz de Bert continha aquele tom paternalista que as pessoas usam para as crianças. Agora, garotinha, você sabe que isto é para seu próprio bem.

Bert não se preocupava com meu bem-estar. Ele apenas não queria assustar Gaynor. O homem já tinha nos dado um cheque de cinco mil dólares. E isso era apenas para dirigir e falar com ele.

A implicação era de que havia mais dinheiro, se nós concordássemos em levar o seu caso. Um monte de dinheiro. Bert estava todo animado sobre essa parte. Eu estava cética. Afinal, Bert não tem que levantar o cadáver. Eu tinha.

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O problema era, Bert provavelmente estava certo. Eu não precisaria da arma em plena luz do

dia.

Provavelmente. “Tudo bem, abra o porta-malas.” Bert abriu o porta-malas de seu Volvo semi-novo. Eu já estava tirando o casaco. Ele ficou na minha frente, escondendo-me da casa. Deus impeça que eles vissem-me esconder uma arma no porta-malas. O que fariam, trancar as portas e gritar por ajuda?

Dobrei as tiras em torno coldre da arma e coloquei no porta-malas limpo. Cheirava a carro novo, plástico e ligeiramente irreal. Bert fechar o porta-malas, e eu olhava o capô como se ainda pudesse ver a arma. “Você vem?” ele perguntou. “Sim”, eu disse. Eu não gostava de deixar a minha arma para trás, por qualquer motivo. Isso era um mau sinal? Bert fez sinal para que eu o seguisse. Eu segui, andando com cuidado sobre o cascalho no meu salto preto. As mulheres podem escolher muitas cores bonitas, mas os homens pegavam os sapatos confortáveis. Bert estava olhando para a porta, o sorriso já definido em seu rosto. Foi o seu melhor sorriso profissional, gotejando com sinceridade. Seus pálidos olhos cinzentos brilhavam com bom ânimo. Era uma máscara. Ele poderia colocá-la e desligar como um interruptor de luz. Ele usaria o mesmo sorriso se você confessasse o assassinato de sua própria mãe. Contanto que você quisesse pagar para ressuscitá-la dos mortos.

A porta se abriu, e eu sabia que Bert estava errado sobre eu não precisar de uma arma. O

homem tinha, talvez, um metro e setenta, mas a camisa pólo laranja que ele usava a ponto de

arrebentar sobre o peito. A jaqueta esporte preta parecia pequena demais, como se quando ele se movesse a costura fosse arrebentar, como a pele de um inseto que tinha sido abandonada. O jeans preto lavado exibia uma cintura pequena, assim ele se parecia com alguém foi apertado no meio enquanto o barro ainda estava molhado. Seu cabelo era muito louro. Ele olhou para nós silenciosamente. Seus olhos estavam vazios, mortos como uma boneca. Eu peguei um vislumbre do coldre de ombro sob a jaqueta esporte e resisti a um impulso chutar as canelas de Bert. Ou o meu patrão não percebeu a arma ou ele ignorou. “Olá, sou Bert Vaughn e esta é minha sócia, Anita Blake. Acredito que o Sr. Gaynor está nos esperando.” Bert sorriu com charme.

O guarda-costas, o que mais ele poderia ser, se afastou da porta. Bert assumiu que fosse um

convite e entrou. Eu o segui, não que eu quisesse. Harold Gaynor era um homem muito rico. Talvez

ele precisava de um guarda-costas. Talvez as pessoas o ameaçavam. Ou talvez ele fosse um desses

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homens que têm dinheiro suficiente para manter o músculo contratados ao redor sem saber se eles precisam ou não. Ou talvez alguma coisa estava acontecendo. Algo que precisasse das armas e músculos, e homens com o olhos mortos e emocionantes. Não era um pensamento animador.

O ar condicionado estava muito alto e o suor gelou instantaneamente.

Nós seguimos o guarda-costas por um longo corredor central coberto por madeira escura e parecendo cara. O corredor parecia oriental e provavelmente foi feito à mão. Pesadas portas de madeira foram colocadas na parede do lado direito. O guarda abriu as portas e, novamente, ficou de lado enquanto nós caminhamos através. O quarto era uma biblioteca, mas eu estava apostando que ninguém nunca leu nenhum dos livros. O lugar era, do chão ao teto, estantes de madeira escura. Lá estava ainda um segundo nível de livros e prateleiras alcançadas por uma elegante escada estreita e curva. Todos os livros eram encadernados, todos do mesmo tamanho, cores gastas e agrupados como uma colagem. O mobiliário era, naturalmente, couro vermelho com botões de latão trabalhado para isso. Um homem estava sentado perto da parede distante. Ele sorriu quando entramos, era um homem com um grande rosto redondo e agradável, com queixo duplo. Ele estava sentado em uma cadeira de rodas elétrica, com uma pequena manta sobre seu colo, escondendo as pernas. “Sr. Vaughn e Sra. Blake, que bom que vocês vieram.” Sua voz era com sua cara, agradável,

malditamente perto de amável. Um homem magro negro estava sentado numa das cadeiras de couro. Ele tinha mais de um metro e oitenta, exatamente quanto era muito mais difícil dizer. Ele estava afundado na cadeira, as longas pernas esticadas na frente dele com os tornozelos cruzados. Suas pernas eram mais altas do que eu. Seus olhos castanhos me olhava como se ele estivesse tentando memorizar-me para classificar mais tarde.

O guarda-costas loiro foi se encostar na estante. Ele não conseguia cruzar os braços, jaqueta

muito apertada, músculos muito grande. Você realmente não deve inclinar-se contra a parede e

tentar parecer durão a menos que você possa cruzar os braços. Estraga o efeito. Sr. Gaynor disse: “Vocês conheceram Tommy”. Ele acenou para o guarda-costas sentado. “Aquele é Bruno.” “Este é seu verdadeiro nome ou apenas um apelido?” Eu perguntei, olhando diretamente nos olhos de Bruno. Ele se mexeu um pouco na cadeira. “Nome verdadeiro.” Eu sorri.

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“Por quê?” ele perguntou. “Eu simplesmente nunca encontrei um guarda-costas que realmente se chamasse Bruno.” “Isso era para ser engraçado?” ele perguntou. Eu balancei minha cabeça. Bruno. Ele nunca teve uma chance. Era como uma garota

chamar-se Vênus. Todos Brunos tinham que ser guarda-costas. Era uma regra. Talvez um policial? Não, era o nome de um bandido. Eu sorri. Bruno se sentou em sua cadeira, um movimento suave e poderoso. Ele não estava usando uma arma que eu pudesse ver, mas havia uma presença dele. Perigoso, dizia, cuidado. Acho que não deveria ter sorrido.

Sr. Bruno. A Sra. Blake

tem um senso de humor bastante peculiar.” “Não peça desculpas por mim, Bert. Eu não gosto disso.” Eu não sei com o que ele estava tão chateado de qualquer maneira. Eu não tinha dito as coisas realmente insultantes em voz alta. “Ora, ora,” disse o Sr. Gaynor. “Sem ressentimentos. Certo, Bruno?” Bruno balançou a cabeça e franziu a testa para mim, não com raiva, uma espécie de perplexidade. Bert deu-me um olhar irritado, virou-se sorrindo para o homem na cadeira de rodas. “Agora, Sr. Gaynor, eu sei que você deve ser um homem ocupado. Assim, exatamente de quantos anos é o zumbi que você quer levantar?” “Um homem que vai direto ao que interessa. Eu gosto disso.” Gaynor hesitou, olhando para a porta. Uma mulher entrou. Ela era alta, pernas longas, loira, com olhos azul-violeta. O vestido, se fosse um vestido, era cor de rosa e de seda. Ele agarrou-se ao seu corpo da maneira que se esperava, escondendo o que a decência exigia, mas deixando muito pouco para a imaginação. Longas pernas pálidas estavam enfiadas em finos saltos rosa, sem meias. Ela andou pelo tapete, e cada homem na sala a assistia. E ela sabia. Ela jogou a cabeça para trás e riu, mas nenhum som saiu. Seu rosto se iluminou, seus lábios se moviam, os olhos brilhavam, mas em absoluto silêncio, como se alguém tivesse desligado o som. Ela apoiou-se contra a coxa de Harold Gaynor, uma mão em seu ombro. Ele cercou sua cintura, e o movimento levantou o vestido já curto uma outra polegada. Será que ela poderia se sentar com vestido sem montar um espetáculo? Não.

Bert interrompeu, “Anita, por favor. Eu peço desculpas, Sr. Gaynor

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“Esta é Cicely”, disse ele. Ela sorriu brilhantemente para Bert, a risadinha silenciosa fez seus olhos brilharem. Ela olhou para mim e seus olhos vacilaram, o sorriso escorregou. Por um segundo incerteza encheu os olhos. Gaynor acariciou seu quadril. O sorriso brilhou de volta no lugar. Ela acenou graciosamente para nós dois. “Eu quero que você levante um cadáver de duzentos e oitenta e três anos.” Eu só olhei para ele e perguntei se ele entendia o que ele estava perguntando. “Bem”, disse Bert, “que é quase trezentos anos. Muito velho para levantar um zumbi. A maioria dos animadores, não poderia fazer tudo isso. “ “Eu estou ciente disso,” Gaynor disse. “É por isso que eu pedi para a Senhora Blake. Ela pode fazê-lo.” Bert olhou para mim. Eu nunca tinha levantado qualquer coisa tão antigo. “Anita?” “Eu posso fazer isso”, eu disse. Ele sorriu para Gaynor, satisfeito. “Mas eu não vou fazer isso.” Bert virou lentamente de volta para mim, o sorriso desapareceu. Gaynor ainda estava sorrindo. Os guarda-costas estavam imóveis. Cicely olhou agradavelmente para mim, olhos vazios de qualquer significado. “Um milhão de dólares, Senhora Blake”, Gaynor disse na sua voz suave e agradável. Eu vi Bert engolir. Suas mãos convulsionado nos braços da cadeira. A idéia de Bert para sexo era dinheiro. Ele provavelmente teve o maior tesão de sua vida. “Você entende o que está pedindo, Sr. Gaynor?” Eu perguntei. Ele balançou a cabeça. “Vou fornecer a cabra branca”. Sua voz ainda estava agradável quando ele falou, ainda sorrindo. Apenas os olhos se apagaram; ansioso, antecipatório. Levantei-me. “Vamos, Bert, é hora de ir.” Bert agarrou meu braço. “Anita, sente-se, por favor.” Olhei para a mão até que ele me soltou. Sua máscara encantadora caiu, me mostrando a raiva por baixo, então ele era todo o negócio agradável novamente. “Anita. É um pagamento generoso.” “A cabra branca é um eufemismo, Bert. Significa um sacrifício humano.” Meu chefe olhou Gaynor, em seguida, de volta para mim. Ele me conhecia bem o suficiente para acreditar em mim, mas ele não queria. “Eu não entendo”, disse ele.

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“Quanto mais velho o zumbi maior será a morte necessária para levantá-lo. Depois de alguns séculos a morte grande o suficiente é apenas um sacrifício humano”, eu disse. Gaynor não sorria mais. Ele estava me olhando com olhos escuros. Cicely ainda estava parecendo agradável, quase sorrindo. Havia alguém em casa por trás daqueles olhos azuis? “Você realmente quer falar sobre assassinato na frente de Cicely?” Eu perguntei. Gaynor sorriu para mim, sempre um mau sinal. “Ela não consegue entender uma palavra do que dizemos. Cicely é surda.” Olhei para ele, e ele concordou. Ela me olhou com olhos agradáveis. Nós estávamos falando de sacrifício humano e ela não sabia mesmo. Se ela pudesse ler os lábios, ela estava escondendo isso muito bem. Eu acho que mesmo as pessoas com deficiência, hum, fisicamente incapacitadas, podem cair em má companhia, mas parecia errado. “Eu odeio mulher que fala constantemente”, disse Gaynor. Eu balancei minha cabeça. “Nem todo o dinheiro do mundo não seria o suficiente para me fazer trabalhar para você.” “Não é possível que você mate muitos animais, em vez de apenas um?” Bert perguntou. Bert é um ótimo empresário. Ele não sabe porra nenhuma sobre ressuscitar os mortos. Fiquei olhando para ele. “Não.” Bert continuou sentado em sua cadeira. A perspectiva de perder um milhão de dólares deve ter sido uma real dor física para ele, mas ele escondeu. Sr. Negociador Corporativo. “Tem que haver uma maneira de trabalhar isto”, ele disse. Sua voz estava calma. Um sorriso profissional enrolado nos lábios. Ele ainda estava tentando fazer negócios. Meu chefe não entendeu o que estava acontecendo. “Você sabe de outro animador que poderia levantar um zumbi desta idade?” Gaynor perguntou. Bert olhou para mim e depois para o chão, então para Gaynor. O sorriso profissional tinha sumido. Ele entendeu agora que era de assassinato que estávamos falando. Faria alguma diferença? Eu sempre me perguntei onde era o limite de Bert . Eu estava prestes a descobrir. O fato de eu não saber se ele iria recusar o contrato lhe diz muito sobre o meu chefe. “Não”, disse Bert suavemente, “Não, eu acho que não posso ajudá-lo, Sr. Gaynor.” “Se é o dinheiro, Senhora Blake, posso elevar a oferta.” Um tremor percorreu os ombros de Bert. Pobre Bert, mas ele escondeu bem. Ponto para ele. “Eu não sou uma assassina, Gaynor,” eu disse. “Isso não é o que eu ouvi,” Tommy do cabelo loiro disse.

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Olhei para ele. Seus olhos estavam ainda vazio como uma boneca. “Eu não matei pessoas por dinheiro.” “Você mata vampiros por dinheiro”, disse ele. “Execução legal, e eu não faço isso por dinheiro”, eu disse. Tommy balançou a cabeça e afastou-se da parede. “Ouvi dizer que você gosta de estacar vampiros.

E você não está muito preocupada com quem você tem que matar para chegar até eles.”

“Meus informantes me dizem que você matou seres humanos antes, Sra. Blake”, Gaynor

disse.

“Só em auto-defesa, Gaynor. Eu não cometo assassinato.” Bert estava de pé agora. “Eu acho que é hora de ir.” Bruno levantou em um movimento fluido, mãos grandes e escuras soltas meio fechadas ao seu lado. Eu apostava em algum tipo de artes marciais. Tommy estava longe da parede. Jaqueta aberta para expor sua arma, como um pistoleiro do velho-oeste. Era uma Magnum 357. Iria fazer um buraco muito grande. Eu só fiquei lá, olhando para eles. O que mais eu poderia fazer? Eu poderia ser capaz de fazer alguma coisa com Bruno, mas Tommy tinha uma arma. Eu não. Fim da discussão.

CAPÍTULO 2

A loja de vestidos de noivas estava exatamente na saída 70 Oeste na St. Peters. Chamava-se

‘A Viagem da Donzela’. Que fofo. Havia uma pizzaria de um lado e um são de beleza do outro,

chamado ‘Salão de Beleza Escuridão Total’. As janelas eram muitos escuras, contornadas com néons vermelho sangue. Você poderia ter seu cabelo e unhas arrumados por um vampiro.

O vampirismo tem sido legal nos Estados Unidos há apenas dois anos. Nós continuamos a

ser o único país do mundo onde é legal. Não me perguntem, eu não votei a favor. Havia até um movimento para dar voto aos vampiros. Impostos sem representação e tudo isso. Dois anos atrás se um vampiro importunasse alguém eu apenas ia e estacava o filho da puta. Agora eu tenho que solicitar à corte uma ordem de execução. Sem isso, eu seria acusada de assassinato, se eu fosse pega. Como sentia falta dos bons tempos. Na vitrine da loja havia um manequim loiro usando renda branca suficiente para se afogar nela. Eu não sou uma grande fã de renda, ou perolas, ou lantejoulas. Especialmente lantejoulas. Eu

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tinha acompanhado Catherine duas vezes para ajudá-la a escolher um vestido de casamento. Não demorou muito para que eu percebe-se que eu não era de grande ajuda. Eu não gostava de nenhum. Catherine era uma grande amida ou eu não estaria ali nem ferrando. Ela me disse que se eu me cassasse eu mudaria de idéia. Certamente, estar apaixonada não faz com que você perca o bom gosto. Se eu algum dia comprar um vestido com lantejoulas, alguém, por favor, me dê um tiro. Eu tampouco teria escolhido os vestidos que Catherine escolheu para as damas de honra, mas era minha própria culpa não ter estado por perto quando votaram. Eu trabalhei muito e odeio comprar. Então, acabei depenando 120 dólares mais impostos em um vestido rosa de tafetá. Parecia como se eu tivesse fugido de um baile do colegial. Eu entrei na silenciosa e ar-condicionada loja de noivas, os saltos altos afundavam no

carpete de um cinza tão pálido que parecia branco. A senhora Cassidy, a gerente, me viu entrando. Seu sorriso vacilou um momento antes que ela conseguisse mantê-lo sob controle. Ela sorriu pra mim, bravo senhora Cassidy. Eu sorri de volta, não pensando na próxima hora. A senhora Cassidy estava em algum lugar entre os quarenta e os cinqüenta anos, bem cuidada, cabelo de um ruivo tão escuro que era quase castanho. O cabelo estava amarrado em um nó francês como Grace Kelly costumava usar. Ela empurrou o arame da armação de seus óculos dourado deixando-os mais seguros em seu nariz e disse: “Senhorita Blake, eu vejo que está aqui para a ultima prova”. “Eu espero que seja a ultima prova”, eu disse.

“Bem, nós estivemos trabalhando no

problema. Eu acho que temos uma solução”.

Havia um pequeno quarto atrás da mesa. Estava cheio de vestidos dentro de plásticos. A senhora Cassidy puxou o meu de entre dois vestidos rosas idênticos. Ela seguiu para os provadores com o vestido sobre os braços. Sua espinha estava muito rígida. Ela estava marchando para a batalha. Eu não tinha que me preparar, eu estava pronta para a batalha. Mas discutir as alterações formais com a senhora Cassidy era pior que argumentar com Tommy e Bruno. Poderia ter terminado mal, mas não. Gaynor os chamou, por hoje não, ele tinha dito. O que ele realmente queria dizer? Isso era provavelmente auto explicativo. Eu tinha deixado o Bert no escritório ainda mexido pela experiência do encontro. Ele não lida com a bagunça final do negócios. A violência final. Não, eu lidava, ou Manny, ou Jamison, ou Charles. Nós, os animadores da Animartors, Inc., nós fazíamos o trabalho sujo. Bert ficava em seu escritório legal e seguro e enviava clientes e problemas pra gente. Até hoje.

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A senhora Cassidy pendurou o vestido em um gancho dentro de um dos provadores e saiu.

Antes que eu pudesse entrar, outro provador abriu, e Kasey, a garota das flores de Catherine, saiu.

Ela tinha oito anos. Sua mãe a seguiu ainda em seu terno de negócios. Elizabeth (me chame de Elsie) Markowitz era alta, magra, pele num tom meio azeitonado e uma advogada. Ela trabalhava com Catherine e também estava no casamento. Kasey parecia como uma versão menor em mais fofa de sua mãe. A criança me viu e assim que me reconhece disse: “Oi, Anita. Esse vestido não está parecendo ridículo?” “Agora, Kasey”, Elsie disse, “esse é um bonito vestido. Todos esses franzidos rosas legais”.

O vestido parecia como uma petúnia com esteróides pra mim. Eu tirei minha jaqueta e

comecei a entrar no meu provador antes que eu desse minha opinião muito alto. “É uma arma de verdade?” Kasey perguntou. Eu tinha esquecido que ainda a estava usando. “Sim”, eu disse. “Você é uma policial?” “Não”. “Kasey Markowitz, você faz muitas perguntas”. A mãe dela a repreendeu passando por mim com um sorriso cansado. “Sinto muito por isso, Anita”. “Não me importo”, eu disse.

Algum tempo depois eu estava em pé em uma pequena e elevada plataforma em frente a um perfeito circulo de espelhos. Com a combinação de saltos altos o vestido estava com a altura certa. Também haviam pequenas mangas bufantes que deixavam os ombros a mostra. O vestido mostrava quase todas as cicatrizes que eu tinha.

A cicatriz mais nova ainda estava rosada e se curando no meu antebraço direito. Mas não era

apenas uma ferida de faca. Era algo mais caprichado, limpo em comparação com minhas outras cicatrizes. Minha clavícula e braço esquerdo haviam sido quebrados. Uma vampira os tinha mordido, rasgando como uma cachorro a um pedaço de carne. Tem também a marca de uma cruz queimada em meu antebraço esquerdo. Alguns servos humanos de algum vampiro acharam que seria divertido. Eu não. Eu parecia a noiva de Frankentein indo ao baile. Ta, talvez não tão ruim, mas a senhora Cassidy pensava que sim. Ela pensava que as cicatrizes iriam distrair as pessoas do vestido, da festa, da noiva. Mas, Catherine, a noiva em pessoa, não concordava. Ela pensava que eu merecia estar no casamento porque éramos muito boas amigas. Eu estava pagando um bom dinheiro para ser humilhada publicamente. Nós deveríamos ser boas amigas.

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A senhora Cassidy me entregou um longo par de luvas rosas de cetim. Eu as coloquei, agitando meus dedos no fundo, nos minúsculos buracos. Eu nunca, gostei de luvas. Elas fazem me

sentir como se eu estivesse tocando o mundo através de uma cortina. Mas essas coisas brilhantes e rosas escondiam meus braços e todas as cicatrizes. Que boa garota. Certo. A mulher ajeitou a saia, olhando de relance no espelho. “Vai funcionar, eu acho”. Ela se endireitou, dando tapinhas nas roupas e alisando os lábios

com o dedo. “Acredito que tenha algo para esconder essa, essa as mão para mim. “Minha cicatriz da clavícula?” eu pergunte. “Sim”, ela soou aliviada.

Me ocorreu pela primeira vez que a senhora Cassidy nunca disse a palavra “cicatriz”. Como se fosse suja ou rude. Eu sorri pra mim mesma no circulo de espelhos. A risada travou na minha garganta. A senhora Cassidy ergueu algo feito de fitas rosas e flores laranjas falsas. A risada morreu. “O que é isso?” Eu perguntei. “Isso”, ela disse, avançando pra mim, “é a solução do nosso problema”. “Ta certo, mas o que é isso?” “Bem, é um colar, uma decoração” “Isso vai em volta do meu pescoço?” “Sim” Eu balancei minha cabeça. “Eu acho que não”.

marca. Chapéus, penteados,

Ela fez gestos vagos com

bem

”.

“Senhorita Blake, eu tentei tudo para esconder essa, essa

fitas…” Ela literalmente jogou suas mãos para cima. “Eu estou perdendo o juízo”. Nisso eu poderia acreditar. Eu respirei fundo. “Eu simpatizo com a senhora, senhora Cassidy, realmente. Eu tenho sido um pé no saco”. “Eu nunca diria isso”. “Eu sei, então eu digo por você. Mas essa é a peça de fru-fru mais feia que meus olhos já

viram”.

“Se você, senhorita Blake, tiver alguma sugestão melhor, então eu sou toda ouvidos”. Ela cruzou seus braços diante do peito. A peça de “decoração” arrastava próxima à cintura dela. “É enorme”, eu protestei. “Irá esconder sua”, ela apertou os lábios, “cicatriz”.

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Eu me senti aplaudindo. Ela disse a palavra suja. Eu tinha alguma sugestão melhor? Não, não tinha. Eu suspirei. “Põe isso em mim. O mínimo que eu posso fazer é olhar como fica”. Ela sorriu. “Por favor levante o cabelo”.

Eu obedeci. Ela o prendeu ao redor do ,meu pescoço. O laço coçou, as fitas faziam cócegas, e eu não queria olhar no espelho. Eu abri meus olhos, devagar, e a apenas encarei. “Graças a deus você tem o cabelo comprido. Eu irei pessoalmente penteá-lo no dia do casamento para ajudar na camuflagem”.

A coisa ao redor do meu pescoço estava entre uma coleira de cachorro e a maior pulseira do

mundo. Do meu pescoço brotavam fitas rosas como cogumelos após uma chuva. Era medonha, e

nenhuma quantidade de cabelo estava mudaria isso. Mas escondeu a cicatriz completamente, perfeitamente. Ta-dã.

Eu apenas agitei minha cabeça. O que eu poderia dizer? A Sra. Cassidy tomou meu silêncio como aprovação. Ela deveria ter sabido melhor. O telefone tocou e salvou a ambas. “Volto em um minuto, Senhorita Blake.” Ela se afastou, saltos altos silenciosos no carpete grosso. Eu apenas olhei fixamente pra mim mesma nos espelhos. Meus cabelos e olhos combinam, cabelos pretos, olhos tão castanhos que parecem pretos. Eles são da ‘escuridão’ latina da minha mãe, mas minha pele é pálida, devido ao sangue germânico do meu pai. Coloque alguma maquiagem em mim e eu não vou me parece com uma boneca chinesa. Coloque-me em um vestido rosa ‘inchado’ e eu pareço delicada, saborosa, pequena. Droga.

O restante das mulheres na festa de casamento mediam um metro e setenta e cinco ou mais.

Talvez algumas ficassem bem com vestido. Eu duvidei disso. Insulto a injuria, nós todas tínhamos que usar aros embaixo das saias. Eu parecia como uma rejeitada de Gone Wiht the Wind. “Ai está, você não parece adorável?”. A senhora Cassidy tinha retornado. Ela estava sorrindo pra mim. “Eu pareço como se tivesse mergulhado em Pepto-Bismol*”, eu disse.

*http://funcfash.com/wp-content/uploads/2009/08/the-pepto-family.jpg

O sorriso dela murchou nos cantos. Ela engoliu. “Você não gostou dessa ultima idéia”. Sua

voz estava muito dura. Elsie Markowitz saiu dos provadores. Kasey estava logo atrás, carrancuda. Eu sabia como ela se sentia. “Oh, Anita”, Elsie disse, “você parece adorável”.

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Ótimo. Adorável, exatamente o que eu queria ouvir. “Obrigada”. “Eu gostei especialmente das fitas da gargantilha. Nós todas iremos usar, você sabe”. “Sinto muito sobre isso”, eu disse. Ela franziu as sobrancelhas pra mim. “Eu acho que elas se ajustam melhor ao vestido”. Era minha vez de franzir as sobrancelhas. “Você está falando serio, não está?” Elsie pareceu chocada. “Bem, claro que sim. Você não gostou dos vestidos?”. Decidi não responder para não ofender ninguém. Eu acho, o que você podem esperar de uma mulher com um nome perfeitamente bom como Elizabeth, mas que prefere ser chamada como uma vaca?

“Isso é realmente a ultima coisa que nós podemos usar para camuflagem, senhora Cassidy?”, eu perguntei. Ela assentiu, uma vez, mas firmemente. Eu suspirei, e ela sorriu. A vitória era dela e ela sabia. Eu sabia que estava derrotada no momento que vi o vestido, mas se eu ia perder eu faria alguém pagar por isso. “Ta certo. Me rendo. É isso. Eu vou usar”. A senhora Cassidy sorriu radiante pra mim. Elsie sorriu. Kasey sorriu maliciosamente. Eu ergui a saia até os joelhos e desci da plataforma. O aro sob a saia balançou como um sino comigo como pendulo. O telefone tocou. A senhora Cassidy foi atender, como se estivesse flutuando, uma musica em seu coração e eu fora de sua loja. Alegria a vista. Eu estava me esforçando para passar a saia larga através da pequena e estreita porta que conduzia aos provadores quando ela me chamou, “Senhorita Blake é pra você. Um detetive, Sargento Storr”. “Viu, mamãe, eu disse que ela era policial”, Kasey disse. Eu não expliquei porque Elsie me pediu para não fazer isso há algumas semanas. Ela pensou que Kasey era muito jovem para saber sobre animadores e zumbis e caçadores de vampiros. Como se alguma criança de oito anos não soubesse o que os vampiros eram. Eles eram o evento da década. Eu tentei colocar o telefone no meu ouvido direito, mas as malditas flores estavam no caminho. Pressionando o aparelho na dobra entre o pescoço e o ombro eu desabotoei o colar. “Oi, Dolph, o que foi?” “Assassinato”. A voz dela estava calma, como a de um tenor. “Que tipo de assassinato?”

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“Bagunçado” Eu finalmente tirei o colar e derrubei o telefone. “Anita, você está ai?” “Sim, to tendo alguns problemas de guarda-roupa”. “O quê?” “Nada importante. Porque você quer que eu vá a cena?” “O que quer que tenha feito isso não foi humano”. “Vampiro?” “Você é a especialista em não mortos. É por isso que eu quero que você venha dar uma olhada”. “Ta certo, me dê o endereço, e eu estarei ai”. Havia um caderno de anotações de um rosa pálido com pequenos corações nele. A caneta tinha um cupido de plástico no final. “St. Charles, eu não estou a mais de quinze minutos daí”. “Bom”. Ele desligou “Tchau pra você também, Dolph”. Eu disse apenas para me sentir superior. Eu entrei no pequeno provador para me trocar. Hoje tinham me oferecido um milhão de dólares para matar alguém e levantar um zumbi. Depois a loja de noivas para a ultima prova. Agora a cena de assassinato. Bagunçado, Dolph tinha dito. Estava se tornando uma tarde muito ocupada.

CAPÍTULO 3 Bagunçado, Dolph tinha chamado isso. Um mestre do eufemismo. Sangue estava em toda parte, respingado sobre as paredes brancas como alguém que tinha tomado uma lata de tinta e jogado-a. Havia um sofá esbranquiçado estampado com flores marrons e douradas. A maior parte do sofá estava escondido sob um lençol. O lençol estava vermelho. Um quadrado brilhante de sol da tarde veio através da limpa e brilhante janela. A luz do sol tornou o sangue vermelho-cereja, resplandecente. O sangue fresco é realmente mais brilhante do que você vê na televisão e no cinema. Em grandes quantidades. Sangue real está gritando vermelho fogo, em grandes quantidades, mas quanto mais escuro melhor aparece na tela. Melhora o realismo. Somente o sangue fresco é vermelho, verdadeiro vermelho. Este sangue era velho e deveria ter desbotado, mas alguns truque do sol de verão mantiveram-no brilhante e novo.

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Engoli muito duro e respirei fundo. “Você parece um pouco verde, Blake”, disse uma voz quase no meu cotovelo. Eu pulei e Zerbrowski riu. “Eu te assustei?” “Não”, eu menti. Detetive Zerbrowski tinha cerca de um e setenta, cabelos pretos encaracolados indo para cinza escuro, óculos de armação escura emoldurando olhos castanhos. Seu terno marrom estava amarrotado, sua gravata amarela e marrom tinha uma mancha, provavelmente do almoço. Ele estava sorrindo para mim. Ele estava sempre sorrindo para mim. “Eu te peguei, Blake, admita. Nossa feroz matadora de vampiros vai vomitar sobre as vítimas?” “Colocando um pouco de peso lá, não é, Zerbrowski?” “Ooh, eu estou ferido,” ele disse. Ele apertou as mãos contra o peito, balançando um pouco. “Não me diga você não quer o meu corpo, do jeito que eu quero o seu.” “Demita-se, Zerbrowski. Onde está Dolph?” “No quarto do casal.” Zerbrowski olhou para o teto abobadado com sua clarabóia. “Quem dera Katie e eu pudéssemos pagar algo como isto.” “Sim”, eu disse. “É bom”. Olhei para o lençol cobrindo o sofá. O lençol agarrou-se ao que estava por baixo, como um guardanapo jogado sobre suco derramado. Havia algo de errado com a maneira que parecia. Então eu percebi, ali não havia protuberâncias o suficiente para fazer um corpo humano. O que quer que estava coberto havia algumas partes faltando. O quarto começou a girar. Fechei os olhos, engoli convulsivamente. Havia meses que eu tinha realmente ficado enjoada em uma cena de crime. Pelo menos o ar condicionado estava ligado. Isso era bom. Calor torna sempre o cheiro pior. “Hey, Blake, você realmente precisa sair?” Zerbrowski pegou meu braço como se me conduzindo para a porta. “Obrigado, mas eu estou bem.” Olhei-o diretamente nos olhos marrons e menti. Ele sabia que eu estava mentindo. Eu não estava bem, mas eu tinha que fazer isso. Ele soltou o meu braço, recuou, e deu-me uma saudação de zombaria. “Eu amo uma garota difícil.” Eu sorri antes que pudesse impedi-lo. “Vá embora, Zerbrowski”. “Fim do corredor, última porta à esquerda. Você vai encontrar Dolph lá.” Afastou-se para a multidão de homens. Há sempre mais pessoas do que você precisa em uma cena de assassinato, não os curiosos, mas uniformes, à paisana, os técnicos, o cara com a câmera de vídeo. A cena do crime

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era como um enxame de abelhas, cheio de movimento frenético e maldito aglomerado. Eu trilhei meu caminho através da multidão. Meu crachá plastificado pendurado na gola da minha jaqueta

azul-marinho. Isso era para a polícia saber que eu estava do seu lado e não tinha apenas escapado. Também torna carregar uma arma em uma multidão de policiais mais seguro. Apertei-me por uma multidão que estava reunida como um engarrafamento ao lado de uma

porta no meio da sala. Vozes vinham, desarticuladas “Jesus, olha para o sangue

encontraram o corpo?

Eu empurrei por entre os dois uniformizados. Um deles disse: “Ei!” Eu encontrei um espaço livre em frente a última porta do lado esquerdo. Eu não sei como Dolph tinha feito, mas ele estava sozinho no quarto. Talvez tivessem acabado aqui. Ele se ajoelhou no meio do tapete marrom claro. Suas mãos grossas, envoltas em luvas, estavam em suas coxas. Seu cabelo preto foi cortado tão curto que suas orelhas pareciam presos de ambos os lados de um grande rosto. Ele me viu e parou. Ele tinha mais de dois metros, estruturado como um grande lutador. O cama de dossel atrás dele, de repente parecia pequena. Dolph era o chefe da nova força tarefa policial, o esquadrão fantasma*. O nome oficial era o Equipe Regional de Investigação do Sobrenatural, ERIS. Cuida de todo crime sobrenatural. Era um lugar para despejar os desordeiros. Eu nunca quis saber o que Zerbrowski tinha feito para chegar no esquadrão fantasma. Seu senso de humor era muito estranho e absolutamente implacável.

Será que eles já

Você quer dizer o que sobrou dele?

Não.”

*(esse é o nome que está no primeiro livro lançado pela Rocco, em inglês é Regional Preternatural Investigation Team ou RPIT)

Mas Dolph. Ele era o policial perfeito. Eu sempre tive a idéia de que ele tinha ofendido alguém alto, ofendido por ser muito bom em seu trabalho. Agora eu podia acreditar. Havia um outro bolo de lençol no tapete ao lado dele. “Anita”. Ele sempre fala assim, uma palavra de cada vez. “Dolph,” eu disse. Ajoelhou-se entre a cama de dossel e do lençol encharcada de sangue. “Você está pronta?” “Eu sei que você é do tipo calado, Dolph, mas você poderia me dizer o que eu deveria estar procurando? “ “Eu quero saber o que você vê, não o que eu digo que você supostamente deva ver.” Para Dolph foi um discurso. “Tudo bem”, eu disse, “vamos fazer isso.” Ele puxou o lençol. Desgrudou da coisa sangrenta por baixo. Levantei-me e olhei e tudo que eu podia ver era um pedaço de carne sangrenta. Poderia ter sido de qualquer coisa: uma vaca, cavalos, veados. Mas humano? Certamente que não.

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Meus olhos viram, mas o meu cérebro repeliu o que estava sendo mostrado. Eu agachei ao lado dele, prendendo minha saia debaixo da minha coxa. O espremia-se sob os pés como se a chuva o tivesse molhado, mas não foi a chuva. “Você tem um par de luvas para me emprestar? Eu deixei meu artigos para cena do crime no escritório.” “Bolso direito.” Ele ergueu as mãos no ar. Havia marcas de sangue na luvas. “Sirva-se. A mulher me odeia para pegar sangue na lavagem a seco.” Eu sorri. Incrível. Senso de humor é obrigatório as vezes. Eu tinha que estender a mão através do cadáver. Eu retirei duas luvas; tamanho único. As luvas sempre me pareciam como se tivessem pó. Elas não parecem como luvas, são mais como preservativos para as suas mãos. “Posso tocar sem medo de danificar” “Sim”. Cutuquei o lado dele com dois dedos. Foi como abrir um lado da carne fresca. Parecendo bem sólido. Meus dedos traçaram as junções de ossos, costelas sob a pele. Costelas. De repente, eu sabia o que eu estava olhando. Parte da caixa torácica de um ser humano. Havia o ombro, osso branco saindo de onde o braço tinha sido arrancado. Isso era tudo. Tudo o que havia. Eu levantei rapidamente e tropecei. O tapete afundando sob meus pés. O quarto estava repentinamente muito quente. Virei-me para longe do corpo e me encarando na penteadeira. Seu espelho estava tão fortemente salpicado de sangue, parecia que alguém o tinha coberto com camadas de esmaltes vermelho. Vermelho cereja, carnaval carmesim, maçã do amor. Fechei os olhos e contei lentamente até dez. Quando abri os olhos a sala parecia fria. Percebi pela primeira vez que um ventilador de teto estava girando lentamente. Eu estava bem. Grande destemida matadora de vampiros. Certo. Dolph não comentou quando ajoelhei-me no corpo novamente. Ele nem sequer olhou para mim. Bom homem. Eu tentei ser objetiva e ver o que havia para ver. Mas foi difícil. Eu gostava mais dos restos quando eu não conseguia descobrir de qual parte do corpo eles foram. Agora tudo que eu podia ver eram os restos de sangue. Tudo o que eu conseguia pensar era isto costumava ser um corpo humano. “Tinha sido”, era a frase importante. “Não há sinais de uma arma que eu possa ver, mas o legista será capaz de dizer isso.” Eu estendi a mão para tocá-la novamente, depois parei. “Você pode me ajudar a levantá-lo para que eu possa ver o interior da cavidade torácica? O que sobrou da caixa torácica.”

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Dolph soltou o lençol e me ajudou a levantar os restos mortais. Era mais leve do que parecia. Levantadas por esse lado não havia nada por baixo. Todos os órgãos protegidos pelas costelas tinham desaparecido. Parecia por todo o lado como um pedaço de bife, exceto pelos ossos, onde o braço deveria estar ligado. Parte da clavícula ainda estava conectada. “Ok,” eu disse. Minha voz soou soprosa. Eu levantei, segurando minhas mãos pingando sangue ao meu lado. “Cubra, por favor.” Ele o fez, e levantou. “Opiniões?” “Violência, violência extrema. Mais do que força humana. O corpo foi dilacerado por

mãos.”

“Por que mão?” “Nenhuma marca de faca”. Eu ri, mas isso me sufocou. “Inferno, eu acho que alguém usou ”

uma serra no corpo como massacrar uma vaca, mas os ossos

mecânico foi usado para fazer isso.” “Mais alguma coisa?” “Sim, onde está a ponta do resto do corpo?” “No final do corredor, segunda porta à esquerda.” “O resto do corpo?” A sala foi ficando mais quente. “Basta ir olhar. Diga-me o que vê.” “Merda, Dolph, eu sei que você não gosta de influenciar seus especialistas, mas eu não gosto de andar as cegas.” Ele só olhou para mim. “Pelo menos responde a uma pergunta.” “Talvez, o quê?” “É pior do que isso?” Ele pareceu pensar por um momento. “Não e sim.” “Vá pro inferno.” “Você vai entender depois de você ter visto.” Eu não quero entender. Bert tinha ficado feliz que a polícia queria me colocar na folha de pagamento. Ele havia me dito que eu iria adquirir uma valiosa experiência de trabalho com a polícia. Tudo que eu tinha adquirido até agora era uma maior variedade de pesadelos. Dolph andou na minha frente para a próxima câmara de horrores. Eu realmente não quero encontrar o resto do corpo. Eu queria ir para casa. Ele hesitou em frente à porta fechada até que eu

Eu balancei a cabeça. “Nada

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estava ao lado a ele. Havia um cartão em formato de coelho na porta, como para a Páscoa. Um bordado em ponto cruz logo abaixo do coelho. Quarto do bebê. “Dolph”, minha voz soou muito tranquila. O barulho da sala foi silenciado. “Sim”. “Nada, nada.” Eu respirei fundo e soltei. Eu posso fazer isso. Eu posso fazer isso. Oh, Deus, eu não quero fazer isso. Murmurei uma oração sob a minha respiração enquanto a porta se abriu para dentro. Há momentos na vida em que a única maneira de superar é com um pouco de graça divina. Eu estava apostando que isto ia ser um deles. Luz do sol entrava através de uma janela pequena. As cortinas eram brancas com alguns patinhos e coelhinhos bordados nas barras. Recortes de animais dançavam ao redor das paredes azul claro. Não havia um berço, só uma dessas com corrimãos até a metade. Uma cama de menino grande, não era assim que eram chamadas? Não havia tanto sangue aqui dentro. Obrigado, meu Deus. Quem diz que as orações nunca são respondidas? Mas em uma prateleira a luz do sul de agosto pasava um ursinho de pelúcia. O ursinho estava docemente coberto com sangue. Um vidrado olho redondo encarava ao redor da pele falsa.

Ajoelhei-me ao lado. O tapete não afundou, não estava encharcado de sangue. Por que raios o urso estava sentado aqui coberto de sangue fresco? Não havia sangue em todo o quarto que eu pudesse ver. Será que alguém só o colocou aqui? Olhei para cima e encontrei-me olhando para uma cômoda branca pequena com coelhinhos pintados nela. Quando você tem um motivo, eu acho que você fica com ele. Na tinta branca estava uma marca de mão, perfeitamente pequena. Eu me arrastei para ela e segurei a minha mão perto dela comparando o tamanho. Minhas mãos não são grandes, pequenos mesmo para uma mulher, mas esta marca de mão era minúscula. Dois, três, talvez quatro anos. Paredes azuis, provavelmente um menino. “Qual era a idade da criança?” “As fotos na sala tem Benjamin Reynolds, três anos, escrito no verso.” “Benjamin”, sussurrei, e olhei para a marca sangrenta da mão. “Não há nenhum corpo nesta quarto. Ninguém foi morto aqui.” “Não.” “Por que você quer que eu veja?” Eu olhei para ele, ainda ajoelhada. “Sua opinião não vale nada se você não ver tudo.”

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“Esse maldito urso vai me perseguir.” “A mim também”, disse ele. Eu levantei, resistindo à vontade para alisar minha saia. Era incrível como muitas vezes eu tocava minha roupa sem pensar e manchava de sangue a mim mesmo. Mas hoje não. “É o corpo do menino debaixo do lençol na sala?” Quando eu disse, eu rezei para que ele não fosse. “Não”, ele disse. Graças a Deus. “O corpo da mãe?” “Sim.” “Onde está o corpo do menino?” “Nós não conseguimos encontrá-lo.” Ele hesitou, então, perguntou: “Será que a coisa comeu o corpo da criança completamente?” “Você quer dizer assim não haveria nada a ser deixado para encontrar?” “Sim”, disse ele. Seu rosto parecia apenas um pouco pálido. O meu provavelmente também

estava.

“É possível, mas mesmo os não mortos têm um limite para o que eles podem comer.” Eu respirei profundamente. “Será que você encontrou quaisquer sinais de - regurgitação.” “Regurgitação”. Ele sorriu. “Uma boa palavra. Não, a criatura não comeu e depois vomitou. Pelo menos, não que tenhamos encontrado.” “Então o menino provavelmente ainda está em algum lugar.” “Será que ele poderia estar vivo?” Dolph perguntou. Eu olhei para ele. Eu queria dizer que sim, mas eu sabia que a resposta era provavelmente não. Eu abri mão. “Eu não sei”. Dolph assentiu. “A sala de estar a seguir?” Eu perguntei. “Não.” Ele saiu da sala sem outra palavra. Eu segui. O que mais eu poderia fazer? Mas eu não me apressei. Se ele queria jogar o ríspido silêncio policial, ele poderia muito bem esperar para eu alcançá-lo. Eu segui suas costas largas ao virar da esquina da sala para a cozinha. A porta de vidro deslizante levava para fora em um deck. Vidro estava em toda parte. Brilhantes lascas cintilavam na luz vinda da outra janela. A cozinha era impecável, como um anúncio de revista, feita em azulejo azul e brilhante madeira. “Bela cozinha”, eu disse.

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Eu podia ver os homens se movendo em torno do quintal. A festa tinha se movido para fora. O muro escondia dos vizinhos curiosos, como ele tinha escondido o assassino na noite passada.

Havia apenas um detetive em pé ao lado da pia brilhante. Ele estava rabiscando alguma coisa em um caderno. Dolph indicou para eu olhar atentamente. “Ok”, eu disse. “Alguma coisa atravessou a porta de vidro. Deve ter feito um barulho infernal. Isso é muitos vidro quebrando, mesmo com o ar

condicionado ligado

“Você pensa assim?” ele perguntou. “Será que algum dos vizinhos ouviu alguma coisa?” Eu perguntei. “Ninguém vai admitir isso”, ele disse. Concordei. “Quebre o vidro, alguém vem dar uma olhada, provavelmente o homem. Alguns estereótipos sexista morrem valentemente.” “O que você quer dizer?” Dolph perguntou. “O caçador valente protegendo sua família”, eu disse. “Ok, dizem que foi o homem, o que vem depois?” “O homem chega, vê o que quer que atravessou a janela, grita por sua esposa. Provavelmente diz a ela para sair. Levar a criança e correr.” “Por que não chamar a polícia?” ele perguntou. “Eu não vi um telefone no quarto do casal.” Apontei para o telefone na parede da cozinha. “Este é provavelmente o único telefone. Você teria que ter passado pelo bicho-papão para alcançar o telefone.” “Continue.” Olhei atrás de mim na sala. O lençol que cobria o sofá era apenas visível. “A coisa, seja lá o que era, atacou o homem. Rápido, nocauteando ele, o tirando do jogo, mas não o matou.” “Porque não matou?” “Não me teste, Dolph. Não há sangue suficiente na cozinha. Ele foi comido no quarto. O que quer que fez isso não teria arrastado um homem morto para o quarto. Ele perseguiu o homem para o quarto e o matou lá.” “Nada mal, quer dar uma olhada na sala ao lado?” Não realmente, mas eu não disse isso em voz alta. Havia sobrado mais da mulher, a parte de cima do seu corpo estava quase intacta. Sacos de papel envolvendo suas mãos. Tinham amostras de algo de debaixo de suas unhas. Eu esperava que ajudasse. Seus grandes olhos castanhos olhavam

Você deveria ouvir.”

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para o teto. O top do pijama agarrava completamente encharcado onde sua cintura costumava ser. Engoli seco e usei o meu dedo indicador e o polegar para levantar o pijama. Sua espinha brilhava sob o sol forte, molhado e branco e balançando, como um fio que foi arrancado da tomada.

Certo. “Alguma coisa a rasgou ao meio, assim como o

homem no quarto.”

“Como você sabe que é um homem?” “A menos que eles tivessem visita, tem que ser o homem. Eles não tinham um visitante, não

é?”

Dolph balançou a cabeça. “Não até onde sabemos.” “Então ele tem que ser o homem. Porque ela ainda tem todas a suas costelas e ambos os braços.” Eu tentei engolir a raiva na minha voz. Não era culpa do Dolph. “Eu não sou um de seus policiais. Gostaria que você parasse de me fazer perguntas que você já tem as respostas.” Ele balançou a cabeça. “É justo. Às vezes eu esqueço que você não é um dos meninos.” “Obrigado por isso.” “Você sabe o que quero dizer.” “Eu sei, e eu ainda sei que isso é um elogio, mas podemos terminar a discussão lá fora, por

favor?”

“Claro.” Ele tirou as luvas ensangüentadas e colocou-as no lixeiro que estava aberto na cozinha. Eu fiz o mesmo. O calor se fechou ao meu redor como plástico fundido, mas era de alguma forma bom, limpo. Eu respirei grandes arfadas de ar quente e úmido. Ah, o verão. “Eu estava certo então, não foi humano?” ele perguntou. Havia dois policiais uniformizados mantendo a multidão fora do gramado e na rua. Crianças, pais, adolescentes em bicicletas. Parecia um circo dos infernos. “Não, não era humano. Não havia sangue no vidro que foi atravessado”. “Eu notei. O que isso significa?” “A maioria dos mortos não sangram, exceto os vampiros.” “A maioria?” “Zombies mortos recentemente podem sangrar, mas vampiros sangram quase como uma pessoa.” “Então você acha que não foi um vampiro?” “Se fosse, então ele comeu carne humana. Vampires não pode digerir alimento sólido.” “Demônios devoradores de cadáveres*?”

*Ghouls que em Prazeres malditos foi traduzido como demônios devoradores de cadáveres.

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“Muito longe de um cemitério, e que haveria mais destruição na casa. Demônios devoradores de cadáveres iriam rasgar móveis como animais selvagens.” “Zumbi?” Eu balancei minha cabeça. “Eu honestamente não sei. Existem coisas como zumbis comedores de carne. Eles são raros, mas acontece. “ “Você me disse que houve três casos relatados. Neste caso os zumbis ficam mais humanos e não apodrecem.” Eu sorri. “Boa memória. Está certo. Zumbis comedores de carne não apodrecem, contanto que você os alimente. Ou pelo menos não apodrecem tão rapidamente.” “Eles são violentos?” “Não que se saiba”, eu disse. “Há zumbis violentos?” Dolph perguntou. “Só se receberem ordens”. “O que significa isso?” ele perguntou. “Você pode encomendar um zumbi para matar pessoas, se você é poderoso o suficiente.” “Um zumbi como uma arma do crime?” Concordei. “Algo como isso, sim.” “Quem poderia fazer algo assim?” “Eu não tenho certeza se foi isso que aconteceu aqui”, eu disse. “Eu sei. Mas quem poderia fazer isso?” “Bem, inferno, eu poderia, mas eu não fiz. E ninguém que eu conheça que poderia fazer isso

faria.”

“Nós decidimos isso”, ele disse. Ele tinha seu caderninho fora. “Você realmente quer que eu lhe dê nomes de amigos então você pode perguntar a eles se andaram levantado um zumbi, e o enviaram para matar essas pessoas?” “Por favor”. Suspirei. “Eu não acredito nisso. Tudo bem, eu, Manny Rodriguez, Peter Burke, e parei na palavra já formando um terceiro nome. “O que?” “Nada. Acabei de me lembrar que eu tenho funeral de Burke para ir esta semana. Ele está morto então eu não acho que ele seja um suspeito.” Dolph estava olhando para mim rígido, suspeita em seu rosto. “Tem certeza que são todos os nomes que você quer me dar?”

eu

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“Se eu pensar em mais ninguém, eu vou deixar você saber”, eu disse. Eu estava com meus olhos arregalados mais sinceros. Vê, nada na manga. “Você faria isso, Anita?” “Claro.” Ele sorriu e balançou a cabeça. “Quem você está protegendo?” “Eu”, eu disse. Ele parecia confuso. “Vamos apenas dizer que eu não quero arranjar alguém com raiva de mim.” “Quem?” Eu olhei para o céu claro de agosto. “Você acha que teremos chuva?” “Inferno, Anita, eu preciso de sua ajuda.” “Eu já dei a minha ajuda”, eu disse. “O nome.” “Ainda não. Eu tenho que checar, e se parecer suspeito, eu prometo compartilhá-lo com

você.”

“Bem, não é realmente generoso da sua parte?” Um rubor foi subindo seu pescoço. Eu nunca tinha visto Dolph irritado antes. Eu temia estar a ponto de ver. “A primeira vítima foi um homem sem-teto. Pensávamos que ele desmaiou de bêbado e demônios devoradores de cadáver o pegaram. O encontramos ao lado de um cemitério. Aberto e encerrado, certo?” A voz dele estava subindo um pouco com cada palavra. “Em seguida, encontramos um casal, adolescentes trocando carícias no carro do rapaz. Mortos, não muito longe do cemitério. Ligamos em um exterminador e um padre. Caso encerrado.” Ele baixou a voz, mas era como se ele tivesse engolido o grito. Sua voz estava tensa e quase palpável com a sua raiva. “Agora isso. É a mesma besta, qualquer inferno que seja isso. Mas estamos a milhas do maldito cemitério mais próximo. Não é um vampiro, e talvez se eu tivesse chamado você com o primeiro ou mesmo o segundo caso, este não teria acontecido. Mas eu acho que estou ficando bom nessa merda sobrenatural. Eu tive algumas experiências agora, mas não é suficiente. Não é o suficiente.” Suas grandes mãos estavam esmagando seu caderno. “Esso é o discurso mais longo que já ouvi você fazer”, eu disse. Ele quase riu. “Eu preciso do nome, Anita.” “Dominga Salvador. Ela é a sacerdote vodu para todo o Meio Oeste. Mas se você enviar a polícia para lá ela não vai falar com você. Nenhum deles vai.”

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“Mas vão falar com você?” “Sim”, eu disse. “Ok, mas é melhor eu ouvir algo de você amanhã.” “Eu não sei se posso marcar uma reunião tão rápido.” “Ou você faz isso, ou eu faço isso”, ele disse. “Ok, ok, eu vou fazer isso, de alguma forma.” “Obrigado, Anita. Pelo menos agora temos um lugar para começar.” “Pode não ser um zumbi, Dolph. Eu estou apenas supondo”. “O que mais poderia ser?” “Bem, se houvesse sangue no vidro, eu diria que talvez um licantropo.” “Oh, ótimo, é só o que eu preciso, um metamorfo furiosos.” “Mas não havia sangue no vidro.” “Então, provavelmente algum tipo de mortos-vivos”, disse ele. “Exatamente.” “Você fala disso com Dominga Salvador e me dê um relatório o mais rápido possível.” “Sim, sim, sargento.” Ele fez uma careta para mim e voltou para dentro da casa. Antes ele do que eu. Tudo que eu tinha que fazer era ir para casa, trocar de roupa e preparar-me para ressuscitar os mortos. Na noite completamente escura tinha três clientes enfileirados ou seria deitados? O terapeuta de Ellen Grisholm pensou que seria terapêutico para Ellen confrontar seu pai molestador de crianças. O problema era o pai tinha sido morto há vários meses. Então, eu estava indo levantar Sr. Grisholm dentre os mortos e deixou sua filha lhe dizer o filho da puta que ele era. O terapeuta disse que estaria limpando. Eu acho que se você tem um doutorado, é permitido você dizer coisas como essa. Os outros dois levantamentos eram mais habituais, um será de contestação, e uma testemunha do processo de uma estrela que teve o mau gosto de ter um ataque cardíaco antes de testemunhar no tribunal. Eles ainda não tinham certeza se o testemunho de um zumbi era admissível no tribunal, mas eles estavam desesperados o suficiente para tentar, e para pagar pelo privilégio. Fiquei ali na grama verde acastanhada. Fico contente por ver que a família não era viciada em pulverizadores*. Um desperdício de água. Talvez eles tivessem mesmo reciclando suas latas de refrigerante, jornais. Talvez eles eram cidadãos que respeitavam o meio ambiente. Talvez não.

*Aqueles regadores que são colocados na grama http://www.moore-landscaping.com/images/lawn-sprinklers-4241.0174410_649e.jpg

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Um dos uniformizados levantou a fita amarela de não-cruze e me deixou sair. Ignorei todas

as pessoas olhando e peguei meu carro. Era um modelo recente do Nova*. Eu poderia ter adquirido algo melhor, mas por que se preocupar? Funcionou.

algo

como

isso:

http://3.bp.blogspot.com/_pkUKU8XG66I/Swax3KhOjUI/AAAAAAAAA68/IiGPvJ1XYHw/s1600/novanf9

.jpg

O volante estava quente demais para tocar. Liguei o ar-condicionado do carro e deixe esfriar.

O que eu tinha dito a Dolph sobre Dominga Salvador era verdade. Ela não falaria com a polícia,

mas não tinha sido a razão que eu tentei manter seu nome fora. Se a polícia batesse na porta da Señora Dominga, ela iria querer saber quem os enviou. E ela descobriria. A Señora era a sacerdote vudu mais poderosa que já conheci. Levantar um zumbi assassino era apenas uma das muitas coisas que ela poderia fazer se quisesse. Francamente, há coisas piores do que zumbis que poderia vir rastejando através da sua

janela em uma noite escura. Eu sabia tão pouco sobre esse lado do negócio quanto eu poderia saber.

A Señora tinha inventado a maior parte.

Não, eu não queria Dominga Salvador com raiva de mim. Então, parecia que eu ia ter que conversar com ela amanhã. Era como conseguir uma espécie de encontro marcado para ver o padrinho do vodu. Ou neste caso, a madrinha. O problema era que essa madrinha estava descontente comigo. Dominga tinha me enviado convites para sua casa. Para sua cerimônias. Eu tinha recusado educadamente. Acho que minha religião Cristã decepcionou ela. Então, eu tinha conseguido evitar um cara a cara, até agora. Eu ia perguntar a sacerdote vudu mais poderosa nos Estados Unidos, talvez em toda a América do Norte, se acontecia de ela apenas levantar zumbis. E se isso aconteceu se o zumbi estava indo por aí matando as pessoas, por suas ordens? Eu estava louca? Talvez. Parecia que amanhã seria outro dia ocupado.

CAPÍTULO 4

O alarme tocou. Eu rolei golpeando os botões no topo do relógio digital.

Graças a Deus, eu logo acertei o botão. Eu finalmente me sustentei em um cotovelo e abri e realmente abri os olhos. Eu desliguei o alarme e encarei o brilho dos números. 6:00 da manhã. Merda. Eu tinha chegado em casa as três.

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Porque eu tinha posto o alarme para as seis? Eu não conseguia me lembrar. Eu não estou no meu melhor depois de apenas três horas de sono. Eu me deitei novamente embaixo das cobertas. Meus olhos estavam fechando quando lembrei. Dominga Salvador. Ela havia concordado em se encontrar comigo hoje às sete horas da manhã. Falo sobre encontro no café da manhã. Eu sai de debaixo das cobertas, e sentei do lado da cama por um minuto. O apartamento estava absolutamente silencioso. O único som vinha do ar-condicionado. Quieto como um funeral. Eu levantei, pensamentos de ursinhos de pelúcia cobertos de sangue dançando na minha

cabeça.

Quinze minutos depois eu estava vestida. Eu sempre tomo banho depois que venho do trabalho, não importa quão tarde seja. Eu não suportaria a idéia de ir me deitar em lençóis limpos suja de sangue de galinha. Às vezes é sangue de cabra, mas na maioria é de galinha. Eu tinha poucas roupas, então estava em duvida entre mostrar respeito ou derreter no calor. Teria sido mais fácil se eu não tivesse planejado carregar uma arma comigo. Me chame de paranóica, mas eu não saia de casa sem ela. Os jeans desbotados, as meias três-quartos e os Nikes foram fáceis. Um coldre na cintura completo com a Firestar 9mm completou o figurino. A Firestar era minha alternativa para a Browning Hi-Power. A Browning Hi-Power era muito volumosa para colocar na calça, mas a Firestar coube agradavelmente. Agora tudo que eu precisava era uma camiseta que cobrisse a arma, mas que deixasse o cano acessível para pegar e atirar. Isso era mais difícil do que parecia. Eu finalmente me decidi por um curto, quase a metade da parte superior de um top, que ficava exatamente sobre o meu cós. Eu me virei na frente do espelho. A arma estava invisível contanto de que eu não me esquecesse e levantasse meus braços muito alto. O top, infelizmente, era pálido, rosa pálido. O que tinha me possuído pra comprar esse top, eu realmente não conseguia me lembrar. Talvez tenha sido um presente? Eu espero que sim. O pensamento de que eu atualmente tenha gasto dinheiro em algo rosa, era mais do que eu poderia suportar. Eu ainda não havia aberto as cortinas. O apartamento inteiro estava na penumbra. Eu tinha encomendado cortinas especialmente escuras. Eu raramente via a luz do sol, e não sentia muita falta. Eu desliguei a luz do meu aquário. O angelfish* rose foi a superfície, a boca se movendo num movimento lento de pedido.

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Peixes são minha idéia de animais de estimação. Você não passeia com eles, não limpa a sujeira deles, ou os adestra. Ocasionalmente, limpar o aquário, alimentá-los, e eles não se importam com o tanto que você trabalha. O forte cheiro de café fervido no meu Sr. Café, encheu o apartamento. Eu sentei na minha pequena mesa de cozinha de dois lugares, bebendo meu preto e quente café Colombiano. Grãos frescos do meu congelador, tirados na hora. Não há outro jeito de beber café. Embora, se não houver outro jeio, tomo como tiver. A campainha tocou. Eu pulei, espirrando café na mesa. Nervosa? Eu? Eu deixei minha Firestar na mesa da cozinha ao invés de levar à porta comigo. Viu, eu não sou paranóica. Apenas muito, muito cuidadosa. Eu chequei o olho mágico e abria porta. Era Manny Rodriguez parado na porta. Ele é um pouco mais alto do que eu. Seu cabelo preto tinha um tom carvão é listrado com cinza e branco. Densos cachos enquadravam seu rosto, além de um bigode preto. Ele tem cinqüenta e dois anos, e com uma exceção, eu raramente me importaria em tê-lo em uma situação perigosa me cobrindo, além de qualquer um que eu conheça. Nós nos cumprimentados, nos sempre fazemos isso. Seu aperto era firme e seco. Ele sorri pra mim, um sorriso muito branco em sua face marrom. “Senti cheiro de café”. Devolvi o sorriso. “Você sabe que é tudo que tenho para o café”. Ele entrou e tranquei a porta, hábito. “Rosita acha que você não se cuida”. Ele fez uma perfeita imitação da voz de sua mulher, um sotaque mexicano muito mais forte que o dele próprio. “Ela não come direito, tão magra. Pobre Anita, sem marido, nem mesmo namorado”. Ele sorriu. “Rosita se parece com a minha madrasta. Judith fica doente de preocupação de pensar que eu serei uma solteirona”. “Você tem o que vinte e quatro?” “Mm-uh”. Ele apenas balançou a cabeça. “Às vezes eu não entendo as mulheres”. Era minha vez de sorrir. “O que eu sou, um pedaço de fígado? “Anita, você sabe o que eu não quis dizer ” “Eu sei, eu sou um dos garotos. Eu entendo”. “Você é melhor que qualquer um dos garotos do trabalho”. “Senta. Deixa eu te servir café antes que você fale de novo”.

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“Você está ficando difícil. Você sabe o que eu quis dizer”. Ele me encarou por trás de seus sólidos olhos castanhos, o rosto bem sério. Eu sorri. “Yeah, eu sei o que você quis dizer”. Eu peguei uma das doze canecas que guardo no armário da cozinha. Minha canecas favoritas ficam penduradas em um suporte na bancada. Manny se sentou, bebendo café, olhando pro copo. O copo era vermelho com letras pretas que diziam: “Eu sou um filha da puta sem coração, mas sou boa nisso”. Ele riu e espirrou café pelo nariz.

Eu bebi meu café na minha caneca decorada com bebês pingüins favorita. Eu nunca admiti, mas é minha caneca favorita. “Porque você não traz sua caneca de pingüim para o trabalho?”, ele perguntou. A ultima idéia brilhante de Bert era que usássemos copos de café personalizados no trabalho. Ele pensou que daria um toque caseiro ao escritório. Eu havia comprado uma verde que dizia “É um trabalho sujo e eu faço”. Bert me fez levar pra casa. “Eu me divirto importunando o Bert’. “Então você vai continuar levando copos inaceitáveis”. Eu sorri. “Mm-uh”. Ele apenas balançou a cabeça. “Eu realmente agradeço por você vir comigo ver Dominga”. Ele encolheu os ombros. “Eu não poderia deixar você ir ver o demônio em pessoa sozinha, podia?” Eu franzi as sobrancelhas para o apelido, ou era um insulto? “É assim que sua esposa chama Dominga, não eu”. Ele olhou de relance para a arma ainda sob a mesa. “Mas você vai levar uma arma com você apenas por precaução”. Eu olhei pra ele por cima do copo. “Apenas por precaução”. “Se você vai sair atirando pra todos os lados, Anita, será tarde demais. Ela tem seguranças por todos os lados”. “Eu não pretendo atira em ninguém. Nós apenas estamos indo fazer algumas perguntas. Isso é tudo”. Ele sorriu maliciosamente. “Por favor, Señora Salvador, você levantou algum zumbi assassino recentemente?” “Cai fora, Manny. Eu sei que isso é desagradável”.

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“Desagradável?” Ele balançou a cabeça. “Desagradável, ela diz. Se você encher a Dominga Salvador, será um inferno muito mais que desagradável”. “Você não tem que vir”. “Você me chamou como parceiro”. Ele sorriu um sorriso tão brilhante que iluminou seu rosto inteiro. “Você não chamou Charles ou Jamison. Você me chamou, e, Anita, esse é o melhor prêmio que você pode dar a um homem velho”. “Você não é velho”. E eu quis dizer isso. “Isso não é o que a minha esposa continua me dizendo. Rosita me proibiu de ir caçar vampiros com você, mas ela não cortou minhas atividades relacionadas à zumbis, ainda não”. Eu devo ter mostrado surpresa, por que ele disse, “eu sei que ela falou com você dois anos atrás, quando eu ainda estava no hospital”. “Você quase morreu”, eu disse. “E você teve quantos ossos quebrados?” “Rosita fez um pedido razoável, Manny. Você tem quantas crianças pra pensar?” “E eu estou ficando velho pra caçara vampiros”. A voz dele soou irônica, e quase magoada. “Você nunca vai estar velho”, eu disse. “É um bom pensamento”. Ele terminou o café. “Melhor nós irmos. Não queremos deixar a Señora esperando”. “Deus me livre!”, eu disse. “Amem”, ele disse. Eu o olhei fixamente enquanto ele sugou sua caneca como um dissipador. “Você sabe algo que não está me dizendo?”. “Não”, ele disse. “Manny?” “Juro, eu não sei de nada”. “Então o que está errado?” “Você sabe que eu estava no vodu antes que Rosita me convertesse ao Cristianismo”. “Yeah, e daí?” “Dominga Salvador não era apenas minha sacerdotisa. Ela era minha amante”. Eu o encarei por uma batida de coração. “Você tá brincando ?” Seu rosto estava muito sério quando ele disse: “Eu não brincaria sobre algo assim”. Eu dei de ombros. As escolhas de amantes das pessoas nunca vão deixar de me surpreender. “É por isso que você conseguiu um encontro com ela tão rápido?”

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Ele concordou. “Porque você não me disse antes?” “Porque você provavelmente teria tentado chegar lá sem mim”. “Teria sido muito ruim?”

Ele me encarou, seus olhos muito sérios. “Talvez”. Eu tinha meu cartucho de balas e a as da arma. Oito balas. A Browning teria catorze. Mas sejamos realistas, se eu precisasse de mais que oito balas, eu estava morta.

E Manny também.

“Merda”, eu suspirei. “O quê?”. “Eu sinto com se estivesse indo visitar o pior pesadelo”. Manny concordou com sua cabeça. “Não é uma má analogia”.

Ótimo, maravilha, fantástico. Porque eu estava fazendo isso? Me lembrei de Benjamin.

A imagem do ursinho com sangue do Reynolds me veio à mente. Ta certo, eu sabia por que

eu estava fazendo isso. Se havia a mais remota chance do garoto ainda estar vivo, eu iria ao inferno pessoalmente se eu tivesse uma chance de sair. Eu não mencionei isso alto. Diabos, eu não queria saber se isso também era uma boa analogia.

CAPÍTULO 5

O bairro era de casas mais velhas, anos 50 ou 40. Os gramados estavam morrendo pela falta

de água. Sem pulverizadores aqui. Flores lutavam para sobreviver em canteiros perto das casas. Principalmente petúnias, gerânios, algumas roseiras. As ruas eram limpas, bem cuidadas, e por um deslize você poderia levar um tiro por usar a cor errada da jaqueta. A atividade do grupo diminuía na vizinhança da Señora Salvador. Mesmo os adolescentes com armas automáticas têm medo de coisas que você não pode parar com as balas, não importa quão bom você é atirando. Balas de prata irão prejudicar um vampiro, mas não matá-lo. Ela vai matar um licantropo, mas não um zumbi. Você pode cortar as malditas coisas aos pedaços, e as partes desconectadas do corpo irão rastejar depois até você. Eu vi isso. Não é bonito. As gangues deixam o terreno da Señora em paz. Sem violência. É um lugar de trégua permanente. Há histórias de uma gangue hispânica que pensou que tinha proteção contra vodu. Algumas pessoas dizem que o ex-líder da quadrilha ainda está no porão de Dominga, obedecendo a uma

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ordem casualmente. Ele era ótimo em mostrar e dizer a qualquer delinqüente juvenil que ficasse longe.

Pessoalmente, eu nunca a tinha visto levantar um zumbi. No entanto eu nunca a tinha visto sequer invocar serpentes. Eu só queria que continuasse assim. A casa da Señora Salvador tinha dois andares em um terreno de um quarto de hectare. Um belo jardim espaçoso. Brilhantes gerânios vermelhos flamejando contra as paredes brancas. Vermelho e branco, sangue e osso. Eu tinha certeza de que o simbolismo não estava perdido nos transeuntes ocasionais. Certamente não estava perdido para mim. Manny estacionou seu carro na garagem atrás de um Impala creme. A garagem para dois carros foi pintada de branco para combinar com a casa. Havia uma menina de cerca de cinco anos montada em um triciclo entusiasmadamente para cima e para baixo da calçada. Dois garotos um pouco mais velhos estavam sentados na escadaria que levava até a varanda. Eles pararam de jogar e nos olharam. Um homem estava na varanda por trás deles. Ele estava usando um coldre de ombro por cima da regata azul. Discreto. Tudo o que ele precisava era uma placa de néon piscando que dizia “Fortão”. Havia marcas de giz na calçada. Cruzes em cores claras e diagramas ilegível. Parecia um jogo infantil, mas não era. Alguns fãs devotos da Señora tinha desenhado símbolos de adoração na frente de sua casa. Tocos de velas tinham derretido para protuberâncias em torno dos projetos. A menina no triciclo pedalava para frente e para trás sobre os projetos. Normal, certo? Segui Manny pela grama queimada pelo sol. A menina no triciclo estava olhando agora, o pequeno rosto moreno ilegível. Manny tirou os óculos escuros e sorriu para o homem. “Buenos días, Antônio. Há quanto tempo.” “Sí”, disse Antonio. Sua voz era baixa e mal-humorada. Seus braços bronzeados estavam cruzados livremente sobre o seu peito. Ele colocou sua mão direita ao lado do cabo arma. Eu usei corpo de Manny para me proteger de vista e casualmente colocar minhas mãos perto da minha própria arma. O lema dos escoteiros: “Sempre alerta.” Ou era o dos fuzileiros? “Você se tornou um homem forte e bonito”, disse Manny. “Minha avó diz que eu devo deixá-lo entrar”, disse Antônio. “Ela é uma mulher sábia”, disse Manny. Antônio deu de ombros. “Ela é a Señora.” Ele olhou em torno de Manny para mim. “Quem é

essa?”

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“Señorita Anita Blake.” Manny recuou para que eu pudesse seguir em frente. Eu segui, mão direita solta na minha cintura como se eu tivesse uma atitude, mas era o mais próximo que eu poderia ficar da minha arma. Antônio olhou para mim. Seus olhos escuros estavam com raiva, mas isso foi tudo. Ele não tinha nem de perto o olhar dos seguranças de Harold Gaynor. Eu sorri. “Prazer em conhecê-lo.” Ele me cumprimentou com desconfiança por um momento, depois assentiu. Eu continuava a sorrir para ele, e um lento sorriso se espalhou em seu rosto. Ele pensava que eu estava flertando com ele. Eu deixei que ele pensasse assim. Ele disse alguma coisa em espanhol. Tudo que eu podia fazer era sorrir e balançar a cabeça. Ele falou baixinho, e havia um olhar em seus olhos escuros, uma curva em seus lábios. Eu não tenho que falar o idioma para saber que estava sendo assediada. Ou insultada. O pescoço de Manny estava duro, o rosto vermelho. Ele disse algo entre os dentes cerrados. Foi a vez de Antônio ficar vermelho. Sua mão começou a ir para sua arma. Eu subi dois degraus, tocando seu pulso como se eu não soubesse o que estava acontecendo. A tensão em seu braço era como um fio, esticando. Eu sorriu para ele enquanto segurava seu pulso. Seus olhos passaram de Manny para mim, então a tensão diminuiu, mas eu não o soltei até o pulso do braço cair ao seu lado. Ele levantou minha mão aos lábios, beijando-a. A boca dele permaneceu na parte de trás da minha mão, mas seus olhos ficaram em Manny. Irritado, cheio de raiva. Antônio carregava uma arma, mas ele era um amador. Amadores com armas eventualmente se matam. Gostaria de saber se Dominga Salvador sabia disso? Ela pode ser um gênio em vodu, mas eu aposto que ela não sabia muito sobre armas, e o que é necessários para usá-las e um fundamento básico. Seja o que fosse, Antonio não sabia. Ele ia te matar. Com certeza. Sem suar. Mas, por razões erradas. Razões de amadores. Claro, você vai estar morto de qualquer maneira. Ele guiou-me na varanda ao lado dele, ainda segurando minha mão. Era minha mão esquerda. Ele poderia segura-la o dia todo. “Eu preciso revista-lo, Manuel.” “Eu entendo”, disse Manny. Ele pisou na varanda e Antônio recuou, mantendo uma distância entre eles caso Manny o atacasse. Isso me deixava com um tiro certeiro das costas de António. Descuidado, em circunstâncias diferentes, mortal. Ele fez Manny enclinar-se sobre o corrimão da varanda como uma revista polícial. Antônio sabia o que estava fazendo, mas foi uma busca com raiva, mãos movendo-se muito rápidas e estupidamente, como se apenas tocar o corpo de Manny enfurecesse ele. Um monte de ódio no velho Tony.

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Nunca lhe ocorreu me revistar. Tsk, tsk. Um segundo homem chegou à porta de tela. Estava no final dos quarenta, talvez. Ele vestia uma camiseta branca com uma camisa xadrez desabotoada por cima. As mangas estavam dobradas ao máximo. Suor brotava em sua testa. Eu estava apostando que havia uma arma na cintura nas costas.

Seus cabelos negros tinham um traço branco puro apenas sobre a testa. “Por que está demorando tanto, Antônio?” Sua voz era grossa e guardava um sotaque. “Eu procurava por armas.”

O homem mais velho acenou. “Ela está pronta para ver vocês dois.”

Antônio ficou de lado, tomando seu posto no patamar mais uma vez. Ele fez um barulho de

beijo quando eu passei. Eu senti Manny enrigecer, mas nós seguimos para a sala, sem ninguém levar um tiro. Estávamos em um problema.

A sala era espaçosa, com um conjunto de jantar do lado esquerdo. Havia um piano de parede

da sala. Fiquei imaginando quem tocava. Antônio? Naw. Seguimos o homem através de um corredor curto em uma cozinha espaçosa. Dourados paralelogramos de raios de sol estendiam-se sobre o piso preto e branco. O piso e a cozinha eram velhos, mas os aparelhos eram novos. Uma dessas geladeiras de luxo, com uma máquina de fazer gelo e filtro de água na porta. Todos os aparelhos eram amarelo claro: trigo dourado, bronze de

outono.

Sentada à mesa da cozinha estava uma mulher de sessenta e poucos anos. Seu rosto fino e marrom era cheio de cicatrizes com um monte de linhas de sorriso. Cabelo completamente branco estava preso em um coque na nuca. Estava sentada muito reta em sua cadeira, as mãos ossudas postas sobre a mesa. Ela parecia terrivelmente inofensiva. Uma gentil avó velhinha. Se um quarto do que eu tinha ouvido falar sobre ela era verdade, era o maior camuflagem que eu já vi. Ela sorriu e estendeu as mãos. Manny se adiantou e aceitou a oferta, passando seus lábios sobre os nós dos dedos. “É bom ver você, Manuel.” A voz dela era profunda, uma contralto com toque aveludado de um sotaque. “E você, Dominga”. Ele soltou as mãos e se sentou em frente a ela. Seus olhos negros olharam rápido para mim, ainda de pé na porta. “Então, Anita Blake, você veio a mim finalmente.” Era uma coisa estranha a dizer. Olhei para Manny. Ele deu de ombros com os olhos. Ele não sabia o que ela queria dizer também. Ótimo. “Eu não sabia que você estava esperando ansiosamente por mim, Señora.”

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“Eu ouvi histórias de você, chica. Histórias incríveis.” Houve uma pista naqueles olhos negros, o rosto sorridente, que não era inofensivo. “Manny?” Eu perguntei. “Não fui eu.” “Não, Manuel não fala mais comigo. Sua pequena esposa o proíbe.” Essa última frase estava irritada, amarga. Oh, Deus. A sacerdotisa vodu mais poderosa no Centro-Oeste estava agindo como uma amante desprezada. Merda. Ela virou os olhos negros irritados para mim. “Todos os que lidam com vodu virão à Señora Salvador, eventualmente.” “Eu não me dedico ao vodu.” Ela riu. Todas as linhas em seu rosto fluiram para o riso. “Você ressuscita os mortos, os zumbis, e você não se dedica ao vodu. Oh, chica, isso é engraçado.” A voz dela brilhava com divertimento genuíno. Tão feliz quanto eu poderia fazer o seu dia. “Dominga, eu falei a você porque queríamos esta reunião. Eu deixei isso muito claro ” Manny disse. Ela acenou silenciando-o. “Oh, você foi muito claro ao telefone, Manuel.” Ela se inclinou para mim. “Ele deixou muito claro que você não estava aqui para participar de qualquer um dos meus rituais pagãos.” A amargura em sua voz era forte o suficiente para engasgar-se. “Venha cá, chica”, disse ela. Ela estendeu uma mão para mim, não ambas. Eu supostamente ia beijá-la como Manny tinha feito. Eu não acho que eu viveria para ver o papa. Percebi então que eu não queria tocá-la. Ela não tinha feito nada errado. No entanto, os músculos em meus ombros estavam gritando de tensão. Eu estava com medo, e eu não sabia por quê.

Eu dei um passo à frente e peguei sua mão, sem saber o que fazer com ela. Sua pele era quente e seca. Ela meio que me sentou na cadeira mais próxima a ela, ainda segurando minha mão. Ela disse algo com sua voz suave e profunda. Eu balancei minha cabeça. “Me desculpe, eu não entendo espanhol.” Ela tocou o meu cabelo com a mão livre. “O cabelo preto como a asa de um corvo. Isso não vem dos caras pálida.” “Minha mãe era mexicana.” “Mas você não fala a língua.”

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Ela ainda estava segurando minha mão, e eu queria ela de volta. “Ela morreu quando eu era jovem. Fui criado pela família do meu pai.” “Eu vejo”. Eu puxei a minha mão livre e imediatamente me senti melhor. Ela não tinha feito nada para mim. Nada. Por que eu estava tão malditamente nervosa? O homem com o cabelo listrado se moveu por tras do Señora. Eu podia vê-lo claramente. Suas mãos estavam à vista. Eu podia ver a porta atrás e à entrada da cozinha. Ninguém estava se escondendo atrás de mim. Mas o cabelo na base do meu pescoço estava em pé alerta. Olhei para Manny, mas ele estava olhando para Dominga. Suas mãos estavam entrelaçadas sobre a mesa com tanta força que seus dedos estavam brancos.

Senti-me como alguém em um festival de filmes estrangeiros sem legendas. Eu podia adivinhar o tipo de acontecimento, mas eu não tinha certeza de que eu estava certa. A pele arrepiada no meu pescoço me dizia que algum hocus-pocus estava acontecendo. A reação de Manny disse que talvez o hocus-pocus era apenas para ele. Os ombros de Manny cairam. Suas mãos relaxaram da terrível tensão. Era visível uma liberação de algum tipo. Dominga sorriu, um vislumbre de dentes brilhante. “Você poderia ter sido tão poderoso, mi corazón.” “Eu não queria poder, Dominga”, disse ele. Eu olhava de um para o outro, não exatamente certa do que tinha acontecido. Eu não tinha certeza de que queria saber. Eu estava disposta a acreditar que a ignorância era uma benção. É assim que é muitas vezes. Ela virou rapidamente seus olhos negros para mim. “E você, chica, quer poder?” A sensação de arrepio no meu pescoço se espalhou por todo meu corpo. Parecia insetos em marcha em minha pele. Merda. “Não.” Uma resposta simples agradável. Talvez eu deva tentar essa com mais freqüência. “Talvez não, mas você vai.” Eu não gostei do jeito que ela disse isso. Era ridículo estar sentada em uma cozinha ensolarada às 7:28 da manhã, e estar com medo. Mas lá estava ele. Meu instinto estava contraindo com ele. Ela olhou para mim. Seus olhos eram apenas olhos. Não houve nenhum dos poderes sedutor

O cabelo no meu pescoço tentou rastejar pela

de um vampiro. Eles eram apenas olhos, e ainda minha espinha.

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Arrepios estouraram no meu corpo, uma onda de picadas e calor. Eu lambi meus lábios e encarei Dominga Salvador. Foi um tapa de magia. Ela estava me testando. Eu tinha feito isso antes. As pessoas são tão fascinado com o que eu faço. Convencidos de que eu conheço magia. Eu não conheço. Eu tenho uma afinidade com os mortos. Não é o mesmo. Olhei em seus olhos quase negros e me senti oscilar para a frente. Foi como uma queda sem movimento. Como se o mundo balançasse por um momento, em seguida, estabilizou. Calor explodiu para fora do meu corpo, como uma corda trançada de calor. Foi para fora, para a anciã. Ele a atingiu sólido, e eu o senti como uma sacudida de energia elétrica. Levantei, buscando por ar. “Merda!” “Anita, você está bem?” Manny estava de pé agora também. Ele tocou no meu braço gentilmente. “Eu não tenho certeza. O que diabos ela fez para mim?” “É o que você tem feito para mim, chica”, disse Dominga. Ela parecia um pouco pálida nas bordas. Suor na testa. O homem se afastou da parede, com as mãos soltas e pronto. “Não”, disse Dominga, “Enzo, estou bem.” Sua voz era sussurrada como se tivesse corrido: eu fiquei em pé. Eu queria ir para casa agora, por favor. “Nós não viemos aqui para jogos, Dominga,” disse Manny. Sua voz se aprofundou com a raiva e, penso eu, o medo. Eu concordava com a última emoção. “Não é um jogo, Manuel. Você se esqueceu de tudo o que eu te ensinei. Tudo o que você

foi?”

“Eu não esqueci nada, mas eu não trouxe ela aqui para ser prejudicada.” “Se ela está prejudicada ou não depende dela, mi corazón”. Eu não gostei muito dessa última parte. “Você não vai nos ajudar. Você está só brincando de gato e rato. Bem, este rato está saindo.” Virei-me para sair, mantendo um olhar atento em Enzo. Ele não era um amador. “Você não deseja encontrar o menino que Manny disse que foi levado? Três anos, muito jovem para estar nas mãos de o sacerdote. “ Isso me parou. Ela sabia que pararia. Maldita seja. “O que é um sacerdote?” Ela sorriu. “Você realmente não sabe, não é?” Eu balancei minha cabeça.

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O sorriso alargou-se, todo o prazer na surpresa. “Coloque a palma da mão direita em cima da mesa, por favor.” “Se você sabe algo sobre o menino, apenas me diga. Por favor.” “Suporte meus pequenos testes, e eu te ajudarei.” “Que tipo de testes?” Eu esperei que não soasse tão suspeito quanto eu me sentia. Dominga riu, um som abrupto e alegre. Foi com todas as linhas do sorriso em seu rosto. Seus olhos estavam praticamente espumando com alegria. Por que eu sintia como se ela estivesse rindo de mim? “Venha, chica, eu não vou te machucar,” ela disse. “Manny?” “Se ela fizer qualquer coisa que possa prejudicar você, vou te dizer.” Dominga olhou para mim, uma espécie de admiração perplexa no rosto. “Ouvi dizer que você pode levantar três zumbis em uma noite, noite após noite. Contudo, você realmente é uma novata.” “Ignorância é uma benção,” eu disse. “Sente-se chica. Isto não vai doer, eu prometo.” Isto não vai doer. Ele prometeu coisas mais dolorosas posteriormente. Sentei-me. “Qualquer atraso pode custar a vida do garoto.” Tentei apelar para o seu lado bom. Ela se inclinou para mim. “Você realmente acha que o garoto ainda está vivo?” Acho que ela não tem um lado bom. Apoiei-me me afastando dela. Eu não podia ajudar com isso, e eu não podia mentir para ela.

“Não.”

“Então temos tempo, não é mesmo?” “Tempo para quê?” “Sua mão, chica, por favor, então vou responder suas perguntas.” Eu respirei fundo e coloquei a mão direita sobre a mesa, palma para cima. Ela estava sendo misteriosa. Eu odiava as pessoas que eram misteriosas. Ela tirou um pequeno saco preto debaixo da mesa, como se estivesse sentado no colo dela o tempo todo. Como se ela tivesse planejado isso. Manny olhava fixamente para o saco como que suspeitando que algo estava prestes a rastejar para fora. Quase. Dominga Salvador puxou algo repugnante para fora dele.

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Era um charm, um amuleto feito de penas pretas, pedaços de osso, pé mumificado de um pássaro. Eu pensei primeiramente que era de uma galinha até que vi as garras pretas e grossas. Havia um falcão ou águia lá fora em algum lugar com uma perna de pau. Eu tinha a visão de que ela cavava as garras em minha carne, e estava toda tensa para me afastar. Mas ela simplesmente colocou o amuleto na palma da minha mão aberta. Penas, pedaços de osso, o pé seco de gavião. Não era repugnante. Não doeu. Na verdade, eu me senti um pouco boba. Então eu senti, o calor. A coisa estava quente, ali sobre a minha mão. Não estava morna um segundo atrás. “O que você está fazendo com isso?” Dominga não respondeu. Olhei para ela, mas seus olhos estavam olhando para a minha mão, intensamente. Como um gato prestes a atacar. Olhei para baixo. As garras se flexionaram, então se esticaram e, em seguida flexionaram. Ela estava se movendo em minha mão. “Merda!” Eu queria ficar em pé. Para arremessar a coisa vil para o chão. Mas eu não podia. Eu sentei lá com todos os pêlos do meu corpo formigando, meu pulso batendo na minha garganta, e deixei a coisa se movendo na minha mão. “Tudo bem”, minha voz soou um sopro, “Eu passei no seu pequeno teste. Agora tire essa coisa do inferno da minha mão.” Dominga levantou a garra delicadamente da minha mão. Ela estava tomando o cuidado de não tocar na minha pele. Eu não sei porquê, mas foi um esforço notável. “Inferno, inferno!” Sussurrei sob minha respiração. Eu esfregava minha mão contra o meu estômago, tocando a arma escondida lá. Foi reconfortante saber que se o pior se tornasse pior, eu podia simplesmente atirar nela. Antes que ela me assustasse até a morte. “Podemos começar os negócios agora?” Minha voz soou quase firme. Ponto para mim. Dominga estava embalando a garra em suas mãos. “Você fez a garra se mover. Você estava assustada, mas não surpresa. Por quê?” O que eu poderia dizer? Nada que eu queria que ela soubesse. “Eu tenho uma afinidade com os mortos. Isso me responde como algumas pessoas podem ler mentes.” Ela sorriu. “Você realmente acredita que a sua capacidade de ressuscitar os mortos é como ler a mente? Um truque de mágica?” Dominga obviamente nunca conheceu um telepata muito bom. Se ela tivesse, ela não teria sido desdenhosa: da sua maneira, eles eram tão assustadores como ela era. “Eu ressuscito os mortos, Señora. É apenas um trabalho.” “Você não acredita que é mais do que eu faço.” “Eu realmente tento muito”, eu disse.

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“Você já foi testada antes por alguém.” Ela fez disso uma afirmação. “Minha avó do lado da minha mãe me testou, mas não com isso.” Eu apontei para o pé flexionado. Parecia uma daquelas mãos falsas que você pode comprar na Spencer. Agora que eu não estava segurando ela, eu poderia fingir que tinha apenas algumas pequenas baterias em algum lugar. Certo.

“Ela era vodu?” Concordei. “Por que você não estudou com ela?” “Eu tenho um dom inato para ressuscitar os mortos. Isso não determina as minhas preferências religiosas”. “Você é cristã”. Ela pronunciou a palavra como algo ruim. “É isso.” Eu esperava. “Eu gostaria de poder dizer que foi um prazer, mas não foi.”

“Faça suas perguntas, chica.” “O quê?” A mudança de tema foi muito rápida para mim. “Pergunte o que você veio aqui para perguntar”, disse ela. Olhei para Manny. “Se ela diz que vai responder, ela vai responder.” Ele não pareceu completamente feliz com isso. Sentei-me, de novo. O insulto seguinte e eu cairia fora daqui. Mas se ela pudesse realmente

Oh, diabos, ela estava atraindo esse pequeno pedaço de esperança. E depois do que eu tinha

ajudar

visto na casa de Reynolds, eu estava me agarrando a ele. Eu tinha planejado ser o mais educada possível, sobre a formulação da pergunta, agora eu já não dou a mínima. “Você levantou um zumbi na últimas semanas?”

“Alguns”, disse ela. Certo. Hesitei durante a próxima pergunta. A sensação daquilo se movendo na minha passou

novamente. Eu esfregava minha mão contra o minhas calças como se eu pudesse esfregar a sensação para longe. O que ela poderia fazre de ruim pra mim se isso ofendesse ela? Não pergunte.

“Você já enviou algum zumbi em missões

“Nenhum.” “Você tem certeza?” Eu perguntei. Ela sorriu. “Eu me lembraria se soltasse assassinos do túmulo.” “Zumbis killer não tem que ser assassinos”, eu disse. “Oh?” Ela levantou as sobrancelhas grisalhas. “Você está muito familiarizada com a criação de zumbis assassinos?”

de vingança?” Aí, isso foi educado, surpreendente.

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Eu lutei contra o desejo de me contorcer como um aluno apanhado em uma mentira. “Só

um.”

“Conte-me.” “Não.” Minha voz era muito firme. “Não, isso é um assunto privado.” Um pesadelo privado que eu não iria compartilhar com a mulher vodu. Eu decidi mudar de assunto um pouco. “Eu levantei os assassinos antes. Eles não eram mais violentos que os outros zumbis.” “Quantos mortos você chamou do túmulo?”, perguntou ela. Eu dei de ombros. “Eu não sei”. “Dê-me uma” ela parecia estar tateando em busca de uma palavra - “estimativa”. “Eu não posso. Deve ter sido centenas.” “Mil?”, ela perguntou. “Talvez, eu não tenho contado,” eu disse. “Será que o seu chefe de Animadores, Incorporated, mantém uma contagem?” “Eu presumo que todos os meus clientes estão no arquivo, sim,” eu disse. Ela sorriu. “Eu estaria interessada em saber o número exato.” O que poderia doer? “Eu vou descobrir se eu puder.” “Igual uma menina obediente”. Ela estava de pé. “Eu não levantei esse zumbi assassino de vocês. Se é isso que está comendo cidadãos.” Ela sorria, quase ria, como se fosse engraçado. “Mas eu conheço pessoas que nunca irão falar com você. Pessoas que poderiam fazer este ato horrível. Vou perguntar a ela, e elas vão me responder. Terei a verdade deles, e vou passar essa verdade para você, Anita.” Ela pronunciou meu nome como era para ser pronunciado, Ahneetah. Fez soar exótico. “Muito brigada, Señora Salvador.” “Mas pedirei um favor em troca dessa informação,” ela disse. Algo desagradável estava prestes a ser dito, eu teria que apostar nele. “O que seria esse favor, Señora?” “Eu quero que você passe por mais um teste para mim.” Olhei para ela, esperando que ela continuasse, mas ela não continuou. “Que tipo de teste?” Eu perguntei. “Desça as escadas, e eu te mostrarei.” Sua voz era suave como o mel. “Não, Dominga,” disse Manny. Ele estava de pé agora. “Anita, nada o que a Señora poderia te dizer valeria o que ela quer.”

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“Eu posso falar com pessoas e coisas que não vão falar com você, nem com você. Bom cristãos que vocês são.” “Vamos, Anita, não precisamos da ajuda dela.” Ele tinha começado a ir para a porta. Eu não o segui. Manny não tinha visto a família massacrada. Ele não tinha sonhado com ursos de pelúcia

cobertos de sangue na noite passada. Eu tinha. Eu não poderia deixar se ela pudesse me ajudar. Se Benjamin Reynolds estava morto ou não, não era o ponto. A coisa, seja lá o que fosse, iria matar novamente. E eu estava apostando que tinha algo a ver com vodu. Não era minha área. Eu precisava de ajuda, e eu precisava disso rápido. “Anita, venha.” Ele tocou no meu braço, me puxando um pouco para a porta. “Fale-me sobre o teste.” Dominga sorriu triunfante. Ela sabia que me tinha. Ela sabia que eu não iria embora até que eu tivesse a sua promessa de ajuda. Maldição. “Vamos nos retirar para o porão. Vou explicar o teste lá.” Manny apertou em meu braço. “Anita, você não sabe o que está fazendo.”

“Apenas fique comigo, Manny, me apóie. Não me deixe fazer

qualquer coisa que realmente vá doer. Okay?” “Anita, qualquer coisa que ela fizer lá em baixo vai doer. Talvez não fisicamente, mas vai

doer.”

“Eu tenho que fazer isso, Manny.” Acariciei sua mão e sorri. “Vai dar tudo certo.” “Não”, disse ele, “não dará.” Eu não sabia o que dizer para que, com exceção de que ele provavelmente devia lutar. Mas isso não importa. Eu iria fazer. Tudo o que ela pedisse, dentro dos limites, se isso iria parar os assassinatos. Se isso estabelecesse que eu nuca mais teria que ver outro corpo meio comido. Dominga sorriu. “Vamos descer.” “Posso falar com Anita sozinho, Señora, por favor”, disse Manny. Sua mão ainda estava no meu braço. Eu podia sentir a tensão na mão. “Você vai ter o resto deste lindo dia para falar com ela, Manuel. Mas eu só tenho este curto espaço de tempo. Se ela fizer esse teste para mim agora, eu prometo ajudá-la de qualquer maneira que eu possa a pegar este assassino.” Era uma grande oferta. Um monte de gente iria falar com ela só por puro medo. A polícia não pode insinuar isso. Tudo que eles podem fazer é prendê-los. Não era impedimento o suficiente.

Tendo não mortos rastejando através de sua janela

Ele estava certo, mas

era um impedimento.

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Quatro, talvez cinco pessoas já foram mortas. Era uma maneira ruim de morrer. “Eu já disse que eu faria. Vamos”. Ela caminhou ao redor da mesa e pegou o braço de Manny. Ele pulou como se ela o batesse. Ela puxou-o para longe de mim. “Não irei prejudicá-la, Manuel. Eu juro.” “Eu não confio em você, Dominga.” Ela riu. “Mas é escolha dela, Manuel. Eu não a estou forçando.” “Você a chantageou, Dominga. Chantageou ela com a segurança dos outros.” Ela olhou por cima do ombro. “Eu te chantageei, chica?” “Sim”, eu disse. “Ah, ela é sua aluna, corazón. Tem a sua honestidade. E sua bravura.” “Ela é corajosa, mas ela não viu o que está lá embaixo.” Eu queria perguntar o que exatamente estava no porão, mas não o fiz. Eu realmente não

queria

saber. Eu tive pessoas me avisando sobre merda sobrenatural antes. Não vá naquela sala, o monstro vai te pegar. Geralmente há um monstro, e geralmente tenta me pegar. Mas até agora eu fui mais rápida ou tive mais sorte do que os monstros. Aqui está a minha parcela de sorte. Eu desejei poder ouvir os avisos de Manny. Ir para casa nunca pareceu tão bom quanto agora, mas o dever levantou sua feia cabeça. Dever e um sussurro de pesadelos. Eu não quero ver outra família massacrada. Dominga comandou Manny para fora da sala. Segui com Enzo as minhas costas. Que dia para um desfile.

CAPÍTULO 6 As escadas do porão eram íngremes, madeira de ardósia. Você poderia sentir as vibrações nas escadas enquanto nós descíamos por ela. Isso não era reconfortante. O brilho da luz do sol vindo da porta derramou-se na absoluta escuridão. A luz do sol faltou, parecia se desvanecer como se não tivesse poder nesse lugar cavernoso. Eu parei no limite da iluminação, começando a descer na escuridão do quarto. Eu não podia sequer distinguir Dominga e Manny. Eles tinham que estar bem na minha frente, não tinha? Enzo, o guarda-costas, esperou atrás de mim como uma montanha de paciência. Ele não fez nenhum movimento para me machucar. Então era minha decisão? Eu poderia apenas recolher os meus brinquedos e ir pra casa?

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“Manny”, eu chamei. Uma voz veio distante. Muito longe. Talvez fosse um truque de acústica do quarto. Talvez não. “Estou aqui, Anita”. Eu me esforcei para ver de onde a voz estava vindo, mas não havia nada pra ver. Eu dei mais dois passos avançando no escuro e parei como se tivesse batido numa parede. Havia o cheiro de rocha úmida da maioria dos porões, mas sob aquilo algo estalou, azedo, doce. Aquele quase indescritível cheiro de corpos. Isso era fraco aqui até o começo das escadas. Eu estava apostando que ficaria pior conforme eu avançasse. Minha avó havia sido uma sacerdotisa vudu. Mas seu Humfo não cheirava a corpos. A linha entre o bem e o mal não era muito clara no vudu quanto na Wicca ou no Cristianismo e satanismo, mas estava lá. Dominga Salvador estava do lado errado da linha. Eu sabia quando tinha vindo. Isso ainda me incomodava. Vovó Flores havia me dito que eu era uma necromante. Isso era mais do que ser uma sacerdotisa vudu, e menos. Eu tinha simpatia com a morte, toda a morte. Era difícil ser uma vudu e uma necromante e não ser má. Tão tentador, vovó disse. Ela havia me encorajado a ser cristã. Encorajado meu pai a me cortar do seu lado da família. Encorajada por seu amor por mim e pelo medo por minha alma. E aqui estava eu descendo os degraus pra dentro das mandíbulas das tentação. O que vovó Flores diria? Provavelmente, vá pra casa. O que era um bom conselho. A sensação de aperto no meu estômago estava dizendo a mesma coisa. As luzes se acenderam. Eu pisquei nas escadas. A única lâmpada elétrica embaçada no pé da escada parecia tão brilhante quanto uma estrela. Dominga e Manny ficaram sob a lâmpada, olhando pra mim. Luz, porque instantaneamente me senti melhor? Ridículo, mas verdade. Enzo deixou a porta bater atrás de nós. As sombras estavam densas, mas abaixo no estreito corredor mais lâmpadas oscilaram. Eu estava quase na parte mais funda das escadas. Aquele doce, ácido cheiro estava mais forte. Eu tentei respirar pela minha boca, mas isso apenas obstruiu a minha garganta. O cheiro de carne se decompondo se prendeu ao paladar. Dominga conduziu o caminho entre as paredes estreitas. Havia manchas regulares nas paredes. Lugares onde portas pareciam terem sido cimentadas. Pintadas sobre o cimento alisado, mas haviam sido portas, quartos, à regulares intervalos. Por que emparedá-los? Porque cobrir as portas com cimento? O que havia atrás delas?

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Eu esfreguei as pontas dos dedos através do cimento acidentado. A superfície estava irregular e fresca. A pintura não era muito velha. Tinha sido lascado pela umidade? Não tinha. O que estava atrás da porta bloqueada?

A pele da minha nuca começou a coçar. Eu lutei contra a urgência de olhar pra trás para

Enzo. Eu estava apostando que ele estava se comportando como ele mesmo. Eu estava apostando que ser baleada era a menor das minhas preocupações.

O ar estava irregular e úmido. Muito porão para um porão. Haviam três portas, duas na

direita, uma na esquerda, que eram apenas portas. Uma porta tinha um novo e reluzente cadeado. Enquanto passávamos por ela, eu escutei a porta chiar, como se algo pesado tivesse se apoiado contra ela. Eu parei. “O que tem ai?” Enzo parou quando eu parei. Dominga e Manny tinham virado no corredor, e nós estávamos sozinhos. Eu toquei a porta. A madeira rangeu, chacoalhando contra as dobradiças. Como se algum gato gigante tivesse se esfregado contra a porta. Um cheiro rolou sob a porta. Eu engasguei e voltei

pra trás. O fedor se agarrou a minha boca e garganta. Eu engoli convulsivamente e senti tudo descer.

A coisa atrás da porta fez um som de choro. Eu não poderia dizer se era humano ou animal.

Era maior que uma pessoa, o que quer que fosse. E estava morto. Muito, muito morto. Eu cobri meu nariz e boca com minha mão esquerda. A direita estava livre por precaução. Em todo caso aquela coisa poderia levantar. Balas contra um morto andante. Eu sabia melhor que isso, mas a arma ainda era um conforto. Em ultimo caso eu poderia atirar em Enzo. Mas de algum modo eu sabia que se a coisa saísse pela porta, Enzo seria mais perigoso do que eu era. “Nós devemos ir, agora”, ele disse. Eu não poderia dizer nada sobre seu rosto. Como se devêssemos descer a rua até a loja da esquina. Ele parecia impermeável, e eu o odiei por isso. Se eu estava apavorada, por Deus, alguém mais deveria estar também. Eu olhe para a porta supostamente destrancada da minha esquerda. Eu tinha que saber. Eu empurrei para abrir. O quarto era talvez oito por quatro, como uma cela. O chão de cimento e o encobrimento dos defeitos das paredes eram limpos, vazio. Parecia como se a cela esperasse pelo seu próximo ocupante. Enzo bateu a porta. Eu não briguei com ele. Não valia a pena. Se eu estava indo brigar com alguém maior do que eu, eu estava indo ser difícil sobre o que eu onde eu tinha feito a linha. Um quarto vazio não valia a pena. Enzo se apoiou conta a porta. O suor bruxuleou através de seu rosto na forte luz. “Não tente outras portas, señorita. Poderia ser ruim”.

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Eu concordei. “Claro. Sem problema”. Um quarto vazio e ele estava suando. Legal saber que algo assustava ele. Mas porque esse quarto e não o com o chiado fedorento atrás dele? Eu não tinha uma pista. “Nós devemos alcançar a Señora”. Ele fez uma menção graciosa como um maiître indicando uma cadeira. Eu fui por onde ele indicou. Por onde mais eu iria?

O corredor dava em uma grande e retangular câmara. Ela era pintada com o mesmo branco

surpreendente que a cela era. O chão estava escondido designs vermelhos e pretos brilhantes. Era chamado de verve. Símbolos desenhados no santuário vudu para convocar o lao, os deuses do vudu. Os símbolos agiam como uma parede limitando a trajetória. Eles levavam ao altar. Se você saísse da trajetória você bagunçaria todos esses símbolos formados cuidadosamente. Eu não sabia se isso seria bom ou ruim. Regra número 369 quando lidar com uma mágica não familiar, se estiver em dúvida deixe pra lá. Deixei pra lá.

O fim da sala brilhou com as velas. O calor, a luz rica cintilou e encheu as paredes brancas

com o calor e a luz. Dominga ficou no meio dessa luz, aquela brancura, e brilhou com mal. Não havia palavra para isso. Ela não era apenas má, ela era cruel. Isso brilhou ao redor dela como uma escuridão liquida e tocável. A velha mulher sorridente se foi. Ela era uma criatura de poder. Manny parou afastado de um lado. Ele estava olhando fixamente para ela. Ele olhou de relance pra mim. Seus olhos estavam muito abertos. O altar estava exatamente atrás das costas de Dominga. Animais mortos derramavam-se do topo da forma de uma piscina no chão. Galinhas, cachorros, um porquinho, duas cabras. Massas informes de pêlos e sangue seco que eu não poderia identificar. O altar parecia uma fonte onde coisas mortas fluíam do centro, lentas e grossas. Os sacrifícios estavam frescos. Sem cheiro de deterioração. Os olhos vidrados da cabra me

encaravam. Eu odiava matar cabras. Elas sempre pareciam muito mais inteligentes que galinhas. Ou talvez, eu apenas as achasse mais fofas. Uma mulher alta parou a direita do altar. Sua quase negra brilhou a luz das velas, como se tivesse sido esculpida de alguma pesada, e brilhante madeira. Seu cabelo era curto e arrumado, caindo nos ombros. Rosto largo, lábios cheios, maquiagem feita. Ela vestia um longo e desgastado vestido de seda, o escarlate brilhante de sangue fresco. Combinou com seu batom.

À direita do altar parou um zumbi. Havia sido uma mulher uma vez. Longo e pálido cabelo

castanho próximo à sua cintura. Alguém o tinha escovado até brilhar. Essa era a única coisa sobre os corpos que pareciam ter vida. A pele tinha se tornado cinzenta. A carne tinha se estreitado ao redor

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dos ossos contraindo-se. Os músculos moveram-se sob a magra, podre pele, fibrosos e encolhidos.

O nariz quase não existia, dando um visual quase acabado. Um vestido carmesim pendurou

frouxamente e o abrindo no esqueleto remanescente. Haviam tentado maquiá-la. O batom havia sido abandonado quando os lábios murcharam, mas uma sombra de olhos contornava os olhos. Eu traguei muito forte e voltei a encarar a primeira mulher.

Ela era uma zumbi. Uma das mais bem conservadas e quase vidas que eu já tinha visto, mas não importa quão deliciosa ela parecesse, ela estava morta. A mulher, a zumbi, me encarou de volta. Havia algo em seus perfeitos olhos castanhos que nenhum zumbi tinha por muito tempo. A memória

de

quem e o que eles eram há poucos dias, algumas vezes horas. Mas esse zumbi estava com medo.

O

medo era como uma brilhante, luminosa dor em seus olhos. Zumbis não tinham olhos como

aqueles. Eu me virei para o zumbi mais decomposto e o encontrei me encarando também. Os olhos protuberantes estavam me encarando. Como a maioria da carne segurando os olhos no lugar tinham ido embora, suas expressões faciais não eram boas, mas ela se virava. Ela se virava para dar medo. Merda.

Dominga fez um sinal com a cabeça, e Enzo indicou que eu entrasse no circulo. Eu não queria ir.

“Que diabos está acontecendo aqui, Dominga?” Ela sorriu, quase uma risada. “Eu não estou acostumada a tanta grosseria”. “Pois se acostume”, eu disse. Enzo soltou a respiração atrás de mim. Eu fiz o meu melhor para ignorá-lo. Minha mão direita estava livre casualmente perto da minha arma, sem parecer que

eu estava procurando por minha arma. Não era fácil. Procurar por uma arma usualmente parece como procurar uma arma. Ninguém pareceu notar. Bom pra gente. “O que você fez com esse dois zumbis?” “Inspecione-os você mesma, chica . Se você for tão poderosa quanto as historias dizem, você vai responder sua própria pergunta”. “E se eu não puder descobrir?”, eu perguntei. Ela sorriu, mas seus olhos estavam apertados e pretos como os de um tubarão. “Então você não é tão poderosa quanto as historias”. “Isso é um teste?”. “Talvez”.

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Eu suspirei. A dama do vudu queria ver quão valentona eu realmente era. Por quê? Talvez não houvesse razão. Talvez ela fosse apenas uma puta sádica poderosa e má. Yeah, eu poderia acreditar nisso. Então de novo, talvez houvesse uma finalidade nesse teatro. Se tinha, eu ainda não sabia qual era. Eu olhei de relance pro Manny. Ele encolheu de ombros quase imperceptivelmente. Ele também não sabia o que estava acontecendo. Ótimo. Eu não gostava de jogar os jogos da Dominga, especialmente quando eu não conhecia as regras. Os zumbis ainda estavam me encarando. Havia algo nos olhos deles. Era medo, e alguma coisa pior – esperança. Merda. Zumbis não tinham esperança. Eles não tinham nada. Eles estavam mortos. Esses não estavam mortos. Eu tinha que saber. Estava esperando que a curiosidade não matasse a animadora. Eu parei ao redor da Dominga cuidadosamente, olhando ela com o canto dos olhos. Enzo ficou atrás bloqueando a passagem. Ele parecia grande e sólido parado lá, mas eu poderia passar por ele, se eu quisesse muito. O bastante para matá-lo. Eu esperava que eu não quisesse tanto. O zumbi decomposto olhou pra baixo pra mim. Ela era alta, quase um metro e oitenta. Pés esqueléticos espreitando para fora debaixo do vestido vermelho. Uma alta, magra mulher, provavelmente bonita, uma vez. Olhos arregalados rolaram próximos aos encaixes expostos. Um líquido som de sucção acompanhou os movimentos. Eu tinha vomitado a primeira vez que escutei o som. O som de olhos rolando da face. Mas isso foi há quatro anos atrás, quando eu era nova nisso. Carne se decompondo não me faz desistir ou vomitar mais. Geralmente. Os olhos eram castanhos claros com muito verde neles. O cheiro de algum perfume caro a rodeava. Poderoso e fino, como talco em pó no seu nariz, doce, floral. Sob a pele estava o fedor podre da carne. Eu franzi o nariz, travando atrás da minha garganta. A próxima vez que eu cheirasse esse delicado e caro perfume, eu pensaria em carne podre. Oh, bem, cheirava muito caro pra comprar de qualquer jeito. Ela continuou me encarando. Ela, não isso, ela. Havia força de personalidade nos olhos dela. Eu chamo a maioria dos zumbis de “isso” pois é adequado. Eles vêm do tumulo parecendo muito vivos, mas isso não dura. Eles apodrecem. Personalidade e inteligência vão primeiro, depois o corpo. Sempre nessa ordem. Deus não é cruel o suficiente para forçar alguém a estar consciente enquanto seu corpo apodrece ao seu redor. Algo estava indo muito errado com essa aí. Eu parei ao redor de Dominga Salvador. Por alguma razão que eu não poderia nomear, eu fiquei fora de alcance. Ela não tinha armas, eu estava quase certa disso. O perigo que ela

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representava não tinha nada a ver com facas ou armas. Eu simplesmente não queria que ela me tocasse, nem por acidente.

O zumbi na esquerda estava perfeito. Sem sinal de putrefação. O olhar em seus olhos estava alerta, vivo. Deus nos ajude. Ele poderia ir em qualquer lugar e passar por humana. Como eu sabia que ela não estava viva? Eu não estava certa? Nenhum dos sinais usuais estavam lá, mas eu

eu encarei a segunda mulher. Sua amável, escura face me

encarou de volta. Medo estampado em seus olhos. Qualquer que seja o poder que me deixa levantar mortos me disse que era um zumbi, mas meus olhos não poderiam me dizer. Assombroso. Se Dominga podia levantar zumbis como esses, ela tinha me vencido de mãos baixas. Eu tenho que esperar três dias antes de levantar um corpo. Isso dá tempo da alma deixar a área. Almas usualmente piravam ao redor por um tempo. Três dias é a média. Eu não podia chamar merda nenhuma do túmulo se a alma ainda estivesse presente. Tinha a teoria de que se um animador pudesse manter a alma intacta enquanto levantava o corpo, nós teríamos uma ressurreição. Você sabe, ressurreição, a coisa de verdade, como Jesus e Lazarus. Eu não acreditava nisso. Ou talvez, eu apenas conhecia minhas limitações. Eu encarei esse zumbi e sabia o que estava diferente. A alma ainda estava lá. A alma ainda estava dentro de ambos os corpos. Como? Como em nome de Jesus ela fez isso? “As almas. As almas ainda estão nos corpos”. Eu senti minha voz prender a distancia. Por que me importar em esconder isso. “Muito bom, chica “. Eu fui ficar à sua esquerda, mantendo Enzo à vista. “Como você fez isso?” “A alma foi capturada no momento em que levantava vôo do corpo”. Eu sacudi minha cabeça. “Isso não explica nada”. “Você não sabe como se captura almas numa garrafa?” Almas numa garrafa? Ela estava brincando? Não, ela não estava. “Não, eu não sei”. Eu não tentei soar superior quando eu disse isso. “Eu poderia te ensinar tanto, Anita, tanto”. “Não obrigada”, eu disse, “Você capturou a alma deles. Então você levantou os corpos, e colocou a alma de volta”. Eu estava adivinhando, mas soou certo. “Muito, muito bom. É exatamente isso”. Ela estava me olhando tão duramente que era desconfortável. Seus vazios, olhos negros estavam me memorizando.

conhecia morte quando a sentia. Ainda

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“Mas por que o segundo zumbi esta apodrecendo? A teoria é de que com a alma intacta, o zumbi não apodrecerá?” “A teoria não é abrangente. Eu vou provar”, ela disse. Eu olhei o corpo apodrecido, e ele olhou de volta. “Então porque este está apodrecendo, e esse aqui não está?” Apenas duas necromantes batendo um papo. Me diz, você levanta zumbis apenas durante a escuridão da lua? “A alma pode ser colocada no corpo, e removida novamente, quão freqüente eu deseje”. Eu encarei Dominga Salvador agora. Eu encarei e tentei não deixar minha boca cair, não

deixar o horror aparecendo através do meu rosto. Ela devia se divertir por me chocar. Eu não a queria tendo prazer de mim, por nenhuma razão. “Deixe-me ver se eu entendi”, eu disse na minha melhor voz de executiva trainne. “Você pôs a alma no corpo e ele não apodreceu. Então você tirou a alma do corpo, fazendo disso um zumbi normal, e ele apodreceu”. “Exatamente”, ela disse. “Então você pôs a alma de volta nos corpos apodrecidos, e os zumbis estavam consciente e vivos novamente. O apodrecimento parou quando a alma voltou?” “Sim”. Merda. “Então você pode manter o zumbi apodrecido o quanto queira?” “Sim”. Merda dupla. “E esse aqui?” Eu pontuei dessa vez, como se estivesse fazendo uma leitura. “Muitas pessoas pagariam muito por ela”. “Espera um minuto, você quer dizer como escrava sexual?” “Talvez”. ”

A idéia era tão horrível. Ela era uma zumbi, o que queira dizer que ela não

precisava comer ou dormir ou nada. Você poderia mantê-la no armário a tê-la com um brinquedo. Uma escrava perfeitamente obediente. “Eles são obedientes como os zumbis normais, ou as almas dão à eles livre arbítrio?” “Eles me parecem muito obedientes”. “Talvez eles estejam apenas com medo de você”, eu disse. Ela sorriu, “Talvez”. “Você não pode apenas manter as almas aprisionadas pra sempre”. “Eu não posso”, ela disse. “As almas devem ir”

“Mas

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“Para o seu céu ou inferno Cristãos?” “Sim”, eu disse. “Essas mulheres eram perversas, chica . Suas próprias famílias me deram elas. Me pagaram para puni-las”. “Você recebeu dinheiro por isso?” “É ilegal mexer com corpos mortos sem a permissão das famílias”, ela disse. Eu não sabia se ela tinha planejado me horrorizar. Talvez não. Mas com uma sentença ela me deixou saber que o que ela estava fazendo era perfeitamente legal. Os mortos não tinham direitos. Essa era a razão do por que nós precisávamos das mesmas leis para proteger os zumbis. Merda.

“Ninguém merece passar a eternidade trancada num corpo”, eu disse. “Nós poderíamos fazer isso a criminosos no corredor da morte, chica . Eles poderiam ser feitos para servir a sociedade após a morte”. Eu balancei a minha cabeça. “Não, isso é errado”. “Eu tenho criado zumbi não apodrecidos, chica . Animadores, eu acredito que é assim que você se chamam, têm procurado o segredo por anos. Eu o tenho, e as pessoas pagarão por ele”. “É errado. Eu posso não saber muito sobre vudu, mas mesmo pra maioria das pessoas, é errado. Como você pode manter as almas aprisionadas e não permitir que elas sigam adiante e juntar o lao?” Ela deu de ombros e suspirou. Ela de repente pareceu cansada. “Eu estava esperando, chica , que você fosse me ajudar. Com duas de nós trabalhando, nós poderíamos criar mais zumbis muito mais rápido. Nós poderíamos estar endinheiradas além de nossos sonhos”. “Você perguntou pra garota errada”. “Eu vejo isso agora. Eu tinha esperança de que desde que você não era vudu, você não veria isso como errado”. “Cristianismo, Budismo, Mulçumano, nomeie você, Dominga, ninguém irá pensar que isso é

certo”.

“Talvez, talvez, não. Não machuca perguntar”. Eu olhei de relance para o zumbi apodrecido. “Ao menos pare de manter seu primeiro experimento em sofrimento”. Dominga olhou de relance para o zumbi. “Ela faz uma demonstração poderosa, não faz?” “Você criou um zumbi que não apodrece, ótimo. Não seja sádico”. “Você acha que eu estou sendo cruel?”

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“Sim”, eu disse. “Manuel, eu estou sendo cruel?” Manny me encarou enquanto ele respondeu. Seus olhos estavam tentando me dizer alguma coisa. Eu não poderia dizer o que. “Sim, Señora, você está sendo cruel”. Ela olhou pra ele então, surpresa no movimento de seu corpo, seu rosto. “Você realmente acha que eu sou cruel, Manuel? Sua amada amante ? Ele concordou vagarosamente. “Sim”. “Você não era tão rápido em julgar alguns anos atrás, Manuel. Você sacrificou a cabra branca pra mim, mais de uma vez”. Eu me voltei para o Manny. Esse era um daqueles momentos em que o personagem principal tem uma revelação sobre alguém. Deveria haver musica e ângulos de câmera quando você aprende que um dos seus melhores amigos participou de sacrifícios humanos. Mais de uma vez, ela tinha dito. Mais de uma vez. “Manny?” Minha voz foi um rouco sussurro. Isso, pra mim, era pior que os zumbis. O inferno com desconhecidos. Esse era Manny, e não poderia ser verdade. “Manny?”, eu disse de novo. Ele não olhava pra mim. Mau sinal. “Você não sabia, chica ? Manny não lhe disse essa parte de seu passado?” “Cala a boca”, eu disse. “Ele era meu mais estimado ajudante. Ele teria feito qualquer coisa por mim”. “Cala a boca!” eu gritei pra ela. Ela parou, seu rosto diluiu-se em raiva. Enzo deu dois passo em direção ao altar. “Não”. Eu não estava muito certa pra quem eu estava dizendo isso. “Eu preciso ouvir isso dele, não de você”. “A raiva ainda estava em seu rosto. Enzo apareceu indistintamente como uma avalanche prestes a desencadear-se. Dominga deu um sarcástico aceno de cabeça. “Pergunte a ele então, chica “. “Manny, ela está dizendo a verdade? Você fez sacrifícios humanos?” Minha voz soou tão normal. Não deveria. Meu estomago estava tão apertado, machucava. Eu não estava mais com medo, ou pelo menos não de Dominga. A verdade. A verdade, eu estava com medo da verdade. Manny olhou pra cima. Seu cabelo caiu em seu rosto emoldurando seus olhos. Muita dor em seus olhos. Quase desistindo. “É verdade, não é?”. Minha pele estava fria. “Me responda, maldição.” Minha voz ainda soava normal, calma. “Sim”, ele disse.

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“Sim, você cometeu sacrifícios humanos?” Ele olhou pra mim agora, raiva o ajudando a encontra meus olhos. “Sim, sim!” Era minha vez de desviar o olhar. “Deus, Manny, como você pode?” Minha voz estava suave agora, não normal. Se eu não me conhecesse melhor, eu diria que soou como se eu estivesse à beira das lagrimas. “Foi à aproximadamente vinte anos atrasa, Anita. Eu era vudu e necromante. Eu acreditava. Eu amava a Señora. Eu pensava que sim”. Eu o encarei. O olhar em seu rosto fez minha garganta se apertar. “Manny, maldição”. Ele não disse nada. Ele apenas ficou lá parecendo miserável. E eu não poderia reconciliar as duas imagens. Manny Rodriguez e alguém que abateu uma cabra sem chifre em um ritual. Ele tinha me ensinado a diferenciar o certo do errado nos negócios. Ele tinha recusado fazer tantas coisas. Coisas não tão más quanto essas. Não fazia sentido. Eu sacudi minha cabeça. “Eu não consigo lidar com isso agora”. Eu me ouvi dizer isso alto, e eu realmente não tive intenção. “Legal, você já soltou sua bomba, Señora Salvador. Você disse que nos ajudaria, se eu passasse no teste. Eu passei?” Quando em duvida, se concentre em um desastre de cada vez. “Eu quis oferecer a você a chance de me ajudar em meus novos negócios”. “Ambas sabemos que eu não vou fazer isso”, eu disse. “É uma pena, Anita. Com treinamento você poderia rivalizar meus poderes”. Ser como ela quando eu crescesse. Não obrigada. “Obrigada, de qualquer jeito, mas eu estou feliz onde estou”. Seus olhos foram de Manny pra mim. “Feliz?” “Manny e eu lidaremos com isso, Señora. Agora você irá me ajudar?” “Se eu ajudar você sem você me ajudando de volta, você me deverá um favor”. Eu não queria dever a ela um favor. “Eu apenas estaria transferindo a informação”. “O quê você possivelmente sabe que valeria a pena todo o esforço que você irá gastar caçando seu zumbi assassino?” Eu pensei sobre isso por um momento. “Eu sei sobre a legislação que esta sendo criada agora, sobre zumbis. Zumbis terão direitos, e leis os protegendo logo”. Eu esperava que fosse logo. Não precisava dizer a ela quão no inicio o processo de legislação estava. “Então, eu devo vender alguns zumbis não apodrecidos logo, ante que se torne ilegal”. “Eu não achava que o ilegal a incomodava muito. Sacrifício humano é ilegal, também”.

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Ela deu um pequeno sorriso. “Eu não faço mais essas coisas, Anita. Eu acabei com as más maneiras”. Eu não acreditei nisso, e ela sabia que eu não acreditei. Seu sorriso se ampliou. “Quando Manuel me deixou, eu parei muitas praticas cruéis. Sem seus impulsos, eu me tornei uma respeitável vudu”. Ela estava mentindo, mais eu não poderia provar. Ela também sabia disso. “Eu lhe dei informações valiosas. Você vai me ajudar agora?” Ela concordou graciosamente. “Eu irei procurar entre meus seguidores para ver se algum sabe do seu zumbi assassino”. Eu tinha a sensação de que ela estava rindo de mim. “Manny, ela irá nos ajudar?” “Se a Señora diz que vai fazer uma coisa, ela vai fazer. Ela é boa nisso”. “Eu vou encontrar seu zumbi assassino se tiver algo haver com vudu”, ela disse. “Ótimo”. Eu não disse obrigada, por que pareceria errado. Eu queria chamar ela de puta e atirar entre seus olhos, mas então eu teria que atirar em Enzo também. E como eu explicaria isso pra policia? Ela estava quebrando as leis. Maldição. “Eu não suponho que apelando a sua melhor natureza vá fazer você esquecer esse esquema louco de usar seus novos zumbis melhorados como escravos?” Ela sorriu. “ Chica, chica , você pode ser rica além de seus sonhos. Você pode recusar se juntar a mim, mas não pode me parar”. “Não aposte nisso”, eu disse. “O que você vai fazer, ir a policia? Eu não estou quebrando as leis. O único modo de você me para é me matar”. Ela olhou diretamente pra mim enquanto dizia isso. “Não me tente”. Manny se moveu para meu lado. “Não, Anita, não a desafie”. Eu estava brava com ele, também, então que inferno. “Eu vou parar você, Señora Salvador. Custe o que custar”. “Você chama a morte magicamente contra mim, Anita, e será você quem vai morrer”. Eu não sabia nada sobre morte mágica vinda de feijões. Eu encolhi os ombros. Eu estava pensando em algo mais realista, como uma bala”. Enzo surgiu no altar, movendo-se para ficar entre sua chefe e eu. Dominga o parou. “Não, Enzo, ela está com raiva está manha, e chocada”. Seus olhos ainda estavam rindo de mim. “Ela não conhece nada de magia profunda. Ela não pode me fazer dano, e ela tão superior moralmente para cometer assassinato à sangue frio”.

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A pior parte sobre isso é que ela estava certa. Eu não poderia apenas colocar uma bala entre seus olhos, não a menos que ela me ameaçasse. Eu olhei aos zumbis que esperavam, pacientes

como a morte, mas sob essa interminável paciência havia medo, e esperança, e entre vida e morte estava cada vez mais fina.

“Ao menos liberte seu primeiro experimento. Você já provou que pode colocar e tirar a alma múltiplas vezes. Não a faça assistir”. “Mas, Anita, eu já tenho um comprado pra ela”.

Deus, a linha

“Oh, Jesus, você não quer dizer

Oh, Deus, um necrófilo”.

“Esse que amam a morte melhor do que você ou eu jamais amaremos, irão pagar fortunas por algo como ela”. Talvez eu apenas atirasse nela. “Você sem coração, uma puta imoral”. “E você, chica , precisa aprender respeitar os mais velhos”. “Respeito tem que ser ganho”, eu disse. “Eu acho, Anita, que você precisa se lembrar porque as pessoas temem o escuro. Eu me encarregarei que você tenha muito cedo um visitante na sua janela. Alguma noite escura quando você estiver dormindo em sua aquecida, segura cama. Algo cruel irá rastejar no seu quarto. Você ganhará seu respeito, se é desse jeito que você quer”. Eu deveria estar com medo, mas não estava. Eu estava com raiva e queira ir pra casa. “Você pode forçar as pessoas a terem medo de você, Señora, mas não pode forçá-las a respeitá-la”. “Nós veremos, Anita, me chame depois de receber meu presente. Será em breve”. “Você ainda vai ajuda a localizar o zumbi?” “Eu disse que iria, e vou”. “Deus”, eu disse. “Podemos ir agora?” Ela acenou para que Enzo ficasse a próximo à ela, à trás. “Certamente corra para a luz onde você pode ser valente”. Eu andei pelo caminho. Manny foi comigo. Nós estávamos cuidadosamente não nos olhando. Nós estávamos muito ocupados olhando a Señora e seus bichinhos de estimação. Eu parei exatamente dentro do corredor. Manny roçou meu braço, como se ele soubesse o que eu estava pra dizer. Eu o ignorei. “Eu posso não estar indo matar você a sangue frio, mas me machuque, e que colocarei uma bala em você em algum brilhante, ensolarado dia”. “Ameaças não salvarão você, chica “, ela disse. Eu sorri docemente. “Nem você, puta”.

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Seu rosto estava contraído de raiva. Eu sorri desvairadamente. “Ela não quis dizer isso, Señora”, Manny disse. “Ela não vai matar você”. “É verdade, chica ?” Sua voz estava rica de som, prazerosa e assustada ao mesmo tempo. Eu dei a Manny um rápido e sujo olhar. Era uma boa ameaça. Eu não queria me diminuir com o senso comum, ou verdade. “Eu disse, eu que atiraria em você. Eu não disse que mataria você. Agora eu disse?” “Não, não disse”. Manny agarrou meu braço e começou a me empurrar de volta pras escadas. Ele estava empurrando meu braço esquerdo, deixando o direito livre para a arma. Por precaução. Dominga nunca se moveu, seus negros e raivosos olhos nos seguiram até que viramos no corredor. Manny me empurrou para o caminho de portas cimentadas. Eu me soltei dele. Nós nos encaramos por uma batida de coração. “O que tem atrás das portas?” “Eu não sei”. Duvida deve ter se mostrado em meu rosto porque ele disse, “Por Deus, Anita, eu não sei. Isso não era assim há vinte anos atrás”. Eu apenas o encarei como se olhando fosse mudar as coisas. Eu queria que Dominga tivesse mantido o segredo do Manny para ela mesma. Eu não queria saber. “Anita, nós temos que sair daqui, agora”. A luz acima de nossas cabeças se apagou, como se alguém a tivesse apagado. Ambos olhamos pra cima. Não havia nada pra ver. Meus braços se dobram. A lâmpada a nossa frente escureceu, piscou e apagou. Manny estava certo. Nós precisávamos ir agora. Eu comecei a correr na metdade da escada. Manny ficou comigo. A porta com o brilhante cadeado chacoalhou e estrondou como se a coisa estivesse tentando sair. Outra luz apagou. A escuridão estava estalando em nossos calcanhares. Nós íamos a toda velocidade quando batemos nas escadas. Haviam apenas duas lâmpadas. Nós estávamos no meio da escada quando ultima lâmpada se apagou. O mundo ficou preto. Eu congelei nas escadas não iria me mover sem estar apta a ver. O braço do Manny esbarrou no meu, mas eu não podia vê-lo. A escuridão era completa. Eu poderia ter tocado meus olhos e não ter visto meus dedos. Nós agarramos nossas mãos e agüentamos firme. As mãos dele não eram muito maiores que as minhas. Eram quentes e familiares, e muito reconfortantes. O rangido da madeira estava alto quanto um disparos no escuro. O fodor da carne podre encheu o vão das escadas. “Merda”. A palavra ecoou e quicou na escuridão. Eu desejava não ter

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dito. Algo grande se colocou no corredor. Não podia ser tão grande quanto soou. O sons úmidos, serpenteantes moveram-se pela escada. Ou pareceu que sim. Eu subi dois degraus. Manny não precisou de incentivo. Nós subimos através da escuridão, e os sons abaixo preocupavam. A luz sob a porta estava tão brilhante, quase machucava. Manny abriu violentamente a porta. A luz do sol incendiou contra meus olhos. Ambos estávamos momentaneamente cegos. Algo gritou atrás de nós, pegou pela luz. O grito era quase humano. Eu comecei a voltar, para olhar. Manny bateu a porta. Ele balançou a cabeça. “Você não quer ver. Eu não quero ver”. Ele estava certo. Então porque eu tinha essa urgência de puxar e abrir a portar, e encarar o escuro até que visse algo pálido e disforme? Uma visão de um pesadelo gritante. Eu encarei a porta fechada e deixei pra lá. “Você acha que eles virão atrás de nós?”, eu perguntei. “Na luz do sol?” Manny respondeu. “Sim”, eu disse. “Eu acho que não. Vamos indo sem descobrir”. Eu concordei. A luz do sol de agosto jorrou na sala. Quente e real. O grito, a escuridão, os zumbis, tudo parecia errado na luz do sol. Coisas que acabam com a manhã. Não soou certo. Eu abri a porta telada calmamente, vagarosamente. Em pânico, eu? Mas eu estava escutando tanto, que eu poderia escutar o sangue correr nos meus ouvidos. Aguardando até escutar sons de perseguição. Nada. Antonio ainda estava e guarda lá fora. Nós deveríamos tê-lo avisado da possibilidade de amante de artesanato de horror vir mordendo nossos calcanhares? “Você fuderam com o zumbi lá debaixo?” Antonio perguntou. Muito para o bem avisado Tony. Manny o ignorou. “Vai se fuder você”, eu disse. Ele disse, “Heh!” Eu continuei andando para degraus de entrada. Manny ficou comigo. Antonio não sacou sua arma e atirou em nós. O dia estava melhorando. A garotinha no triciclo tinha parado junto ao carro do Manny. Ela olhou pra cima pra mim do lado da porta do passageiro. Eu olhei de volta dentro de seus enormes olhos castanhos. Seu rostos estava bronzeado. Ela não podia ter mais que cinco anos.

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Manny entrou do lado do motorista. Ele engrenou a marcha, e nós partimos Dalí. A garotinha e eu nos encaramos uma a outra. Justamente antes de virarmos a esquina ela começou a pedalar e desceu da calçada de novo.

CAPÍTULO 7 O ar condicionado soprava ar frio dentro do carro. Manny atravessou as ruas do residencial. A maior parte das calçadas estava vazia. Pessoas no trabalho. Crianças pequenas brincando na calçada. Mães poucos passos a frente. Eu não via nenhum pai em casa com os pequenos. As coisas mudam, mas não muito. O silêncio se estendia entre nós. Não era um silêncio confortável. Manny olhou-me furtivamente com o canto do olho. Eu cai no banco do passageiro, o cinto de segurança passando em toda a minha arma. “Então,” eu disse, “você executando sacrifício humano.” Eu acho que ele vacilou. “Você quer que eu minta?” “Não, eu não quero saber. Eu quero viver na ignorância abençoada.” “Não é assim que funciona, Anita,” ele disse. “Eu acho que não”, eu disse. Eu ajustei o cinto para não pressionar mais a minha arma. Ah, Conforto. Se tudo mais só fosse fácil de corrigir. “O que vamos fazer sobre isso?” “Sobre o que você sabe?” ele perguntou. Ele olhou para mim quando perguntou. Concordei. “Você não vai gritar comigo e ficar enfurecida? Dizer-me o bastardo do inferno que eu sou?” “Não parece um ponto muito bom,” eu disse. Ele olhou para mim um pouco mais desta vez. “Obrigado.” “Eu não disse que estava tudo bem, Manny. Eu só não estou gritando com você. Ainda não, de qualquer maneira.” Ele passou um grande carro branco cheio de adolescentes de pele escura. Seu estéreo do carro estava então alto que sacudiu meus dentes. O motorista tinha um daqueles rostos compridos desossados, plano, reto como uma escultura asteca. Nossos olhos se encontraram. Ele fez movimentos como o de beijo com boca. Os outros riram muito. Eu resisti a vontade de fazê-los voar. Não devemos encorajar as pequenas feras. Eles viraram à direita. Fomos direto. Que alívio. Manny parou atrás de dois carros no semáforo. Apenas depois do semáforo nós sairíamos na 40 Oeste. Nós pegaríamos a 270 até Olive e em seguida um passeio curto para meu apartamento. Nós tínhamos de quarenta e cinco minutos a uma hora de viagem. Não é um problema

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normalmente. Hoje eu queria distância de Manny. Eu queria algum tempo para digerir. Para decidir sobre como me sentir. “Fale comigo, Anita, por favor.” “Juro por Deus, Manny, eu não sei o que dizer.” Verdade, tentamos manter a verdade entre amigos. Yeah. “Eu te conheço há quatro anos, Manny. Você é um homem bom. Você ama sua esposa, seus filhos. Você salvou a minha vida. Eu salvei a sua. Eu pensei que eu te conhecia.” “Eu não mudei.” “Sim”, eu olhei para ele quando falei, “você mudou. Manny Rodriguez nunca em nenhuma circunstância tomaria parte no sacrifício humano.” “Foi há vinte anos.” “Não existe estatuto de limitações em assassinato.” “Você vai à polícia?” Sua voz estava muito calma. O sinal mudou. Nós esperamos nossa vez e incorporamos o tráfego da manhã. Era tão pesado quanto eu sempre tenho em St. Louis. Não é o engarrafamento de LA, mas parar e sacudir ainda é muito irritante. Especialmente esta manhã. “Eu não tenho nenhuma prova. Apenas a palavra de Dominga de Salvador. Eu não a chamaria exatamente de uma testemunha confiável.” “Se você tivesse a prova?” “Não me empurre sobre isso, Manny.” Olhei pela janela. Havia um Miada prata conversível. O motorista tinha cabelos brancos, do sexo masculino, e usava um pequeno boné pouco vistoso, mais luvas de corrida. Crise de meia-idade. “Rosita sabe?” Eu perguntei. “Ela suspeita, mas ela não sabe com certeza.” “Não quer saber,” eu disse. “Provavelmente não”. Ele se virou e me olhou então. Uma caminhonete Ford vermelha estava quase na nossa frente. Eu gritei: “Manny!” Ele pisou no freio, e só cinto no banco me impediu de beijar o painel. “Jesus, Manny, preste atenção na direção!” Ele se concentrou no tráfego por alguns segundos, em seguida, sem olhar para mim neste momento, “Você vai dizer a Rosita?”

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Pensei nisso por um segundo. Eu balancei a cabeça, percebendo que ele não podia ver, disse:

“Eu não penso assim. Ignorância é felicidade nisso, Manny. Eu não acho que sua esposa poderia lidar com isso.” “Ela me deixa e leva as crianças.” Eu acreditava que ela faria. Rosita era uma pessoa muito religiosa. Ela levava todos os mandamentos muito a sério. “Ela já acha que eu estou arriscando minha alma eterna por ressuscitar os mortos”, disse

Manny.

“Ela não tinha problema até que o Papa ameaçou excomungar todos os reanimadores a menos que eles parassem de ressuscitar os mortos.” “A Igreja é muito importante para Rosita.” “Pra mim também, mas estou feliz a pouco tempo na episcopal agora. Me converti.” “Não é tão fácil”, ele disse. Não era. Eu sabia disso. Mas, hey, você faz o que pode, ou o que você precisa. “Você pode me explicar por que você faria o sacrifício humano? Quero dizer, algo que faça sentido para mim?” “Não”, ele disse. Ele mudou de pista. Ela parecia estar correndo um pouco mais rápido. A velocidade diminuiu assim que ele passou pra ela. A lei de Murphy do tráfego. “Você não vai mesmo tentar explicar?” “É indefensável, Anita. Eu vivo com o que eu fiz. Eu não posso fazer mais nada.” Ele tinha um ponto. “Isto tem de mudar a maneira que eu penso sobre você, Manny.” “De que maneira?” “Eu ainda não sei.” Honestidade. Se fôssemos muito cuidadosos, poderiasmos ainda ser honestos um com o outro. “Existe alguma coisa que você acha que eu deveria saber? Qualquer coisa que Dominga possa derramar mais tarde?” Ele balançou a cabeça. “Nada pior.” “Tudo bem,” eu disse. “Tudo bem,” ele disse. “É isso, sem interrogatório?” “Agora não, talvez nunca.” Eu estava cansada de repente. Eram 9:23 da manhã, e eu precisava de um cochilo. Emocionalmente esgotada. “Eu não sei como me sentir sobre isso, Manny. Eu não sei como muda a nossa amizade, ou a nossa relação de trabalho, ou mesmo se muda. Acho que sim. Oh, inferno, eu não sei.” “É justo,” ele disse. “Vamos passar para algo que não está confuso.” “E o que seria isso?” Eu perguntei.

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“A Señora vai enviar algo ruim pela sua janela, como ela disse que faria.” “Eu percebi isso.” “Por que você a ameaçou?” “Eu não gosto dela.” “Oh, ótimo, simplesmente ótimo,” ele disse. “Por que não pensei nisso antes?” “Eu vou pará-la Manny. Imaginei que ela deveria saber.” “Nunca dê aos maus uma cabeça para começar, Anita. Eu te ensinei isso.” “Você também me ensinou que o sacrifício humano é um assassinato.” “Isso machuca,” ele disse. “Sim”, eu disse, “machuca.” “É preciso estar preparada, Anita. Ela vai enviar algo para você. Só para assustá-la, eu acho, não realmente para o mal.” “Porque você me fez 'confesse que não quer matá-la',” eu disse. “Não, porque ela realmente não acredita que você vai matá-la. Ela está intrigada com seus poderes. Eu acho que ela prefere converter você do que matá-la.” “Me tornar parte de sua fábrica de fazer zumbis.” “Sim.” “Não nesta vida.” “A Señora não está acostumada com as pessoas dizendo não, Anita.” “Problema dela, não meu.” Ele olhou para mim, depois de volta para o tráfego. “Ela vai tornar seu problema.” “Eu vou lidar com isso.” “Você não pode ser tão confiante.” “Eu não sou, mas o que você quer que eu faça, quebrar e chorar. Eu vou lidar com isso quando, e se, algo repugnante arrasta-se através da minha janela.” “Você não pode lidar com a Señora, Anita. Ela é poderosa, mais poderosa que você nunca vai imaginar.” “Ela me assustou, Manny. Estou impressionada. Se ela envia alguma coisa que eu não possa resolver, vou correr. Tudo bem?” “Não está bem. Você não sabe, você apenas não sabe.” “Eu ouvi a coisa no corredor. Senti o cheiro dela. Estou com medo, mas ela é apenas humana, Manny. Todas os grandes rituais não vão mantê-la a salvo de uma bala.” “Uma bala pode levá-la para fora, mas não para baixo.”

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“O que significa isso?” “Se ela levasse tiro, digo na cabeça ou coração, e parecesse morta, eu a trataria como um vampiro. Arrancaria a cabeça e o coração. Queimaria o corpo.” Ele olhou para mim meio de lado. Eu não disse nada. Nós estávamos falando sobre matar Dominga Salvador. Ela capturava almas e as colocava em cadáveres. Era uma abominação. Ela provavelmente me atacaria primeiro. Alguns seres sobrenaturais viriam rastejando pela minha casa. Ela era demoníaca e iria me atacar

primeiro. Seria assassinato emboscar ela? Yeah. Eu faria de qualquer jeito? Eu deixei o pensamento tomar forma na minha cabeça. Rolei nisso como um pedaço de doce, experimentando a idéia. Sim, eu poderia fazer isso. Eu deveria ter me sentido mal que eu pudesse planejar um assassinato, por qualquer razão, e

não recuasse. Eu não me senti mal. Era uma espécie de conforto saber que se ela me empurrasse, eu

poderia empurrar de volta. Quem era eu para atirar pedras contra Manny por crimes de vinte anos

de idade? Sim, quem realmente.

CAPÍTULO 8 Era começo da tarde. Manny tinha me deixado sem uma palavra. Ele não tinha pedido pra subir, eu não tinha convidado. Eu ainda não sabia o que pensar sobre ele, Dominga Salvador, e os zumbis não apodrecidos, completos com almas. Eu decidi não pensar. O que eu precisava era uma

boa atividade psicológica. Com a sorte que eu tinha, eu tinha aula de judô essa tarde.

Eu era faixa preta, o que soa mais impressionante do que realmente é. No dojo com juízes e regras, eu fazia direito. Fora, no mundo real onde a maioria dos caras maus me superavam em

cinqüenta quilos, eu confiava na arma. Eu estava justamente alcançando a fechadura quando a campainha soou. Eu coloquei a bolsa

de ginástica cheia perto da porta e usei o olho mágico. Eu sempre tinha que ficar nas pontas dos pés

para ver lá fora.

A imagem distorcida era loira, olhos claros e quase familiar. Era Tommy. O guarda-costas musculoso de Harold Gaynor. Esse dia estava cada vez melhor e melhor.

Eu usualmente não levo uma arma para a aula de judô. Nessa tarde. No verão o que significa luz do sol. As coisas realmente perigosas não vinham até escurecer. Eu desdobrei a pólo vermelha

que

eu estava usando e recoloque meu coldre de cintura de volta no lugar. Notava-se um pouco a 9

mm

de bolso. Se eu soubesse que precisaria usá-la, eu teria usado jeans mais folgados.

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A campainha tocou de novo. Eu não tinha dito nada para deixar ele saber que eu estava aqui. Ele não parecia ter desanimado. Ele tocou a campainha uma terceira vez, apertando mais o botão. Eu tomei fôlego e abri a porta. Eu olhei dentro dos pálidos olhos azuis de Tommy. Eles ainda eram vazios, mortos. Perfeitamente vazios. Você tinha nascido com olhar como aquele, ou você teve que praticar? “O que você quer?”, eu pergunte. Seus lábios se contraíram. “Você não vai me convidar pra entrar?” “Eu acho que não”. Ele encolheu seus enormes ombros. Eu podia ver as tiras de seu coldre de ombros prensadas contra a jaqueta. Ele precisava de um alfaiate melhor. Uma porta abriu na minha esquerda. Uma mulher saiu com uma criança entre um de três anos de idade nos braços. Ela trancou a porta antes de se virar e nos ver. “Oh, oi”. Ela sorriu brilhantemente. “Olá”, eu disse. Tommy cumprimentou-a com a cabeça. A mulher se virou e andou através das escadas. Ela estava murmurando algo sem sentido e em tons altos para a criança. Tommy olhou de volta pra mim. “Você realmente quer fazer isso no corredor?” “O que nós estamos fazendo?” “Negócios, dinheiro”. Eu olhei para seu rosto, e não me dizia nada. O único conforto que eu tinha era que se Tommy tinha a intenção de me fazer dano ele provavelmente não teria vindo ao meu apartamento para isso. Provavelmente. Eu andei pra trás, segurando a porta bem aberta. Eu fiquei fora do alcance de seu braços enquanto ele entrava no apartamento. Ele olhou ao redor. “Legal, limpo”. “Serviço de limpeza”. Eu disse. “Me fale dos negócios, Tommy. Eu tenho um compromisso”. Ele olhou de relance para a bolsa de ginástica perto da porta. “Trabalho ou prazer?”, ele perguntou. “Nada que seja da sua conta”, eu disse. De novo ele contraiu os lábios. Eu percebi que era a versão dele de um sorriso. “Lá embaixo no carro eu tenho uma maleta cheia de dinheiro. Um milhão e meio, metade agora, metade depois que levantar o zumbi”.

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Eu sacudi minha cabeça. “Eu dei a Gaynor minha resposta”. “mas aquela foi na frente do seu chefe. Essa é apenas entre você e eu. Ninguém saberá se você aceitar. Ninguém”. “Eu não disse não porque estávamos as claras. Eu disse não porque eu não faço sacrifício humano”. Eu podia me sentir sorrindo. Isso era ridículo. Eu pensei em Manny então. Certo, talvez não tão ridículo. Mas eu não estava fazendo. “Todo mundo tem seu preço, Anita. Faça o seu. Nós podemos satisfazê-lo”. Ele nunca tinha mencionado o nome de Gaynor. Apenas eu tinha. Ele estava sendo tão estupidamente cuidadoso, tão cuidadoso. “Eu não tenho preço, Tommy. Volte ao Sr. Harold Gaynor e diga isso a ele”. Seu rosto nublou-se então. Um vinco entre seus olhos. “Eu não conheço esse nome”. “Ah, me dá um tempo. Eu não estou usando um grampo”. “Faça o seu preço. Nós podemos satisfazê-lo”. “Eu não tenho preço”. “Dois milhões, livre de impostos”, ele disse. “Que zumbi valeria dois milhões de dólares, Tommy?” Eu olhei para seu suave franzir de sobrancelhas. “O que o Gaynor espera ganhar através dele que o permitiria fazer lucro nesse tipo de despesa?” Tommy apenas me encarou. “Você não precisa saber disso”. “Eu pensei que você diria isso. Dá o fora, Tommy. Eu não estou a venda”. Eu andei de volta pra porta, planejando escoltá-lo pra fora. Ele se moveu pra frente de repente, mais rápido do que pareceu. Os braços musculosos abertos para me agarrar. Eu peguei a Firestar e a apontei em seu peito. Ele congelou. Olhos mortos, piscando pra mim. Suas grandes mãos em punhos. Um rubor próximo ao púrpura subiu de seu pescoço para seu rosto. Fúria. “Não faça isso”, eu disse, minha voz soou suave. “Puta”. Ele ofegou pra mim. “Agora, agora, Tommy, não seja desagradável. Calma, e nós podemos viver para ver outro dia glorioso”. Seus pálidos olhos moveram-se da arma pro meu rosto, então de volta pra arma. “Você não estaria tão valente sem isso”. Se ele quis me oferecer uma luta corpo a corpo com ele, ele se desapontaria. “Cai fora, Tommy, ou eu vou atirar em você aqui e agora. Todos os músculos do mundo não vão te ajudar”.

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Eu observei algo se mover atrás de seus olhos mortos, então todo seu corpo relaxou. Ele tomou um longo fôlego por seu nariz. “Ok, você deu a volta em mim hoje. Mas se você continuar desapontando meu chefe, eu vou encontrar você sem a arma”. Seus lábios se contraíram. “E eu vou ver quão valente você realmente é”. Uma pequena voz na minha cabeça disse, “Atire nele agora”. Eu soube tão certamente quanto eu sabia qualquer coisa que o Tommy querido estaria atrás de mim qualquer dia. E eu não o queria lá, mas… eu não poderia atirar nele apenas porque eu pensei que ele viria atrás de mim algum dia. Essa não era uma razão boa o bastante. E como eu explicaria isso pra policia? “Cai fora, Tommy”. Eu abri a porta sem tirar a vista ou a arma dele. “Cai fora e diga ao Gaynor que se ele continuar me importunando, eu vou começar a mandar seus guarda-costas pra casa em caixões”. As narinas de Tommy dilataram um bocado, as veias inchando em seu pescoço. Ele andou muito rígido passando por mim enquanto saia para o corredor. Eu segurei a arma do meu lado e assisti ele, escutando seus passos recuando nas escadas. Quando eu tinha tanta certeza quanto eu poderia ter que ele tinha ido, eu coloquei minha arma de volta no coldre, agarrei minha bolsa de ginástica, e fui para a aula de judô. Não deveria deixar essas pequenas interrupções arruinar meu programa de exercícios. Amanhã eu perderia minha aula amanha com certeza. Eu tinha um funeral para comparecer. Além do mais, se Tommy realmente me desafiasse a uma luta corpo a corpo, eu precisaria de toda a ajuda que conseguisse.

CAPÍTULO 9 Eu odeio funerais. Pelo menos este não era para qualquer um que eu tinha gostado particularmente. Frio, mas é verdade. Peter Burke foi um filho da puta sem escrúpulos quando vivo. Eu não vejo porque a morte deve automaticamente conceder-lhe a santidade. Morte, principalmente violenta, faz o pior canalha do mundo virar um cara legal. Por que isso? Eu estava lá na brilhante luz do sol de agosto em meu pequeno vestido preto e óculos escuros, observando os familiares. Eles criaram um dossel sobre o caixão, flores e cadeiras para a família. Por que eu estava aqui, você pode perguntar, se eu não tinha sido uma amiga? Porque Peter Burke foi um animador. Não é muito bom, mas nós somos um clube pequeno e exclusivo. Se um de nós morre, nós todos vamos. É uma regra. Não há exceções. Talvez em sua própria morte, mas mais uma vez sendo que ressuscitas os mortos, talvez não.

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Existem coisas que você pode fazer para um corpo de modo que não irá subir novamente como um vampiro, mas um zumbi é um animal diferente. Tirando a cremação, um animador pode trazer de volta. Fogo era a única coisa que um zumbi respeita ou teme. Poderíamos ter levantado Peter e perguntado a ele quem colocou uma arma na sua cabeça. Mas eles tinham colocado uma Magnum 357 com um ponto de expansão justamente atrás da orelha. Não sobrou o suficiente de sua cabeça para encher um saco plástico. Você pode criá-lo como um zumbi, mas ele não podia falar. Mesmo os mortos precisam de boca. Manny estava ao meu lado, desconfortável em seu terno escuro. Rosita, sua esposa, estava com a espinha absolutamente reta. As grossas mãos marrons segurando a bolsa couro preto. Ela é o que minha madrasta costumava chamar de ossos grandes. Seu cabelo preto foi cortado logo abaixo das orelhas e vagamente cacheado. O cabelo precisava ser mais longo. Ele enfatizava o quão perfeitamente seu rosto era redondo. Charles Montgomery estava logo atrás de mim como uma montanha alta escura. Charles parece que jogava futebol americano em algum lugar. Ele tem a capacidade para franzir a testa e fazer as pessoas correrem para se esconder. Ele só parece um cara durão. A verdade é que Charles desmaia na mira de qualquer coisa, mas o sangue animal. É sorte que ele se parece como um grande cara negro. Ele tem quase nenhuma tolerância para a dor. Ele chora em filmes do Walt Disney, como quando a mãe do Bambi morre. É cativante como o inferno. Sua esposa, Caroline, estava trabalhando. Ela não tinha sido capaz de alternar turnos com ninguém. Eu me perguntava quanto ela tinha tentado. Caroline está bem, mas ela do tipo que se sente superior sobre o que fazemos. Enorme besteira ela chama. Ela é uma enfermeira registrada. Acho que depois de lidar com os médicos todos os dias, ela tem que se sentir superior sobre alguém. Perto da frente da multidão estava Jamison Clarke. Ele era alto, magro, e o único homem negro ruivo de olhos verdes que eu já conheci. Ele acenou para mim através dasepultura. Acenei de volta.

Estávamos todos aqui, os animadores da Animators, Incorporated. Bert e Mary, nossa secretária diurna, estavam segurando as pontas. Eu esperava que Bert não nos metesse em qualquer coisa que não pudéssemos segurar. Ou será que nos recusamos a segurar. Ele faz isso, se você não o supervisionar. O sol bateu nas minhas costas como uma mãe de metal quente. Os homens ficavam puxando suas gravatas e colarinho. O cheiro de crisântemos era grosso como cera na parte de trás da minha garganta. Ninguém lhe dá coroas de crisântemos a menos que você morra. Cravos, rosas, boca de

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leão, todos eles têm vidas mais felizes, mas crisantemos, e glads* - essas são as flores de funeral. Pelo menos as torres altas de gladíolos não tinha cheiro.

*http://www.floweringflowers.net/wp-content/uploads/2009/03/1-gladiolus.jpg

Uma mulher sentou-se na linha da frente das cadeiras sob o dossel. Ela estava inclinada sobre os joelhos como uma boneca quebrada. Soluços eram altos o suficiente para abafar as palavras do sacerdote. Apenas a sua tranqüilidade, ritmo calmo atingiu-me onde eu estava perto do fundo. Duas crianças pequenas estavam segurando nas mãos de um homem mais velho. Avô? As crianças estavam pálidas, olhos encovados. Medo rivalizava com lágrimas em seus rostos. Eles assistiram a sua mãe quebrar completamente inútil para eles. Sua dor era mais importante que a deles. Sua maior perda. Besteira. Minha mãe morreu quando eu tinha oito anos. Você nunca preenche o buraco. É como se um pedaço de você desaparecesse. Uma dor que nunca vai muito longe. Você lida com ela. Você continua, mas está lá. Um homem sentou ao lado dela, esfregando em movimentos círculares intermináveis. Seu

cabelo estava quase preto, corte curto e arrumado. Ombros largos. De costas parecia estranhamente como Peter Burke. Fantasmas na luz solar.

O cemitério estava salpicado de árvores. A sombra balançava e cintilava cinza pálido na luz

solar. Do outro lado da calçada de cascalho que torcia pelo cemitério estavam dois homens. Eles ficaram em silêncio, esperando. Coveiros. À espera de terminar o trabalho. Olhei para o caixão sob o seu manto de cravos rosa. Havia um monte volumoso por trás, coberto de grama falsa verde brilhante. Embaixo era a terra fresca cavada à espera de voltar para o buraco.

Não se deve deixar os entes queridos pensar no vermelho-argila do solo caindo sobre o caixão reluzente.

Torrões de terra batiam na madeira, cobrindo o seu marido, pai. Aprisionando-os para sempre dentro de uma caixa forrada de chumbo. Um caixão de boa qualidade, manteria a água e vermes fora, mas ela não pararia a decadência. Eu sabia o que estaria acontecendo com o corpo de Peter Burke. Cubra-o em cetim, enrole uma gravata ao redor do pescoço, blush nas bochechas, feche os olhos, ainda é um cadáver.

O funeral terminou quando eu não estava olhando. O povo levantou-se com gratidão em

uma massa em movimento. O homem de cabelos escuro ajudou a viúva de pé. Ela quase caiu. Outro homem correu para a frente e a apoiou o seu outro lado. Ela cedeu entre eles, arrastando os pés no chão.

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Ela olhou por cima do ombro, a cabeça quase pendurada em seu pescoço. Ela gritou, alto e áspero, em seguida, atirou-se sobre o caixão. A mulher desabou contra as flores, escavando a madeira. Dedos arrastando para a fechadura do caixão. Os que prendiam a tampa. Todo mundo congelou por um momento, olhando. Eu vi as duas crianças no meio da multidão ainda de pé, de olhos arregalados. Merda. “Parem ela,” eu disse muito alto. As pessoas se viraram para olhar. Eu não me importava. Eu empurrei o meu caminho através da multidão em fuga e os corredores de cadeiras. O homem de cabelos escuros estava segurando as mãos da viúva, enquanto ela gritava e se debatia. Ela tinha caído no chão, e seu vestido preto tinha trabalhado para o alto em suas coxas. Ela estava usando uma slip branca. Sua maquiagem tinha escorrido como sangue negro em seu rosto. Fiquei na frente do homem e os dois filhos. Ele estava olhando para a mulher como se ele nunca fosse se mover novamente. “Senhor,” eu disse. Ele não reagiu. “Senhor?” Ele piscou, olhando para mim como se eu tivesse apenas aparecido na frente dele. “Senhor, você realmente acha que as crianças precisam ver tudo isso?” “Ela é minha filha”, disse ele. Sua voz era profunda e grossa. Drogados ou simplesmente tristeza? “Compreendo, senhor, mas as crianças devem ir para o carro agora.” A viúva tinha começado a gritar, alto e sem palavras, a dor da ferida. A menina estava começando a tremer. “Você é pai dela, mas você é avô deles. Aja como tal. Tire-os daqui.” Raiva cintilou em seus olhos então. “Como você ousa?” Ele não ia me escutar. Eu era apenas uma intrusão em sua dor. O mais velho, um menino de cerca de cinco anos, estava olhando para mim. Seus olhos castanhos eram grandes, rosto fino tão pálido que parecia fantasmagórico. “Eu acho que é você quem deve ir”, disse o avô. “Você está certo. Você está tão certo”, eu disse. Eu andei para fora na grama e pelo calor do verão. Eu não poderia ajudar as crianças. Eu não poderia ajudá-los, assim como ninguém estava ali para me ajudar. Eu tinha sobrevivido. Assim, seriam eles, talvez. Manny e Rosita estavam esperando por mim. Rosita me abraçou. “Você deve vir para o jantar de domingo depois da igreja.” Eu sorri. “Eu não acho que eu posso fazer isso, mas obrigado por perguntar.” “Meu primo Albert vai estar lá”, disse ela. “Ele é um engenheiro. Ele será um bom provedor*.”

*No sentido de sustentar a família.

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“Não preciso de um bom provedor, Rosita”. Ela suspirou. “Você faz muito dinheiro para uma mulher. Faz você nem precisar de um homem.” Eu dei de ombros. Se eu alguma vez me casasse, o que eu tinha começado a duvidar, não seria por dinheiro. Amor. Merda, eu estava esperando por amor? Não, não eu. “Temos que pegar Tomas no jardim de infância”, disse Manny. Ele estava sorrindo para mim desculpando-se em torno do ombro Rosita. Ela era quase um pé mais alto do que ele. Ela se elevou sobre mim também. “Claro, diga oi ao pequeno garoto por mim.” “Você deve vir para o jantar”, Rosita disse, “Albert é um homem muito bonito.” “Obrigado por pensar em mim, Rosita, mas vou ignorá-lo.” “Vamos mulher”, disse Manny. “Nosso filho está esperando por nós.” Ela deixou ele puxá-la para o carro, mas seu rosto moreno estava definido em reprovação. Ofendia alguma parte profunda da Rosita que eu tinha vinte e quatro anos e não tinha perspectivas de casamento. Ela e minha madrasta. Charles estava longe de ser visto. Apressou-se de volta ao escritório para ver clientes. Eu pensei que Jamison também, mas ele estava na grama, esperando por mim. Ele estava vestido impecavelmente, traje cruzado, estreita gravata vermelha com pequenos pontos escuros sobre ela. Seu prendedor de gravata era de ônix e prata. Ele sorriu para mim, sempre um mau sinal. Seus olhos verdes pareciam ocos, como se alguém já tinha apagado parte da pele. Se você chorar suficiente, a pele vai do vermelho ao branco inchado oco. “Fico feliz que muitos de nós apareceram,” disse ele. “Eu sei que ele era um amigo seu, Jamison. Sinto muito.” Ele balançou a cabeça e olhou para suas mãos. Ele estava segurando um par de óculos de sol vagamente. Ele olhou para mim, os olhos fixos nos meus. Todos os graves. “A polícia não vai contar nada a família”, disse ele. “Peter levou um tiro e eles não têm a menor idéia de quem fez isso. “ Eu queria dizer a ele que a polícia estava fazendo o seu melhor, porque eles estavam. Mas há um inferno de muitos assassinatos em St. Louís em um ano. Estávamos dando a Washington, DC, um funcionamento para seu dinheiro como capital do assassinato dos Estados Unidos. “Eles estão fazendo o seu melhor, Jamison.”

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“Então por que não nos dizem nada?” Suas mãos em convulsão. O som de plástico quebrado foi um som de desintegração afiada. Ele não pareceu notar. “Eu não sei”, eu disse. “Anita, você está na boa com a polícia. Você poderia perguntar?” Os olhos dele estavam nus,

cheio de dor real. Na maioria das vezes eu podia ignorar, ou mesmo odiar, Jamison. Ele era um provocador, um paquerador, um presunçoso liberal que pensavam que os vampiros eram apenas

pessoas com presas. Mas hoje

“O que você quer me perguntar?” “Eles estão fazendo algum progresso? Será que eles têm qualquer suspeita? Esse tipo de

Hoje ele era real.

coisa.”

 

Eles foram vagos nas perguntas, mas importantes. “Eu vejo o que eu posso descobrir.” Ele deu um sorriso aguado. “Obrigado, Anita, realmente obrigado.” Ele estendeu a mão. Eu

peguei.

 

Apertamos. Ele percebeu seus óculos quebrados. “Inferno, noventa e cinco dólares para o

brejo.”

Noventa e cinco dólares por óculos de sol? Ele tinha que estar brincando. Um grupo de pessoas de luto estava se afastando com a família. A mãe foi sufocada por bem-intencionados parentes do sexo masculino. Eles estavam, literalmente, transportando-a para longe do túmulo. As crianças e o avô vinham depois Ninguém ouve os bons conselhos. Um homem se afastou da multidão e caminhou em nossa direção. Ele foi o que me lembrou Peter Burke de costas. Ele tinha cerca de um metro e oitenta, pele bronzeada, um bigode preto e barba fina quase como de uma cabra enquadrando um rosto bonito. Ele era bonito, um rosto bronzeado de estrela de cinema, mas havia algo sobre a maneira como ele se movia. Talvez tenha sido a mecha branca no cabelo preto justo sobre a testa. Seja como for, você sabia que ele iria jogar sempre como o vilão. “Será que ela vai nos ajudar?” ele perguntou, sem preâmbulo, não Olá. “Sim”, disse Jamison. “Anita Blake, este é o John Burke, irmão de Peter.” John Burke, John Burke, eu queria perguntar. O maior animador de New Orleans e caçador de vampiro? Uma alma gêmea. Apertamos as mãos. Seu aperto era forte, quase doloroso, como se ele queria ver se eu iria recuar. Eu não. Ele deixou ir. Talvez ele só não conhecia sua própria força? Mas eu duvidava.

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“Lamento sinceramente por seu irmão”, eu disse. Eu quis dizer isso. Eu estava feliz que eu quis dizer isso. Ele assentiu. “Obrigado por falar com a polícia sobre ele.” “Estou surpresa que você não pode pedir a polícia de New Orleans para dar-lhe um pouco de suco com a nossa polícia local,” eu disse. Ele tinha a graça de parecer desconfortável. “A polícia de New Orleans e eu tivemos uma desavença.” “Sério?” Eu disse, os olhos arregalados. Eu tinha ouvido os rumores, mas eu queria ouvir a verdade. A verdade é sempre mais estranha que a ficção. “John foi acusado de participar de algum ritual de assassinatos”, disse Jamison. “Apenas porque ele é um sacerdote vodu praticante”. “Oh,” eu disse. Aqueles eram os rumores. “Quanto tempo você está na cidade, John?” “Quase uma semana.” “Sério?”

corpo.” Ele lambeu

os lábios. Seus olhos castanhos escuros ligaram na cena atrás de mim. Foram os coveiros se movendo? Olhei para trás, mas a sepultura parecia a mesma coisa para mim. “Qualquer coisa que você pudesse saber seria muito apreciado”, disse ele. “Vou fazer o que puder.” “Eu tenho que voltar para casa.” Ele deu de ombros, como se para soltar os músculos do ombro. “Minha cunhada não está bem.” Eu deixei-o ir. Eu merecia pontos por isso. Uma coisa que eu não deixei ir. “Pode cuidar de sua sobrinha e sobrinho?” Ele olhou para mim, uma carranca confusa entre suas sobrancelhas negras. “Quero dizer, mantê-los fora das coisas realmente dramáticas se você puder.” Ele balançou a cabeça. “Foi duro para mim vê-la atirar-se sobre o caixão. Deus, o que devem pensar as crianças?” Lágrimas brilhavam em seus olhos como prata. Manteve-os abertos muito largos de modo que o lágrimas não caíram. Eu não sabia o que dizer. Eu não quero vê-lo chorar. “Vou falar com a polícia, descobrir o que eu puder. Vou dizer a Jamison quando tiver alguma coisa. “ John Burke assentiu com a cabeça, com cuidado. Seus olhos eram como um copo, onde apenas a tensão da superfície continha a água de transbordar.

“Peter estava desaparecido por dois dias antes que eles encontrassem o

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Acenei para Jamison e esquerda. Liguei o ar condicionado no meu carro e deixei-o correr numa completa explosão. Os dois homens ainda estavam de pé, no sol quente no meio da grama marrom do verão quando eu coloquei o carro em movimento e fui embora. Gostaria de falar com a polícia e descobrir o que eu podia. Eu também tinha um outro nome para Dolph. John Burke, o maior animador em New Orleans, sacerdote vodu. Parecia um suspeito para

mim.

CAPÍTULO 10 O telefone estava tocando quando eu enfiei a chave na porta do apartamento. Eu gritei pra ele “Estou indo, estou indo!” Por que as pessoas fazem isso? Gritar para o telefone como se a outra pessoa pudesse ouvir e esperar você? Eu empurrei a porta e peguei o telefone no quarto toque. “Alô”. “Anita?” “Dolph”, eu disse. Meu estomago apertou. “O que houve?” “Nós achamos que encontramos o garoto”. Sua voz estava quieta, neutra. “Acha”, eu disse. “O que quer disser, acha?” “Você sabe o que quero dizer, Anita”, ele disse. Ele parecia cansado. “Como os pais dele?” Não era uma pergunta. “Sim”. “Deus, Dolph, deixaram muito?” “Venha e veja. Nós estamos no Cemitério Burrell. Você conhece?” “Claro, eu tenho feito trabalhos ai” “Esteja aqui tão cedo quanto possa. Eu quero ir pra casa e abraçar minha mulher”. “Claro, Dolph, eu entendo”. Eu estava falando comigo mesma. O telefone tinha sido desligado. Eu encarei o fone por um momento. Minha pele ficou fria. Eu não queria ir e ver os restos de Benjamin Reynolds. Eu não quero saber. Eu puxei muito ar através do meu nariz e deixei sair lentamente. Eu abaixei o olhar até as meias negras, saltos altos, vestido. Não era meu vestuário usual para cenas de crime, mas demoraria muito para trocar. Eu normalmente era a ultima especialista chamada. Uma vez que eu tivesse terminado, eles poderiam cobrir o corpo. E todos poderiam ir pra

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casa. Eu agarrei um par de Nikes pretos para andar sobre a grama e através do sangue. Uma vez que você tivesse manchas de sangue nos sapatos, eles nunca ficariam limpos. Eu tinha a Browning Hi-Power, completo com o coldre na minha bolsa de mão. A arma tinha estado no carro durante o funeral. Eu não conseguia imaginar um jeito de carregar uma arma de qualquer tipo enquanto estivesse usando um vestido. Eu sabia que se via os coldres apertados na televisão, mas a palavra “atrito” significa algo pra você? Eu hesitei em pegar minha arma reserva e enfiá-la na bolsa, mas não fiz. Minha bolsa, como todas as bolsas, parecia ter um buraco negro nela. Eu nunca pegaria a arma em tempo se realmente precisasse. Eu tinha uma faca de prata na bainha apertada sob a minissaia. Eu me senti como Kit Carson em roupa de mulher, mas depois da pequena visita do Tommy, eu não queria estar desarmada. Eu não tinha ilusões do que aconteceria se Tommy me pegasse sem uma arma. Facas não eram tão boas, mas elas superavam pra caramba ficar chutando e gritando. Eu nunca tinha tentado sacar rápido a faca da bainha apertada. Isso provavelmente pareceria

vagamente obsceno, mas se fosse me manter viva

O Cemiterio Burrell está no topo da colina. Algumas das lapides tinham séculos. A suave, pedra calcaria resistida está quase ilegível, como balas com relevo que foram chupadas. A grama estava na altura da cintura, com apenas luxuosas cabeças de pedra como sentinelas. Havia uma casa no topo do cemitério onde o vigia vivia, mas ele não tinha muito do que cuidar. O jardim está cheio e tem estado por anos. A ultima pessoa enterrada aqui poderia lembrar- se da Feira Mundial de 1904. Não há mais estradas no jardim, Havia o fantasma de uma, como uma trilha do vagão onde a grama não cresce tão alta. A casa do vigia estava cercada por carro de policia e pela van do médico legista. O meu Nova parecia nu. Talvez devesse colocar algumas antenas, ou colar Zumbis SOMOS Nós na lateral do carro. Bert provavelmente ficaria louco. Eu peguei um macacão do carro e entrei nele. Me cobria do pescoço até o tornozelo. Como a maioria dos macacões o cavalo ficava na altura do joelho, eu nunca entendi porque, mas significava que minha saia não se juntaria em cima. Eu comprei originalmente para estacar vampiros, mas sangue é sangue. Além do mais, as ervas daninhas feito o inferno com minhas meias. Eu peguei uma par de luvas cirúrgicas da pequena caixa de Kleenex no carro. Nikes ao invés dos sapatos, e eu estava pronta para ver os restos. Restos. Palavra legal.

hey, eu poderia agüentar um pequeno embaraço.

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Dolph estava como algum sentinela antigo, erguendo-se acima de qualquer um no campo. Eu fiz meu caminha até ele, tentando não it por cima de um pouco de cabeças de pedra quebradas. Um vento quente o suficiente para queimar a grama estalando. Eu estava suando dentro do macacão. O detetive Clive Perry veio me encontrar, como se eu precisasse de escolta. O Detetive Perry era uma das pessoas mais educadas que eu já tinha encontrado. Ele tinha uma cortesia do velho mundo nele. Um cavalheiro no melhor sentido da palavra. Eu sempre quis lhe perguntar o que ele tinha feito para acabar no esquadrão sinistro. Seu rosto negro, magro estava gotejado de suor. Ele vestia sua jaqueta mesmo que pensasse que estivéssemos a quase cem graus. “Sra. Blake”. “Detetive Perry”, eu disse. Eu olhei para o topo da colina. Dolph e um punhado de homens estavam por perto como se não soubessem o que fazer. Ninguém estava olhando para o chão. “Quão ruim é, Detetive Perry?”, eu perguntei. Ele balaçou sua cabeça. “Depende do que você quer comparar”. “Você viu as fitas e fotos da casa dos Reynolds?” “Vi”. “É pior que aquilo?” Essa era minha nova medida de ‘pior coisa que eu já vi’. Antes disso tinha sido uma gangue de vampiros que havia tentado se mudar para Los Angeles. A respeitável comunidade de vampiros os tinha cortado em cubos com machados. As partes ainda estavam rastejando pelo quarto quando os encontramos. Talvez isso não fosse pior. Talvez o tempo tenha danificado a memória. “Não está mais ensangüentado”, ele disse, então hesitou, “mas é uma criança. Um garotinho”. Eu assenti. Ele não tinha que explicar. É sempre pior quando é uma criança. Eu nunca soube exatamente porque. Talvez fosse algum instinto primitivo de proteger os jovens. Alguma coisa hormonal. De qualquer jeito, crianças eram sempre piores. Eu olhei pra baixo até uma lapide. Parecia opaca, gelo derretido. Eu não queria subir a colina. Eu não queria ver. Eu subi a colina. Detetive Perry me seguiu. Detetive Corajoso. Corajosa eu. Um lençol estendido na grama como um barraca. Dolph estava parado perto dele. “Dolph”, eu disse. “Anita”. Ninguém se ofereceu para afastar o lençol. “É isso?” “É”.

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Dolph pareceu sacudir-se, ou talvez estivesse tremendo. Ele se agachou e agarrou o limite do lençol. “Pronta?” ele perguntou. Não, eu não estava pronta. Não me faça olhar. Por favor, não me faça olhar. Minha boca estava seca. Eu podia sentir o pulso na minha garganta. Eu assenti. O lençol voou, pegou por uma rajada de vento como uma pipa branca. A grama estava pisoteada. Ele tinha lutado? Benjamin Reynolds estava vivo quando o empurraram na grama? Não, certamente não. Deus, eu esperava que não. As pernas do pijama tinham desenhos nela. O pijama havia sido tirado como a casca de uma banana. Um bracinho estava jogado acima de sua cabeça como se ele estivesse dormindo. Longos cílios nas pálpebras ajudavam na ilusão. Sua pele estava pálida e impecável, a pequena boca de cupido aberta. Ele deveria ter parecido pior, muito pior. Havia uma pequena mancha marrom em seu pijama, a roupa cobrindo seu pequeno corpo. Eu não queria ver o que o tinha matado. Mas era o porque de eu estar aqui. Eu hesitei, dedos pairando sobre a roupa rasgada. Eu tomei uma longa respiração, o que foi um erro. Agachada sobre o corpo no ventoso mês de agosto aquecia o cheiro fresco. Corpos novos cheiravam como boca-de- lobo, especialmente se o estomago ou intestinos tivessem sido estripados. Eu sabia o que encontraria quando eu levantasse as roupa ensangüentada. O cheiro me disse. Eu Ajoelhei com uma manga sobre minha boca e nariz por alguns minutos, respirando superficialmente e através da boca, mas isso realmente não ajudou. Uma vez que se tinha cheirado isso, seu nariz se lembraria. O cheiro rastejou pela minha garganta e não me deixaria. Rápido ou devagar? Deveria mover bruscamente a roupa empurrá-la? Rápido. Eu movi bruscamente a roupa, mas estava grudada. Agarrada com sangue seco. A roupa descascou com um som molhado de sucção. Parecia como se alguém tivesse pego um enorme sorvete de massa e estripado ele. Estomago e intestinos tinham sumido. A luz do sol nadou ao meu redor, e eu tive que por a Mao no chão para evitar de cair. Eu olhei pra o rosto dele. Seu cabelo era castanho claro como o da mãe. Cachos úmidos emoldurava as bochechas. Meu olhar foi até a abertura destruída que era seu abdômen. Havia algum escuro, e pesado fluido pingando do fim de seu pequeno intestino. Eu tropecei me afastando da cena do crime, usando as lapides para me ajudar a me sustentar. Eu teria corrido se eu não soubesse que cairia. O céu estava indo de encontro ao chão. Eu desmoronei na grama e vomitei.

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Não parei até que estivesse vazia e o mundo parasse de girar. Eu limpei minha boca na minha manga e levantei usando uma estatua como suporte. Ninguém disse uma palavra enquanto eu voltava até eles. O lençol estava cobrindo o corpo. O corpo. Tinha que pensar nisso desse jeito. Não podia lidar com o fato de que tinha sido uma garotinho. Não podia. Eu ficaria louca. “Bem?”, Dolph perguntou. “Ele não está morto há muito tempo. Inferno, Dolph, foi no fim da manhã, talvez logo depois de amanhecer. Ele estava vivo, vivo quando a coisa o pegou!” Eu o encarei e senti o quente começar de lagrimas. Eu não choraria. Eu já tinha me envergonhado o suficiente por um dia. Eu tomei fôlego e deixei-o sair. Eu não choraria. “Eu te dei vinte e quatro horas para falar com essa Dominga Salvador. Você encontrou alguma coisa?” “Ela na está sabendo de nada disso. Eu acredito nela”. “Por quê?” “Porque se ela quisesse matar pessoas ela não teria feito nada desse drama”. “O que você quer dizer?” ele perguntou. “Ela poderia desejar que eles morressem”, eu disse. Ele abriu seus olhos. “Você acredita nisso?” Eu encolhi os ombros. “Talvez. Sim. Inferno, eu não sei. Ela me assusta”. Ele levantou uma de suas sobrancelhas. “Eu me lembrarei disso”. “Eu tenho outro nome para adicionar a sua lista”, eu disse. “Quem?” “John Burke. Ele veio de New Orleans para o funeral do irmão”. Ele escreveu o nome no seu caderninho. “Se está apenas visitando, ele teria tempo?” “Eu não consigo pensar num motivo, mas ele poderia se quisesse. Cheque-o com a policia de New Orleans. Eu acho que ele está sob suspeita de assassinato lá”. “O que ele está fazendo viajando pra fora do estado?” “Eu acho que eles não tem nenhuma prova”, eu disse. “Dominga Salvador disse que ela irá me ajudar. Ela prometeu perguntar por ai e me disse qualquer coisa que descobrir”. “Eu estive perguntando desde que você me deu o nome dela. Ela não ajuda ninguém alem do pessoal dela. Como você conseguiu que ela cooperasse?” Eu dei de ombros. “Minha personalidade encantadora”.

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Ele balançou a cabeça. “Não foi ilegal, Dolph. Além do mais eu não quero falar sobre isso”. Ele deixou passar. Cara esperto. “Me diga tão cedo você escute alguma coisa, Anita. Nós temos que parar isso antes que isso mate de novo”. “Concordo”. Eu me virei e olhei ao redor. “Esse cemitério é próximo de onde encontraram as primeiras três vitimas?” “Sim”. “Então talvez parte das nossas respostas estejam aqui”, eu disse. “O que você quer disser?” “A maioria dos vampiros tem que retornar aos seus caixões antes de amanhecer. Demônios devoradores de carne ficam em túneis subterrâneos, assim como grandes toupeiras. Se fosse alguma dessas que eu disse a criatura estava fora daqui em algum lugar esperando anoitecer”. “Mas”, ele disse. “Mas se foi um zumbi não é afetado pela luz do sol e não precisa descansar e seu caixão. Poderia estar em qualquer lugar, mas eu acho que originalmente veio desse cemitério. Se eles usaram vudu, haverá sinais do ritual”. “Como o que?” “Um risco de giz, símbolos desenhados ao redor do tumulo, sangue seco, talvez uma fogueira” Eu olhei a grama seca. “Apesar de que eu não iria querer começar fogo nesse lugar”. “E se não foi vudu?” ele perguntou. “Então foi um reanimador. De novo você procura por sangue seco, talvez um animal morto. Não terão tantos sinais e é mais fácil de limpar”. “Você tem certeza que é algum tipo de zumbi”, ele perguntou?” “Eu não conheço mais nada que poderia ser. Eu acho que nós deveríamos agir como se fosse isso. E isso nos dá algum lugar em que procurar, e algo pelo quê procurar”. “Se não for um zumbi nós não temos uma idéia”, ele disse. “Exatamente”. Ele sorriu, mas não era prazeroso. “Eu espero que você estja certa, Anita” “Eu também”, eu disse. “Se isso veio daqui, você consegue encontrar de que tumulo ele veio?” “Talvez”. “Talvez?”, ele disse.

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“Talvez, levantar mortos não é uma ciência, Dolph. Às vezes eu posso sentir o morto debaixo da terra. Descansando. Sua idade sem olhar a lapide. Às vezes, eu não posso”. Eu dei de ombros. “Nós lhe daremos toda a ajuda que você precisar”

poderem funcionam melhor depois

que escurece”. “Faltam horas. Você pode fazer alguma coisa agora?” Eu pesei sobre isso por um momento. “Não. Eu sinto muito, mas não”. “OK, você virá hoje a noite então?” “Sim”, eu disse. “A que hora? Eu mandarei alguns homens pra cá”. “Não sei a que horas. E não sei quanto vai demorar. Eu posso ficar perambulando aqui por horas e não encontrar nada”. “Ou?” “Ou eu posso encontrar a besta me pessoa”. “Você precisará de reforço por isso, por precaução”. Eu assenti. “Eu concordo, mas armas, mesmo balas de prata não o machucarão”. “O que irá?” “Lança chamas, napalm como os exterminadores usam nos túneis de demônios devoradores de carne”. “Esses não são os equipamentos padrão”. “Tem um time de exterminadores de prontidão”, eu disse. “Boa idéia”, ele anotou. “Eu preciso de um favor”, eu disse. Ele elevou a vista. “O quê?” “Peter Burke foi assassinado, atiraram até a morte. Seu irmão me perguntou se eu poderia descobrir que progresso a policia está fazendo”. “Você sabe que não podemos dar informações como essa”. “Eu sei, mas se pudesse dar os fatos suficientes que eu possa passar para John Burke e manter contato com ele”. “Você parece estar se dando bem com todos os nossos suspeitos”, ele disse. “Sim”.

“Eu tenho que esperar até que tenha escurecido. Meus

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“Eu vou ver o que posso encontrar na homicídios. Você sabe em que jurisdição ele foi encontrado?” Eu balancei minha cabeça. “Eu posso descobrir. Isso me Dara uma desculpa para falar com Burke de novo”. “Você disse que ele era suspeito de assassinato em New Orleans”. “Mm-uh”, eu disse. “E ele pode ter feito isso”. Ele mencionou o lençol. “É”. “Tome cuidado, Anita”. “Eu sempre tomo”, eu disse. “Me chame essa noite o mais cedo possível. Eu não quero todo o meu pessoal sentado sem fazer nada na hora extra”. “Tão cedo quanto possa. Eu teria que cancelar três clientes apenas pra fazer isso”. Bert não irá ficar agradecido. O dia estava melhorando. “Porque não comeram mais do garoto?” Dolph perguntou. “Eu não sei”, eu disse. Ele assentiu. “Ok, eu verei você essa noite então”. “Diga olá a Lucille por mim. Como ela está indo com o diploma de mestrado dela?” “Quase terminada. Ela o terá antes que o mais novo tenha seu diploma de engenharia”. “Ótima”. O lençol voou com vento quente. Uma gota de suor caiu sobre minha face. Eu tinha acabado com o bate-papo. “Te vejo depois”, eu disse, e comecei a descer a colina. Eu parei e me virei. “Dolph?” “Sim?”

“Eu nunca ouvi fazer sobre um zumbi como esse. Talvez esse levante do tumulo, mais como os vampiros. Se você manter o time de exterminadores e o reforço na redondeza antes que escureça, você pode pegá-lo levantando do tumulo e ser capaz de ensacar ele”. “Isso é provável?” “Não, mas é possível”, eu disse. “Eu não sei com eu irei explicar a hora extra, mas eu farei isso”. “Eu estarei aqui o mais cedo possível”. “O que mais pode ser mais importante do que isso?”, ele perguntou.

Eu sorri

“Nada que você queira escutar”.

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“Tente-me”. Eu sacudi minha cabeça.

Ele assentiu. “Hoje a noite, o mais cedo que você possa”. “O mais cedo que eu possa”, eu disse.

O Detetive Perry me escoltou de volta. Talvez por educação, talvez ele só quisesse fugir do

corpo delito. Eu não o culpava. “Como esta sua esposa, detetive?” “Nós estamos esperando nosso primeiro bebê pra daqui um mês”. Eu sorri pra ele. “Eu não sabia. Parabéns”. “Obrigado”. Seu rosto se nublou, um olhar severo entre seus olhos escuros. “Você acha que nos encontraremos essa criatura antes que mate de novo?”. “Eu espero que sim”, eu disse. “Quais são nossas chances?” Ele queria um conforto ou a verdade. Verdade. “Eu não a menor idéia”. “Eu estava esperando que você não dissesse isso”, ele disse. “Eu também, Detetive, eu também”.

CAPÍTULO 11

O que era mais importante do que capturar o bicho que tinha eviscerado uma família inteira?

Nada, absolutamente nada. Mas eu tinha um tempo até escurecer totalmente, e eu tinha outros problemas. Tommy iria voltar para Gaynor e dizer-lhe o que eu disse? Sim. Gaynor iria deixar passar? Provavelmente não. Eu precisava de informações. Eu precisava saber o quão longe ele iria. Um repórter, eu precisava de um repórter. Irving Griswold ao resgate. Irving tinha um desses cubículos em tom pastel que serve como um escritório. Sem teto, sem porta, mas você tem paredes. Irving tem um metro e sessenta. Eu gostaria dele só por essa razão se não tivesse mais. Você não encontra muitos homens exatamente da minha altura. O cabelo encaracolado castanho enquadrava sua careca como as pétalas de uma flor. Ele usava uma camisa branca, mangas arregaçadas até o cotovelo, gravata meio frouxa. Seu rosto era redondo, bochechas rosadas. Parecia um querubim careca. Ele não parecia um lobisomem, mas ele era um. Mesmo licantropia não pode curar a calvície. Ninguém no St. Louis Post-Dispatch sabia que Irving era um metamorfo. É uma doença, e é ilegal discriminar licantropos, como as pessoas com AIDS, mas as pessoas fazem de qualquer

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maneira. Talvez a direção do jornal fosse tolerante, liberal, mas eu estava com Irving. Cuidado era melhor.

Irving estava sentado em sua cadeira. Debrucei-me na porta do seu cubículo. “Como vai, belezura*?” Irving disse.

* A expressão usada é “How's tricks?”, é uma pergunta normalmente feita a prostitutas. Significa como estão as coisas? Ou como é o negócio? Geralmente isso é dito para mulheres solteiras, mas a conotação pejorativa geralmente é perdida pela maioria.

“Você realmente acha que é engraçado, ou isso é apenas um hábito chato?” Eu perguntei. Ele sorriu. “Eu sou engraçado. Pergunte a minha namorada.” “Eu vou apostar”, eu disse. “O que há, Blake? E, por favor me diga que não importa o que seja está no registro, não

fora.”

“Você gostaria de fazer um artigo sobre a nova legislação zumbi que está pra sair do forno?” “Talvez”, disse ele. Seus olhos se estreitaram, suspeita brilhou neles. “O que você quer em

troca?”

“Esta parte é fora dos registros, Irving, por enquanto.” “Temia isso”. Ele franziu a testa para mim. “Vá em frente.” “Eu preciso de todas as informações que você tem de Harold Gaynor”. “O nome não toca qualquer sino,” ele disse. “Deveria?” Seus olhos tinham ido de alegre ao cuidadoso. Sua concentração era quase perfeita quando ele sentiu uma história. “Não necessariamente”, eu disse. Cauteloso. “Você pode obter as informações para mim?” “Em troca da história de zumbis?” “Vou levá-lo para todas as empresas que usam zumbis. Você pode trazer um fotógrafo e tirar fotos de cadáveres”. Seus olhos brilharam. “Uma série de artigos muitas imagens vagamente horríveis.Você no centro em um terno. A Belae a Fera. Meu editor, provavelmente, vai gostar.” “Eu pensei que ele gostaria, mas eu não sei sobre as coisas no centro do palco.” “Ei, seu chefe vai adorar. Publicidade significa mais negócios.” “E vende mais jornais”, eu disse. “Claro”, disse Irving. Ele olhou para mim por talvez um minuto. A sala estava quase em silêncio. A maioria tinha ido para casa. O cubículo de Irving era um dos poucos iluminado. Ele estava esperando por mim. Tanto que a imprensa nunca dorme. A respiração calma do ar condicionado encheu o silêncio no início da noite.

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“Vou ver se Harold Gaynor está no computador,” Irving disse finalmente. Eu sorri para ele. “Lembrou do nome depois de eu mencioná-lo apenas uma vez, muito

bom.”

“Eu sou, afinal, um repórter treinado”, disse ele. Ele girou a cadeira para trás para o seu computador teclado com movimentos exagerados. Ele tirou as luvas imaginárias e ajustou as caudas longas de um smoking. “Oh, vamos logo com isso.” Sorri um pouco mais. “Não apresse o maestro.” Ele digitou algumas palavras e a tela veio à vida. “Ele está no arquivo”, disse Irving. “Um grande arquivo. Ia demorar uma eternidade para imprimir tudo.” Ele girou a cadeira para trás para olhar para mim. Era um mau sinal. “Eu vou lhe dizer o que”, disse ele. “Eu vou pegar o arquivo todo, com fotos se tivermos qualquer uma. Vou entregá-lo às suas doces mãos.” “Qual é o pagamento?” Ele colocou os dedos em seu peito. “Moi, sem pagamento. Bondade do meu coração.” “Tudo bem, traga ao meu apartamento.” “Por que não nos encontramos no Dead Dave, em vez disso?”, disse ele. “Dead Dave é no distrito vampiro. O que você está fazendo pendurado por lá?” Sua doce rosto angelical estava me observando muito firmemente. “Dizem que há um novo Mestre Vampiro da Cidade. Eu quero a história.” Eu apenas balancei a cabeça. “Então você está pendurando ao redor Dead Dave's para obter informações?” “Exatamente.” “Os vampiros não vão falar com você. Você parece humano.” “Obrigado pelo elogio”, ele disse. “Os vampiros falam com você, Anita. Você sabe quem é o novo mestre? Posso me encontrar com ele, ou ela? Posso fazer uma entrevista?” “Jesus, Irving, você não tem problemas suficientes, sem mexer com o vampiro rei?” “É ele então”, ele disse. “É uma figura de linguagem”, eu disse. “Sabe de uma coisa. Eu sei que você sabe.” “O que eu sei é que você não quer chamar a atenção de um vampiro mestre. Eles são maus, Irving.”

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“Os vampiros estão tentando integrar-se. Eles querem atenção positiva. Uma entrevista sobre o que ele quer fazer com a comunidade de vampiros. Sua visão do futuro. Seria muito profissional. Sem piadas de cadáver. Sem sensacionalismo. Jornalismo puro.” “Sim, claro. Na página uma manchete com um pouco de bom gosto: O VAMPIRO MESTRE DE ST. LOUIS FALA TUDO.” “Sim, vai ser ótimo.” “Você voltou a cheirar tinta de jornal, Irving.” “Eu vou te dar tudo que temos sobre Gaynor. Fotos.” “Como você sabe que tem fotos?” Eu disse. Ele olhou para mim, seu rosto redondo, agradável alegria em branco. “Você reconheceu o nome, seu filho da ” “Tsk, tsk, Anita. Ajude-me a conseguir uma entrevista com o mestre da Cidade. Vou te dar qualquer coisa que você quiser.” “Vou dar-lhe uma série de artigos sobre zumbis. Fotos coloridas de cadáveres apodrecendo, Irving. Vai vender jornais.” “Sem entrevista com o Mestre?” , disse ele. “Se você tiver sorte, não”, eu disse. “Merda.” “Posso ter o arquivo de Gaynor?” Ele balançou a cabeça. “Eu vou pegá-los”. Ele olhou para mim. “Eu ainda quero que você me encontre no Dead Dave. Talvez um vampiro vá falar comigo com você por perto.” “Irving, sendo visto com uma executadora legalizada de vampiros você não vai conquistá-

los.”

“Eles continuam a te chamar de executadora?” “Entre outras coisas.” “Ok, o arquivo Gaynor para ir em próxima sua execução de vampiro?” “Não”, eu disse. “Ah, Anita ” “Não.” Ele estendeu as mãos em rendição. “Ok, apenas uma idéia. Seria um ótimo artigo.” “Eu não preciso de publicidade, Irving, não esse tipo de qualquer maneira.” Ele balançou a cabeça. “Sim, sim. Eu encontro você no Dead Dave's em cerca de duas

horas.”

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“Faça em uma hora. Eu gostaria de estar fora do distrito antes de escurecer totalmente.” “Há qualquer perigo para você lá? Quer dizer, eu não quero te pôr em perigo, Blake.” Ele

sorriu.

“Você me deu muitas histórias de chumbo. Eu não quero perder você.” “Obrigado pela preocupação. Não, ninguém atrás de mim. Tanto quanto sei.” “Você não parece ter muita certeza.” Olhei para ele. Pensei em dizer-lhe que o novo mestre da Cidade enviou-me uma dúzia de rosas brancas e um convite para ir dançar. Eu tinha ignorado. Houve um recado na minha secretária e um convite para um evento de gala. Eu ignorei tudo. Até agora, o Mestre estava se comportando como um cavalheiro da corte tinha sido alguns séculos atrás. Não podia durar. Jean-Claude não era uma pessoa que aceitava a derrota facilmente. Eu não disse a Irving. Ele não precisa saber. “Eu vejo você no Dead Dave's em uma hora. Eu vou correr em casa e me trocar.” “Agora que você mencionou, eu nunca vi você em um vestido antes.” “Estive em um funeral hoje.” “A negócios ou pessoal?” “Pessoal,” eu disse. “Então eu sinto muito.” Eu dei de ombros. “Eu tenho que ir caso contrário não vou ter tempo de me trocar e em seguida te encontrar. Obrigado, Irving.” “Não é um favor, Blake. Eu vou fazer você pagar por esses artigos de zumbi.” Suspirei. Eu tinha imagens dele fazendo-me abraçar o pobre cadáver. Mas a nova legislação precisava de atenção. Quanto mais as pessoas entendessem o horror dela, melhor chance teriam de passar. Na verdade, Irving ainda estava me fazendo um favor. Não é preciso que ele saiba, no entanto. Me afastei na penumbra do escritório às escuras. Acenei por cima do meu ombro, sem olhar para trás. Eu queria sair desse vestido e por algo em que eu poderia esconder uma arma. Se eu fosse entrar em Blood Square*, eu poderia precisar dela.

*Algo como Vila sangue

CAPÍTULO 12 O Dead Dave’s* é a parte de St. Louis que tem dois nomes. Cortês: o Riverfront. Grosseiro:

Quarteirão de sangue. É o distrito comercial de vampiros mais quente da cidade. Grande atração

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turística. Os vampiros realmente colocaram St. Louis nos mapas de férias. Você pensaria que as montanhas Ozark, uma das melhores pra pescaria do país, a sinfonia, musicais da Broadway, ou talvez os Jardins Botânicos seriam o suficiente, mas não. Eu acho que é difícil competir com os não mortos. Eu sabia que encontraria dificuldade.

* Dead Dave’s foi traduzido com O Defunto Dave na edição de Prazeres Malditos

O Dead Dave’s é todo de vidros escuros com desenhos de cervejas nas janelas. A luz da tarde enfraquecendo para o crepúsculo. Vampiros não poderiam sair até o completo escurecer. Eu tinha pouco menos de duas horas. Entrei, dar uma olhada nos papeis, dar o fora. Fácil. Certo. Eu havia trocado para bermuda preta, camisa pólo azul Royal, Nikes pretos com listras azuis, mias três - quartos brancas e pretas, e uma cinto de couro preto. O cinto estava lá então o coldre do ombro tinha algo em que se sustentar. Minha Browning Hi-Power estava segura sob meu braço esquerdo. Eu tinha posto um blusão sem mangas para esconder a arma. A blusa era de uma preto modesto e azul Royal. A aparência parecia ótima. Suor descia pela minha coluna. Muito quente para a blusa, mas a Browning me dava treze balas. Catorze se você fosse animal o suficiente para empurrar o cartucho cheio e deixar uma na câmara. Eu não achava que as coisas estavam tão más, ainda. Eu tinha um cartucho extra no bolso da minha bermuda. Eu sei que isso aumentava os fiapos no bolso, mas onde mais eu carregaria? Um dia desses eu prometi comprar um coldre de luxo com espaços para cartuchos extras. Mas todos os modelos que eu tinha visto, tinha que ser adaptados pro meu tamanho e me faziam sentir como o Frito Bandido*.

*Frito Bandido era o desenho do mascote para batatas fritas de 1967 a 1971 - http://www.uta.fi/FAST/US1/SPAN/images/bandito.jpg

Eu quase nunca carregava cartucho extra quando estava levando a Browning. Vamos encarar. Se você precisasse de mais de catorze balas, estava acabado. A parte realmente triste era que a munição extra não era para Tommy, ou Gaynor. Era para Jean-Claude. O Mestre Vampiro da cidade. Não que balas banhadas em prata não fossem matá-lo. Elas o machucariam, fariam com que se curasse quase devagar como um humano. Queria sair do Distrito antes de escurecer. Eu não queria dar de cara com Jean-Claude. Ele não me atacaria. De fato, as intenções dele eram boas, se não honráveis. Ele tinha me oferecido a imortalidade sem a bagunça da parte de se tornar um vampiro. Haviam algumas implicações com eu ter que passar a eternidade com ele. Ele era alto, pálido, e bonito. Mais sexy que um ursinho de seda.

Ele me queria como sua serva humana. Eu não era serva de ninguém. Nem mesmo por vida eterna, juventude eterna, e um pequeno comprometimento de alma. O preço era muito alto. Jean- Claude não acreditava nisso. A Browning era pra caso eu tivesse que fazê-lo acreditar.

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Eu entrei no bar e estava momentaneamente cega, esperando que meus olhos se ajustassem a escuridão. Como no velho oeste onde os caras bons hesitavam na frente do bar e olhasse a multidão. Eu suspeitava que ele não estivesse procurando por um cara mal. Ele apenas tinha vindo do sol e não podia ver merda nenhuma. Passava das cinco na quinta-feira. A maior parte do bar estava cheio e todas as mesas ocupadas. O lugar estava lotado de executivos de terno, homens e mulheres. O bater do saltos das botas de trabalho e o bronzeado que terminava no cotovelo, mas a maioria eram executivos em ascensão. O Dead Dave’s tinha se tornado a última moda, apesar dos esforços para mantê-lo a parte.

Eu percebi que a happy hour estava em alta velocidade. Merda. Todos os jovens profissionais estavam aqui para pegar um legal e seguro vislumbre de um vampiro. Eles estariam um pouco bêbados quando isso acontecesse. Aumenta a emoção eu acho. Irving estava sentado perto do canto do bar. Ele me viu e acenou. Eu acenei de volta e comecei a abrir caminho até ele. Eu me espremi entre dois homens de ternos. Isso tomou algumas manobras, e um nada legal pulo para subir no banco do bar. Irving sorriu amplamente para mim. Houve um zumbido quase sólido de conversa no ar. Palavras traduzidas em puro barulho como o oceano. Irving tinha se inclinar pra mim para ser ouvido sobre os murmúrios. “Eu espero que você aprecie a quantidade de dragões que eu tive que matar para guardar um lugar pra você”, ele disse. O cheiro de uísque respirou ao longo de minha bochecha conforme ele falou.

“Dragões são fáceis, tente vampiros algumas vezes”, eu disse. Seus olhos se abriram mais. Antes que ele pudesse formular uma pergunta, eu disse, “Eu estou brincando, Irving”. Fala sério, algumas pessoas simplesmente não tem senso de humor. “Além do mais, dragões nunca foram nativos da América do Norte”, eu disse. “Eu sabia disso”. “Claro”, eu disse. Ele tomou um gole de uísque. O líquido âmbar tremulava com a luz. Luther, o gerente diurno e bartender, estava no final do balcão lidando com uma grupo de pessoas muito felizes. Se tivessem sido mais felizes eles teriam desmaiado no chão.

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Luther é grande, não alto, gordo. Mas é um gordo sólido, quase um tipo de músculo. Sua pele é tão negra, com destaques de roxo. O cigarro entre seus lábios queimou laranja conforme ele tragou. Ele poderia falar sem tirar o cigarro melhor do que qualquer um que eu já conheci. Irving pegou uma pasta de couro arranhada do chão, perto de seus pés. Ele pescou um arquivo de mais de três centímetros de espessura. Um elástico de borracha grande o mantinha preso.

“Jesus, Irving. Posso levar para casa comigo?” Ele balançou a cabeça. “Uma companheira repórter esta fazendo um artigo sobre empresários locais que não são o que parecem. Eu tive que prometer meu primogênito para que me emprestasse isso para a noite”. Eu olhei para a pilha de papeis. Eu suspirei. O homem na minha direita quase bateu o cotovelo no meu rosto. Ele se virou. “Desculpe, pequena dama, desculpe. Sem dano feito”. “Sem dano”, eu disse. Ele sorriu e se voltou para seu amigo. Outro homem de negócios que ria muito de alguma coisa. Bêbado o suficiente e tudo é engraçado. “Eu possivelmente não posso ler os arquivos aqui”, eu disse. Ele concordou. “Eu vou com você em qualquer lugar”. Luther ficou de frente para mim. Ele puxou um cigarro do pacote que sempre carregava com ele. Ele colocou a ponta da bituca contra o novo cigarro. O fim queimou vermelho como uma brasa. Fumo saia pelo nariz e pela boca. Como um dragão. Ele esmagou o cigarro velho no cinzeiro de vidro transparente que ele carregava com ele de um lado para o outro como um ursinho de pelúcia. Ele fuma direto, está muito acima do peso, e seus cabelos grisalhos lhe dão mais de cinqüenta anos. Ele nunca esta doente. Ele deveria ser o garoto propaganda para o Instituto do tabaco. “Mais?”, ele perguntou para Irving. “Sim, obrigada”. Luther pegou o copo, e encheu de uma garrafa sob o balcão, e o devolveu sobre um guardanapo limpo. “O que eu posso pegar pra você Anita?”, ele perguntou. “O de sempre, Luther” Ele me serviu um copo de suco de laranja. Nós fingimos que é um coquetel screwdriver*. Eu não bebo, mas porque eu viria a um bar se não bebesse?”

* É um coquetel feito de laranja, http://www.recipetips.com/images/recipe/beverages/screwdriver.jpg

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Ele limpou o balcão com uma toalha de um branco imaculado. “Tenho uma mensagem do Mestre pra você”. “O Mestre Vampiro da Cidade?” Irving perguntou. Sua voz tinha aquela excitação. Ele farejou noticias. “O quê?” Não havia excitação na minha voz. “E quer te ver, muito”. Eu olhe para Irving, então de volta para o Luther. Eu tentei lhe mandar uma mensagem telepaticamente, não na frente do repórter. Não funcionou. “O Mestre disse a todos. Qualquer um que te ver tem que dar a mensagem”. Irving estava olhando pra de um para o outro como um filhotinho ansioso. “O que o Mestre da Cidade que com você, Anita?” “Considere dado”, eu disse. Luther balançou sua cabeça. “Você não vai falar com ele, vai?” “Não”, eu disse. “Por que não?” Irving perguntou. “Não é da sua conta”. “Extra oficial”, ele disse. “Não”. Luther me encarou. “Me escuta, garota, você fala com o Mestre. Agora todos os vampiros e aberrações estão incumbidos de lhe dizer que o Mestre que uma reunião. A próxima ordem será te prender e levá-la até ele”. Prender, era uma palavra legal para seqüestro. “Eu não tenho nada para falar com o Mestre”. “Não deixe as coisas saírem de controle”, Luther disse. “Apenas fale com ele”. Isso é o que ele pensava. “Talvez eu vá”. Luther estava certo. Eu tinha que falar com ele cedo ou tarde. Mais tarde provavelmente seria menos amigável. “Porque o Mestre que falar com você?” Irving perguntou. Ele era como alguns curiosos, olhos brilhado como uma pássaro que viu um verme. Eu ignorei a pergunta, e pensei em uma nova. “Será que a sua amiga repórter não destacou nada do arquivo. Eu realmente não tenho tempo para ler ‘Guerra e paz’ antes de amanhecer”. “Me diz algo sobre o Mestre, e eu lhe digo os destaques”. “Muito obrigada Luther”. “Eu não queria atiçá-lo”, ele disse. Seu cigarro subia e descia conforme falava. Eu nunca entendi como ele fez aquilo. Destreza labial. Anos de pratica.

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“Será que todo mundo pode para de me tratar como a droga da peste bubônica”, Irving disse. “Eu estou apenas tentando fazer o meu trabalho”. Eu tomei um gole do meu suco de laranja e olhei pra ele. “Irving, você esta mexendo com coisas que você não entende. Eu não posso te dar uma informação do Mestre. Não posso”. “Não vai”, ele disse. Eu dei de ombros. “Não, mas a razão que eu não vou é por que não posso”. “Esse é um argumento redundante”, ele disse. “Me processe”. Eu terminei o suco. Eu não queria de qualquer maneira. “Escuta, Irving, nós temos uma acordo. A informação do arquivo pela matéria dos zumbis. Se você vai quebra com a sua palavra, o acordo acaba. Mas me diga que acabou. Eu não tenho tempo pra sentar aqui e jogar com vinte perguntas”. “Eu não vou voltar no trato. Minha palavra é obrigação”, ele disse em uma voz mais afetada que ele poderia fazer no murmúrio do bar. “Então me dê os destaques e me deixe deixar a droga do distrito antes que o Mestre me

cace”.

Seu rosto estava de repente solene. “Você esta com problemas, não está?” “Talvez. Me ajude a sair, Irving. Por favor.” “Ajude-a a sair”, Luther disse. Talvez tenha sido o por favor. Talvez tenha sido a presença imponente de Luther. O que quer que tenha sido, Irving assentiu. “De acordo com a minha colega, ele está em uma cadeira de rodas”. Eu assenti. Nada direta, essa sou eu. “Ele gosta de suas mulheres aleijadas”. “O que você quer dizer?” Eu me lembrei da Cicely de olhos vazios. “Cegas, de cadeira de rodas, amputadas, qualquer coisa, o velho Harry arruma”. “Surda”, eu disse. “Também agradam”. “Porque?” eu perguntei. Perguntas inteligentes nos temos. Irving deu de ombros. “Talvez ele queira se sentir melhor desde que ele mesmo ficou preso a cadeira. Minha repórter não sabe porque ele era divergente, apenas que ele era.” “O que mais ela te disse?” “Ele nunca esteve associado ao crime, mas os rumores são realmente feios. Suspeitam de conexões com a máfia, mas sem provas. Apenas rumores”. “Me diz”, eu disse.

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“Uma antiga namorada tentou processá-lo por pensão. Ela desapareceu”. “Desapareceu como em provavelmente morta”, eu disse. “Bingo”. Eu acreditei. Então ele já tinha usado Tommy e Bruno para matar antes. O que significava que seria fácil dar a ordem uma segunda vez. Ou talvez Gaynor já tenha dado a ordem várias vezes, mas nunca havia sido pego. “o que ele faz para a máfia que merece seus dois guarda-costas?” “Oh, então você encontrou seus dois especialistas em segurança?” Eu assenti. “Minha colega adoraria falar com você”. “Você não falou pra ele sobre mim, falou?” “Eu pareço tapado?”, ele sorriu pra mim. Eu deixei passar. “O que ele faz pra máfia?” “Ajuda a lavar dinheiro, ou é o que suspeitamos” “Sem evidencias?”, eu disse. “Nenhuma”. Ele não pareceu feliz sobre isso. Luther balançou a cabeça, batendo seu cigarro no cinzeiro. Algumas cinzas espiraram no balcão. Ele limpou com o pano. “Ele parece como más noticias, Anita. Um conselho, deixe-o em paz”.

Bom conselho. Infelizmente. “Eu não acho que ele me deixe em paz”. “Eu não vou perguntar, eu não quero saber”. Alguém estava freneticamente assinalando que queria mais. Eu podia ver o bar inteiro no longo espelho que estava na parede atrás do balcão. Eu podia até ver a porta sem me virar. Isso era conveniente e reconfortante. “Eu vou perguntar”, disse Irving, “eu quero saber”. Eu apenas neguei com a cabeça. “Eu sei algo que você não sabe”. “E o que você sabe?” Ele assentiu vigorosamente o suficiente para fazer seu cabelo balançar. Eu suspirei. “Me diga”. “Você primeiro”. Eu tinha o suficiente. “Eu compartilhei tudo que eu ia essa noite, Irving. Eu tenho o arquivo. Eu procuro nele. Você está apenas me economizando tempo. Agora, um pouco de tempo pode ser muito importante pra mim”.

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“oh, merda, você tira toda a graça de ser um repórter hard-core”. Ele pareceu como se estivesse fazendo beicinho. “Apenas me diga, Irving, ou eu faço algo violento”. Ele meio que riu. Eu acho que ele não acreditou em mim. Ele deveria ter acreditado. “Certo, certo”. Ele tirou uma foto de trás de suas costas como um mágico. Era uma foto em preto e branco de uma mulher. Ela tinha por volta de vinte anos, longo

cabelo castanho num estilo moderno, com mousse suficiente para arrumar as pontas. Ela era bonita. Eu não a reconheci. A foto obviamente não tinha pose. Era muito casual e tinha um olhar em seu rosto de alguém que não sabia que estava sendo fotografada. “Quem é ela?” “Ela era a namorada dele até cinco meses atrás”, Irving disse.

deficiente?”. Eu olhei para seu bonito, sincero rosto. Você não poderia dizer

pela foto. “Wanda Cadeira de Rodas”. Eu olhei pra ele. Eu podia sentir meus olhos se arregalando. “Você não pode estar falando

sério”.

Ele sorriu. “Wanda Cadeira de Rodas cruza as ruas em sua cadeira. Ela é muito popular com certa população”. Uma prostituta na cadeira de rodas. Era muito estranho. Eu balancei minha cabeça. “Ok, onde eu a encontro?” “Eu e minha colega queremos ir”. “É por isso que você deixou a foto fora do arquivo”. Ele nem teve a graça de parecer envergonhado. “Wanda não falará com você sozinha,

Anita”.

“Ela falou com sua colega?” Ele franziu a testa, a luz da conquista de escurecimento nos olhos. Eu sabia que isso significava. “Ela não vai falar com reporteres, vai, Irving?” “Ela tem medo do Gaynor”. “Ela deveria ter”, eu disse. “Porque ela vai falar com você e não com a gente?” “Minha personalidade vencedora”, eu disse. “Fala sério, Blake”. “Onde ela fica, Irving?”

“Então ela é

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“Oh, inferno”. Ele terminou sua bebida em um gole irritado. “Ela fica perto de um clube chamado O Gato Pardo”. O Gato Pardo, como a piada, todos os gatos são pardos no escuro. Fofo. “onde é o clube?” Luther respondeu. Eu não tinha visto ele retornar. “Na rua principal do Tenderloin, esquina da Vigésima com a Grand. Mas eu não iria lá sozinho, Anita”. “Eu posso cuidar de mim mesma”. “Sim, mas não parece que você pode. Você não quer ter que atirar em algum burro irritante só porque ele passou a mão, ou pior. Leve alguém que se imponha, salve-se dos agravamentos”. Irving encolheu os ombros. “Eu não iria lá sozinho”. Eu odiava admitir, mas eles estavam certos. Eu podia ser uma grande caça vampiros, mas isso não se via olhando pra mim. “Ok, eu vou levar o Charlie. Ele parece valentão o bastante para integrar o Green Bay Packers*, mas seu coração é tão gentil”.

* É um time de futebol americano, http://www.packers.com/

Luther riu, soprando fumaça. “Não deixe que Charlie veja muito. Ele pode desmaiar”. Desmaie uma vez em publico e as pessoas nunca deixarão você esquecer. “Eu vou manter o Charlie seguro”. Eu coloquei mais dinheiro no balcão do que precisava. Luther não tinha realmente me dado muita informação dessa vez, mas normalmente ele dava. Boa informação. Eu nunca paguei o preço inteiro por isso. Eu tinha um desconto porque estava ligada com a policia. Dave havia sido um policial antes de ser chutado da força policial por ser um não morto. Imprudência deles. Ele ainda estava chateado sobre isso, mas gostava de ajudar. Então me passa informação, e eu passo pedaços selecionados dela para a policia. Dave veio da porta de trás do balcão. Eu olhei até as janelas escuras. Parecia igual, mas se Dave estava de pé, estava escuro. Merda. Ia andar de volta pro meu carro rodeada de vampiros. Pelo menos eu tinha minha arma. Reconfortante isso. Dave é alto, corpulento, cabelo castanho curto que estava caído quando ele morreu. Ele não perdeu mais cabelo, mas também não cresceu de volta. Ele me deu um largo sorriso, o bastante para mostrar as presas. Um murmúrio excitado correu pela multidão. Vampiro. O show tinha começado. Dave e eu nos cumprimentados. Suas mãos estavam quentes, firmes e secas. Você se alimentou essa noite, Dave? Parecia que ele tinha se alimentado, todo rosado e alegre. Do que você se alimentou, Dave? E isso estava disposto? Provavelmente. Dave era um cara legal para um homem morto. “Luther continua dizendo que você parado por aqui, mas sempre de dia. É bom ver que você se precave depois que escurece”. “É verdade, eu planejei estar fora do Distrito antes que escurecesse completamente”.

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Ele franziu o rosto. “Você está preparada?” Eu lhe dei um relance de minha arma. Os olhos de Irving se arregalaram. “Você esta carregando uma arma”. Pareceu que ele estava gritando. O nível de barulho tinha morrido, em um murmúrio de espera. Quieto o suficiente para as pessoas ouvirem. Mas então, era por isso que eles tinham vindo, escutar um vampiro. Para dizerem seus problemas ao morto. Eu abaixei minha voz e disse “Anuncie isso pro mundo, Irving”. Ele encolheu os ombros. “Desculpe”. “Como você conhece o garoto das noticias aí?” Dave perguntou. “Ele me ajuda algumas vezes com pesquisa”. “Pesquisa, sei”. Ele sorriu sem mostrar nenhuma presa. Um truque que você aprende após alguns anos. “Luther te deu a mensagem?” “Sim”. “Você vai ser esperta ou burra?” Dave é um pouco franco, mas eu gosto dele de qualquer jeito. “Provavelmente burra”, eu

disse.

“Penas porque você tem um relacionamento especial com o novo Mestre, não deixe isso enganar você. Eles são muito más noticias. Não foda com ele”. “Eu estou tentando evitar isso”.

Não, ele quer

você pra mais que um bom rabo” Era legal saber que ele pensava que eu seria um bom rabo. Eu acho. “Sim”, eu disse. Irving estava praticamente pulando em seu lugar. “O que diabos esta acontecendo, Anita”. Muito boa pergunta. “Assunto meu, não seu”. “Anita ” “Para de me atazanar, Irving. Eu quis dizer isso”. “Atazanar? Eu não tenho escutado essa palavra desde minha avó”. Eu olhei diretamente em seus olhos e disse cuidadosamente. “Me deixa em paz. Melhor?” Ele pôs suas mãos pra cima num gesto de eu me rendo. “Hey, apenas tentando fazer meu trabalho”. “Bem, faça isso em algum outro lugar”. Eu desci do banco.

Dave sorriu largo o bastante para mostrar a presa. “Merda, você quer dizer

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“A ordem é de te encontrar, Anita”, Dave disse. “Algum dos outros vampiros podem ser muito empenhados”. “Você quer dizer tentar me pegar?” Ele assentiu. “Eu estou armada, cruz e tudo. Eu ficarei bem”. “Você quer que eu vá com você até seu carro?” Dave perguntou. Eu olhei dentro de seus olhos castanhos e sorri. “Obrigada, Dave, eu me lembrarei da oferta, mas eu sou grandinha”. A verdade era que muitos vampiros não gostavam do Dave dando informações pro inimigo. Eu era a Executora. Se um vampiro passasse da linha, eles o mandavam pra mim. Não havia nada como uma sentença de vida para um vampiro. Morte ou nada. Nenhuma prisão seguraria um vampiro. A Califórnia tentou, mas um mestre vampiro fugiu. Ele matou vinte e cinco pessoas em uma noite de banho de sangue. Ele não se alimentou, apenas matou. Acho que ele estava de saco cheio de estar preso. Eles haviam colocado cruzes nas portas e nos guardas. Cruzes não funcionam a menos que você acredite nelas. E elas certamente não funcionam uma vez que um vampiro mestre tenha convencido você a tirá-las. Eu era o equivalente a cadeira elétrica dos vampiros. Eles não gostava muito de mim. Surpresa. Surpresa. “Eu vou com ela”, Irving disse, Ele pôs dinheiro no balcão e levantou. Eu tinha o grande arquivo debaixo do braço. Eu acho que ele não passaria despercebido. Ótimo. “Ela provavelmente terá que proteger você também”, Dave disse. Irving começou a dizer algo, mas pensou melhor. Ele podia dizer ‘mas eu sou um licantropo’, exceto que ele não queria que as pessoas soubessem. Ele tinha trabalhado muito, muito duro para parecer humano. “Você tem certeza que estará bem?”, ele perguntou. Mais uma chance para um guarda vampiro até meu carro. Ele estava se oferecendo para me proteger do Mestre. Dave não estava morto há mais de dez anos. Ele não era bom o bastante. “Legal saber que você se importa Dave”. “Vai, dá o fora daqui”, ele disse. “Se cuida garota”, Luther disse. Eu sorri para os dois, então me virei e sai do quase silencioso bar. A multidão não podia ter escutado muito, se tinha, da conversa, mas eu senti eles encarando minhas costas. Eu resisti a urgência de girar e dizer ‘Buu’. Aposto que alguém teria gritado.

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É a cicatriz em forma de cruz no meu braço. Apenas vampiros têm dessas, certo? Uma cruz enfiada embaixo da carne não limpa. A minha tinha sido feita especialmente por um ferro em brasa. Um agora morto mestre vampiro tinha ordenado isso. Pesou que seria engraçado. Ha-ha. Ou talvez fosse apenas Dave. Talvez eles não tivessem notado a cicatriz. Talvez eu estava sendo muito sensitiva. Fazendo amizade com um vampiro leda e obediente da lei, e as pessoas suspeitavam. Ter umas cicatrizes engraçadas e as pessoas imaginam se você é humana. Mas tudo bem. Suspeitar é saudável. Mantêm você vivo.

CAPÍTULO 13 A escuridão sufocante se fechou ao meu redor como um punho, quente pegajoso. Um poste formou uma poça de luminosidade na calçada, como se a luz tivesse derretido. Todos os postes são reproduções de lamparinas a gás do século passado. Elevam-se pretas e graciosas, mas não muito autênticas. Como um traje de Halloween. Parece bom, mas é muito confortável para ser real. O céu era como uma presença negra sobre os altos edifícios de tijolos, mas os postes deixavam a escuridão para trás. Como uma tenda preta sustentada por varas de luz. Você tem a sensação de escuridão, sem ser real. Eu comecei a andar para o estacionamento na First Street. Estacionar em Riverfront é quase impossível. Os turistas só agravam o problema. As solas duras dos sapatos de Irving faziam um barulho alto, ecoando na pedra da rua. Paralelepípedos de verdade. Quer dizer, ruas para os cavalos, não carros. Fazia o estacionamento

uma merda, mas era

Meus Nike Airs faziam quase nenhum som na rua. Irving era como um cachorro latindo ao meu lado. A maioria dos licantropos que eu conhecia era furtiva. Irving pode ser um lobisomem, mas ele era mais cachorro. Um grande, divertido e amoroso cão. Casais e pequenos grupos passaram por nós, rindo, conversando, vozes muito estridentes. Eles tinham vindo para ver vampiros. Vampiros de verdade ao vivo, ou era vampiros de verdade mortos? Os turistas, de todos eles. Amadores. Voyeurs. Eu já tinha visto mais não-mortos do que qualquer um deles. Eu apostaria dinheiro nisso. O fascínio me escapou. Estava completamente escuro agora. Dolph e sua turma estariam à minha espera no Cemitério Burrell. Eu precisava chegar lá. E sobre o arquivo em Gaynor? E o que eu ia fazer com Irving? Às vezes, minha vida está muito cheia.

encantador.

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Uma figura destacou-se dos edifícios escurecido. Eu não podia dizer se ele estava esperando ou tinha simplesmente aparecido. Mágica. Eu gelei, como um coelho travado nos faróis, olhando. “O que há de errado, Blake?” Irving perguntou. Entreguei a ele o arquivo e ele o pegou, olhando perplexo. Eu queria minhas mãos livres, no caso de ter que ir para minha arma. Provavelmente não chegaria a esse ponto. Provavelmente. Jean-Claude, o Mestre Vampiro da Cidade, caminhou para nós. Movia-se como uma bailarina, ou um gato, um passeio suave e deslizante. Energia e graça contida, prestes a explodir em violência. Ele não era tão alto, talvez um metro e oitenta. Sua camisa era tão branca, que brilhava. A camisa era solta, longa, mangas cheias presas no pulso por três botões. A frente da camisa só tinha um fio para fechar a garganta. Ele a deixou aberta, e o pano branco emoldurado a lisura pálida do seu peito. A camisa estava dobrada no jeans preto apertado o que a conteve de ondear em torno dele como uma capa. Seu cabelo era perfeitamente negro, ondulando suavemente em torno de seu rosto. Os olhos, se você se atrevesse a olhar para eles, eram de um azul tão escuro que eram quase preto. Deslumbrantes jóias escuras. Ele parou cerca de dois metros na nossa frente. Perto o suficiente para ver a cicatriz escura em forma de cruz em seu peito. Era a única coisa que manchava a perfeição do seu corpo. Ou o que eu tinha visto de seu corpo. Minha cicatriz tinha sido uma brincadeira de mau gosto. A sua foi a última tentativa de um pobre ingênuo para afastar a morte. Gostaria de saber se o pobre moço tinha escapado? Será que Jean-Claude me diria se eu perguntasse? Talvez. Mas se a resposta fosse não, eu não queria ouvir. “Olá, Jean-Claude,” eu disse. “Saudações, ma petite”, disse ele. Sua voz era como pelos, rico, suave, vagamente obsceno, como se apenas a falar com ele fosse algo sujo. Talvez fosse. “Não me chame de ma petite”, eu disse. Ele sorriu levemente, não mostrando as presas. “Como você quiser.” Ele olhou para Irving. Irving afastou o olhar, cuidadoso para não encontrar os olhos de Jean-Claude. Você nunca olha diretamente nos olhos de um vampiro. Nunca. Então, por que eu estava fazendo isso sem problemas? Por quê realmente? “Quem é seu amigo?” A última palavra foi muito macia e de alguma forma ameaçadora. “Este é Irving Griswold. Ele é um repórter do Post-Dispatch. Ele está me ajudando com uma pequena pesquisa.”

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“Ah”, disse ele. Ele andou ao redor de Irving como se ele fosse algo à venda, e Jean-Claude queria ver ele completamente. Irving deu pequenos olhares nervosos que ele pudesse manter o vampiro em vista. Ele olhou para mim, alargando os seus olhos. “O que está acontecendo aqui?” “O que realmente, Irving?” Jean-Claude disse. “Deixe-o em paz, Jean-Claude.” “Por que você não veio me ver, minha pequena reanimadora?” Pequena reanimadora não era uma grande melhora em relação a ma petite, mas eu aceitava. “Eu estou ocupada.” O olhar que atravessou seu rosto era quase raiva. Eu realmente não quero ele com raiva de mim. “Eu estava vindo ver você”, eu disse. “Quando?” “Amanhã à noite.” “Esta noite”. Não era uma sugestão. “Eu não posso.” “Sim, ma petite, você pode.” Sua voz era como um vento quente na minha cabeça. “Você é muito exigente”, eu disse. Ele riu então. Agradável e ressonante como perfume caro que permanece na sala depois que a pessoa que o está usando tenha ido. Sua risada era assim, persistente nos ouvidos como uma música distante. Ele tinha a melhor voz que qualquer vampiro mestre que eu já conheci. Todo mundo tem seus talentos. “Você é tão irritante”, disse ele, à beira do riso ainda em sua voz. “O que vou fazer com

você?”

“Deixe-me em paz”, eu disse. Eu estava absolutamente séria. Era um dos meus maiores desejos. Seu rosto completamente sóbrio, como se alguém tivesse apertado um interruptor. Ligado, feliz, desligado, ilegível. “Muitos dos meus seguidores sabem que você é minha serva humana, ma petite. Ter você sob controle é parte da consolidação de meu poder.” Ele parecia quase arrependido. Me ajudava muito. “O que você quer dizer com tendo-me sob controle?” Meu estômago estava apertado com o começo do medo. Se Jean-Claude não me assustasse até a morte, ele ia me dar uma úlcera. “Você é minha serva humana. Você deve começar a agir como tal.” “Eu não sou sua serva.”

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“Sim, ma petite, você é.” “Inferno, Jean-Claude, me deixa em paz.” Ele estava em pé de repente perto de mim. Eu não tinha visto o movimento. Ele tinha nublado minha mente sem que eu sequer piscasse. Eu podia sentir meu pulso na parte de trás da minha garganta. Eu tentei dar um passo atrás, mas uma mão pálida e magra agarrou meu braço direito, logo acima do cotovelo. Eu não deveria ter voltado atrás. Eu deveria ter ido para a minha arma. Eu esperava que eu fosse viver com o erro. Minha voz saiu calma, normal. Pelo menos eu morreria corajosa. “Eu pensei que ter duas de suas marcas de vampiro significava que não poderia controlar a minha mente.” “Eu não posso enfeitiçar você com meus olhos, e é mais difícil bloquear sua mente, mas pode ser feito.” Seus dedos cercaram meu braço. Sem machucar. Eu não tenteo afastar. Eu sabia melhor. Ele poderia esmagar o meu braço sem derramar uma gota de suor, ou romper os ligamentos, ou despedaçar um Toyota. Se eu não podia lutar contra o braço de Tommy, eu com certeza não poderia lutar com Jean-Claude. “Ele é o novo Mestre da Cidade, não é?” Era Irving. Acho que tinha esquecido dele. Seria melhor se tivéssemos Irving. Jean-Claude apertou levemente meu braço direito. Ele se virou para olhar Irving. “Você é o repórter que está pedindo para me entrevistar.” “Sim, sou eu.” Irving soou um pouquinho nervoso, não muito, apenas uma sugestão de tensão em sua voz. Ele parecia bravo e resoluto. Bom para Irving. “Talvez depois que eu falar com esta encantadora jovem mulher, vou conceder-lhe sua entrevista.” “Sério?” Espanto era claro em sua voz. Ele sorriu muito para mim. “Isso seria ótimo. Vou fazer da maneira que quiser. Isso ” “Silêncio”. A palavra assobiou e flutuou. Irving caiu quieto como se fosse uma mágica. “Irving, você está bem?” Engraçado eu perguntando. Era eu que estava cara a cara com um vampiro, mas perguntei de qualquer maneira. “Sim”, disse Irving. Essa palavra era um pequeno espremido de medo. “Eu só nunca senti nada como isso.” Olhei para Jean-Claude. “Ele é uma espécie única.” Jean-Claude voltou sua atenção para mim. Oh, ótimo. “Ainda fazendo piadas, ma petite.” Olhei em seus lindos olhos, mas eles eram apenas olhos. Ele tinha me dado o poder de resistir a eles. “É uma maneira de passar o tempo. O que você quer, Jean-Claude?”

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“Sempre corajosa, mesmo agora.” “Você não vai fazer nada comigo na rua, na frente de testemunhas. Você pode ser o novo Mestre, mas também é um empresário. Você é um vampiro com objetivos. Isso limita o que você pode fazer.” “Somente em público”, ele disse, tão suave que só eu ouvi. “Tudo bem, mas nós dois concordamos que você não vai usar violência aqui e agora.” Olhei para ele. “Então corte a teatralidade e me diga que diabos você quer.” Ele sorriu então, um movimento de lábios nus, mas soltou meu braço e recuou. “Assim como você não vai atirar em mim na rua, sem provocação.” Eu pensei que tinha uma provocação, mas nada que eu pudesse explicar à polícia. “Eu não quero ser acusada de homicídio, isso é verdade.” Seu sorriso alargou-se, ainda sem presas. Ele fazia isso melhor do que qualquer vampiro vivo que eu conhecia. Seria vampiro vivo um paradoxo? Eu não tinha mais certeza. “Então, não vamos prejudicar uns aos outros em público”, ele disse. “Provavelmente não”, eu disse. “O que você quer? Estou atrasada para um compromisso.” “Você está levantando zumbis ou matando vampiros esta noite?” “Nenhum dos dois”, eu disse. Ele olhou para mim, esperando eu dizer mais. Eu não disse. Ele deu de ombros e foi gracioso. “Você é minha serva humana, Anita.” Ele usou o meu nome de verdade, eu sabia que estava em apuros agora. “Não sou,” eu disse. Ele deu um longo suspiro. “Você tem duas das minhas marcas.” “Não por escolha”, eu disse. “Você teria morrido se eu não tivesse partilhado a minha força com você.” “Não me venha com besteiras sobre como você salvou minha vida. Você forçou duas marcas em mim. Você não pediu ou explicou. A primeira marca pode ter salvo a minha vida, ótimo. A segunda marca salvou você mesmo. Eu não tive escolha nem tempo.” “Mais duas marcas e você terá a imortalidade. Você não envelhecerá, porque eu não envelheço. Você vai permanecer humana, viva, capaz de usar seu crucifixo. Capaz de entrar numa igreja. Não comprometerá sua alma. Por que você briga comigo?” “Como você sabe o que compromete a minha alma? Você não tem uma mais. Você negociou sua alma imortal para a eternidade terrena. Mas eu sei que os vampiros podem morrer, Jean-Claude. O que acontece quando morremos? Aonde você vai? Você simplesmente desaparece? Não, você vai para o inferno onde você pertence. “

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“E você acha que por ser minha serva humana você vai comigo?” “Eu não sei, e eu não quero saber.” “Ao lutar comigo, você me faz parecer fraco. Eu não posso permitir isso, ma petite. De uma forma ou de outra temos que resolver isso.” “Apenas me deixe em paz.” “Eu não posso. Você é minha serva humana, e você deve começar a agir como uma.” “Não conte comigo sobre isso, Jean-Claude.” “Ou o quê, você vai me matar? Você conseguiria me matar?” Olhei para o rosto bonito e disse: “Sim.” “Eu sinto o seu desejo por mim, ma petite, como eu te desejo.” Eu dei de ombros. O que eu poderia dizer? “É apenas um pouco de luxúria, Jean-Claude, nada de especial.” Aquela era uma mentira. Eu sabia assim que eu disse. “Não, ma petite, eu significo mais do que isso pra você.” Nós estávamos atraindo uma multidão, a uma distância segura. “Você realmente quer discutir isso na rua?” Ele respirou fundo e deixou em um suspiro. “É verdade. Você me faz esquecer de mim, ma

petite.”

Ótimo. “Eu realmente estou atrasada, Jean-Claude. A polícia está esperando por mim.” “Temos de terminar esta discussão, ma petite”, ele disse. Concordei. Ele estava certo. Eu estava tentando ignorar isso, e ele. Mestres vampiros não são fáceis de ignorar. “Amanhã à noite.” “Onde?” ele perguntou. Educado dele não me convidar para o seu covil. Eu pensei onde era melhor fazer isso. Eu queria que Charles fosse até o Tenderloin comigo. Charles ia verificando as condições de trabalho de zumbi em um novo clube de comédia. Um bom lugar como qualquer outro. “Você conhece O Cadáver Alegre?” Ele sorriu, um vislumbre da presa tocando os lábios. Uma mulher na pequena multidão ofegou. “Sim.” “Encontre-me lá, digamos, onze horas.” “O prazer é meu.” As palavras acariciavam minha pele como uma promessa. Merda. “Eu vou esperar você em meu escritório, amanhã à noite.” “Espere um minuto. O que quer dizer, o seu escritório?” Eu tive um mau pressentimento sobre isso.

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Seu sorriso aumentou em um sorriso, dentes brilhando na iluminação pública. “Porque eu sou o proprietário d'O Cadáver Alegre. Eu pensei que você sabia.” “O inferno que você pensava.” “Vou esperar você.” Eu escolhi o lugar. Eu ia ficar com ele. Inferno. “Vamos, Irving.” “Não, o repórter fica. Ele não teve sua entrevista.” “Deixe ele em paz, Jean-Claude, por favor.” “Vou dar a ele o que ele deseja, nada mais.” Eu não gostei da maneira como ele disse deseja. “O que você está fazendo?” “Eu, ma petite, fazendo alguma coisa?” Ele sorriu. “Anita, eu quero ficar”, disse Irving. Virei-me para ele. “Você não sabe o que está dizendo.” “Eu sou um repórter. Eu estou fazendo meu trabalho.” “Jure pra mim, jure pra mim que você não vai machucar ele.” “Você tem a minha palavra”, disse Jean-Claude. “Que você não vai machucá-lo de nenhuma maneira.” “Que eu não vou machucá-lo de nenhuma maneira.” Seu rosto era inexpressivo, como se todos os sorrisos tivessem sido ilusões. Seu rosto tinha a imobilidade do muito tempo morto. Amável para olhar, mas vazio de vida como uma pintura. Olhei em seus olhos em branco e estremeci. Merda. “Você tem certeza que quer ficar aqui?” Irving assentiu. “Eu quero a entrevista.” Eu balancei minha cabeça. “Você é um tolo.” “Eu sou um bom repórter”, ele disse. “Você ainda é um tolo.” “Eu posso cuidar de mim, Anita.” Olhamos um para o outro por um espaço de batimentos cardíacos. “Tudo bem, divirta-se. Posso ter o arquivo?” Ele olhou para os braços, como se tivesse esquecido que estava segurando ele. “Devolva isso amanhã de manhã ou Madeline vai ter um ataque.” “Claro. Sem problema.” Coloquei o arquivo volumosos debaixo do braço esquerdo como dava. Dificultava eu ser capaz de tirar a minha arma, mas a vida é imperfeita. Eu tinha informações sobre Gaynor. Eu tinha o nome de uma ex-namorada recente. A mulher desprezada.

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Talvez ela falasse comigo. Talvez ela me ajudaria a encontrar pistas. Talvez ela me diria para

ir para o inferno. Não seria a primeira vez.

Jean-Claude estava me olhando com seus ainda olhos. Eu tomei uma respiração profunda pelo meu nariz e a soltei pela boca. Suficiente para uma noite. “Vejo vocês dois amanhã”. Virei-me

e me afastei. Havia um grupo de turistas com câmeras. Uma delas estava levantada em minha direção. “Se você tirar uma foto minha, eu vou levar a câmera de você e quebrá-la.” Sorri quando disse isso.

O homem baixou a câmera incerto. “Nossa, é só um a foto.”

“Você já viu o suficiente”, eu disse. “Mecham-se, o show acabou.” Os turistas se afastaram como fumaça quando o vento sopra através dela. Desci a rua em direção ao estacionamento. Olhei para trás e vi que os turistas tinham voltado a cercar Jean-Claude e Irving. Os turistas estavam certos. O show ainda não terminou. Irving era um menino grande. Ele queria a entrevista. Quem era eu para brincar de babá com um lobisomem adulto? Será que Jean-Claude descobriu o segredo de Irving? Se ele tivesse, iria fazer diferença? Não é problema meu. Meu problema era Harold Gaynor, Dominga Salvador, e um monstro que estava comendo os bons cidadãos de St. Louis, Missouri. Irving vai cuidar de seus próprios problemas. Eu tinha o suficiente para mim mesma.

CAPÍTULO 14

O céu noturno era uma bola curva de liquido negro. Estrelas como diamante frio e duro. A

lua estava brilhando feita de cinza e prata. A cidade faz você esquecer quão escura é a noite, quão brilhante é a lua, quantas estrelas.

O Cemitério Burrell não tinha nenhuma iluminação. Não havia nada além do distante brilho

amarelo das janelas das casas. Eu estava no topo da colina em meu macacão e Nikes, suando.

O corpo do garoto tinha ido. Estava no necrotério esperando pelos cuidados do legista. Eu

tinha terminado com ele. Nunca teria que olhar novamente. Exceto nos meus sonhos. Dolph ficou do meu lado. Ele não disse uma palavra, apenas olhou para a grama e lápides quebradas, esperando. Esperando que eu fizesse minha mágica. Tirar o coelho da cartola. O melhor que poderia acontecer era o coelho estar e o destruirmos. A segunda melhor era encontrar o buraco de onde ele tinha saído. Poderia nos dizer algo. E algo era melhor do que o que tínhamos agora.

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Os exterminadores seguiam a alguns passos atrás. O homem era baixo, corpulento, cabelo cinza curto. Ele parecia um treinador de futebol aposentado, mas ele manuseava o lança chamas amarrado as suas costas como algo que fosse vivo. Mãos grossas a acariciando. A mulher era jovem, não mais que vinte anos. O cabelo loiro e liso estava preso em um rabo de cavalo. Ela era um pouco mais baixa do que eu, pequena. Fios de cabelo se arrastando no rosto. Seus olhos estavam abertos e percorriam a grama alta, de um lado para o outro. Como uma atiradora a postos. Eu esperava que ela não tivesse um dedo coçando no gatilho. Eu não queria ser comida por um zumbi assassino, mas eu também não queria ser atingida com napalm. Queimada viva ou comida viva? Tem algo mais no menu? A grama farfalhava e sussurrava como folhas secas de outono. Se nós usássemos o lança chamas aqui, a grama queimaria. Nós teríamos sorte de escapar dela. Mas fogo era a única coisa que poderia parar um zumbi. Se não fosse algo mais completo. Eu sacudi a cabeça e comecei a andar. Duvidas nos pegariam agora. Aja como se soubesse o que está fazendo, é a regra pela qual eu vivia. Eu tinha certeza que a Señora Salvador teria tido um ritual especifico para encontrar um zumbi do tumulo. O jeito dela fazer isso tinha mais regras que do meu jeito. Claro que do jeito dela ela era capaz de prender almas em corpos apodrecendo. Eu nunca odiei ninguém o bastante para fazer isso a eles, Matá-los, sim, mas pegar sua alma e fazê-lo sentar e esperar e sentir seu corpo apodrecer. Não, isso era pior que perverso. Era cruel. Ela precisava ser parada, apenas a morte faria isso. Eu suspirei. Outro problema para outra noite. Me incomodou escutar os passos do Dolph ecoando os meus. Eu olhei pra trás para os dois exterminadores. Eles mataram de tudo desde térmites até demônios devoradores de carne, mas demônios devoradores de carne eram covardes, animais carniceiros mais ainda. Do que quer que seja que estejamos atrás não era um animal carniceiro. Eu podia sentir is três atrás de mim. Seus passos pareciam mais altos que os meus. Eu tentei clarear minha mente e começar a procurar, mas tudo que eu podia escutar eram os passos deles. Tudo que eu podia sentir era o medo da mulher. Eles estavam bagunçando minha concentração. Eu parei. “Dolph, eu preciso de mais espaço”. “O que isso significa?” “Fica mais pra trás. Vocês estão arruinando minha concentração”. “Nós ficaremos muito longe para ajudar”.

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“Se o zumbi levantar do chão e me agarrar

Eu dei de ombros. “O que você vão fazer,

atirar com o napalm e me fritar também?” “Você disse que fogo era única arma”, ele disse. “E é, mas se o zumbi agarrar alguém, diga aos exterminadores para não fritarem a vitima”. “Se o zumbi agarrar algum de nós, não podemos usar o napalm?”, ele disse. “Bingo”. “Você podia ter dito isso mais cedo” “Acabei de pensar nisso”. “Ótimo”, ele disse. Eu dei de ombros. “Eu vou me cuidar. Meu descuido. Apenas fique pra trás e me deixe fazer meu trabalho”. Eu fui próxima a ele e sussurrei “E olhe pra mulher. Ela parece assustada o suficiente para começar a atirar nas sombras”. “Eles são exterminadores, Anita, não policia ou caça vampiros”. “Essa noite, nossas vidas dependem deles, então mantenha os olhos nela, ok”. Ele assentiu e olhou de volta até os dois exterminadores. O homem sorriu e assentou. A garota apenas olhou. Eu quase podia cheirar o medo dela. Ela tinha direito a ele. Por que isso não me incomoda tanto? Porque ela e eu éramos as únicas mulheres aqui, e nós tínhamos que ser melhores do que os homens. Mais corajosas, mais rápidas, o que quer que seja. Era uma regra para brincar com os meninos grandes. Eu saí pela grama sozinha. Eu esperei até que a única coisa que eu podia ouvir era a grama, suave, seca, sussurrando. Como se estivesse tentando me dizer alguma coisa em voz arranhada, frenética. Frenética, com medo. A grama parecia com medo. Isso foi estúpido. Grama não sente merda nenhuma. Mas eu sim, e havia suor em cada centímetro do meu corpo. Estava aqui? A única coisa que tinham reduzido a um homem para tanta carne crua, estava aqui na grama, escondido, esperando? Não. Zumbis não eram espertos o suficiente para isso, mas claro, tinha sido esperto o suficiente para se esconder da policia. Isso foi inteligente para um cadáver. Muito inteligente. Talvez não fosse um zumbi no fim das contas. Eu tinha finalmente encontrado algo que me assustava mais que vampiros. A morte não me incomoda muito. Cristianismo forte e tudo isso. O método de morte sim. Ser comida viva. Um do meus três mais meios de não morrer. Quem poderia ter pensado que eu estaria com medo de um zumbi, qualquer tipo de zumbi? Agradavelmente irônico isso. Eu riria mais tarde, quando minha boca não estivesse tão malditamente seca.

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Havia aquela espera tranqüila que todos os cemitérios têm. Como se os mortos segurassem seus fôlegos coletivamente, esperando, mas pelo que? A ressurreição? Talvez. Mas eu tive que lidar com os mortos por muito tempo para acreditar em apenas uma resposta. Os mortos são como os vivos. Eles fazem coisas diferentes.

A maioria das pessoas morrem e vão para o céu ou o inferno, e é isso. Mas alguns, por

alguma razão, não fazem isso. Fantasmas, espíritos inquietos, a violência, o mal, ou simplesmente

confusão, tudo isso pode aprisionar um espírito na terra. Eu não estou dizendo que isso aprisiona a alma. Eu não acredito nisso, mas alguma memória da alma, a essência, perdura. Eu estava esperando algum fantasma levantar da grama e investir gritando pra mim? Não. Eu nunca tinha visto um fantasma que pudesse causar danos físicos reais. Se isso provoca danos físicos, não é um fantasma, demônio talvez, ou o espírito de algum feiticeiro, magia negra, mas fantasmas não machucam. Isso era quase um pensamento reconfortante.

O chão inclinou sob meus pés. Eu tropecei e me segurei em uma das lapides inclinadas.

Terra desabada, uma sepultura sem identificação. Um choque de formigamento subiu pela minha perna, um sussurro de eletricidade fantasmagórico. Fui rápido para trás e cai no chão. “Anita, você está bem?” Dolph gritou. Eu olhei de relance para trás para ele e encontrei a grama me escondendo completamente.

“Estou bem”, eu gritei. Eu levantei cuidadosamente para evitar pisar no tumulo velho. Seja quem for a pessoa deitada debaixo da terra, ele ou ela, não era um individuo acampado feliz. Era uma marca quente, não um fantasma, ou mesmo uma assombração, mas alguma coisa. Provavelmente havia sido um fantasma feito uma vez, mas o tempo o havia desgastado. Fantasmas desgastam como a roupa velha e vão para onde quer vão fantasmas velhos.

A sepultura afundaria desaparecendo, provavelmente em minha vida. Se eu pudesse evitar

zumbis assassinos por alguns anos. E vampiros. E seres humanos com arma em punho. Oh, inferno, a marca quente provavelmente durar mais que eu. Eu olhei para trás para encontrar Dolph e os exterminadores talvez a vinte metros para trás. Vinte metros, não era tão terrivelmente longe? Eu havia dito a eles para ficarem para trás, mas eu não quis dizer para eles me deixe pendurada no vento. Eu estava satisfeita. Se eu os chamasse para se aproximarem, você acha que eles ficariam malucos? Provavelmente. Eu comecei a andar novamente, tentando não pisar em mais nenhuma sepultura. Mas foi difícil com a maioria das pedras escondidas na grama alta. Muitas sepulturas sem identificação, tanta negligência.

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Eu poderia vagar sem rumo durante toda a noite sangrenta. Eu realmente tinha pensado que eu poderia acidentalmente andar sobre o túmulo certo? Sim. A esperança é eterna, especialmente quando a alternativa não é muito humana. Os vampiros foram humanos comuns, zumbis também. A maioria dos licantropos começam humanos, embora existam algumas raras maldições herdadas. Todos os monstros começam normais, exceto eu. Ressuscitar os mortos não era uma escolha de carreira. Eu não me sentei no escritório do conselheiro da orientação de um dia e disse: “Eu gostaria de ressuscitar os mortos para viver”. Não, não era hábil ou limpo. Eu sempre tive uma afinidade com os mortos. Sempre. Não o recém-morto. Não, eu não mexo com almas, mas depois da partida da alma, eu conheço. Eu posso sentir. Ria o quanto quiser. É a verdade. Eu tinha um cachorro quando eu era pequena. Assim como a maioria das crianças. E como a maioria dos cães de crianças, ela morreu. Eu tinha treze anos. Nós enterramos a Jenny no quintal. Eu acordei uma semana depois que Jenny morreu e a encontrei enrolado ao meu lado. Pêlo preto grosso revestido com sujeira da cova. Olhos castanhos mortos seguindo cada movimento meu, assim como quando ela estava viva. Eu pensei por um momento selvagem ela estava viva. Tinha sido um erro, mas eu conheço a morte quando a vejo. Sinto. Chamo do túmulo. Eu imagino o que Dominga Salvador pensaria sobre essa história. Chamar um zumbi animal. Que chocante. Levantando os mortos por acidente. Que assustador. Que doente. Minha madrasta, Judith, nunca se recuperou do choque. Ela raramente diz às pessoas o que eu faço para viver. Meu pai? Bem, meu pai ignora isso, também. Eu tentei ignorar, mas não poderia. Não vou entrar em detalhes, mas o termo “animal morto na estrada” significa algo para você? Significava para Judith. Eu parecia uma versão de pesadelo da Pied Piper*.

* http://lightpond.files.wordpress.com/2009/08/pied-piper.jpg

Meu pai finalmente me levou para conhecer a minha avó materna. Ela não é tão assustadora

interessante. Vovó Flores concordou com meu pai. Eu não

deveria ser treinada em vodu, apenas controle o suficiente para parar

ensinar a controlar isso”, disse papai. Ela fez. Eu fiz. Papai me levou de volta para casa. Isso nunca foi mencionado de novo. Pelo menos não na minha frente. Eu sempre imaginei o que a querida madrasta dizia atrás de portas fechadas. Para esse problema papai não estava satisfeito. Inferno, eu não estava satisfeita. Bert me recrutou assim que eu saí da faculdade. Eu nunca soube como ele ouviu falar sobre mim. Eu recusei no início, mas ele me mostrou dinheiro para mim. Talvez eu estivesse me

quanto Dominga Salvador, mas ela é

problemas. “Apenas lhe

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rebelando contra as expectativas paternas? Ou talvez eu tenha finalmente percebido que não há oportunidade de emprego para uma bióloga, com ênfase no sobrenatural. Eu me especializei em criaturas legendarias. Isso foi realmente útil em meu currículo. Era como ter um diploma em grego antigo, ou os poetas românticos, interessante, agradável,

mas então o que diabos você pode fazer com ele? Eu tinha planejado ir para a escola e ensinar. Mas Bert veio e me mostrou uma maneira de transformar o meu talento natural em trabalho. Pelo menos eu posso dizer que eu uso o meu diploma todos os dias.

Eu nunca fiquei perplexa sobre como cheguei a fazer o que faço. Não houve mistério. Estava

no sangue. Eu estava no cemitério e respirei fundo. Uma gota de suor escorreu pelo meu rosto. Eu a

limpei com a palma da minha mão. Eu estava suando como um porco, e eu ainda sentia frio. Medo, mas não do bicho-papão, do que eu estava prestes a fazer.

Se fosse um músculo, eu poderia movê-lo. Se fosse um pensamento, eu poderia pensar. Se

fosse uma palavra mágica, eu poderia dizer. Não é nada assim. É como a minha pele fica fria, mesmo sob a roupa. Eu posso sentir todas as terminações nervosas nuas ao vento. E mesmo nesta quente, suada noite de Agosto, senti minha pele fria. É quase como um minúsculo, frio vento emanando da minha pele. Mas não é o vento, ninguém mais pode sentir isso. Isso não explode através de uma sala como um filme de terror de Hollywood. Não é chamativo. É tranqüilo. Privado.

Meu.

Os dedos frios do ‘vento’ procuraram fora. Dentro de dez a quinze metros de circunferência eu seria capaz de buscar nas sepulturas. Conforme eu me mexi, o círculo se mexeria comigo, procurando. Como se sente ao procurar através da terra compactada por corpos mortos? Como nada humano. O mais perto que eu posso chegar a descrever é como se dedos fantasmas vasculhando a

sujeira, procurando pelos mortos. Mas, é claro, isso não é totalmente o que os outros sentem. Perto mas não igual.

O caixão mais próximo de mim tinha sido arruinado pela água anos atrás. Pedaços de

madeira empenados, destroços de ossos, nada inteiro. Osso e madeira velha, sujeira, limpo e morto.

A marca quente queimou quase como uma sensação de queimação. Eu não podia ler esse caixão. A marca quente poderia manter seus segredos. Não valia a pena forçar a questão. Era uma espécie de força de vida, preso a um túmulo morto, até que desapareceu. Isso provavelmente é feito pra te deixar de mal humor.

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Eu andei lentamente para a frente. O círculo se moveu comigo. Eu toquei os ossos, caixões intactos, pedaços de roupas nas sepulturas mais recentes. Este era um cemitério velho. Não havia cadáveres em decomposição. A morte tinha progredido para uma fase pura e agradável. Alguma coisa agarrou meu tornozelo. Eu pulei e fui em frente sem olhar para baixo. Nunca olhe para baixo. É uma regra. Eu tive um breve vislumbre logo atrás de meus olhos de alguma coisa pálida e embaçada, como grandes olhos gritando. Um fantasma, um fantasma real. Eu tinha andado sobre o seu túmulo e ele me deixou saber que não gostou disso. Um fantasma tinha me agarrado pelos tornozelos. Grande coisa. Se você

ignorou eles, as mãos espectrais iriam desaparecer. Se você os notou,você os dá substância, e você poderia estar na merda. Dica importante de segurança com a maioria do mundo espiritual: se você ignorá-lo, menos poder ele tem. Isso não funciona com os demônios ou outros seres. Outras exceções à regra são

vampiros, zumbis, demônios devoradores de carne, licantropos,

funciona apenas para fantasmas. Mas isso não funciona. Mãos fantasmas puxaram a perna da minha calça. Eu podia sentir os dedos esqueléticos puxando para cima, como se fosse me usar para retirar a si mesmo do túmulo. Merda! Eu estava comendo meu pulso entre meus dentes. Apenas continue andando. Ignore. Ele irá embora. Maldição para o inferno. Os dedos deslizaram, relutantemente. Alguns tipos de fantasmas pareciam trazer guardados ressentimentos contra os vivos. Uma espécie de inveja. Eles não podem prejudicar você, mas eles assustam muito você e riem enquanto estão fazendo isso. Encontrei um túmulo vazio. Pedaços de madeira em decomposição na terra, mas nenhum vestígio de osso. Nenhum corpo. Vazio. A terra em cima dele era espessa com grama e ervas daninhas. A terra estava dura e seca devido à seca. A grama e as ervas daninhas tinham sido perturbadas. Algumas raízes estavam a mostra, quase como se alguém tivesse tentado retirar a grama por cima. Ou algo tinha chegado de debaixo da grama e deixou um rastro. Eu ajoelhei de quatro em cima da grama morta. Minhas mãos ficaram em cima da terra dura avermelhada, mas eu podia sentir o interior do túmulo, como se estivesse rolando a sua língua ao redor dos dentes. Você não pode ver, mas você pode sentir. O cadáver tinha desaparecido. O caixão estava intacto. Um zumbi tinha vindo daqui. Era o zumbi que estávamos procurando? Sem garantias. Mas era o único zumbi levantado que eu podia sentir.

Oh, inferno, ignorar

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Eu olhei pra longe do tumulo. Era difícil usando apenas meus olhos para procurar na grama. Eu quase podia ver o que havia sob a sujeira. Mas o tumulo mostrou atrás dos meus olhos, na minha cabeça em algum lugar onde não há nervos ópticos. O cemitério que eu pude ver com meus olhos terminou em uma cerca de talvez a cinco metros de distância. Eu tinha andado tudo isso? Era esse o único túmulo que estava vazio? Eu levantei e olhei sobre os túmulos. Dolph e os dois exterminadores ainda estavam comigo cerca de trinta metros para trás. Trinta metros? Algum reforço. Eu tinha andado tudo. Havia o fantasma agarrador. A marca quente estava lá. O túmulo mais recente estava ali. Ele era meu agora. Eu conhecia esse cemitério. E tudo o que estava inquieto. Tudo o que não estava completamente morto estava dançando acima do seu túmulo. Neblina branca de fantasmas. Raivosas luzes brilhantes. Agitado. Havia mais do que uma maneira de acordar os mortos.

Mas eles iriam se acalmar e dormir, se era essa a palavra. Nenhum dano permanente. Olhei para trás para baixo para o túmulo vazio. Nenhum dano permanente. Acenei Dolph e para os outros. Eu peguei um saco plástico do bolso macacão e escavei alguma sujeira do tumulo dentro nele. O luar de repente pareceu redutor. Dolph estava de pé em cima de mim. Ele apareceu do

nada.

“Então?” ele perguntou. “Um zumbi saiu desse túmulo”, eu disse. “É o zumbi assassino?” “Eu não sei com certeza.” “Você não sabe?” “Ainda não”. “Quando é que você vai saber?” “Vou levar isso pro Evans e deixá-lo fazer o sua rotina de toque-sentimento nisso.” “Evans, o vidente”, Dolph disse. “É.” “Ele é estranho”. “É verdade, mas ele é bom.” “O departamento não o usa mais”. “Bully for the department,”, eu disse. “Ele ainda está na memória da Animators, Inc.” Dolph balançou a cabeça. “Eu não confio no Evans.”

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“Eu não confio em ninguém”, disse eu. “Então, qual é o problema?” Dolph sorriu. “Entendi.” Eu tinha posto algum capim e ervas daninhas, raízes cuidadosamente intactas, dentro de um saco segundo. Eu engatinhei até o começo da sepultura e espalhei as ervas daninhas. Não havia marcas. Maldição! O pálido calcário havia sido lascado e afastado na base. Destruído. Levado. Merda.

“Por que eles destruiriam a lápide?” Dolph perguntou. “O nome e a data poderiam ter nos dado alguma pista de porque o zumbi foi levantado e do que deu errado”. “Errado, como?” “Você pode levantar um zumbi para matar uma ou duas pessoas, mas não chacina. Ninguém faria isso.” “A menos que eles sejam loucos”, ele disse. Eu olhei para ele. “Isso não é engraçado.” “Não, não é.” Um louco que poderia levantar os mortos. Um cadáver zumbi controlado por um psicótico. Ótimo. E se ele, ou ela, poderia fazer isso uma “Dolph, se nós temos um homem louco correndo por ai, poderia haver mais do que um zumbi”. “E se ele é louco, então não haverá um padrão”, disse ele. “Merda”. “Exatamente.” Sem padrão significava sem motivo. Sem motivo significava que poderíamos não ser capazes de descobrir isso. “Não, eu não acredito nisso.” “Por que não?” ele perguntou. “Porque, se eu acreditar, isso nos deixa sem lugar para ir.” Peguei um canivete que eu trouxe para a ocasião e comecei a lascar restos da lápide. “Destruir a identificação do tumulo é contra a lei”, Dolph disse. “Isso não é no entanto.” Eu raspei alguns pedaços menores em um saco de terceiro, e finalmente um grande pedaço de mármore, grande como o meu polegar. Eu enfiei todas as sacolas no bolso do meu macacão, juntamente com o canivete. “Você realmente acha que Evans será capaz de ler qualquer coisa, daqueles pedaços e partes?”

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“Eu não sei”. Eu levantei e olhei para o túmulo. Os dois exterminadores estavam apenas a uma curta distância. Nos dando privacidade. Muito educado. “Você sabe, Dolph, podem ter destruído a lápide, mas à sepultura ainda está aqui.” “Mas o corpo desapareceu”, disse ele. “Verdade, mas o caixão pode ser capaz de nos dizer alguma coisa. Qualquer coisa pode ajudar.” Ele assentiu. “Tudo bem, eu vou conseguir uma ordem de exumação”. “Nós não podemos apenas desenterrá-lo agora, esta noite?” “Não”, ele disse. “Eu tenho que jogar pelas regras”. Ele me deu um olhar muito duro. “E eu não quero voltar aqui e encontrar o túmulo escavado. As provas não significam merda nenhuma se você mexer com ela.” “Evidência? Você realmente acha que esse caso vai para tribunal?” “Sim”. “Dolph, só precisamos destruir o zumbi.” “Quero os bastardos que levantaram isso, Anita. Eu os quero sob a acusação de assassinato.” Eu assenti. Eu concordei com ele, mas eu pensei que é improvável. Dolph era um policial, ele tinha que se preocupar com a lei. Eu me preocupei sobre coisas mais simples, como a sobrevivência. “Eu vou deixar você saber se Evans tiver qualquer coisa útil a dizer,” eu disse. “Faça isso”. “Onde quer que a besta esteja, Dolph, não é aqui.” “Está lá fora, não é?” “Sim”, eu disse. “Matando mais alguém, enquanto sentados aqui e andamos em círculos”. Eu queria tocá-lo. Para deixá-lo saber que estava tudo bem, mas não estava bem. Eu sabia como ele se sentia. Nós estávamos andando em círculos. Mesmo se esse fosse o túmulo do zumbi assassino, ele não nos deixava mais perto de encontrar o zumbi. E nós tínhamos que encontrá-lo. Encontrá-lo, prendê-lo e destruí-lo. A pergunta de sessenta e quatro mil dólares era, nós poderíamos fazer tudo isso antes que isso precisasse se alimentar outra vez? Eu não tinha uma resposta. Isso era uma mentira. Eu tinha uma resposta. Eu só não gostava dela. Lá fora em algum lugar, o zumbi estava alimentando novamente.

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CAPÍTULO 15

O estacionamento de trailer onde Evans mora é em St. Charles ao lado da Highway 94.

Extensões de terras de casas móveis implantadas em todas as direções. Evidentemente, não há nada de móveis sobre elas. Quando eu era criança, reboques podiam ser ligado na parte de trás de um carro e movê-lo. Simples. Era um dos seus recursos. Algumas destas casas móveis tinham três e quatro quartos, vários banheiros. A única coisa que move esses filhotes era um semi-caminhão, ou um furacão.

O trailer de Evans é um modelo mais antigo. Acho que, se ele tivesse, ele poderia prendê-lo

na parte traseira de uma caminhonete e movê-lo. Mais fácil do que contratar um caminhão de mudanças, eu acho. Mas duvido que Evans alguma dia vai mudar. Inferno, ele não deixou o trailer em quase um ano. As janelas estavam douradas com a luz. Havia um pequeno alpendre improvisado completo com um toldo, que guardava a porta. Eu sabia que ele estaria acordado. Evans sempre estava acordado. Insônia soava tão inofensivo. Evans contraiu uma doença. Eu estava de volta ao meu shorts pretos. Os três sacos de presentes estavam dentro das pochetes. Se eu chegasse lá sacudindo elas, Evans ficaria maluco. Eu precisava trabalhar isso, ser sutil. Só pensei em aparecer para ver o meu velho amigo. Sem segundas intenções aqui. Certo. Eu abri a porta de tela e bati. Silêncio. Nenhum movimento. Nada. Eu levantei a mão para bater novamente, então hesitei. Evans tinha finalmente dormido? Sua primeira noite de sono decente desde que eu o tinha conhecido. Sacanagem. Eu ainda estava lá com a minha mão meio levantada quando eu senti ele me olhando. Eu olhei pela pequena janela na porta. Uma parte do rosto pálido olhava para fora por entre as cortinas. O olho azul de Evans piscou para mim. Acenei. Seu rosto desapareceu. A porta destravou, então abriu. Evans não estava a vista, apenas a porta aberta. Eu entrei e Evans estava parado atrás da porta, escondido. Ele fechou a porta apoiando-se contra ela. Sua respiração estava rápida e superficial, como se tivesse correndo. Tufos de cabelo louro arrastavam ao longo de um roupão azul-escuro. Seu rosto estava coberto de barba eriçada avermelhada. “Como você está, Evans?” Ele encostou na porta, os olhos muito arregalados. Sua respiração ainda estava muito rápida. Ele estava em alguma coisa? “Evans, você está bem?” Quando tiver dúvida, invertea a ordem de suas palavras.

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Ele balançou a cabeça. “O que você quer?” Sua voz estava sem folego. Eu não acho que ele não acreditaria que eu estava só de passagem. Chame de um instinto. “Eu preciso sua ajuda. “ Ele balançou a cabeça. “Não.” “Você nem ao menos sabe o que eu quero.” Ele balançou a cabeça. “Não importa.” “Posso me sentar?” Eu perguntei. Se franqueza não iria funcionar, seria talvez a educação. Ele balançou a cabeça. “Claro.” Olhei ao redor da pequena sala de estar. Eu tinha certeza que havia um sofá no meio dos jornais, placas de papel, copos meio cheios, roupas velhas. Havia uma caixa de pizza petrificada na mesa de café. A sala cheirava a algo estragado. Será que ele enlouqueceria se me mudasse as coisas? Eu poderia sentar no monte que eu pensava que era o sofá sem tudo desmoronar? Eu decidi tentar. Eu sentaria na droga da caixa de pizza mofada se Evans concordasse em me ajudar. Eu sentei encima de um monte de papéis. Havia definitivamente algo grande e sólido sob os jornais. Talvez o sofá. “Posso tomar uma xícara de café?” Ele balançou a cabeça. “Sem copos limpos.” Isso eu poderia acreditar. Ele ainda estava pressionado contra a porta como se tivesse medo de se aproximar mais. Suas mãos estavam mergulhadas nos bolsos de seu roupão. “Podemos apenas conversar?” Eu perguntei. Ele balançou a cabeça. Eu balancei a cabeça com ele. Ele franziu o cenho para isso. Talvez alguém estava em casa. “O que você quer?” ele perguntou. “Eu disse a você, a sua ajuda.” “Eu não faço mais isso.” “O quê?” Eu perguntei. “Você sabe”, ele disse. “Não, Evans, eu não sei. Diga-me.” “Eu não toco mais as coisas.” Eu pisquei. Foi uma maneira estranha dele se expressar. Olhei em volta para as pilhas de louça suja, as roupas. Ele fez tudo parecer intocado. “Evans, deixe-me ver suas mãos.” Ele balançou a cabeça. Eu não o imitei neste momento. “Evans, mostre-me suas mãos.” “Não”, foi alto, claro.

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Levantei-me e comecei a caminhar na direção dele. Não demorou muito tempo. Ele se afastou para o canto perto da porta e a entrada para o quarto. “Mostre-me suas mãos.” Lágrimas nos olhos. Ele piscou, e as lágrimas deslizaram pelas faces. “Deixe-me em paz”, ele disse. Meu peito estava apertado. O que ele fez? Deus, o que ele fez? “Evans, quer me mostrar as suas mãos de forma voluntária, ou eu vou fazer você fazer isso.” Lutei um desejo de tocar o seu braço, mas não era permitido. Ele estava chorando mais difícil agora, pequenos soluços. Ele puxou a mão esquerda para fora do bolso. Ele estava pálido, magro, completamente. Eu tomei uma respiração profunda. Obrigado, meu Deus. “O que você acha que eu fiz?” ele perguntou. Eu balancei minha cabeça. “Não pergunte.” Ele estava olhando para mim agora, olhando pra mim. Eu tinha a sua atenção. “Eu não sou aquele louco”, ele disse. Eu comecei a dizer: “Eu nunca pensei que você fosse”, mas obviamente que eu pensei. Eu pensei que ele tinha cortado suas mãos para que ele não tivesse que tocar mais. Deus, isso era loucura. Seriamente louco. E eu estava aqui para pedir-lhe para me ajudar com um assassinato. Qual de nós era mais louco? Não responda a isso. Ele balançou a cabeça. “O que você está fazendo aqui, Anita?” As lágrimas não estavam sequer secas em sua cara, mas sua voz era calma, normal. “Eu preciso de sua ajuda com um assassinato.” “Eu não faço mais isso. Eu disse a você.” “Você me disse uma vez que você não podia evitar ter visões. Clarividência não é algo você pode simplesmente desligar.” “Por isso eu fico aqui. Se eu não sair, não vejo ninguém. Eu não tenho mais visões.” “Eu não acredito em você”, eu disse. Ele pegou um lenço branco do bolso e enrolou-o em torno da maçaneta. “Saia.” “Eu vi um garoto de três anos hoje. Ele foi comido vivo.” Ele encostou a testa na porta. “Não faça isso comigo, por favor.” “Eu conheço que outros médiuns, Evans, mas ninguém com a sua taxa de sucesso. Eu preciso do melhor. Eu preciso de você.” Ele esfregou a testa contra a porta. “Por favor, não.”

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Eu deveria ter ido então, fazer o que ele disse, mas eu não fiz. Eu estava atrás dele e esperei. Vamos, velho amigo, velho companheiro, arrisque sua sanidade mental por mim. Eu era a implacável levantadora de zumbi. Eu não sinto culpa. Os resultados eram tudo o que importava. Cer-to.

Mas de certa forma, os resultados eram tudo o que importava. “Outras pessoas vão morrer se não conseguirmos detê-lo”, eu disse. “Eu não me importo”, ele disse. “Eu não acredito em você.” Ele enfiou o lenço no bolso e deu meia-volta. “O pequeno garoto, você não está mentindo sobre isso, está?” “Eu não iria mentir para você.” Ele balançou a cabeça. “Sim, sim.” Ele lambeu os lábios. “Dê-me o que você pegou.” Eu tirei as sacolas da pochete e abriu a que tinha os fragmentos da lápide. Eu tinha que começar por algum lugar. Ele não perguntou o que era, seria trapacear. Eu não teria sequer mencionado o menino só que eu precisava de uma alavanca. A culpa é uma ferramenta maravilhosa. Sua mão tremia enquanto eu deixei cair o maior fragmento de rocha na palma de sua mão. Eu tinha muito cuidado para que meus dedos não tocassem sua mão. Eu não queria Evans dentro dos meus segredos. Poderia assustá-lo. Sua mão se fechou ao redor da pedra. Um choque correu por sua espinha. Ele tremeu, de olhos fechados. E ele tinha entrado em transe. “Cemitério, túmulo.” Ele virou a cabeça para o lado como se estivesse ouvindo alguma coisa. “Grama alta. Calor. Sangue, ele está limpando sangue na lápide.” Ele olhou ao redor da sala com os olhos fechados. Teria visto o quarto, se os seus olhos estivessem abertos? “De onde é que o sangue vem?” ele perguntou isso. Eu deveria responder? “Não, não!” Ele tropeçou para trás, costas batendo na porta. “Uma mulher gritando, gritando, não, não!” Seus olhos se abriram arregalados. Ele atirou o fragmento de rocha ao redor da sala. “Eles mataram ela, eles mataram ela! “Ele pressionou os punhos em seus olhos.” Oh, Deus, cortaram sua garganta.” “Quem são eles?” Ele balançou a cabeça, os punhos ainda empurrados contra seu rosto. “Eu não sei.” “Evans, o que você vê?”

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“Sangue.” Olhou-me por entre seus braços, protegendo o rosto. “Sangue por toda parte. Eles cortaram sua garganta. Eles mancharam a lápide com sangue.” Eu tinha mais dois itens para ele. Atrevo-me a perguntar? Perguntar não ofende. Ofende? “Tenho mais dois itens para você tocar.” “Nem pensar”, ele disse. Ele se afastou de mim para o pequeno corredor que levava para o quarto. “Saia, saia, saia da minha casa. Agora!” “Evans, o que mais você vê?” “Saia!” “Descreva alguma coisa sobre a mulher. Ajuda-me, Evans!” Ele se inclinou na porta e deslizou para se sentar no chão. “Um bracelete. Ela usava uma pulseira em seu pulso esquerdo. Pequenos pingentes pendurados, corações, arco e flecha, notas musicais.” Ele balançou a cabeça e enterrou a cabeça contra seus braços. “Vá embora, agora.” Comecei a dizer obrigado, mas que pareceu apropriado. Eu escolhi o meu caminho sobre o chão em busca do fragmento de rocha. Encontrei-o em uma xícara de café. Havia alguma coisa verde e crescendo no fundo da mesma. Eu peguei a pedra e a limpei em num jeans no chão. Eu coloquei ele de volta no saco e enfiei tudo dentro da bolsa. Olhei ao redor na sujeira e não queria deixá-lo aqui. Talvez eu estava apenas me sentimento culpada por ter abusado dele. Talvez. “Evans, obrigado.” Ele não olhou para cima. “Se eu tiver uma diarista, você iria deixá-la limpar isso?” “Eu não quero ninguém aqui dentro.” “A Animadores, Inc., poderia pagar. Devemos a você.” Ele olhou para cima em seguida. Raiva pura, era tudo o que estava em seu rosto. “Evans, consiga alguma ajuda. Você está rasgando você mesmo em dois.” “Dê o fora da minha casa.” Cada palavra era suficientemente quente para escaldar. Eu nunca tinha visto Evans irritado. Com meso, sim, mas não como isto. O que eu poderia dizer? Era a sua casa.

Eu saí. Eu estava na varanda instável até que ouvi a tranca da porta atrás de mim. Eu tinha o que eu queria, informação. Então, por que me sintia tão mal? Porque eu tinha intimidado um homem seriamente perturbado. Ok, era isso. Culpa, culpa, culpa. Uma imagem surgiu na minha cabeça, lençóis ensopados de sangue no sofá marrom estampado. A espinha da Sra. Reynolds balançando molhada e brilhando ao sol.

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Fui para o meu carro e entrei. Se abusar de Evans poderia salvar uma família, então valeria a pena. Caso evite que eu tenha que ver outro garoto de três anos com seus intestinos arrancados, eu ia bater em Evans com uma poltrona acolchoada*. Ou deixar ele me bater.

*Ela

diz

uma

padded

club

que

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é

isso

Pensando sobre isso, não era isso que tínhamos acabado de fazer?

CAPÍTULO 16 Eu era pequena no sonho. Uma criança. O carro estava batido na frente onde tinha sido fechado por outro carro. Parecia que ele tinha sido feito de papel alumínio que tinha sido amassado pela mão. A porta estava aberta. Eu engatinhei no estofamento familiar, tão pálido que era quase branco. Havia uma mancha liquida e escura no assento. Não era muito grande. Eu a toquei, hesitantemente. Meus dedos voltaram manchados com carmesim. Foi o primeiro sangue que eu já tinha visto. Eu olhei para o pára-brisa. Estava quebrado em fissuras como teias de aranha, curvado pra fora onde o rosto da minha mãe tinha golpeado. Ela tinha sido arremessada pela porta para morrer no campo ao lado da estrada. Era por isso que não havia muito sangue no assento. Eu olhei para o sangue fresco nos meus dedos. Na vida real o sangue teria sido seco, apenas uma mancha. Quando eu sonhava com isso, era sempre fresco. Havia um cheiro dessa vez. O cheiro de carne podre. Isso não estava certo. Eu olhei para o sonho e vi que isso era um sonho. E o cheiro não fazia parte dele. Era real. Eu levantei instantaneamente, encarando a escuridão. Meu coração batendo na garganta. Minha mão foi pra a Browning em sua segunda casa, um suporte preso na cabeceira da minha cama. Era firme e sólida, e reconfortante. Eu fiquei na cama, com as costas prensadas contra a cabeceira da cama, a arma na mão. Através de uma pequena fresta o luar se derramou. A escassa luz delineou a forma de um homem. A forma não reagir a arma ou ao meu movimento. Ele se arrastou para a frente, arrastando os pés pelo tapete. Ele tinha tropeçado em minha coleção de pingüins de brinquedo que se derramou como uma maré felpuda sob a janela do meu quarto. Ele tinha batido alguns deles no chão, e não pareceu ser capaz de levantar seus pés e caminhar sobre eles. A figura estava passando com dificuldade através dos pingüins macios, arrastando os pés como se passasse com dificuldade na água.

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Eu mantive a arma apontada com uma mão na coisa e alcancei sem olhar para ligar a minha

lâmpada de cabeceira. A luz parecia dura após a escuridão. Pisquei rapidamente contraindo minhas

pupilas para contrair, para ajustar. Quando eles fizeram isso, e pude ver, era um zumbi. Ele havia sido um grande homem em vida. Ombros largos como uma porta de celeiro cheia

de músculos. Suas mãos enormes eram muito fortes olhando. Um olho tinha desidratado e estava murcho como uma ameixa seca. O olho restante olhou para mim. Não havia nada naquele olhar, nenhuma expectativa, sem emoção, sem crueldade, nada além de um vazio. Um vazio que Dominga Salvador tinha preenchido com propósito. Matar ela tinha dito. Eu tinha apostado nisso. Era o zumbi dela. Eu não poderia dobrá-lo. Eu não poderia ordená-lo a fazer nada até que cumprisse as ordens da Dominga. Uma vez que ele me matasse, seria dócil como um cachorrinho morto. Uma vez que ele me matasse.

Eu não acho que eu iria esperar por isso.

A Browning estava carregada com Glazer Safety Rounds, revestidas de prata. Glazer Safety Rounds vão matar um homem, se você acertá-lo em qualquer lugar perto do centro do corpo. O buraco será muito grande para salvá-lo. Um buraco no peito não iria incomodar o zumbi. Continuaria vindo,com coração ou sem coração. Se você acertar uma pessoa no braço ou na perna com a Glazer Safety Rounds, irá tirar o braço ou perna. Amputados instantaneamente. Se você acertasse direito.

O zumbi parecia não ter pressa. Ele vasculhou pelos bichos de pelúcia caídos com a

obstinada determinação dos mortos. Zumbis não são desumanamente fortes. Mas eles podem usar toda a força, pois eles não poupam nada. Quase todo ser humano poderia fazer uma proeza sobre- humana, uma vez. Músculos, desgaste da cartilagem, estalar sua coluna, mas você pode levantar o carro. Apenas inibidores no cérebro nos impediam de destruir nós mesmos. Zumbis não têm inibidores. O cadáver poderia literalmente me rasgar em pedaços enquanto ele mesmo se despedaçava. Mas se Dominga tinha realmente vontade de me matar, ela teria enviado um zumbi menos apodrecido. Este era de longe o eu poderia ter sido capaz de me esquivar em torno dele, e chegar à porta. Talvez. Mas então de Eu segurei a coronha da arma na minha esquerda, supostamente deveria estar na direita, meu dedo no gatilho. Eu puxei o gatilho e a explosão foi incrivelmente alta no pequeno quarto. O zumbi vacilou, tropeçou. Seu braço direito voou em uma confusão de carne e osso. Sem sangue, tinha estado morto tempo demais para isso. O zumbi continuou vindo.

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Apontei no outro braço. Prender a respiração, apertar o gatilho. Eu estava apontando para o cotovelo. Acertei. Os dois braços caídos no tapete e começou a rastejar seu caminho para a cama. Eu poderia cortar a coisa em pedaços, e todos os pedaços continuariam tentando me matar. A perna direita no joelho. A perna não se soltou completamente, mas o zumbi tombou para um lado, esperando. Ela caiu de lado, então, rolou para o seu estômago e começou a empurrar com

a perna restante. Algum líquido escuro estava pingando da perna quebrada. O cheiro era pior. Eu engoli, e era grosso. Deus. Saltei da cama, no lado mais distante da coisa. Eu andei ao redor da cama chegando por trás da coisa. Ele soube imediatamente que eu tinha me movido. Ele

tentou se virar e vir para mim, empurrando com a última perna. Os braços rastejantes viraram mais rapidamente, arrastando os dedos no tapete. Eu fiquei de pé e explodi a outra perna a menos de dois metros de distância. Pedaços e partes se espalharam sobre os meus pingüins. Maldição. Os braços estavam quase nos meus pés descalços. Eu dispararei dois tiros rápidos e a mão se partiu, explodindo no tapete branco. Os braços sem mãos caíram pesadamente e moveram-se com grande esforço. Eles ainda estavam tentando me alcançar. Houve um leve roçar de roupa, uma sensação de movimento bem atrás de mim, na sala escura. Eu estava de costas para a porta aberta. Eu me virei e sabia que era tarde demais. Braços me agarram, me agarrando em um peito muito duro. Dedos enfiados em meu braço direito, fixando a arma contra o meu corpo. Eu virei minha cabeça pra longe, usando o meu cabelo para proteger meu rosto e pescoço. Dentes afundaram em meu ombro. Eu gritei. Meu rosto estava pressionado contra o ombro da coisa. Os dedos estavam apertando. Isso ia esmagar o meu braço. O cano da arma estava pressionado contra seu ombro. Dentes rasgaram a carne do meu ombro, mas não eram presas. Ele só tinha dentes humanos para fazer isso. Doeu como

o diabo, mas estaria tudo bem, se eu pudesse fugir. Eu virei o rosto para a frente, distância do ombro e puxei o gatilho. O corpo inteiro vacilou para trás. O braço esquerdo desmoronou. Eu rolei para fora de seu alcance. O braço pendia do meu antebraço, dedos me segurando. Eu estava de pé na porta do meu quarto olhando para a coisa que quase me pegou. Tinha sido um homem branco, cerca de sessenta e um, corpo como de um jogador de futebol. Era fresco. Sangue respingou onde o ombro tinha sido arrancado. Os dedos no meu braço apertaram. Não poderia esmagar o meu braço, mas eu também não poderia fazê-lo me deixar. Eu não tinha tempo. O zumbi chegou, um grande braço para me agarrar. Eu parecia ter todo o tempo do mundo para levantar a arma, duas mãos. O braço lutou e lutou comigo como se ainda estivesse ligado ao

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cérebro do zumbi. Dei dois tiros rápidos. O zumbi tropeçou, sua perna esquerda em colapso, mas era tarde demais. Estava muito perto. Enquanto caia, ele me levou junto. Nós aterrissamos no chão, comigo em baixo. Consegui manter a Browning, de modo que meus braços estavam livres e tinha arma. O peso dele prendeu o meu corpo, não podia fazer sobre isso. Sangue brilhavam em seus lábios. Atirei à queima-roupa, fechando os olhos enquanto eu puxei o gatilho. Não era só porque eu não queria ver, mas para salvar meus olhos de fragmentos de ossos. Quando eu olhei, a cabeça tinha desaparecido por uma fina linha do maxilar nu e um fragmento de crânio. A mão restante subiu pela minha garganta. A mão ainda presa ao meu braço estava ajudando o seu corpo. Eu não poderia pegar a arma para atirar no braço. O ângulo estava errado.

O som de algo deslizando atrás de mim. Arrisquei uma olhada, esticando o pescoço para trás para ver o primeiro zumbi vindo pra mim. Sua boca, tudo que havia sobrado para me machucar, estava aberta. Eu gritei e virei para o que estava em cima de mim. A mão presa se agitou no meu pescoço. Puxei-a do meu braço e a dei para seu próprio braço lhe segurar. Ele se agarrou. Sem o cérebro, não era tão inteligente. Senti os dedos no meu braço se afrouxarem. Um arrepio percorreu o braço pendurado. Sangue explodiu dele como um melão maduro. Os dedos tiveram um espasmo, liberando o meu braço. O zumbi esmagou o próprio braço até que respingou e torceu os ossos. Os sons do rastejar estavam atrás de mim mais próximos. “Deus!” “Polícia! Saia com as mãos para cima!” A voz era masculina e alta vinda do corredor. Pro inferno com o ser legal e auto-suficiente. “Me ajuda!” “Senhorita, o que está acontecendo ai dentro?” Os sons estavam rastejando muito perto de mim. Eu estiquei meu pescoço e me encontrei quase nariz a nariz com o primeiro zumbi. Enfiei a Browning em sua boca aberta. Seus dentes se fragmentaram no cano da arma, e eu puxei o gatilho. Um policial estava de repente no batente da porta contra a escuridão. Do meu ângulo, ele era enorme. Cabelos castanhos encaracolados, ficando cinza, bigode, arma na mão. “Jesus”, ele disse. O segundo zumbi deixou cair seu braço esmagado e procurou por mim de novo. O policial deu um firme aperto no cinto do zumbi e puxou-o para cima com uma mão. “Tire-a daqui”, ele disse.

Seu parceiro se moveu, mas eu não lhe dei tempo. Eu me arrastei de debaixo do corpo meio levantado, correndo de quatro para a sala. Você não tinha que me perguntar duas vezes. O parceiro me levantou por um braço. Era direito e a Browning veio com ele.

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Normalmente, um policial vai fazer você deixar cair sua arma antes de qualquer outra coisa. Já que, geralmente não existe nenhuma maneira de dizer que o cara mau. Se você tem uma arma, você é o cara mau até que prove o contrário. Inocente até que prove o contrário não funciona em campo. Ele tirou a arma da minha mão. Eu deixei. Eu conhecia o procedimento. Um tiro explodiu atrás de nós. Eu pulei, e o policial também pulou. Ele tinha aproximadamente a minha idade, mas naquele momento eu me senti com um milhão de anos. Nos viramos e encontramos o primeiro policial atirando no zumbi. A coisa tinha se libertado de sua mão. Estava de pé, cambaleando devido às balas, mas não parou. “Venha aqui, Brady”, o primeiro policial disse. O policial mais jovem sacou a arma e seguiu em frente. Ele hesitou, olhando para mim. “Ajude ele”, eu disse. Ele assentiu e começou a disparar no zumbi. O som dos tiros era como um trovão. Ele encheu a sala até que meus ouvidos estavam tocando e o cheiro forte de pólvora era quase insuportável. Buracos de bala enchiam as paredes. O zumbi continuou cambaleando em frente. Eles estavam apenas irritando o zumbi. O problema para a polícia é que eles não podem carregar com Glazer Safety Rounds. A maioria dos policiais não vão para o sobrenatural, não tanto quanto eu. Na maior parte do tempo eles estão perseguindo bandidos humanos. Os chefes podem não aprovar o fato de tirar a perna de um cara qualquer apenas porque ele atirou em você. Você não está realmente autorizado a matar pessoas só porque elas estão tentando te matar. Certo? Então eles tinham balas normais, talvez um pequeno revestimento de prata para fazer o remédio descer, mas nada que possa parar um zumbi. Eles estavam se apoiando. Um recarregava enquanto o outro atirava. A coisa cambaleou para a frente. Seu braço restante esticado na frente dele, procurando. Por mim. Merda. “Minha arma está carregada com Glazer Safety Rounds”, eu disse. “Use-a.” O policial primeiro disse, “Brady, eu te disse para tirá-la daqui”. “Você precisava de ajuda”, Brady disse. “Tire a droga da civil daqui.” Civil, eu? Brady não questionou novamente. Ele apenas se virou em minha direção, arma na mão mas sem atirar. “Vamos senhorita, temos que sair daqui.” “Me dá a minha arma”.

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Ele olhou para mim, balançou a cabeça. “Eu estou com a Equipe de Investigação do Sobrenatural.” O que era verdade. Eu estava esperando que ele presumisse que eu era uma policial, o que não era verdade. Ele era jovem. Ele presumiu. Ele me entregou de volta a Browning. “Obrigado.” Eu me movi pra junto do policial mais velho. “Estou com o Esquadrão Assombração”. Ele olhou para mim, arma ainda apontada para o cadáver que avançava. “Então faça alguma

coisa.”

Alguém tinha ligado a luz da sala. Agora que ninguém estava atirando nele, o zumbi estava

se movendo para fora. Ele andava como um homem caminhando pela rua, exceto que não tinha cabeça e apenas um braço. Havia uma elasticidade em seu passo. Talvez tenha percebido que eu estava perto.

O corpo estava em melhores condições do que o primeiro zumbi tinha estado. Eu podia

aleijá-lo, mas não incapacitá-lo. Eu tinha que pagar para aleijá-lo. Atirei uma terceira bala na perna esquerda que eu tinha ferido mais cedo. Eu tinha mais tempo para mirar, e minha mira estava certa.

A perna desmoronou sob ele. Ele se atirou para frente com um braço, perna empurrando

contra o tapete. Ele estava em sua última perna. Eu comecei a sorrir, depois de rir, mas o riso engasgou na minha garganta. Eu andei em torno para o outro lado do sofá. Eu não queria nenhum acidente, após o que eu tinha visto ele fazer com seu próprio corpo. Eu não queria que nenhum dos membros esmagados. Eu cheguei por trás dele, e ele se arrastando mais rápido do que deveria ter tentado para me enfrentar. Levou mais dois tiros na outra perna. Não me lembrava quantas balas eu tinha usado. Eu tive um mais uma, ou duas, ou nenhuma? Eu me senti como o Dirty Harry*, exceto que esse lixo não dava a mínima pra quantas balas eu tinha deixado. Os mortos não se assustam fácil.

* É um filme de 1971 chamado Perseguidor Implacável no Brasil onde Clint Eastwood interpreta o detetive Harry Callahan.

Ele ainda estava puxando a si mesmo e suas pernas danificadas junto. Pelo outro lado. Eu atirei quase à queima-roupa, e a mão explodiu como uma flor vermelha no tapete branco. Ele continuou vindo, utilizando o resto do pulso para empurrar. Eu puxei o gatilho, e soou vazio. Merda. “Estou fora”, eu disse. Eu recuei pra longe dele. Ele me seguiu.

O policial mais velho se moveu a agarrou o zumbi pelos tornozelos. Ele o puxou para trás.

Uma perna deslizou lentamente para fora da calça e girou livre nas mãos dele. “Droga!” Ele derrubou a perna. Ela se sacudiu como uma cobra.

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Eu olhei pra baixo para o cadáver ainda determinado. Ele estava se arrastando para mim. Não estava fazendo muito progresso. O policial estava segurando a única perna de perna para o ar. Mas o zumbi continuou tentando. Ele continuaria tentando até que fosse incinerado ou que Dominga Salvador mudasse suas ordens.

Mais policiais fardados chegaram na porta. Eles caíram no zumbi massacrado como abutres sobre um gnu. Ele se debateu e lutou. Lutou para fugir, para terminar a sua missão. Para me matar. Haviam policiais suficientes para dominá-lo. Iriam segura-lo até que os caras do chegassem. Os caras do laboratório fariam o que eles não podiam. Então o zumbi seria incinerado por um time de exterminadores. Eles tentaram levar zumbis ao necrotério para fazer testes, mas pequenas partes continuavam escapando e se escondendo em lugares estranhos.

O legista tinha decretado que todos os zumbis fossem realmente mortos antes de enviados. A

tripulação de ambulância e técnicos de laboratório estavam de acordo com ele. Eu simpatizava, mas

sabia que a maioria das evidências desaparecem em um incêndio. Escolhas, escolhas. Eu estava de um lado da minha sala. Eles tinham me esquecido na confusão. Tudo bem, eu não sentia que lutaria corpo a corpo com mais nenhum zumbi esta noite. Percebi pela primeira vez que eu estava vestindo nada alem de um camiseta tamanho grande e calcinha. A camiseta molhada grudou no meu corpo, coberto de sangue. Eu comecei a andar em direção ao quarto. Eu acho que pretendia pegar um par de calças. A vista no chão me parou.

O primeiro zumbi era como um inseto sem pernas. Ele não podia se mover, mas estava

tentando. O resto sangrento de um corpo ainda estava tentando realizar as suas ordens. Me matar.

Dominga Salvador teve a intenção de me matar. Dois zumbis, um quase novo. Ela teve a intenção de me matar. Esse pensamento girava na minha cabeça como um pedaço de música. Nós tínhamos ameaçado uma a outra, mas porque este nível de violência? Porque me matar? Eu não poderia impedi-la legalmente. Ela sabia disso. Então, por que fazer essa droga de tentativa de atentado para me matar? Talvez porque ela tem algo a esconder? Dominga tinha dado sua palavra de que ela não tinha levantado o zumbi assassino, mas talvez sua palavra não significasse nada. Essa era a única resposta. Ela tinha algo a ver com o zumbi assassino. Ela o tinha levantado? Ou ela sabia quem tinha? Não. Ela levantou a besta ou porque me matar uma noite depois de ter falado com ela? Era uma coincidência muito grande. Dominga Salvador tinha levantado um zumbi, e ele tinha ido longe dela. Era isso. Mau com ela era, ela não era psicótica. Ela não poderia apenas levantar um zumbi assassino e deixá-lo solto. A grande rainha vudu tinha metido os pés pelas mãos realmente. Isso,

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mais do que qualquer outra coisa, mais do que a morte, ou a possível acusação de assassinato, a incomodaria muito mais. Ela não podia manter a sua reputação para ser um lixo assim. Eu olhei além do sangue, dos restos fedorentos no quarto. Meus pingüins de pelúcia estavam cobertos de sangue e coisas piores. Poderia minha sofredora lavanderia deixá-los limpos? Ele fez muito bem com os meus ternos. Glazer Safety Rounds não atravessam paredes. Era outra razão que eu gostava delas. Meus vizinhos não levariam um tiro. As balas da policia tinham perfurado as tinha paredes do quarto. Pequenos furos redondos estavam por toda parte. Nunca ninguém tinha me atacado em casa antes, não assim. Deveria ter sido contra as regras. Você deveria estar seguro em sua própria cama. Eu sei, eu sei. Os caras maus não têm regras. É uma das razões pelas quais eles são os caras maus. Eu sabia quem tinha levantado o zumbi. Tudo que eu tinha que fazer era provar isso. Havia sangue por toda parte. Sangue e coisas piores. Eu estava realmente me acostumando com o cheiro. Deus. Mas fedia. O apartamento inteiro fedia. Quase tudo no meu apartamento é branco, paredes, carpete, sofá, poltrona. Isso fez as manchas aparecem bem, como feridas frescas. Os buracos de bala e placa de gesso rachado realçaram bem o sangue. O apartamento estava um lixo. Eu gostaria de provar que Dominga tinha feito isso, então, se eu tivesse sorte, eu iria retribuir o favor. “Doces para o doce”, eu sussurrei para ninguém em particular. Lágrimas começaram brotar do fundo da minha garganta. Eu não queria chorar, mas um grito estava como uma espécie de cócegas em torno de minha garganta, também. Chorando ou gritando. Chorando parecia melhor. Os paramédicos chegaram. Uma era uma mulher negra pequena quase da minha idade. “Vamos, querida, temos que dar uma olhada em você.” Sua voz era gentil, suas mãos me levando para longe da carnificina. Eu nem sequer me importei de ter me chamado de querida. Eu queria muito rastejar até o colo de alguém agora e ser consolada. Eu precisava muito disso. Eu não estava indo ter isso. “Querida, precisamos ver o quão ruim você está sangrando, antes de levá-la até a ambulância”. Eu balancei minha cabeça. Minha voz soou longe, distante. “Não é o meu sangue”. “O quê?” Olhei para ela, lutando para me concentrar e não me distrair. Choque estava me afetando. Eu geralmente era melhor do que isso, mas hey, nós temos nossas noites. “Não é o meu sangue. Eu tenho uma mordida no ombro, isso é tudo.”

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Ela parecia não ter acreditado em mim. Eu não a culpo. A maioria das pessoas te vêem coberta de sangue, elas simplesmente assumem que parte dele tem que ser seu. Eles não levam em conta que eles estão lidando com uma caçadora de vampiros e levantadora de mortos. As lágrimas estavam de volta, doendo atrás dos meus olhos. Havia sangue por todos os meus pingüins. Eu não dou a mínima para as paredes e tapetes. Eles poderiam ser substituídos, mas eu tenho colecionado esses malditos bichos de pelúcia nos últimos anos. Eu deixei a paramédica me levar embora. Lágrimas escorrendo pelo meu rosto. Eu não estava chorando, meus olhos estavam escorrendo. Meus olhos estavam escorrendo porque havia pedaços de zumbis em todo os meus brinquedos. Jesus.

CAPÍTULO 17 Eu tinha visto cenas de crime suficiente para saber o que esperar. Era como um jogo que eu tinha visto muitas vezes. Eu poderia dizer todas as entradas, as saídas, a maioria das linhas. Mas este era diferente. Este era o meu lugar. Era estupidez ficar ofendida que Dominga Salvador me atacou em minha própria casa. Era estúpido, mas isso não era. Ela havia quebrado uma regra. Uma que eu ainda não sabia que eu tinha. Não atacarás o cara bom em sua própria casa. Merda. Eu iria pregar sua pele uma árvore para isso. Sim, eu e que exército? Talvez, eu e os policiais. As cortinas da sala balançavam na brisa quente. O vidro tinha sido quebrado no tiroteio. Fiquei contente que eu tinha acabado de assinar um contrato de dois anos. Pelo menos eles não podem me chutar para fora. Dolph sentou perto de mim na minha pequena cozinha. A mesa do café com as suas duas cadeiras de encosto reto parecia minúscula com ele sentado nela. Ele encheu a minha cozinha. Ou talvez eu só estava me sentindo pequena esta noite. Ou foi ontem? Olhei para meu relógio. Havia uma escura, brilhante sujeira ocultando o visor. Não era possível lê-lo. Eu teria que escavar a maldita coisa para limpar. Coloquei o meu braço para dentro do cobertor que o paramédico havia me dado. Minha pele estava mais fria do que deveria. Mesmo os pensamentos de vingança não podiam me aquecer. Depois, depois eu iria me esquentar. Depois eu estaria chateada. Agora eu estava feliz por estar viva. “Ok, Anita, o que aconteceu?”

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Olhei para a sala. estava quase vazia. Os zumbis haviam sido levados. Incinerados na rua, nada menos. Entretenimento para toda a vizinhança. Diversão da família. “Eu posso trocar de roupa antes de eu dar uma declaração, por favor?” Ele me olhou por talvez um segundo, depois assentiu. “Ótimo.” Levantei-me segurando o cobertor em torno de mim, bordas dobradas com cuidado. Não queria acidentalmente viajar para o fim. Eu me envergonhei o suficiente por uma noite.

“Salve a camiseta como prova”, Dolph chamou. Eu disse, “Claro”, sem me virar. Eles tinham jogado lençóis sobre a pior das manchas de modo que não trilhasse sangue por todo o prédio. Legal. O quarto fedia a cadáver podre, sangue velho, morte velha. Deus. Eu nunca seria capaz de dormir aqui esta noite. Mesmo eu tinha os meus limites.

O que eu queria era um banho, mas eu não achava que Dolph iria esperar tanto tempo. Eu resolvi por jeans, meias e uma camiseta limpa. Levei tudo para o banheiro. Com a porta fechada, o cheiro era muito fraco. Parecia como meu banheiro. Sem catástrofes aqui. Deixei cair o cobertor no chão com a camiseta. Havia um curativo volumoso sobre o meu ombro, onde o zumbi tinha me mordido. Eu tive sorte de não ter tirado um pedaço de carne. O paramédico me alertou para tomar uma anti-tetânica. Zumbis não fazem mais zumbis mordendo, mas os mortos têm bocas desagradáveis. A infecção é o maior perigo, mas uma anti-tetânica é uma precaução.

O sangue tinha secado em manchas fragmentadas nas minhas pernas e braços. Eu não me

incomodei em lavar minhas mãos. Eu tomo banho depois. Limpar tudo de uma vez.

A camiseta chegava quase nos joelhos. Uma enorme caricatura de Arthur Conan Doyle

estava na frente. Ele estava olhando através de um vidro de uma enorme lupa, um olho

comicamente grande. Eu olhei para o espelho sobre a pia, olhando para a camisa. Era macia e quente e reconfortante. Comforto era realmente bom agora.

A camiseta velha estava arruinada. Sem salvação. Mas talvez eu possa salvar alguns dos

pingüins. Enchi a banheira com água fria. Se fosse uma camisa, eu mergulharia em água fria. Talvez

funcionasse com brinquedos. Eu tinha um par de sapatos de corrida debaixo da cama. Eu realmente não queria andar sobre as manchas secas com meias apenas. Sapatos foram feitos para tais ocasiões. Muito bem, então o criador da Nike Airs nunca previu caminhar sobre sangue seco de zumbi. É difícil se preparar para tudo.

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Dois dos pingüins estavam ficando marrom como o sangue seco. Levei-os cuidadosamente ao banheiro e os coloquei na água. Os prendi no fundo, até que absorvessem água o suficiente para ficar parcialmente submersos, então fechei a torneira. Minhas mãos estavam limpas. A água não. Sangue pingava dos dois brinquedos macios, como a água extraída de uma esponja. Se estes dois ficassem limpos, eu poderia salvar todos. Eu sequei minhas mãos sobre o cobertor. Sem sentido sujar de sangue qualquer outra coisa. Sigmund, o pingüim com o qual eu às vezes dormia, mal foi respingado. Só alguns pontinhos em sua barriga branca macia. Pequenas preces. Eu quase enfiei ele debaixo do braço para segurar enquanto eu dava uma declaração. Dolph provavelmente não iria contar. Eu coloquei Sigmund um pouco mais distante das piores manchas, como se isso ajudasse. Vendo o brinquedo estúpido enfiado com segurança em um canto me fez sentir melhor. Ótimo. Zerbrowski estava olhando o aquário. Ele olhou minha aparência. “Esses são os maiores peixes-anjo freaking que eu já vi. Você pode fritar alguns em uma frigideira.” “Deixar o peixe em paz, Zerbrowski”, eu disse. Ele sorriu. “Claro, só um pensamento.” De volta à cozinha Dolph sentou com as mãos cruzadas sobre a mesa. Seu rosto ilegível. Se ele ficou chateado que eu quase fui descontada hoje à noite, ele não demostrou. Mas então, Dolph não mostra muita coisa, nunca. A maior emoção que eu já vi ele demonstrar foi sobre este caso. O zombie assassino. Sacrificando civis. “Quer café?” Eu perguntei. “Claro.” “Eu também”, disse Zerbrowski. “Só se você disser por favor.” Ele inclinou-se contra a parede da cozinha. “Por favor”. Eu tirei um saco de café do congelador. “Você guarda o café no congelador?” Zerbrowski disse. “Nunca ninguém apresentou o verdadeiro café para você?” Eu perguntei. “Minha idéia de café gourmet é Taster's Choice.” Eu balancei minha cabeça. “Bárbaro”. “Se vocês dois acabaram com o brilhante debate”, Dolph disse, “nós podemos começar a declaração agora? “Sua voz era mais suave do que as suas palavras. Eu sorri para ele e para Zerbrowski. Maldição se não foi bom ver os dois. Devia estar ferida pior do que eu imaginava por estar feliz ao ver Zerbrowski.

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“Eu estava dormindo cuidando da minha vida quando eu acordei para encontrar um zumbi em pé em cima de mim.” Eu medi os grãos e os espalhei no pequeno moedor preto de café que eu tinha comprado, porque combinava com a cafeteira. “O que acordou você?” Dolph perguntou. Apertei o botão do triturador e o rico cheiro de café fresco moído encheu a cozinha. Ah,

céus.

“Senti o cheiro de cadáveres”, eu disse. “Explique”. “Eu estava sonhando, e eu senti cheiro de cadáveres apodrecendo. Não correspondia ao sonho. Isso me acordou.” “Que mais?” Ele tinha seu bloco de notas sempre presente. Caneta em punho. Concentrei-me em cada pequeno passo para fazer o café e disse tudo a Dolph, incluindo as minhas suspeitas sobre a Señora Salvador. O café estava começando a permear e a encher o apartamento com aquele cheiro maravilhoso que o café tem sempre quando eu termino. “Então você acha que Dominga Salvador é a nossa criadora de zumbis?” Dolph disse. “Sim.” Ele olhou para mim através da pequena mesa. Seus olhos estavam muito sérios. “Você pode provar isso?” “Não.” Ele respirou fundo, fechando os olhos por um instante. “Ótimo, simplesmente ótimo.” “O cheiro do café pronto”, disse Zerbrowski. Ele estava sentado no chão, costas apoiadas contra a porta da cozinha. Levantei-me e servi o café. “Se você quer de açúcar ou creme, ajude a si mesmo.” Coloquei o creme, creme de verdade, fora do balcão da cozinha, juntamente com o açucareiro. Zerbrowski

colocou um monte de açúcar e um punhado de creme. Dolph ficou com o preto. Foi a maneira eu tomri a maior parte do tempo. Esta noite eu acrescentei creme e açúcar. Creme de verdade em café de verdade. Yum, yum. “Se você pudesse estar dentro da casa de Dominga, poderia encontrar a prova?” Dolph perguntou.

Eu balancei a cabeça.

“Se ela levantou ele e ele fugiu, então ela não vai querer estar vinculada a ele. Ela vai ter destruído toda a prova, apenas para salvar a cara.” “Eu quero ela por isso”, disse Dolph.

“Prova de algo, com certeza, mas de levantar o zombie assassino

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“Eu também.” “Ela também pode tentar matá-la novamente”, disse Zerbrowski da porta. Ele estava soprando sobre o café para esfriá-lo. “Não é brincadeira,” eu disse. “Você acha que ela vai tentar novamente?” Dolph perguntou. “Provavelmente. Como diabos dois zumbis entram em meu apartamento?” “Alguém arrombou a fechadura”, Dolph disse. “Será que o zumbi ” “Não, um zumbi iria arrancar uma porta de suas dobradiças, mas não assumiria a hora de escolher uma fechadura. Mesmo que tivesse a habilidade motora para fazê-lo.” “Então, alguém com habilidade abriu a porta e os deixou entrar”, disse Dolph. “Aparentemente sim”, eu disse. “Alguma ideia sobre isso?” “Eu apostaria em um de seus guarda-costas. Seu neto Antonio, ou talvez Enzo. Um cara grande em seus quarenta anos, que parece ser a sua proteção pessoal. Eu não sei se algum deles têm habilidade, mas eles fariam isso. Enzo, mas não Antonio.” “Por que acusar ele?” “Se Tony tivesse deixado os zumbis entrarem, ele ficaria e assistiria.” “Você tem certeza?” Eu dei de ombros. “Ele é esse tipo de cara. Enzo iria fazer o negócio e sair. Ele segue as ordens. O neto não.” Dolph assentiu. “Há muita pressão em cima para resolver este caso. Eu acho que posso nos conseguir um mandado de busca em quarenta e oito horas.” “Dois dias é muito tempo, Dolph”. “Dois dias sem um pedaço da prova, Anita. Exceto por sua palavra. Estou indo arrancar um membro para isto.” “Ela está nisso, Dolph, de alguma forma. Eu não sei por quê, e eu não sei o que poderia ter feito ela perder o controle do zumbi, mas ela está nisso.” “Vou conseguir o mandado”, ele disse. “Um dos irmãos em azul disse que você lhe disse que era um policial”, disse Zerbrowski. “Eu lhe disse que estava com seu esquadrão. Eu nunca disse que eu era um policial.” Zerbrowski sorriu. “Hum-hum”. “Você vai estar seguro aqui esta noite?” Dolph perguntou.

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“Eu acho que sim. A Señora não quer entrar no lado ruim da lei. Eles tratam bruxas renegadas como vampiros renegados. É uma sentença de morte automática.” “Porque as pessoas têm medo deles”, disse Dolph. “Porque algumas bruxas podem deslizar através das porras das barras.” “Como rainhas vodu?” Zerbrowski disse. Eu balancei minha cabeça. “Eu não quero saber.” “É melhor ir, deixá-la dormir um pouco”, disse Dolph. Ele deixou sua xícara vazia na mesa. Zerbrowski não tinha terminado o seu, mas ele colocou sobre o balcão e seguiu Dolph. Os acompanhei até a porta. “Eu vou deixar você saber quando conseguirmos o mandado”, Dolph disse. “Você poderia conseguir para eu ver objetos pessoais de Peter Burke?” “Por quê?” “Existem apenas duas maneiras de perder o controle de um zumbi nesta gravidade. Um, você é forte suficiente para levantá-lo, mas não para controlá-lo. Dominga pode controlar qualquer coisa que ela possa levantar. Em segundo lugar, alguém de igual poder por perto interfere, uma espécie de desafio.” Olhei para Dolph. “John Burke pode apenas ser forte o suficiente para ter feito isso. Talvez se eu for útil o suficiente para levar John para baixo para percorrer os efeitos de seu irmão, – você sabe, alguma coisa parecer fora do lugar, esse tipo de coisa, – Burke talvez irá deixar escapar alguma coisa.” “Você já tem Dominga Salvador chateada com você, Anita. Isso não é suficiente para uma semana?” “Para uma vida”, eu disse. “Mas é algo que podemos fazer enquanto aguardamos o mandado.” Dolph assentiu. “Yeah. Vou arranjá-lo. Amanhã de manhã ligue para o Sr. Burke e marque um encontro. Em seguida, me ligue” “Eu vou.” Dolph hesitou na porta por um momento. “Fique alerta.” “Sempre”, eu disse. Zerbrowski se inclinou para mim e disse: “Belos pingüins.” Ele seguiu Dolph pelo corredor. Eu sabia que a próxima vez que eu visse todo o resto do esquadrão saberia que eu tenho pingüins de pelúcia. Meu segredo foi revelado. Zerbrowski espalharia por toda a parte. Pelo menos ele era coerente. Foi bom saber que alguma coisa era.

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CAPÍTULO 18 Os animais de pelúcia feitos para submergir na água. Os dois na pia estavam arruinados.

Talvez removedor de manchas? O cheiro era forte e parecia permanente. Eu deixei uma mensagem

de emergência na secretária eletrônica do meu serviço de limpeza. Eu não deu muitos detalhes. Não

queria assustá-los. Eu fiz as malas. Duas mudas de roupas e um pingüim com sua barriga recentemente lavada, o arquivo de Harold Gaynor, e eu estava pronta. Eu também empacotei as duas armas: a Firestar no interior do coldre da calça, a Browning debaixo do meu braço. Um blusão escondeu a Browning de vista. Eu tinha munição extra nos bolsos da jaqueta. Entre as duas armas eu tinha vinte e duas balas. Vinte e duas balas. Por que não me senti segura?

Ao contrário da maioria dos mortos andantes, zumbis podem suportar o toque de luz solar. Eles não gostam, mas eles podem existir com ela. Dominga poderia ordenar a um zumbi para me matar na luz do dia tão facilmente como ao luar. Ela não seria capaz de ressuscitar os mortos durante o dia, mas se ela planejou tudo certo, ela poderia levantar os mortos na noite anterior e enviá-lo para me pegar no dia seguinte. A sacerdotisa vodu com habilidades de planejamento executivo. Seria apenas a minha sorte. Eu realmente não acredito que Dominga tenha zumbis de reserva esperando para saltar mim. Mas de alguma forma eu estava me sentindo paranóia esta manhã. A paranóia é apenas outra palavra para a longevidade. Saí para o corredor silencioso, olhando para os dois lados como se eu estivesse na rua. Nada. Sem cadáveres ambulantes se escondendo nas sombras. Nada além de nós gatos assustados.

O único som era o silêncio do ar-condicionado. O corredor tinha isso. Eu vinha para casa com

bastante freqüência de madrugada para conhecer a qualidade do silêncio. Eu pensei sobre isso por um minuto. Eu sabia que era quase de madrugada. Não pelo relógio ou pela janela, mas em algum nível mais profundo do que isso. Algum instinto que um antepassado tinha encontrado enquanto se escondia numa caverna escura, rezando por luz. A maioria das pessoas o medo do escuro, de forma vaga. Eles temem o que poderia estar lá fora. Eu levanto os mortos. Eu tenho matado mais de uma dúzia de vampiros. Eu sei que está lá fora no escuro. E eu estou aterrorizada com isso. As pessoas devem ter medo do desconhecido, mas a ignorância é uma benção quando o conhecimento é tão malditamente assustador.

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Eu sabia que o teria acontecido comigo se eu tivesse falhado ontem à noite. Se eu tivesse sido mais lenta, ou um tiro pior. Dois anos atrás, houve três assassinatos. Nada os conectava, exceto o método de morte. Eles tinham sido dilacerados por zumbis. Eles não tinham sido comidos. Zombies normais não comer nada. Eles podem morder uma vez ou duas, mas isso era tudo. Havia um homem cuja garganta foi esmagada, mas isso tinha sido acidental. O zumbi apenas mordeu a parte mais próxima do corpo. Isso ocorreu de ser um assassinato repentino. Sorte cega. Um zumbi normalmente luta apenas para despedaçar você. Como um garotinho arrancando pedaços de uma mosca. Levantando um zumbi por propósitos de se uma arma assassina é uma sentença de morte automática. O sistema judicial tinha sido rápido na sentença nos últimos anos. A sentença de morte significava isso estes dias. Especialmente se o seu crime foi sobrenatural de alguma forma. Você não queima mais as bruxas. Você as eletrocutada. Se pudéssemos provar, o estado iria matar Dominga Salvador para mim. John Burke, também, se pudermos provar que ele tinha conhecimento do zumbi. O problema com crimes sobrenaturais é prová-los no tribunal. A maioria dos júris não estão informados sobre os últimos feitiços e encantamentos. Diabo, eu também não. Eu tinha tentado explicar zumbis e vampiros em tribunal antes. Aprendi a manter isso de forma simples e adicionar todos os detalhes a defesa irá permitir-me. Um júri aprecia um pouco de aventura vicária. A maioria dos depoimentos é terrivelmente chata ou dolorosa. Eu tento ser interessante. É uma mudança de ritmo. A área do estacionamento estava escura. Estrelas ainda brilhavam lá em cima. Mas elas estavam desaparecendo como velas em um vento constante. Eu poderia provar madrugada no ar. Rolar-la em volta da minha língua. Talvez seja a toda a caça ao vampiro que eu faço, mas eu estava mais sintonizada com a passagem de luz e escuro do que eu tinha estado há quatro anos. Eu não era capaz de provar o amanhecer. Claro que meus pesadelos eram muito menos interessante quatro anos atrás. Você ganha algo, você perde algo mais. É o jeito que a vida funciona. Passava das cinco da manhã quando cheguei no meu carro e fui para o hotel mais próximo. Eu não seria capaz de ficar no meu apartamento até que a equipe de limpeza tirasse o cheiro. Se eles pudessem tirar o cheiro. O meu senhorio não ia ficar satisfeito se eles não pudessem. Ele ia ficar ainda menos satisfeito com os buracos de bala e com a janela quebrada. Substituir a janela. Reaplicar reboco nas paredes, talvez? Eu realmente não sei o que você fez para reparar buracos de bala? Aqui eu estava esperando meu contrato de aluguel não pudesse ser contestada no tribunal.

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O primeiro sinal do amanhecer estava deslizando sobre no céu. A luz puramente branca que se espalhou como gelo sobre as trevas. A maioria das pessoas pensa que o amanhecer é tão colorido quanto o pôr do sol, mas a primeira cor do amanhecer é branca, uma não-cor pura, que é quase uma ausência da noite. Havia um motel, mas todos os seus quartos estavam em uma ou duas histórias, alguns deles terrivelmente isolados. Eu queria uma multidão. Optei pelo The Stouffer Concourse, que não era muito barato, mas forçaria os zumbis a usarem os elevadores. As pessoas tendem a perceber o cheiro num elevador. O The Stouffer Concourse também tem o serviço de quarto a essa ingrata hora do amanhecer. Eu precisava de serviço de quarto. Café, me dê o café. O balconista me deu aquele olhar de eu sou muito educado para dizer isso alto. Os elevadores eram espelhados, e eu não tinha nada a fazer por vários andares além de olhar para o meu reflexo. Sangue tinha secado na dura escuridão no meu cabelo. A mancha foi para baixo do lado direito do meu rosto, logo abaixo da linha dos cabelos e se arrastou para baixo do meu pescoço. Eu não tinha notado isso no espelho de casa. O choque faz você esquecer as coisas. Não era a mancha de sangue que tinha feito o balconista olhar de soslaio. A menos que você sabia o que procurar, você não saberia que aquilo era sangue. Não, o problema era que minha pele estava mortalmente pálida, como papel limpo. Meus olhos que são perfeitamente castanhos

pareciam pretos. Eles estavam enormes e escuros

Surpresa por estar vivo. Talvez. Eu ainda estava lutando com o limite do choque. Não importa o quão bem eu me sentia, meu rosto contava uma história diferente. Quando o choque acabasse, eu seria capaz de dormir. Até lá, eu tinha lido o arquivo do Gaynor. O quarto tinha duas camas de casal. Mais espaço do que eu precisava, mas que diabo. Eu tirei a roupa limpa, coloque o Firestar na gaveta do criado-mudo, e levei a Browning para o banheiro comigo. Se eu fosse cuidadosa e não ligasse o chuveiro no máximo, eu poderia prender o coldre de ombro no toalheiro. Nem se molharia. Embora a verdade é que maioria das armas modernas, não estragam se molharem. Contanto que você as limpe depois. A maioria das armas atira debaixo d'água. Liguei para o serviço de quarto vestindo apenas uma toalha. Eu tinha quase esquecido. Pedi um pote de café, açúcar e creme. Eles perguntaram se eu queria café descafeinado. Eu disse não obrigado. Intrometidos. Como garçons, perguntando se eu queria uma Coca diet quando eu não pedi. Eles nunca perguntam aos homens, mesmo homens corpulentos, se eles querem Cocas diet. Eu poderia beber um pote de cafeína e dormir como um bebê. Isso não me mantêm acordada ou me faz pular. Ele só tem um sabor melhor.

estranhos. Assustada, eu parecia assustada.

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Sim, eles iriam deixar o carro do lado de fora. Não, eles não bateriam na porta. Iriam colocar o café a minha conta. Isso era bom, eu disse. Eles tinham um número de cartão de crédito.

Quando eles têm de plástico, as pessoas estão sempre ansiosas para adicionar a sua conta. Enquanto

o limite permitir.

Apoiei a cadeira contra a maçaneta da porta para o corredor. Se alguém forçasse a porta, eu teria ouvido. Talvez. Tranquei a porta do banheiro e tinha uma arma no chuveiro comigo. Eu estava tão segura como eu ia conseguir. Há algo sobre estar nua que me faz sentir vulnerável. Eu preferiria enfrentar bandidos com

a minha roupa do que sem ela. Acho que todo mundo é assim.

A mordida no meu ombro com sua atadura era um problema quando eu queria lavar o

cabelo. Eu tive que tirar o sangue para fora, com atadura ou ser atadura. Eu usei as garrafas pequenas de shampoo e condicionador. Elas cheiravam como as flores

deveriam cheirar, mas nunca cheiravam. Sangue tinha secado em manchas no meu corpo. Eu parecia malhada. A água ia pelo ralo era rosada. Eu usei a garrafa inteira de shampoo antes de o meu cabelo estar completamente limpo. Tanto que com a água do ultimo enxágüe a atadura estava encharcada. A dor era forte e persistente. Eu tinha que lembrar de tomar a antitetânica depois. Eu limpei o meu corpo com uma toalhinha e com sabonete. Quando eu tinha lavado e encharcado cada centímetro de mim, e estava tão limpa quanto ficaria, eu fiquei com o debaixo da água quente. Eu deixei a água se derramar sobre minhas costas, no meu corpo. O curativo tinha encharcado há muito tempo.

E se não pudéssemos ligar Dominga aos zumbis? E não pudéssemos encontrar uma prova?

Ela tentaria de novo. Seu orgulho estava em jogo agora. Ela havia mandado dois zumbis em mim,

e eu tinha acabado com os dois. Com uma pequena ajuda da polícia. Dominga Salvador veria isso

como um desafio pessoal. Ela tinha levantado um zumbi e ele tinha escapado de seu controle completamente. Ela preferia ter um pouco inocentes mortos a admitir seu erro. E ela preferia me matar ao invés de me deixar provar isso. Vadia vingativa.

A Señora Salvador tinha que ser parada. Se o mandado não ajudasse, então eu teria que ser

mais prática. Ela deixou claro que era ela ou eu. Eu preferia que fosse ela. E, se necessário, eu me

certificaria disso. Eu abri meus olhos e desliguei a água. Eu não queria pensar mais nisso. Eu estava falando sobre o assassinato. Eu via isso como autodefesa, mas eu duvidava que um júri veria. Ia ser muito

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difícil provar. Eu queria várias coisas. Dominga fora do retrato, morta ou na cadeia. Permanecer viva. Não estar na cadeia sob a acusação de assassinato. Capturar o zumbi assassino antes que ele matasse novamente. Grade chance disso. Descobrir como John Burke se encaixa nessa confusão. Ah, e parar Harold Gaynor de me forçar a realizar um sacrifício humano. Sim, eu quase me esqueci disso. Tinha sido uma semana ocupada.

O café estava do lado de fora em uma bandeja pequena. Eu a coloquei no chão, tranquei a

porta, e coloquei a cadeira contra a maçaneta novamente. Só então coloquei a bandeja de café em

uma pequena mesa sob as janelas com cortinas. A Browning ainda estava na mesa, nua. O coldre de ombro estava na cama.

Abri as cortinas. Normalmente, eu teria mantido as cortinas fechadas, mas hoje eu queria ver a luz. A manhã tinha se espalhado como uma névoa suave de luz. O calor não tinha tido tempo para arrastar e estrangular aquele primeiro toque suave da manhã.

O café não estava ruim, mas não era grande coisa também. Claro, o pior café que eu já tive

ainda era maravilhoso. Bem, talvez não o café da delegacia. Mas mesmo aquele era melhor do que nada. O café era a minha bebida de conforto. Melhor do que o álcool, eu acho. Eu abro arquivo Gaynor em cima da mesa e comecei a ler. Por volta das oito da manhã, mais cedo do que eu costumo me levantar, eu tinha lido cada nota rabiscada, olhei para cada

imagem desfocada. Eu sabia mais sobre o senhor Harold Gaynor do que eu queria, nada particularmente útil. Gaynor estava ligado a máfia, mas não poderiam provar. Ele tinha se feito multimilionário. Bom para ele. Ele poderia bancar os cinco milhões que Tommy tinha me oferecido. Bom saber que um homem pode pagar suas contas. Sua única família tinha sido uma mãe que morreu há dez anos. Seu pai tinha supostamente morrido antes de ele nascer. Não houve registro de morte do pai. Na verdade, o pai parecia não existir.

Um nascimento ilegítimo, cuidadosamente disfarçada? Talvez. Assim Gaynor era um bastardo na definição original da palavra. E dai? Eu já sabia que ele era um em espírito. Eu apoiei imagem Wanda Cadeira de Rodas contra a cafeteira. Ela estava sorrindo, quase como se ela soubesse que a foto estava sento tirada. Talvez ela estivesse apenas fotogênica. Havia duas fotos com ela e Gaynor juntos. Em uma eles estavam sorrindo, de mãos dadas enquanto Tommy empurrava a cadeira de rodas de Gaynor e Bruno empurrava Wanda. Ela estava olhando

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Gaynor com um olhar que eu tinha visto em outras mulheres. Adoração, amor. Eu tinha feito isso por um breve período na faculdade. Você supera isso.

A segunda foto era quase idêntica a primeira. Bruno e Tommy empurrando-os. Mas não

estavam de mãos dadas. Gaynor estava sorrindo. Wanda não. Ela parecia com raiva. Cicely, a dos

cabelos loiros e olhos vazios, estava andando do outro lado do Gaynor. Eles estavam de mãos dadas. Ah-ha. Assim Gaynor manteve as duas por um tempo. Por que Wanda partiu? Ciúmes? Cecília tinha arranjado isso? Gaynor tinha cansado dela? A única maneira de saber era perguntando. Eu olhava para a foto com Cicely nela. Eu coloquei ao lado da do rosto sorridente de Wanda. Uma jovem mulher infeliz, uma amante desprezada. Se ela odiava Gaynor mais do que ela

o temia, Wanda iria falar comigo. Ela seria um tola ao falar com os jornais, mas eu não queria publicar seus segredos. Eu queria os segredos do Gaynor, para que eu pudesse impedi-lo de me machucar. Exceto isso, eu queria alguma coisa para levar para a polícia.

O Sr. Gaynor teria outras coisas para se preocupar se eu pudesse colocá-lo na cadeia. Ele

poderia esquecer tudo sobre uma animadora relutante. A menos, claro, se ele descobrisse que eu tinha algo a ver com ele ser preso. Isso seria ruim. Gaynor me surpreendeu como vingativo. Eu tinha Dominga Salvador com raiva de mim. Eu não precisava de mais ninguém. Fechei as cortinas e deixou um alerta para o meio-dia. Irving teria apenas que esperar para seu arquivo. Eu tinha não intencionalmente dado a ele a entrevista com o novo Mestre da Cidade. Certamente isso me dava um pouco de folga. Se não, para o inferno com ele. Eu estava indo para a cama.

A última coisa que eu fiz antes de ir para a cama foi uma chamada para a casa de Peter

Burke. Eu imaginei que John ficaria lá. Tocou cinco vezes antes que caísse na secretaria. “É Anita Blake, eu posso ter alguma informação para John Burke sobre um assunto discutido quinta-feira”. A mensagem foi um pouco vago, mas eu não queria deixar uma mensagem dizendo: “Me ligue sobre o assassinato do seu irmão”. Teria parecido melodramático e cruel. Deixei o número do hotel, bem como o meu. Por precaução. Eles provavelmente tinham desligado o telefone. Eu teria. A história havia sido primeira página, pois Peter era, tinha sido, um animador. Animadores não são assassinados no decorrer de assaltos. Geralmente é algo mais incomum. Eu deixaria os arquivos sobre Gaynor no caminho de casa. Eu queria deixá-los na mesa da recepcionista. Eu não queria falar com Irving sobre sua grande entrevista. Eu não queria ouvir que

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Jean-Claude era encantador ou tinha grandes planos para a cidade. Ele teria sido muito cuidadoso com o que ele disse a um repórter. Seria bom olhar na impressão. Mas eu sabia a verdade. Os vampiros são monstros tanto quanto qualquer zumbi, talvez piores. Vampiros geralmente se voluntariam para o processo, os zumbis não. Assim como Irving se ofereceu para sair com Jean-Claude. Claro, se Irving não estivesse comigo, o Mestre o teria deixado sozinho. Provavelmente. Então foi minha culpa, mesmo que tivesse sido escolha dele. Eu estava dolorosamente cansada, mas eu sabia que nunca seria capaz de dormir até que ouvir a voz do Irving. Eu poderia fingir que eu tinha ligado para dizer que devolveria o arquivo mais. Eu não tinha certeza se Irving estaria a caminho do trabalho ou não. Eu tentei em casa primeiro. Ele respondeu ao primeiro toque. “Olá”. Algo apertado no meu estômago relaxou. “Oi, Irving, sou eu.” “Sra. Blake, o que eu fiz para merecer esse prazer de manhã cedo?” Sua voz soou tão normal. “Eu tive um pouco de agitação no meu apartamento na noite passada. Eu estava esperando que eu pudesse devolver o arquivo mais tarde hoje.” “Que tipo de agitação?” Sua voz tinha aquela melodia de “Me Diz”. “O tipo que interessa a policia e não a você”, eu disse. “Eu pensei que você ia dizer isso”, disse ele. “Você está indo pra cama?” “Sim”. “Eu acho que posso animadora trabalhadora dormir um pouco. Minha colega deve entender.” “Obrigado, Irving.” “Está tudo bem, Anita? Não, eu queria dizer, mas não disse. Eu ignorei a pergunta. “Jean-Claude se comportou?” “Ele foi ótimo!” O entusiasmo do Irving era genuíno, toda a agitação borbulhante. “Ele é uma grande entrevista.” Ele ficou quieto por um momento. “Ei, você ligou para me checar. Para se certificar de que eu estava bem.” “Não liguei”, eu disse. “Obrigado, Anita, isso significa muito. Mas verdade, ele foi muito civilizado.” “Ótimo. Então eu vou desligar. Tenha um bom dia.”

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“Oh, eu terei, meu editor está fazendo piruetas por causa da entrevista exclusiva com o Mestre da Cidade”. Eu tive que rir. “Boa noite, Irving”. “Durma um pouco, Blake. Eu vou chamar você em um dia ou dois sobre aqueles artigos sobre os zumbis”. “Falo com você depois”, disse eu. Nós desligamos. Irving estava bem. Eu deveria se preocupar mais comigo mesma e menos com todos os

outros.

Desliguei as luzes e me enrolei debaixo dos lençóis. Meu pingüim estava abraçado em meus braços. A Browning Hi-Power estava debaixo do meu travesseiro. Não seria tão fácil de pegar quanto no coldre de cama em casa, mas era melhor do que nada. Eu não tinha certeza do que era mais reconfortante, o pingüim ou a arma. Acho que ambos eram igualmente reconfortantes, por razões muito diferentes. Eu disse a minha oração, como uma boa menina. Eu pedi com muita sinceridade que eu não sonhasse.

CAPÍTULO 19 A equipe de limpeza teve um cancelamento e encaixaram a minha emergência no lugar. Pela tarde minha casa estava limpa e cheirava a limpeza da primavera. A manutenção do prédio havia substituído a janela estilhaçada. Os buracos de bala estavam manchados com tinta branca. Os buracos pareciam pequenas ondulações na parede. Tudo somado, o lugar estava ótimo. John Burke não tinha retornado a ligação. Talvez eu tenha sido muito sutil. Eu tentaria uma mensagem mais direta mais tarde. Mas neste exato momento eu tinha coisas mais agradáveis para me preocupar. Eu estava vestida para corrida. Shorts azul escuro com listra branca, Nikes brancos com costuras azul claro, meias curtas de corrida, e uma regata. O shorts era do tipo desses com bolsos internos que fecham com velcro. Dentro do bolso estava uma derringer*. Uma derringer americana para ser exata; duzentos gramas, calibre 38 especial, doze centímetro de compriments. Com duzentos gramas ela parecia uma pluma.

* pequena pistola de bolso.

Um bolso de velcro não era favorável a um saque rápido. Dois tiros e perfeição seriam mais preciso a uma distância, mas então os homens de Gaynor não queriam me matar. Me machucar, mas

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não me matar. Eles têm de chegar a perto para me machucar. Perto o suficiente para usar a derringer. Claro, que era apenas dois tiros. Depois disso, eu estava em apuros. Eu tinha tentado descobrir uma maneira de usar um dos meus 9mms, mas não houve jeito. Eu não podia correr e carregar ao redor muito poder de fogo. Escolhas, escolhas. Veronica Sims estava na minha sala. Ronnie tem um e setenta e cinco, cabelos loiros, olhos cinzentos. Ela é uma detetive particular que presta serviços a Animators, Inc. Nós também trabalhamos juntas pelo menos duas vezes por semana a menos que uma de nós esteja fora da cidade, ferida, ou até o pescoço de vampiros. Estes dois últimos acontecem com mais freqüência do que eu gostaria. Ela estava vestindo shorts roxo com fendas nos lados, e uma camiseta que dizia: “Tirando o cachorro, um livro é o melhor amigo do homem. Dentro de um cão, é escuro demais para ler.” Há razões que Ronnie e eu sermos amigas. “Eu senti sua falta quinta-feira no ginásio”, disse ela. “O funeral foi muito ruim?” “Sim.” Ela não me pediu para elaborar. Ela sabe que funerais não são minha melhor coisa. A maioria das pessoas odeiam funerais por causa dos mortos. Eu odeio todas a merda emocional. Ela estava esticando as longas pernas paralela ao seu corpo, abaixando no chão. Em uma espécie de alongamento agachado. Nós sempre nos aquecemos no apartamento. A maioria dos alongamentos de pernas não foram feitos para serem feitos vestindo shorts curtos. Eu copiei seu movimento. Os músculos na parte superior das minhas coxas moveram e protestaram. O derringer era uma protuberância incômoda, mas suportável. “Só por curiosidade,” Ronnie disse: “Por que você sente que é necessário ter uma arma com você?” “Eu sempre carrego uma arma,” eu disse. Ela só olhou para mim, simples repulsa nos seus olhos. “Se você não quer me dizer, então não diga, mas não venha com papo furado.” “Certo, certo,” eu disse. “Estranhamente, ninguém me disse para não contar a ninguém.” “O que, sem ameaças sobre não ir à polícia?”, ela perguntou. “Não.” “Meu, terrivelmente amigável.” “Não amigável”, eu disse, sentando no chão, pernas de fora em ângulos. Ronnie me copiou. Parecia que iríamos rolar uma bola pelo chão. “Não amigável totalmente.” Debrucei a minha parte superior do corpo sobre a perna esquerda até que meu rosto tocou na minha coxa. “Fale-me sobre isso”, ela disse.

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Eu falei. Quando eu tinha dito, estávamos aquecidas e prontas para corrida. “Merda, Anita. Zumbia em seu apartamento e um milionário louco depois de fazer sacrifícios humanos.” Seus olhos cinzentos procuraram meu rosto. “Você é a única pessoa que conheço que tem problemas mais estranho do que eu.”

“Muito obrigada”, eu disse. Tranquei minha porta atrás de nós e coloquei as chaves no bolso junto a derringer. Eu sei que iria riscar o inferno com isso, mas o que devo fazer, correr com as chaves na mão? “Harold Gaynor. Eu poderia fazer pesquisas sobre ele para você.” “Você não está em um caso?” Nós descemos ruidosamente as escadas. “Eu estou fazendo cerca de três golpes de seguros diferentes. Vigilância e fotografia demais. Se eu tiver que comer mais fast food no jantar, eu vou começar a cantar jingles.” Eu sorri. “Tome banho e se troque na minha casa. Nós vamos sair para um jantar de verdade.” “Parece bom, mas você não quer manter Jean-Claude esperando.” “Pára com isso, Ronnie,” eu disse.

criatutas quanto você puder,

Anita.”

“Eu sei.” Foi a minha vez de dar de ombros. “Concordar em encontrá-lo pareceu o menor dos males.” “Quais foram as suas escolhas?” “Encontrar com ele voluntariamente ou ser raptada e levada para ele.” “Grandes escolhas.” “Sim.” Abri a porta dupla que levava fora. O calor bateu-me na cara. Estava incrivelmente quente, como pisar em um forno. E nós estávamos indo correr nisso? Eu olhei para Ronnie. Ela é quinze centímetros mais alta do que eu, e a maioria é perna. Nós podemos correr juntas, mas eu tenho que definir o ritmo e eu tenho que me esforçar. É um treino muito bom. “Tem que estar mais de 37º hoje”, eu disse. “Sem sofrimento, sem lucro”, disse Ronnie. Ela estava carregando uma garrafa de água na sua mão esquerda. Nós estávamos tão preparados quanto podíamos. “Seis quilômetros no inferno”, eu disse. “Vamos fazer isso.” Partimos em um ritmo lento, mas era firme. Nós geralmente terminado a corrida em meia hora ou menos. O ar estava sólido com

Ela deu de ombros. “Você deveria ficar o mais longe de

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o calor. Parecia que estávamos correndo através de paredes semi-sólidas de ar escaldante. A

umidade em St. Louis é quase sempre cerca de cem por cento. Combine a umidade com mais de 37º

de temperatura e você terá um fatia pequena e úmida do inferno. St. Louis no verão, yeppee.

Eu não gosto de exercício. Quadris finos e panturrilha musculosa não são incentivo suficiente para este tipo de abuso. Ser capaz de superar os maus é incentivo. Às vezes, tudo se resume a quem é mais rápido, mais forte, mais ágil. Eu estou no negócio errado. Ah, eu não estou reclamando. Mas 48kg não é muito músculo para jogar fora. Naturalmente, quando se trata de vampiros, eu poderia ter cem quilos de puro músculo e não me serviriam pra nada. Mesmo os recém-mortos podem prensar carros com uma mão. Então, eu estou superada. Eu me acostumei a isso. O primeiro 1,5km ficou pra trás. É sempre o mais doloroso. Meu corpo leva cerca de três quilômetros para ser convencido de que não pode me falar desta loucura.

Nós estávamos correndo através de um bairro mais antigo. Terrenos de pequenos jardins cercados e casas dos anos cinqüenta, ou mesmo 1800. Lá estava a parede de tijolo liso de um armazém que datava de pré-guerra civil. Era o nosso ponto médio. Três quilômetros. Eu estava sentindo os músculos soltos, como se eu pudesse correr para sempre, se eu não tivesse de fazê-lo muito rapidamente. Eu estava concentrada em mover meu corpo através do calor, mantendo o ritmo. Foi Ronnie que identificou o homem. “Eu não quero ser alarmista”, disse ela, “mas porque aquele homem está de pé lá?” Eu dei uma olhada a nossa frente. Talvez quinze metros à nossa frente, o muro acabava e havia um olmo* alto. Um homem estava parado perto do tronco da árvore. Ele não estava tentando

se esconder.

* um tipo de árvore.

Mas ele estava vestindo uma jaqueta jeans. Estava demasiado quente para isso, a menos que você tinha uma arma sob ela. “A quanto tempo ele está lá?” “Simplesmente saiu de trás da árvore”, ela disse. Paranóia reinando suprema. “Vamos voltar para. São três quilômetros de qualquer maneira.” Ronnie concordou. Nós viramos e começamos a correr de volta para o outro lado. O homem atrás de nós não gritou ou disse para parar. Paranóia, era uma doença cruel. Um segundo homem saiu do canto da parede de tijolos. Nós corremos em direção a ele um pouco mais devagar. Olhei para trás. O Sr. Jaqueta Jeans estava casualmente andando em nossa

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direção. O casaco estava desabotoado, e sua mão estava chegando debaixo do braço. Tanto para a paranóia. “Corre”, eu disse. O segundo homem puxou uma arma do bolso do casaco. Nós paramos de correr. Parecia uma boa idéia na hora. “Un-uh”, o homem disse: “Eu não sinto gostar de perseguir ninguém neste calor. Tudo o que você precisa estar é viva, gatinha, qualquer outra coisa é lucro.” A arma era uma automática calibre 22. Não muito poder para matar, mas era perfeito para ferir. Eles pensaram nisso. Isso era assustador. Ronnie estava muito dura ao meu lado. Eu lutei contra o desejo de agarrar sua mão e apertá- la, mas isso não seria muito valente para uma matadora de vampiros, seria? “O que vocês querem?” “Assim é melhor”, ele disse. A camiseta azul claro subia onde a sua barriga de cerveja se espalhava sobre seu cinto. Mas seus braços pareciam musculosos. Ele pode ter excesso de peso, mas eu aposto que vai doer quando ele bater em você. Eu esperava que eu não tivesse que testar a teoria.

Eu me virei de modo que o muro estava em minhas costas. Ronnie mudou comigo. O Sr. Jaqueta Jeans estava quase em nós agora. Ele tinha uma Beretta 9 milímetros solta em sua mão direita. Não era para ferir. Olhei para Ronnie, então para o Gordo que estava quase ao lado dela. Olhei para o Sr. Jaqueta Jeans, que estava quase ao meu lado. Olhei para trás para Ronnie. Seus olhos se arregalaram um pouco. Ela lambeu seus lábios uma vez, depois voltou a olhar para o Gordo. O cara com a Beretta era meu. Ronnie pegava a 22. Delegação era o melhor. “O que você quer?” Eu disse novamente. Eu odeio repetir. “Você está vindo dar um pequeno passeio com a gente, isso é tudo.” O Gordo sorriu quando disse isso. Sorri de volta, então me virei para o Jaqueta Jeans, e sua Beretta adestrada. “Você não fala?” “Eu falo”, ele disse. Ele deu dois passos mais perto de mim, mas sua arma estava muito firmemente apontada para meu peito. “Eu falo muito bem.” Ele tocou meus cabelos, levemente, com a ponta dos dedos. A Beretta estava malditamente perto pressionada contra mim. Se ele puxasse o gatilho agora, tudo acabava. O tambor preto fosco da arma foi ficando maior. Ilusão, mas quanto mais você olhar para uma arma, mais importante começa a ser. Quando você está do lado errado da mesma.

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“Nada disso, Seymour,” o Gordo disse. “Sem foder e não podemos matá-la, essas são as regras.” “Merda, Pete.” Pete, também conhecido por Gordo, disse: “Você pode ter a loira. Ninguém disse que não podia se divertir com ela.” Eu não olhei Ronnie. Olhei para Seymour. Eu tinha que estar pronta se eu tivesse uma segunda chance. Olhando para minha amiga para ver como ela estava levando a notícia de sua violação iminente não ajudaria. Sério. “Poder fálico*, Ronnie. Ele sempre vai para as gônadas**”, eu disse.

* Referente a falo, representação do pênis, adorado pelos antigos como símbolo de fecundidade da natureza.

** Para quem matou as aulas de biologia gônoda é a glandula sexual que produz gametas e segrega hormônios. No caso dos homens os testículos e das mulheres o ovário.

Seymour franziu a testa. “Que diabos isso quer dizer?” “Isso significa, Seymour, que eu acho que você é estúpido e que sua inteligência está em suas bolas.” Sorri agradavelmente quando eu disse isso. Ele me bateu com a palma da sua mão, duro. Eu cambaleei, mas não caí. A arma ainda estava firme e inabalável. Merda. Ele fez um som profundo na garganta e me bateu, o punho fechado. Caí. Em um momento eu estava estendida na calçada de areia, ouvindo a batida do sangue em meus ouvidos. O tapa doeu. O punho fechado machucou. Alguém me chutou nas costelas. “Deixe-a em paz!” Ronnie gritou. Eu apertei meu estômago e fingi estar ferida. Não foi difícil. Eu tateava para o bolso de

velcro.

Seymour estava acenando a Beretta no rosto de Ronnie. Ela estava gritando com ele. Pete tinha agarrado os braços de Ronnie e estava tentando segurá-la. As coisas estavam ficando fora de controle. Ótimo. Encarei as pernas de Seymour e fiquei de joelhos. Enfiei a Derringer em sua virilha. Ele congelou e olhou para mim. “Não se mexa, ou eu vou servir as suas bolas em uma bandeja,” eu disse. Ronnie levou seu cotovelo para o plexo solar* do Gordo. Ele se inclinou um pouco, colocando as mãos de seu estômago. Ela torceu o corpo e deu uma joelhada no rosto dele. O sangue jorrou do seu nariz. Ele cambaleou para trás. Ela no lado do rosto dele, empurrando todo o ombro e parte superior do corpo para ele. Ele caiu. Ela tinha a 22 na mão.

* Plexo solar: é um agrupamento autônomo de células nervosas no corpo humano localizado atrás do estômago e embaixo do diafragma perto do tronco celíaco na cavidade abdominal.

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Eu lutei contra a vontade de gritar “Isso mesmo, Ronnie”, mas não parecia forte o suficiente. Faríamos a comemoração mais tarde. “Diga a seu amigo que se ele se mover, Seymour, ou eu vou puxar o gatilho.” Ele engoliu alto o suficiente para eu ouvir. “Não se mova, Pete, okay?” Pete apenas olhou para nós. “Ronnie, por favor pegue a arma de Seymour dele. Obrigada.” Eu ainda estava ajoelhada na brita com a Derringer pressionada na virilha do homem. Ele deixou Ronnie tomar a arma sem uma luta. Impressionante. “Eu tenho esse coberto, Anita”, disse Ronnie. Eu não olhei para ela. Ela faria seu trabalho. Gostaria de fazer o meu. “Seymour, esta é uma 38 Especial de dois disparos. Pode conter uma variedade de munição, 22, 44 ou 357 Magnum”. Isto era uma mentira, a nova versão peso leve não conseguia segurar qualquer coisa a mais do que 38, mas eu estava apostando que Seymour não podia dizer a diferença. “Quarenta e quatro ou 357 e você pode beijar as jóias da família e dizer adeus. Vinte e dois, talvez vai ser muito, muito dolorido. Para citar um exemplo, 'Você se sente sortudo hoje'?” “O que você quer, cara, o que você quer?” Sua voz estava alta e estridente, com medo. “Quem te contratou para vir atrás de nós?” Ele balançou a cabeça. “Não, cara, ele vai nos matar”. “357 Magnum faz uma porra grande de buraco, Seymour.” “Não conte a ela merda”, disse Pete. “Se ele disser qualquer outra coisa, Ronnie, dispare em sua rótula”, eu disse. “O prazer é meu”, disse Ronnie. Gostaria de saber se ela realmente faria. Eu me perguntava se eu descobriria se ela faria. Melhor não saber. “Fale pra mim, Seymour, agora, ou eu puxo o gatilho.” Enfiei a arma um pouco mais fundo. Isso deve ter doído tudo por si só. Ele meio que tentou ficar na ponta dos pés. “Deus, por favor, não.” “Quem te contratou?” “Bruno.” “Seu imbecil, Seymour,” Pete disse. “Ele vai nos matar.” “Ronnie, por favor, atire nele”, eu disse. “Você disse na rótula, certo?” “Sim.” “E no cotovelo em vez disso?”, ela perguntou.

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“Sua escolha”, eu disse. “Você é louca”, disse Seymour.

“Sim”, eu disse, “você se lembrará disso. O que exatamente Bruno lhe disse?” “Ele disse para levar você a um prédio fora da Grand, na Washington. Ele disse para levar as duas, mas que podiamos machucar a loira para fazer você vir junto.” “Dê-me o endereço”, eu disse. Seymour deu. Eu acho que ele teria me dito o ingrediente secreto do molho mágico, se eu pedisse. “Se você for lá, Bruno vai saber que te contei”, disse Pete. “Ronnie”, eu disse. “Atire em mim agora, garota, não importa. Você vai lá ou enviar a polícia para lá, estamos mortos.”

“Ok, não vamos

dedurar vocês pra ele.” “Nós não vamos chamar a polícia?”, Ronnie perguntou. “Não, se fizéssemos isso, poderíamos muito bem matá-los agora. Mas não temos que fazer isso, temos, Seymour? “ “Não, cara, não.” “Quanto Bruno ia pagar pra vocês?” “Quatrocentos por cabeça.” “Não foi o suficiente”, eu disse. “Você está me dizendo.” “Vou levantar agora, Seymour, e deixar suas bolas onde elas estão. Não se aproxime de mim ou de Ronnie outra vez, ou eu vou dizer a Bruno quem você falou.” “Ele ia nos matar, cara. Ele vai nos matar lentamente.” “Está certo, Seymour. Nós vamos todos fingir que isso nunca aconteceu, certo?” Ele estava assentindo vigorosamente. “Está tudo bem com você, Pete?” Eu perguntei. “Eu não sou estúpido. Bruno vai rasgar os nossos corações e nos alimentar com eles. Nós não vamos falar.” Ele parecia enojado. Levantei e saí me afastando cuidadosamente de Seymour. Ronnie cobriu Pete bem e firme com a Beretta. A 22 foi enfiada no cós do seu shorts de corrida. “Saiam daqui”, eu disse.

Olhei para Pete. Ele pareceu muito sincero. Eles eram caras maus, mas

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A pele de Seymour estava pastosa, e um doentil suor emoldurava seu rosto. “Posso ter a minha arma?” Ele não era muito brilhante. “Não abuse”, eu disse. Pete ficou de pé. O sangue do seu nariz começou a secar. “Vamos, Seymour. Temos que ir

agora.”

Eles moveram-se pela rua lado a lado. Seymour parecia curvado sobre si próprio como se estivesse lutando com um desejo de agarrar seu equipamento. Ronnie deixou escapar uma grande lufada de ar e recostou-se contra a parede. A arma ainda estava segura na mão direita. “Meu Deus”, ela disse. “Sim”, eu disse. Ela tocou meu rosto onde Seymour tinha me batido. Doeu. Estremeci. “Você está bem?” Ronnie perguntou. “Claro”, eu disse. Na verdade, parecia que o lado do meu rosto estava doendo muito, mas não faria doer menos dizer isso em voz alta. “Vamos no prédio onde estavam nos levando?” “Não.” “Por que não?” “Eu sei quem é Bruno e quem lhe dá ordens. Eu sei porque eles tentaram me raptar. O que eu poderia descobrir que valeria a pena duas vidas?” Ronnie pensou sobre isso por um momento. “Você está certa, eu acho. Mas você não vai relatar o ataque para a polícia?” “Por que eu deveria? Eu estou bem, você está bem. Seymour e Pete não vão voltar.” Ela deu de ombros. “Você realmente não queria que eu atirasse em sua rótula, não é? Quero dizer, nós estávamos jogando de bom policial, mau policial, né?” Ela olhou para mim muito firmemente quando perguntou, os olhos cinza sólido sinceros e verdadeiros. Eu olhei para longe. “Vamos caminhar de volta para casa. Eu não me sinto bem correndo.” “Nem eu.” Partimos andando pela rua. Ronnie colocou sua camiseta por fora do shorts e prendeu a Beretta no cós. A 22 ela levava na mão fechada em concha. Não era muito visível dessa maneira. “Nós estávamos fingindo, certo? Sendo difícil, não é?” Verdade. “Eu não sei.” “Anita!” “Eu não sei, essa é a verdade.”

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“Eu não poderia ter atirado em pedaços apenas para mantê-lo quieto.” “Ainda bem que você não precisou então,” eu disse. “Será que você realmente teria puxado o gatilho naquele homem?” Havia um cardeal cantando em algum lugar distante. A música encheu o calor e o fez parecer mais frio. “Responda-me, Anita. Será que você realmente teria puxado o gatilho?” “Sim.” “Sim?” Havia um tom de surpresa em sua voz. “Sim”. “Merda.” Nós andamos em silêncio por um minuto ou dois, então ela perguntou: “Qual é munição na arma hoje?” “Trinta e oito.” “Isso o teria matado.” “Provavelmente”, eu disse. Eu vi ela olhar para mim de lado enquanto nós andamos. Não era um olhar que eu tinha visto antes. Uma mistura de horror e de admiração. Eu apenas nunca vi isso na cara de um amigo antes. Essa parte machucou. Mas nós saímos para jantar naquela noite, no Miller's Daughter em Old St. Charles. O ambiente era agradável. A comida maravilhosa. Como sempre.

CAPÍTULO 20 Às dez e meia naquela noite eu estava no distrito vampiro. Camisa pólo azul escuro, jeans, blusão vermelho. O blusão escondia o coldre de ombro e a Browning Hi-Power. Suor estava se agrupamento nas curvas dos meus braços, mas era melhor do que não ter nada. A tarde de diversão e jogos tinha acabado bem, mas isso foi parcialmente sorte. E Seymour perdendo a paciência. E eu sendo capaz de tomar uma surra e continuar andando. Gelo deteve o inchaço, mas o lado esquerdo do meu rosto estava inchado e vermelho, como se algum tipo de fruta estivesse a ponto de estourar fora dele. Sem machucado, ainda. O Cadáver Alegre era um dos mais novos clubes no Distrito. Os vampiros são sexy. Eu vou admitir isso. Mas engraçados? Eu não penso assim. Aparentemente, eu estava em minoria. Uma fila esticada longe do clube virava em volta do quarteirão.

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Não me ocorreu que eu precisaria de uma entrada ou reservas ou qualquer outra coisa só para entrar. Mas, hey, eu conhecia o chefe. Eu andei ao longo da fila de pessoas para a cabine das entradas. As pessoas eram na maioria jovens. As mulheres em vestidos, os homens de roupa esporte, com um terno ocasional. Eles estavam conversando em vozes animadas, uma grande quantidade de mãos e braços se tocando casualmente. Encontros. Eu lembrei de encontros. Fazia algum tempo. Talvez se eu não fosse sempre um pé no saco, eu teria mais encontros. Talvez. Cortei à frente de dois casais. “Ei”, um homem disse. “Desculpe”, eu disse. A mulher na bilheteria fechou a cara para mim. “Você não pode simplesmente cortar a fila assim, senhora”. Senhora? “Eu não quero uma entrada. Eu não quero ver o show. Eu devo encontrar Jean- Claude aqui. É isso”. “Bem, eu não sei. Como eu sei que você não é alguma repórter?” Repórter? Eu dei uma respiração profunda. “Basta ligar para Jean-Claude e dizer que Anita está aqui. Ok? Ela ainda estava carrancuda para mim. “Olhe, apenas ligue para o Jean-Claude. Se eu sou uma repórter intrometida, ele vai lidar comigo. Se eu sou quem eu digo que eu sou, ele vai ficar feliz que você ligou para ele. Você não tem nada a perder”. “Eu não sei”. Eu lutei com a urgência de gritar com ela. Isso provavelmente não iria ajudar. Provavelmente. “Apenas ligue para Jean-Claude, por favor”, disse eu. Talvez fosse o por favor. Ela girou em seu banquinho e abriu a metade superior de uma porta na parte traseira da cabine. Cabine pequena. Eu não conseguia ouvir o que ela disse, mas ela virou de volta. “Ok, o gerente diz que você pode entrar”. “Ótimo, obrigado”. Eu subi as escadas. A fila inteira de pessoas esperando me encarou. Eu podia sentir seus olhares quentes nas minhas costas. Mas eu tinha sido olhada por especialistas, então eu era cuidadosa em não olhar. Ninguém gosta de um fura-fila. O clube tinha pouca luz por dentro, como a maioria dos clubes. Um cara atrás da porta disse: “Entrada, por favor?” Eu olhei para ele. Ele usava uma camiseta branca que dizia, “O Cadáver Alegre, é um grito”. A caricatura de um vampiro de boca aberta foi desenhada muito grande em seu peito. Ele era grande e musculoso e tinha um leão-de-chácara tatuado na testa. “Entrada, por favor”, ele repetiu.

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Primeiro a mulher da bilheteria, agora o homem da entrada? “O gerente disse que eu poderia entrar para ver Jean-Claude”, eu disse. “Willie”, disse o homem da entrada disse, “você a mandou entrar?” Eu me virei, e lá estava Willie McCoy. Eu sorri quando o vi. Eu fiquei contente de vê-lo. Isso me surpreendeu. Eu normalmente não fico feliz de ver os mortos. Willie é baixo, magro, com cabelos negros penteados para trás em sua testa. Eu não poderia

dizer a cor exata de seu terno com a falta de luz, mas parecia um tomate vermelho maçante. Camisa branca, gravata grande e verde brilhante. Eu tive que olhar duas vezes antes de ter certeza, mas sim, havia uma garota havaiana em sua gravata. Era a roupa mais elegante que eu já vi Willie vestir. Ele sorriu, mostrando as presas. “Anita, bom te ver.” Assenti. “Você, também, Willie”. “Sério?” “Sim”. Ele sorriu ainda mais. Seus dentes caninos brilhavam na luz fraca. Ele não estado morto por um ano ainda. “Há quanto tempo você tem sido gerente aqui?” Eu perguntei. “Quase duas semanas.” “Parabéns”. Ele deu um passo mais perto de mim. Eu recuei. Instintivo. Nada pessoal, mas um vampiro é um vampiro. Não fique muito perto. Willie era um morto novo, mas ele ainda era capaz de hipnotizar com os olhos. Ok, talvez não um vampiro tão novo quanto Willie poderia realmente me pegar com os olhos, mas os velhos hábitos custam a morrer. O rosto do Willie caiu. Um lampejo de algo em seus olhos, dor? Ele diminuiu a voz, mas não tentou mais um passo para mim. Ele era mais esperto morto do que ele jamais tinha sido em vida. “Fico feliz por ajudar você da última vez, eu estou muito bem com o chefe.” Ele pareceu como um filme velho de gângster, mas esse era o Willie. “Estou contente por Jean-Claude está te tratando bem”.

Ele

balançou as mãos para trás e para frente. “Você sabe, o que quero dizer”. Eu assenti. Eu sabia. Eu poderia reclamar de Jean-Claude tudo que eu queria, mas em comparação com a maioria dos Mestres de cidade, ele era um gatinho. Um grande, perigoso, gatinho carnívoro, mas ainda assim, era uma melhoria.

“Oh, sim”, Willie disse, “este é o melhor trabalho que já tive. E o chefe não é

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“O chefe está ocupado neste momento”, Willie disse. “Ele disse que se você checasse cedo, para te dar uma mesa perto do palco.” Ótimo. Em voz alta eu disse: “Quanto tempo Jean-Claude vai demorar?” Willie encolheu os ombros. “Não sei ao certo”. Eu assenti. “Ok, eu vou esperar, por enquanto”. Willie sorriu, mostrando as presas. “Você quer que eu diga ao Jean-Claude para se apressar?” “Você diria?” Ele fez uma careta como se tivesse engolido um inseto. “Claro que não”. “Não se preocupe. Se eu ficar cansada de esperar, eu mesma digo a ele”. Willie olhou para mim. “Você faria isso, não é?” “Sim”. Ele apenas balançou a cabeça e começou a me levar entre as pequenas mesas redondas. Cada tabela estava cheia de pessoas. Rindo, ofegando, bebendo, de mãos dadas. A sensação de estar rodeada de pessoas, vida doce era esmagadora. Olhei para o Willie. Ele sentiu isso? A quente pressão da humanidade dá um nó no estômago dele de fome? Ele vai para casa à noite e tem sonhos de rasgar no meio da multidão, rugindo alto? Eu quase perguntei a ele, mas eu gostava do Willie tanto quanto eu poderia gostar de um vampiro. Eu não queria saber se a resposta fosse sim. Uma mesa, a apenas um fileira do palco estava. Havia um grande cartão branco dobrado que dizia ‘Reservado’. Willie tentou segurar a minha cadeira para mim, eu acenei de volta. Não foi a libertação das mulheres. Eu simplesmente nunca entendi o que eu deveria fazer enquanto um cara empurra minha cadeira para mim. Eu sento lá e assisto ele desloca e desliza a cadeira comigo nela? Embaraçoso. Eu geralmente pairava acima da cadeira e a tinha empurrada na parte de trás dos meus joelhos. Inferno com isso. “Quer uma bebida enquanto você espera?” Willie perguntou. “Posso ter uma Coca?” “Nada mais forte?” Eu balancei minha cabeça. Willie andou através das mesas e pessoas. No palco estava um homem esguio, com cabelo curto e escuro. Ele era magro ao todo, o rosto quase cadavérico, mas era definitivamente humano. A aparência dele era mais cômica do que qualquer coisa, como um palhaço de braços longos*. Ao lado dele, olhando fixamente em branco para a multidão, estava um zumbi.

* como aqueles de plástico em postos de gasolina nos quais fica passando o ar para que eles se movam

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Seus olhos pálidos ainda estavam iluminados, com aparência humana, mas ele não piscou. Aquele familiar olhar congelado na platéia. Eles estavam apenas ouvindo metade das piadas. A maioria dos olhos estavam sobre o homem morto em pé. Ele apenas estava deteriorado o bastante ao redor das extremidades para parecer assustador, mas apenas a uma fila de distância não havia nenhum indício de odor. Truque bom se você pudesse controlá-lo. “Ernie aqui é o melhor colega de quarto que eu já tive”, o comediante disse. “Ele não come muito, não fala demais, não trazer garotas bonitas para casa e me tranca para fora, enquanto eles têm um bom tempo”. Riso nervoso da platéia. Olhos colados em Ernie. “Embora houvesse a costeleta de porco no frigorífico fosse ruim. Ernie pareceu gostar muito

isso”.

O zumbi se virou lentamente, quase dolorosamente, para olhar para o comediante. Os olhos do homem tremulavam no zumbi, em seguida de volta para a platéia, sorriso no lugar. O zumbi continuou olhando para ele. O homem não parece gostar muito. Eu não culpo. Mesmo os mortos não gostam de ser alvo de piadas. As piadas não eram tão engraçadas de qualquer jeito. Era um ato novo. O zumbi era o ato. Muito inventivo, e muito doente. Willie voltou com a minha Coca. O gerente esperando na minha mesa, eba. Claro, a mesa reservada era muito boa também. Willie colocou a bebida sobre uma renda de papel inútil. “Aproveite”, ele disse. Ele se virou para sair, mas eu toquei seu braço. Eu desejava não ter feito. O braço era sólido o suficiente, real o bastante. Mas era como tocar madeira. Ele estava morto. Eu não sei mais do que chamar. Não havia nenhuma sensação de movimento. Nada. Eu soltei o braço, lentamente, e olhei para ele. Encontrando seus olhos, graças as marcas de Jean-Claude. Aqueles olhos castanhos seguraram algo como tristeza. Eu de repente podia ouvir meu coração nos meus ouvidos, e eu tive que engolir para acalmar meu próprio pulso. Merda. Eu queria que Willie fosse embora agora. Eu me afastei dele e olhei muito para minha bebida. Ele foi. Talvez fosse só o som de toda a risada, mas eu não podia ouvir Willie partindo. Willie McCoy era o único vampiro que eu tinha conhecido antes de morrer. Eu me lembrei dele vivo. Ele tinha sido capa de pouco tempo. Um menino de recados para peixes grandes. Talvez Willie tenha pensado que ser um vampiro faria dele um peixe grande. Ele estava errado. Ele era apenas um peixinho não morto agora. Jean-Claude ou alguém como poderia acabar com a ‘vida’ de Willie para a eternidade. Pobre Willie.

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Eu esfreguei a mão que havia tocado nele na minha perna. Eu queria esquecer a sensação de seu corpo sob o novo terno vermelho tomate, mas eu não podia. O corpo de Jean-Claude não era assim. Claro, Jean-Claude podia passar muito perto por humano. Apenas alguns dos antigos podiam fazer isso. Willie iria aprender. Deus o ajude. “Zombies são melhores do que os cães. Vão buscar seus chinelos e não precisam passear. Ernie irá até se sentar aos meus pés e implorar se eu disser a ele”.

A platéia riu. Eu não tinha certeza porquê. Não foi um há-há de um risada genuína. Foi

aquele som escandaloso de choque.

A risada de Eu-não-acredito-que-ele-disse-isso.

O zumbi estava se movendo na direção do comediante em uma espécie de solavanco em

câmara lenta. Mãos escorregadias aparentemente alcançaram e meu estomago se apertou. Foi um flashback de ontem à noite. Zumbis quase sempre atacam o que alcançam. Assim como nos filmes.

O comediante não percebeu que Ernie tinha decidido que ele tinha tido o suficiente. Se um

zumbi é levantado sem nenhuma ordem em particular, ele geralmente é volta para o que é normal

para ele. Uma pessoa boa é uma boa pessoa até que o cérebro deteriora, privando-o de personalidade. A maioria dos zumbis não vai matar sem ordens, mas de vez em quando você tem sorte e levanta um que tem tendências homicidas. O comediante estava prestes a ter sorte.

O zumbi caminhou em direção a ele como um malvado monstro Frankenstein. O

comediante finalmente percebeu que algo estava errado. Ele parou no meio da piada, virando os olhos arregalados. “Ernie”, ele disse. Isso foi o mais longe que ele chegou. As mãos deteriorando se envolveram ao redor da garganta dele e começaram a apertar. Por um segundo agradável eu quase deixei o zumbi fazer isso. Explorar os mortos é uma

coisa que eu considero muito, mas inferno de uma queda de população.

Eu levantei, olhando em volta do clube para ver se eles haviam se planejado para esta eventualidade. Willie veio correndo para o palco. Ele passou os braços ao redor da cintura do zumbi e puxou, levantou o corpo muito mais alto, mas as mãos continuaram apertando.

O comediante caiu de joelhos, fazendo pequenos sons de argh. Seu rosto estava indo do

vermelho ao roxo. A platéia estava rindo. Eles pensaram que era parte do show. Era mais engraçado do que o ato. Fui até o palco e disse baixinho para Willie, “Precisa de ajuda?” Ele olhou para mim, ainda agarrando a cintura do zumbi. Com sua força extraordinária Willie poderia ter arrancado um dedo do pescoço do homem em tempo e provavelmente salvado

estupidez não é punida com morte. Se fosse, haveria um

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ele. Mas a força super-vampiro não vai te ajudar se você não sabe como usá-la. Willie nunca soube. Claro, o zumbi poderia esmagar a traquéia do homem antes mesmo de um vampiro conseguir tirar os seus dedos dele. Talvez. Melhor não descobrir. Eu pensei que o comediante era um idiota. Mas eu não podia ficar lá e assistir ele morrer. Realmente, eu não podia. “Pare”, eu disse. Baixo e para os ouvidos do zumbi. Ele parou de apertar, mas suas mãos ainda estavam apertadas. O comediante estava indo mole. “Solte ele.” O zumbi o deixou ir. O homem caiu em um quase desmaio no palco. Willie se endireitou de seu frenético esforço contra o homem morto. Ele alisou seu terno vermelho tomate de volta no lugar. Seu cabelo ainda era perfeitamente liso. Muito gel de cabelo para que um mero zumbi deslocar o seu penteado. “Obrigado”, ele sussurrou. Então ele se e disse: “O Maravilhoso Albert e seu animal de estimação zumbi, senhoras e senhores”. A platéia havia estado um pouco incerta, mas os aplausos começaram. Quando o Maravilhoso Albert cambaleou aos seus pés, os aplausos explodiram. Ele grunhia ao microfone. “Ernie acha que é hora de ir para casa agora. Você tem sido uma ótima platéia”. Os aplausos eram altos e genuínos. O comediante deixou o palco. O zumbi ficou e olhou para mim. Esperando, esperando por outra ordem. Eu não sei porque todos não podem falar e ter zumbis os obedecendo. Isso nem parece mágica pra mim. Não há formigamento da pele, nem respiração de poder. Eu falo e os zumbis escutam. Eu e E.F. Hutton*.

* foi um financista americano e co-fundador da EF Hutton & Co.

“Siga Albert e obedeça às suas ordens até que eu diga o contrário”. O zumbi olhou para mim por um segundo, depois se virou lentamente e se arrastou atrás do homem. O zumbi não iria matá-lo agora. No entanto, eu não iria dizer isso ao comediante. Deixe que ele pensar que sua vida estava em perigo. Deixe-o pensar que ele tinha que me deixar deitar o zumbi para descansar. Era o que eu queria. Era isso que provavelmente o zumbi queria. Ernie certamente não parecia gostar de ser direto o homem em uma rotina de comédia. Interromper a piada é uma coisa*. Estrangular o cômico até a morto é um pouco extremo.

* o termo usado é hecklers, que são as pessoas que interrompem ou interferem em uma apresentação, seja um espetáculo ou comício

político = http://pt.wikipedia.org/wiki/Heckler

Willie me acompanhou de volta à minha mesa. Eu sentei e dei um gole na minha Coca. Ele se sentou na minha frente. Ele parecia abalado. Suas pequenas mãos tremeram quando ele se sentou na minha frente. Ele era um vampiro, mas ele ainda era Willie McCoy. Eu imaginei quantos anos

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levaria para que os últimos restos de sua personalidade desaparecessem. Dez anos, vinte, um século? Quanto tempo antes que o monstro coma o homem? Se demorasse muito tempo. Isso não seria meu problema. Eu não poderia estar lá para ver isso. Para dizer a verdade, eu não quero ver. “Eu nunca gostei de zumbis”, Willie disse. Olhei para ele. “Você tem medo de zumbis?” Seus olhos foram parar em mim, então até a mesa. “Não”. Eu sorri para ele. “Você está com medo de zumbis. Você é fóbico”. Ele se inclinou sobre a mesa. “Não me diga. Por favor não diga”. Havia medo real em seus

olhos.

“Pra quem eu diria?” “Você sabe”. Eu balancei minha cabeça. “Eu não sei do que você está falando, Willie”. “O MESTRE”. Você podia ouvir que “mestre” estava com ênfase. “Por que eu iria dizer a Jean-Claude?” Ele estava sussurrando agora. Um novo comediante tinha subido ao palco, havia risos e barulho, e ainda assim, ele sussurrou. “Você é a serva humana dele, você goste ou não. Quando nós falamos com você, ele diz que estamos falando com ele”. Nós estávamos quase encostado cara a cara agora. O leve roçar de sua respiração cheirava a hortelã. Quase todos os vampiros cheiram como hálito de hortelã. Eu não sei o que eles faziam antes de balas fossem inventadas. Tinha hálito fedorento, eu acho. “Você sabe que eu não sou a serva humana dele”. “Mas ele quer que você seja”. “Só porque Jean-Claude quer algo, não significa que ele vai ter”, eu disse. “Você não sabe como ele é.” “Eu acho que sei ” Ele tocou no meu braço. Eu não puxei para trás dessa vez. Eu estava muito atenta no que ele estava dizendo. “Ele tem sido diferente desde que o velho mestre morreu. Ele é muito mais poderoso do que você sabe.” Era o que eu suspeitava. “Então, por que eu não deveria dizer a ele que você está com medo de zumbis?” “Ele vai usar isso para me punir.”

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Olhei para ele, a centímetros dos nossos olhos separados. “Você quer dize