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Lixo espacial

Detritos em rbita oferecem risco explorao do espao


Jos Renato Salatiel* Especial para a Pgina 3 Pedagogia & Comunicao

O lixo resultante da ao humana no polui somente terra, ar e oceanos. Desde que o primeiro satlite artificial entrou em rbita, h mais de meio sculo, os detritos espaciais acumulados em rbita do planeta se tornaram um problema para a vida na Terra. Direto ao ponto: Ficha-resumo Estima-se que mais de 19 mil objetos maiores de dez centmetros, alm de outros 500 mil menores, compem uma nuvem de lixo espacial ao redor da Terra. Eles provm de foguetes e satlites desativados, fragmentos de naves e at ferramentas usadas por astronautas. Os riscos de um destes objetos cair na Terra e atingir uma pessoa so remotos. Porm, os detritos podem colidir com satlites em operao e misses tripuladas, prejudicando a explorao do espao. Segundo a Nasa (agncia espacial dos Estados Unidos), cerca de 200 entram na atmosfera terrestre todos os anos e se desintegram aps entrar em combusto. Alguns, no entanto, podem atingir o planeta. Foi o que aconteceu no dia 24 de setembro, quando restos de um satlite desativado caram no Oceano Pacfico. O UARS (Satlite de Pesquisa de Alta Atmosfera, na sigla em ingls) foi lanado em 1991, pelo nibus espacial Discovery, com a misso de estudar a camada de oznio. Ele foi aposentado em 2005, aps ficar sem combustvel. O satlite tinha o tamanho de um nibus e pesava seis toneladas, sendo o maior a retornar Terra em trs dcadas. Na reentrada da atmosfera, o UARS se esfacelou. Mesmo assim, cerca de 500 kg de peas chegaram at o oceano. Os cientistas haviam avisado que as chances de fragmentos atingirem reas povoadas eram remotas. A razo disso que

70% do planeta coberto de gua, sem contar as regies desrticas. De acordo com a Nasa, no h registros de ferimentos causados pela queda de detritos vindos do espao. O nico caso conhecido de uma pessoa atingida por entulho espacial aconteceu em 1997. A americana Lottie Williams foi alvejada no ombro por um pedao de foguete, sem sofrer ferimentos. O lixo espacial produto do avano tecnolgico. Satlites de telecomunicaes, mapeamento por GPS e previso meteorolgica possuem um tempo de vida til que pode ser de at uma dcada. Aps serem desligados, so deixados em rbita, devido ao alto custo de resgat-los para governos e empresas. Tornam-se ferro-velho no espao. No comeo do ms, um relatrio do Conselho Nacional de Pesquisa alertou para os perigos do aumento de detritos, o que poderia danificar espaonaves e satlites em funcionamento.
Acidentes

Apesar de nenhuma tragdia ter acontecido, incidentes ocorrem com certa regularidade. Em 1996, o satlite militar francs Cerise foi praticamente destrudo por um pedao de metal proveniente de um foguete lanado dez anos antes. nibus espaciais e at o telescpio Hubble j sofreram reparos por conta do problema. Em 2009, o satlite russo Cosmos-2251, lanado em 1993 e, na poca, desativado, colidiu com o satlite de comunicaes americano Iridium 33. Foi a primeira maior coliso de satlites artificiais na rbita terrestre. Vrios detritos foram gerados pelo choque, que destruiu o satlite russo. No caso mais recente, em junho deste ano, seis astronautas foram obrigados a abandonar a Estao Espacial Internacional (ISS, na sigla em ingls) em razo de um alerta de coliso com entulhos. O pior cenrio a chamada Sndrome de Kessler. Segundo o consultor da Nasa, Donald J. Kessler, a coliso de detritos poderia causar uma reao em cadeia uma pea fragmentando

a outra em pedaos menores , formando um cinturo de lixo que inviabilizaria a explorao espacial. Hoje no existe nenhuma tecnologia que permita a limpeza do espao. Os custos de uma operao de remoo dos materiais so muito altos. Alm disso, h questes polticas, envolvendo propriedade e a responsabilidade de governos e empresas que colocam os aparelhos em rbita. Em 2007, os chineses desenvolveram um satlite que destruiria outros, desativados, mas a experincia foi um fracasso: um deles se desintegrou em dois mil pedaos, agravando o problema. Recentemente, cientistas propuseram o lanamento de um satlite que acoplaria motores propulsores aos resduos para que eles fossem levados at a atmosfera, onde se desintegrariam. Outras propostas incluem redes metlicas gigantes, canhes lasers e fios condutores de cobre inseridos em satlites para que pudessem ser atrados pelo campo magntico da Terra. Mas talvez a maneira mais simples seja a programao para que os dispositivos, uma vez obsoletos, sigam as chamadas rbitascemitrios, permanecendo deriva num espao seguro, longe do planeta. O Brasil, que possui satlites de comunicaes e cientficos em rbita, tambm tem sua parcela de responsabilidade pelo lixo espacial.
Direto ao ponto Em 24 de setembro, restos do UARS (Satlite de Pesquisa de Alta Atmosfera, na sigla em ingls) caram sobre o Oceano Pacfico. O satlite foi lanado em 1991 e aposentado em 2005, aps ficar sem combustvel. Ele tinha o tamanho de um nibus e pesava seis toneladas, sendo o maior a retornar Terra em trs dcadas. Desde que o primeiro satlite espacial entrou em rbita, h mais de meio sculo, os detritos espaciais acumulados em rbita do planeta se tornaram um problema para a vida na Terra. Apesar dos riscos de atingirem pessoas serem remotos, as colises com outros satlites e naves espaciais so cada vez mais comuns. Estima-se que mais de 19 mil objetos maiores de dez centmetros, alm de outros 500 mil menores, compem uma nuvem de lixo espacial ao redor da Terra. Eles provm de foguetes e satlites

desativados, fragmentos de naves, combustvel e at ferramentas usadas por astronautas. Hoje no existe nenhuma tecnologia que permita a limpeza do espao. Os custos de uma operao de remoo do lixo so muito altos. Alm disso, h questes polticas, envolvendo propriedade e a responsabilidade de governos e empresas que colocam os aparelhos em rbita.

Saiba mais

Atlas do Espao (Martins Fontes): livro dos astrnomos ingleses Heather Couper e Nigel Henbest com informaes sobre planetas, estrelas, misses espaciais e enigmas do universo.

Wall-E (2008): animao que conta a histria de um rob que vive numa Terra futurista, incompatvel existncia humana devido ao lixo acumulado.

*Jos Renato Salatiel jornalista e professor universitrio.