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[Capa:]

Bill Bryson
Breve Histria de Quase Tudo
Uma viagem pela cincia, divertida, prtica e muito em documentada!
Quet"al #ditores
[Badana da capa:]
Uma pes$uisa digna de um mamute, anos de investiga%&o e como resultado!!! ' Big Bang, os
dinossauros, o a$uecimento gloal, a geologia, #instein, os Curies, a teoria da evolu%&o, a
gasolina com c(umo, a teoria atmica, os $uar$s, os vulc)es, os cromossomas, o carono, os
organismos ediacaranos, a descontinuidade de *o(o, o +,-, C(arles ,ar.in e um "ili&o de
outras coisas! #m linguagem n&o demasiado cient/0ica, sempre clara e com as devidas
anota%)es o leitor 1 condu"ido, por este autor e2tremamente divertido e em in0ormado, numa
viagem atrav1s do tempo e do espa%o, cu3o prato 0orte 1 tam1m revelar4nos algumas ironias
do desenvolvimento cient/0ico! #sta 1 verdadeiramente uma ora $ue nos d a sensa%&o de ter o
mundo na palma da m&o!
[Badana da contracapa:]
Bill Bryson descreve4se como um via3ante relutante, emora se3a uma pessoa $ue n&o consegue
conter a curiosidade pelo mundo 5 sua volta, ainda $ue esse mundo se3a o seu pacato lar! Bryson
1 de 0acto o leitor de livros de viagens mais lido em todo o mundo! ,ele se di" $ue 1 6um
(omem cu3o so0rimento leva os leitores ao riso compulsivo7! + sua Breve Histria de Quase
Tudo, foi devorada por meio mil(&o de leitores assim $ue c(egou 5s livrarias!
'utras oras de Bill Bryson, pulicadas na Quet"al #ditores:
- Made in Amrica
- Crnicas de uma Pequena Ilha
- a Terra dos Canguru
- !i"rio Africano
- em Aqui em Ali
[Contracapa:]
8r1mio +ventis 9::; para mel(or ora de divulga%&o cient/0ica
6< e2actamente este livro por $ue eu esperei toda a min(a vida, toneladas de in0orma%&o,
(istrias e2traordinrias e personalidades impressionantes7
C(ristop(er *att(e., !ail# Mail
6Uma 'ra para aprendermos tudo o $ue os nossos pro0essores n&o nos ensinaram7
+merica=s Boo$ %evie&
6Um guia das descoertas cient/0icas $ue di0icilmente poder ser mel(orado7
+nt(ony ,aniels
6>uma ora $ue re0lecte a mais maravil(osa 0orma de educar, todas as escolas seriam um lugar
mel(or se este 0osse o n?mero um da iliogra0ia cient/0ica!7
T(e Times @iterary Aupplement
6Um verdadeiro dirio da cincia, um guia engen(oso com in0orma%&o s1ria, c(eio de del/cias
para partil(ar com o leitor!7
T(e Times
BB@@ BCDA'-
BC#E# HBATFCB+ ,# QU+A# TU,'
Tradu%&o de ,aniela Garcia
QU#TH+@ #,BT'C#A
@isoaI9::;
J 9::K, Bill Bryson
Todos os direitos de pulica%&o em 8ortugal reservados por:
Quet"al #ditoresIBertrand #ditora, @da! Cua +nc(ieta, 9L M N!O N9;L4:P: @isoa
Tele0one: 9N :K: QQ :: Ra2: 9N :K: QQ PK
#4mail: $uet"alSip!pt
Cevis&o: +ndr1 Cardoso 8r14Bmpress&o: Tacinto Guimar&es, @da!
Bmpress&o: Tipogra0ia Guerra, em Eiseu em Aetemro de 9::;
,epsito legal n!U 9NP:L9I:;
BAB- LV94QP;4P9N4Q
A Meghan e Chris' Bem(vindos'
' 0/sico @eo A"ilard anunciou certa ve" ao seu amigo Hans Bet(e a sua inten%&o de come%ar a
escrever um dirio!
M-&o ten(o $ual$uer interesse em pulic4lo! Eou apenas registar os 0actos para in0orma%&o de
,eus!
M-&o te parece $ue ,eus 3 sae $uais s&o os 0actosW M respondeu Bet(e!
MAim Mdisse A"ilard, e prosseguiu M #le con(ece os 0actos, o $ue #le n&o con(ece 1 esta vers&o
dos 0actos!
Hans C(ristian von Baeyer, Taming the Atom
X-,BC#
+gradecimentos M pgina NK
Bntrodu%&o M pgina NQ
B: 8#C,B,'A -' C'A*'A M pgina 9K
N! Como construir um universo M pgina 9Q
9! Bem4vindos ao sistema solar M pgina K;
K! ' universo do reverendo #vans M pgina ;K
BB: ' T+*+-H' ,+ T#CC+ M pgina QK
;! + medida das coisas M pgina QQ
Q! 's partidores de pedra M pgina V;
P! Uma cincia com un(as e dentes M pgina YL
V! *at1rias elementares M pgina N:P
BBB: +@E'C+,+ ,# U*+ -'E+ #C+ M pgina N9K
Y! ' universo de #instein M pgina N9Q
L! ' poderoso tomo M pgina N;9
N:! C(umo, o 0iel inimigo M pgina NQV
NN! 's $uarZs de Tames Toyce M pgina NPY
N9! + Terra move4se M pgina NVL
BE: 8@+-#T+ 8#CBG'A' M pgina NLN
NK! Bang[ M pgina NLK
N;! #ntran(as em 0ogo M pgina 9N:
NQ! Bele"a 8erigosa M pgina 99P
E: + EB,+ 8C'8CB+*#-T# ,BT+ M pgina 9KL
NP! Um planeta solitrio M pgina 9;N
NV! -o interior da tropos0era M pgina 9QP
NY! + imensid&o das guas M pgina 9V:
NL! ' nascimento da vida M pgina 9YV
9:! ' mundo 1 dos pe$uenos M pgina K:9
9N! + vida continua M pgina K9:
99! +deus a tudo isso M pgina KK;
9K! + ri$ue"a de ser M pgina K;L
9;! +s c1lulas M pgina KPL
9Q! + no%&o singular de ,ar.in M pgina KVL
9P! + mat1ria da vida M pgina KLK
EB: ' C+*B-H' +T< -s M pgina ;NN
9V! + idade do gelo M pgina ;NK
9Y! ' misterioso /pede M pgina ;9Y
9L! ' macaco irre$uieto M pgina ;;P
K:! +deus M pgina ;P9
Biliogra0ia M pgina ;VK
Xndice remissivo M pgina ;YK
Blustra%)es M pgina ;LP
[NK]
+GC+,#CB*#-T'A
+$ui sentado, no in/cio de 9::K, ten(o diante de mim vrias pginas do meu manuscrito $ue
comporta ma3estosamente apontamentos encora3adores e a3ui"ados de Ban Tattersall do *useu
de Histria -atural +mericano sulin(ando, entre outras coisas, $ue 81rigue2 n&o 1 uma regi&o
vin/cola, $ue 1 engen(oso e algo (eterodo2o da min(a parte colocar em itlico as divis)es
ta2onmicas $ue ultrapassam o grau do g1nero e da esp1cie, $ue eu nunca soue escrever
'lorgesilie correctamente \um dos lugares $ue visitei recentemente], e por a/ em diante no
mesmo estilo e ao longo de dois cap/tulos de te2to $ue aarcam a sua rea de especiali"a%&o: o
(umano primitivo!
,eus sae $uantas mais 6gral(as7 emara%osas poder&o manc(ar as pginas $ue escrevi,
todavia, 1 gra%as ao doutor Tattersall, e a todos os outros $ue passo a mencionar, $ue o n?mero
de erros n&o e2cede as centenas!
Aeria imposs/vel agradecer ade$uadamente a todos os $ue me a3udaram na prepara%&o deste
livro! Ten(o uma d/vida especial para com as seguintes pessoas, todas elas de uma generosidade
e delicade"a /mpar, demonstrando uma capacidade de pacincia (erica ao responder a uma
simples $uest&o $ue eu colocava ve"es sem 0im: 6Bmporta4se de me e2plicar outra ve"W7!
#m Bnglaterra: ,avid Caplin do Bmperial College de @ondres^ Cic(ard Rortey, @en #llis e _at(y
`ay do *useu de Histria -atural^ *artin Ca00 do University College de @ondres^ Cosalind
Harding do Bnstituto de +ntropologia Biolgica de '20ord^ ,r! @aurence Ama3e, ent&o do
Bnstituto `ellcome^ _eit( BlacZmore do The Times'
-os #stados Unidos da +m1rica: Ban Tattersall do *useu +mericano de Histria -atural em
-ova Bor$ue^ To(n T(orstensen, *ary _! Hudson e ,avid Blanc(0lo.er do ,artmout( College
em -e. Hamps(ire^ ,r! `illiam +du e ,r! Bryan *ars( do ,artmout(4Hitc(cocZ *edical
Centre em -e. Hamps(ire
[N;]
s(ire^ Cay +nderson e Brian `it"Ze do ,epartamento de Cecursos -aturais do Bo.a^ *iZe
Eoor(ies da Universidade do -erasca e do +s(0all Rossil Beds Atate 8arZ, perto de 'rc(ard no
-erasca^ C(ucZ '00enurger da Universidade de Buena Eista, no Atrom @aZe, Bo.a^ _en
Cancourt, director de 8es$uisa, 'servatrio de *ount `as(ington, em Gor(am, -e.
Hamps(ire^ 8aul ,oss, gelogo do Dello.stone -ational 8arZ, e sua mul(er, Heidi, tam1m do
Dello.stone^ RranZ +saro da Universidade da Cali0rnia em BerZeley^ 'liver 8ayne e @ynn
+ddison da Aociedade -acional de Geogra0ia^ Tames '! Rarlo. da Universidade Bndiana4
8urdue^ Coger @! @arson, pro0essor de geo0/sica marin(a na Universidade de C(ode Bsland, Te00
Guinn do 3ornal de Rort( `ort( )tar(Telegram* Terry Zasten de ,allas, Te2as^ todo o pessoal da
B.oa Historical Aociety em ,es *oines!
-a +ustrlia: ao Ceverendo Coert #vans de Ha"elrooZ, -e. Aout( `ales^ ,r! Till Cainey, do
Gainete +ustraliano de *etereologia^ +lan T(orne e Eictori Bennett da Universidade -acional
da +ustrlia em Canerra^ @ouise BurZe e To(n Ha.ley de Canerra^ +nne *ilne do )#dne#
Morning Herald* Ban -o.aZ, ent&o da Aociedade Geolgica da +ustrlia 'cidental^ T(omas H!
Cic( do *useu Eictoria^ Tim Rlannery, director do *useu da +ustrlia do Aul em +delaide^
-atalie 8ap.ort( e +lan *acRayden do Tardim Botanico Coyal Tasmanian em Hoart^
proveitosos colaoradores da Bilioteca -acional de Aydney!
,e outros pa/ses: Aue Auperville, directora do centro de in0orma%&o do *useu de -ova Helandia
em `ellington: ,r!b #mma *ua, ,r! _oen *aes e Tillani -galla do *useu -acional do Qu1nia
em -airoi!
#stou tam1m pro0undamente em d/vida para com 8atricZ Tanson4Amit(, Gerald Ho.ard,
*arianne Eelmans, +lison Tulett, Gillian Aomerscales^ @arry Rinlay, Ateve Cuin, Ted *attes,
Carol Heaton, C(arles #lliott, ,avid Bryson, Relicity Bryson, ,an *c@ean, -icZ Aout(ern,
Gerald #ngelresten, 8atricZ Gallag(er, @arry +s(mead, e para com todo o pessoal da
inigualvel e alegre Ho.e @irary, em Hancver no -e. Hamps(ire!
+cima de tudo, e como sempre, o mais sincero agradecimento 5 min(a $uerida e paciente
mul(er, Cynt(ia!
[NQ]
B-TC',Ude'
Bem4vindo! # para1ns! +inda em $ue c(egou at1 a$ui! -&o 0oi 0cil, eu sei! 8ara di"er a
verdade, suspeito mesmo $ue ter sido um pouco mais di0/cil do $ue pensa!
#m primeiro lugar, para $ue o leitor este3a a$ui agora, 0oi preciso $ue trili)es de tomos errantes
ten(am conseguido 3untar4se, numa dan%a intrincada e misteriosamente coordenada, de 0orma a
cri4lo a si! Trata4se de uma comina%&o t&o ?nica e especiali"ada $ue nunca 0oi 0eita antes, e s
vai e2istir desta ve"! ,urante muitos anos 0uturos \esperemos], estas part/culas min?sculas ir&o
dedicar4se sem $ual$uer $uei2ume aos ili)es de (eis e articulados es0or%os necessrios para
o manter intacto e dei24lo des0rutar da e2perincia supremamente agradvel, mas geralmente
suestimada, a $ue c(amamos e2istncia!
+ ra"&o pela $ual os tomos se d&o a este traal(o n&o 1 l muito clara! + n/vel atmico, ser o
leitor n&o 1 propriamente compensador! 'u se3a, apesar da aten%&o $ue l(e dedicam, os tomos
n&o se preocupam consigo M na verdade, nem se$uer saem $ue voc e2iste! -em mesmo $ue
eles +r+rios e2istem! -ada mais s&o do $ue part/culas sem conscincia, e nem se$uer tm vida
prpria! \-&o dei2a de ser ligeiramente impressionante pensar $ue, se voc tentasse dissecar4se a
si prprio com uma pin%a, tomo a tomo, nada mais iria conseguir do $ue um monte de 0ina
poeira atmica, da $ual nem um gr&o alguma ve" tivera vida, mas $ue, toda 3unta, era voc!] #,
no entanto, durante todo o per/odo da sua e2istncia, a ?nica preocupa%&o dessas part/culas ser
a de responder a um ?nico impulso incontrolvel: 0a"er com $ue voc se3a $uem 1!
' lado menos om da $uest&o 1 $ue os tomos s&o inconstantes, e $ue o seu per/odo de
dedica%&o a uma causa 1 passageiro! *uito passageiro mesmo! +t1 uma longa vida (umana n&o
dura mais do $ue umas PQ: mil (oras! # $uando este modesto marco 1 ultrapassado, ou por volta
dessa altura, por ra")es
[NP]
descon(ecidas os seus tomos v&o dispersar em silncio, para se tornarem noutras coisas! # 1 o
0im da (istria para si!
+pesar de tudo, 3 n&o 1 nada mau $ue assim se3a! ,e um modo geral, o mesmo n&o acontece no
universo, pelo menos $ue se saia! ' $ue n&o dei2a de ser estran(o, por$ue os tomos $ue com
t&o oa vontade e generosidade se agregam para 0ormar os seres (umanos a$ui na Terra s&o
e2actamente os mesmos $ue se recusam a 0a"4lo em todo e $ual$uer outro lugar! + vida pode
ser muitas coisas, mas do ponto de vista $u/mico, 1 curiosamente simples: carono, (idrog1nio,
o2ig1nio e a"oto, um pouco de clcio, uma pitada de en2o0re, uns po"in(os de outros elementos
muito corri$ueiros M nada $ue n&o possa encontrar numa 0armcia normal M e pronto, n&o 1
preciso mais nada! + ?nica caracter/stica especial dos tomos $ue o constituem a si, 1 o 0acto de
o constitu/rem a si! # nisso consiste o milagre da vida!
Quer 0ormem ou n&o vida em $ual$uer outro lugar do universo, 1 inegvel $ue 0ormam muitas
outras coisas^ mel(or di"endo, 0ormam tudo o resto $ue e2iste! Aem eles n&o (averia gua, ar,
roc(as, estrelas ou planetas, nuvens gasosas distantes ou neulosas a girar, ou $ual$uer outra das
coisas $ue 0a"em do universo uma mat1ria t&o rica! 's tomos s&o t&o numerosos e necessrios
$ue temos a tenta%&o de es$uecer $ue, na realidade, nem se$uer precisariam de e2istir! -&o (
nen(uma lei $ue e2i3a $ue o universo se enc(a de in?meras part/culas de mat1ria ou $ue produ"a
lu" e gravidade ou as outras propriedades 0/sicas com $ue se articula a nossa e2istncia! -a
verdade, n&o tem de (aver universo nen(um! # n&o (ouve, durante a maior parte do tempo! -&o
(ouve tomos e n&o (ouve um universo onde eles pudessem 0lutuar! -&o (ouve nada! -ada de
nada, em lado nen(um!
8ortanto, s temos de agradecer aos tomos! *as o 0acto de sermos 0ormados por tomos, e de
eles se manterem 3untos com tal oa vontade, s constitui parte do $ue o trou2e at1 a$ui! 8ara
estar a$ui agora, no s1c! ffB, vivo e com inteligncia su0iciente para o constatar, o leitor
tam1m teve de ser a0e3ado por uma e2traordinria cadeia de 0eli"es acontecimentos
iolgicos! + sorevivncia na Terra 1 um assunto complicad/ssimo! ,os ili)es e ili)es de
esp1cies de seres vivos $ue e2istiram desde o raiar dos tempos, a maior parte M LL,LL por cento M
3 n&o anda por c! ' 0acto 1 $ue a vida na Terra n&o s 1 reve como tam1m de uma
0ragilidade deprimente! Uma caracter/stica curiosa da nossa e2istncia 1 $ue vivemos num
planeta e2/mio em promover a vida, mas ainda o 1 mais em acaar com ela!
[NV]
+ dura%&o m1dia de uma esp1cie na Terra 1 de cerca de $uatro mil()es de anos, portanto, se
$uiser 0icar por c durante uns ili)es de anos, ter de ser t&o verstil $uanto os tomos $ue o
constituem! Tem de estar preparado para mudar tudo a$uilo $ue o caracteri"a M 0orma, taman(o,
cor, esp1cie a $ue pertence, en0im, tudo M e 0a"4lo repetidamente! Coisa $ue 1 muito mais 0cil
de di"er do $ue de 0a"er, uma ve" $ue o processo de mudan%a 1 0eito ao acaso! 8ara ir de um
gglulo atmico primordial protoplasmalg \como di"em Gilert h Aullivan] at1 ao (omem
erecto moderno, 0oram precisas repetidas muta%)es de caracter/sticas, reali"adas no momento
e2acto e durante um per/odo longu/ssimo! 8ortanto, e ao longo de vrios per/odos, durante os
?ltimos K,Y ili)es de anos, o leitor n&o tolerou o o2ig1nio, depois 0icou totalmente dependente
dele, cresceram4l(e aratanas, memros e curiosas velas, pcs ovos, cortou o ar com uma lingua
/0ida, teve a pele lustrosa e depois coerta de plo, viveu deai2o de terra, em rvores, 0oi t&o
grande como um veado e t&o pe$ueno como um rato, e mais um mil(&o de outras coisas! Ae
tivesse (avido o mais min?sculo desvio desta lin(a evolucionria, voc poderia estar agora a
lamer algas nas paredes de uma gruta, ou a arrastar4se dengosamente como uma morsa
nalguma praia pedregosa, ou a e2pelir ar atrav1s de um ori0/cio no topo da cae%a antes de
mergul(ar a 9: metros de pro0undidade para uma copiosa re0ei%&o de deliciosas min(ocas do
mar!
' leitor n&o s teve a sorte de estar ligado desde tempos imemoriais a uma lin(a evolucionria
ene0iciada como tam1m teve uma sorte e2traordinria, diria mesmo milagrosa, com os
antepassados $ue l(e cal(aram! 8ense s $ue, durante um per/odo de K,Y ili)es de anos, per/odo
anterior 5 0orma%&o das montan(as, dos rios e oceanos da Terra, cada um dos seus antepassados
de amos os lados 0oi su0icientemente atraente para encontrar um compan(eiro, teve a sa?de
necessria para se reprodu"ir, e 0oi su0icientemente a0e3ado pelo destino e pelas circunstancias
para viver o tempo necessrio para o 0a"er! -en(um dos antepassados necessrios 5 sua
e2istncia 0oi esmagado, devorado, a0ogado, morreu de 0ome, 0oi atacado 0ero"mente, 0erido
mortalmente, ou de alguma outra 0orma desviado da miss&o vital de dei2ar uma min?scula carga
de material gen1tico ao parceiro certo no momento e2acto, de 0orma a perpetuar a ?nica
se$uncia poss/vel de comina%)es (ereditrias $ue, eventualmente, espantosamente, e com uma
rapide" incr/vel, resultariam na sua pessoa!
#ste livro conta como isso aconteceu M em especial, como se passou de n&o (aver asolutamente
nada para (aver $ual$uer coisa, e depois como 1 $ue uma
[NY]
pe$uena parte dessa $ual$uer coisa se trans0ormou na$uilo $ue somos, e tam1m um pouco do
$ue 0oi acontecendo entre essas 0ases e desde ent&o! < uma mat1ria muito vasta, evidentemente,
e 1 por isso $ue o livro se c(ama Breve Histria de Quase Tudo, apesar de na realidade n&o o
ser! Aeria imposs/vel! *as, com um pouco de sorte, $uando c(egarmos ao 0im vamos ter a
sensa%&o de $ue 1 isso mesmo!
8ara di"er a verdade, o meu ponto de partida 0oi um livro de cincias ilustrado $ue utili"ei no
meu ;!O ou Q!
O
ano de escolaridade! #ra um compndio escolar t/pico dos anos NLQ: M
maltratado, en0adon(o, desesperantemente volumoso M, mas $ue tin(a nas primeiras pginas
uma ilustra%&o $ue simplesmente me cativou: um diagrama do interior da Terra de recortar e
pu2ar, $ue tentava mostrar o $ue aconteceria se cortssemos o planeta com uma 0aca e
retirssemos uma 0atia de apro2imadamente um $uarto do seu taman(o!
Custa a acreditar $ue eu ainda n&o tivesse visto uma ilustra%&o da$uelas, mas s pode ser
verdade, por$ue me lemro de ter 0icado completamente siderado! Auspeito $ue a min(a
0ascina%&o ten(a sido, na verdade, aseada numa imagem pessoal de 0ilas de condutores
con0iantes dirigindo4se para leste e mergul(ando a pi$ue num pen(asco com P::: $uilmetros
de altura $ue ligava a +m1rica Central ao 8lo -orte, mas, a pouco e pouco, a min(a aten%&o 0oi
ad$uirindo um cun(o mais s1rio, 0a"endo com $ue me aperceesse da importancia cient/0ica do
desen(o e compreendesse $ue a Terra era 0ormada por vrias camadas discretas, $ue, no meio,
acaavam numa es0era ril(ante de 0erro e n/$uel, t&o $uente como a super0/cie do Aol, segundo
in0ormava a legenda! # lemro4me de ter pensado com espanto: gComo 1 $ue eles saem istoWg
-em duvidei por um instante da verdade da in0orma%&o M ainda (o3e ten(o tendncia a acreditar
nas senten%as dos cientistas, tal como nas dos cirurgi)es, canali"adores e outros possuidores de
con(ecimentos oscuros e privilegiados M, mas nem 5 lei da ala conseguia entender como 1 $ue
uma mente (umana podia adivin(ar o aspecto e a composi%&o de espa%os situados a mil(ares de
$uilmetros aai2o de ns, $ue nen(um ol(o (umano ou raio f alguma ve" penetrara! 8ara
mim, era simplesmente um milagre! # desde ent&o assumi essa atitude em rela%&o 5 cincia!
#2citado, levei o livro para casa nessa tarde e ari4o antes do 3antar M o $ue 0e" a min(a m&e
pensar $ue eu estava doente, pondo4me a m&o na testa para ver se tin(a 0ere M e, come%ando na
primeira pgina, pus4me a ler!
#is o ponto 0ulcral da $uest&o: o livro n&o tin(a nada de e2citante! -em se$uer era
compreens/vel! +cima de tudo, n&o respondia a nen(uma das perguntas
[NL]
[Blustra%&o M ver pgina ;LP]
$ue a ilustra%&o suscitava numa mente normal: como 1 $ue um sol tin(a ido parar ao interior do
nosso planeta e como 1 $ue eles saiam a $ue temperatura estavaW # se est sempre a arder l em
ai2o, ent&o como 1 $ue n&o sentimos o c(&o $uente deai2o dos p1sW # por$ue 1 $ue o resto do
interior n&o derrete M ou ser $ue derreteW # $uando o centro 0inalmente se consumir, ser $ue
uma parte da Terra 1 sugada para dentro desse va"io, dei2ando uma cratera gigante 5 super0/cieW
# como 1 $ue se sa,e istoW Como que desco,riram-
Todavia, estran(amente, o autor n&o se pronunciava sore estes detal(es M na verdade, n&o
0alava de nada $ue n&o 0osse anticlinais, sinclinais, 0al(as a2iais e coisas do g1nero! 8arecia $ue
$ueria manter segredo sore as partes mais interessantes, tornando4as impenetrveis! i medida
$ue os anos iam passando, comecei a suspeitar de $ue n&o se tratava de um simples impulso
pessoal da parte dele! 8arecia (aver uma conspira%&o universal entre os autores de livros de
estudo no sentido de garantir $ue a mat1ria de $ue tratavam nunca c(egasse demasiado perto de
algo com um m/nimo de interesse, e se mantivesse sempre a uma distancia imensa do $ue 0osse
0rancamente interessante!
Ho3e sei $ue ( grande $uantidade de escritores cient/0icos a assinar a prosa mais l?cida e
cativante M Timot(y Rerris, Cic(ard Rortey e Tim Rlannery s&o trs e2emplos $ue me ocorrem de
uma simples letra do al0aeto \para n&o 0alar no
[9:]
0antstico Cic(ard Reynman, $ue 3 n&o se encontra entre ns] M mas, in0eli"mente, nen(um
deles era autor dos livros de estudo $ue me passaram pelas m&os! 's meus 0oram todos escritos
por (omens \eram sempre (omens] com a curiosa no%&o de $ue tudo se tornava claro desde $ue
0osse e2presso por uma 0rmula, e a estran(a cren%a de $ue os mi?dos americanos ac(ariam
gra%a a um cap/tulo $ue terminasse com uma sec%&o de perguntas para tentar resolver em casa,
$uando tivessem tempo! #, por isso, cresci com a convic%&o de $ue a cincia era uma mat1ria
supremamente c(ata, emora sempre alimentasse a suspeita de $ue n&o tin(a de ser assim, mas
de pre0erncia tentava n&o pensar no assunto! # assim 0i" durante astante tempo!
,epois, muito mais tarde M ( cerca de $uatro ou cinco anos M estava eu num avi&o sorevoando
o 8ac/0ico, ol(ando distraidamente para um oceano an(ado pelo luar, $uando me ocorreu, com
uma certa insistncia desagradvel, $ue n&o saia asolutamente nada sore o ?nico planeta em
$ue alguma ve" ia viver! -&o saia, por e2emplo, por$ue 1 $ue os oceanos eram salgados e os
Grandes @agos n&o! -&o tin(a a mais pe$uena ideia! -&o saia se os oceanos acumulavam sal
ao longo dos tempos ou n&o, nem t&o4pouco se me deveria preocupar com os seus n/veis de
salinidade! \Ten(o o maior pra"er em anunciar ao leitor $ue, at1 aos 0inais da d1cada de NLV:, os
cientistas tam1m n&o saiam responder a estas $uest)es! 8ortanto, nunca 0a"iam muito alarido
acerca delas!]
< claro $ue a salinidade dos oceanos representava apenas uma por%&o insigni0icante da min(a
imensa ignorancia! #u n&o saia o $ue era um prot&o, ou uma prote/na, n&o saia a di0eren%a
entre um $uarZ e um $uasar, n&o saia como 1 $ue os gelogos conseguiam ol(ar para um
estrato roc(oso numa parede de um des0iladeiro e determinar a respectiva idade, n&o saia
mesmo nada! Aenti4me invadido por uma su4rept/cia e inesperada vontade de saer um pouco
sore estes assuntos, e soretudo como se tin(a c(egado a tais conclus)es! Bsso, para mim,
continuava a ser o mais espantoso M como 1 $ue os cientistas descoriam as coisas! Como 1 $ue
algu1m consegue sa,er $uanto pesa a Terra, ou $ue idade tm as suas roc(as, ou o $ue 1 $ue
realmente e2iste no centro delaW Como 1 $ue podem saer como e $uando 1 $ue nasceu o
universo, e $ue aspecto tin(a nessa alturaW Como 1 $ue saem o $ue se passa dentro de um
tomoW #, 3 agora M ou talve" acima de tudo M como 1 poss/vel $ue os cientistas pare%am tantas
ve"es saer praticamente tudo sem, todavia, conseguirem prever um terramoto, ou di"er4nos se
devemos levar um guarda4c(uva para o 0uteol no pr2imo domingoW
[9N]
Roi assim $ue decidi dedicar uma parte da min(a vida M mais precisamente trs anos M a ler
livros e revistas, e a procurar todo e $ual$uer especialista com pacincia de santo $ue estivesse
disposto a responder a um sem4n?mero de perguntas e2traordinariamente idiotas! + ideia era ver
se seria poss/vel entender e apreciar as maravil(as e os 0eitos da cincia M e, por$ue n&o,
divertir4se com eles M a um n/vel $ue n&o 0osse demasiado t1cnico ou e2igente, mas $ue tam1m
n&o 0osse inteiramente super0icial!
Roram estas a ideia e a esperan%a $ue me animaram, e 0oi com essa inten%&o $ue nasceu este
livro! ,e $ual$uer 0orma, temos muito com $ue nos ocupar e menos de PQ: mil (oras para o
0a"er, portanto, vamos a isso!
[99]
[9K]
B
8#C,B,' -' C'A*'A
[Blustra%&o M ver pgina ;LQ]
[9;]
.st/o todos no mesmo +lano' 0/o todos na mesma direc1/o''' 2 +erfeito, n/o h" d3vida' 2
es+ectacular' Quase so,renatural'
!escri1/o do sistema solar +elo astrnomo 4eoffre# Marc#
[9Q]
N!
C'*' C'-ATCUBC U* U-BE#CA'
8or mais $ue tente nunca vai conseguir perceer o $u&o pe$ueno, $u&o espacialmente
insigni0icante 1 um prot&o! < simplesmente de uma pe$uene" inimaginvel!
Um prot&o 1 uma in0init1sima parte de um tomo, $ue em si prprio 3 1 tam1m uma coisa
insustancial! 's prot)es s&o t&o pe$uenos $ue a por%&o de tinta usada para pcr a pinta neste i
pode conter $ual$uer coisa como Q:: ::: ::: ::: prot)es, mais do $ue o n?mero de segundos
em meio mil(&o de anos! 'u se3a, os prot)es s&o e2traordinariamente microscpicos, para di"er
o m/nimo!
Bmagine agora, se conseguir \mas pode ter a certe"a de $ue n&o consegue], $ue encol(e um
desses prot)es at1 uma ilion1sima parte do seu taman(o, at1 uma dimens&o t&o pe$uena $ue,
em compara%&o, um prot&o daria a impress&o de ser gigante! +gora pon(a dentro desse espa%o
in0initamente diminuto cerca de K: gramas de mat1ria! Fptimo! #st pronto para come%ar um
universo!
8artindo do princ/pio, claro, de $ue voc $uer construir um universo in0lacionrio! *as se
pre0erir construir um universo mais anti$uado, do g1nero Big Bang, vai precisar de mais
material! 8ara di"er a verdade, vai precisar de reunir tudo o $ue e2iste M todo e cada gr&o e
part/cula de mat1ria surgidos desde o in/cio da cria%&o at1 agora M e en0i4los num lugar t&o
in0initamente compacto $ue 0ica sem dimens&o! C(ama4se a isto uma singularidade!
#m $ual$uer dos casos, prepare4se para um verdadeiro ,ig ,ang' < evidente $ue vai $uerer
retirar4se para um lugar seguro, a 0im de poder oservar o espectculo! Bn0eli"mente, esse lugar
n&o e2iste, por$ue, 0ora da singularidade, n&o e2iste onde' Quando o universo come%a a
e2pandir, n&o se vai espal(ando para preenc(er um espa%o va"io 5 sua volta! ' ?nico espa%o $ue
e2iste 1 o espa%o $ue vai criando 5 medida $ue se e2pande!
[9P]
+pesar de n&o ser assim, ( a tenta%&o de visuali"ar a singularidade como uma esp1cie de ponto
inc(ado, suspenso num vcuo escuro e sem 0ronteiras! *as n&o e2iste espa%o, nem escurid&o! +
singularidade n&o tem g5 voltag 5 sua volta! -&o ( espa%o para ser ocupado, n&o ( espa%o para
ela e2istir! -em se$uer podemos perguntar ( $uanto tempo est l M ou se acaou de surgir,
como uma oa ideia, ou se esteve ali desde todo o sempre, a aguardar o momento certo! ' tempo
n&o e2iste! -&o e2iste passado de onde ela possa ter surgido!
# portanto, o nosso universo surge do nada!
-um ?nico pulsar o0uscante, num momento de glria demasiado rpido e e2pansivo para se
e2primir por palavras, a singularidade assume dimens)es celestiais, um espa%o para al1m de
$ual$uer conceito! -o primeiro segundo da (istria \um segundo a $ue muitos cosmlogos
dedicam a sua carreira, redu"indo4o a camadas cada ve" mais 0inas], produ"4se a gravidade e as
outras 0or%as $ue governam a 0/sica! #m menos de um minuto, o universo passa a ocupar um
mil(&o de ili&o de $uilmetros em todas as direc%)es, e continua a crescer! Ra" imenso calor
neste momento, de" ili)es de graus, o su0iciente para iniciar as reac%)es nucleares $ue criam os
elementos mais leves M principalmente o (idrog1nio e o (1lio, com uma pitada \cerca de um
tomo em cem mil()es] de l/rio! #m trs minutos, produ"4se LY por cento de toda a mat1ria $ue
e2iste ou alguma ve" e2istir! Temos um universo! Um lugar de uma potencialidade espantosa e
compensadora e de grande ele"a! # tudo 0oi 0eito no mesmo tempo $ue levamos a 0a"er uma
sandu/c(e!
' momento em $ue isto aconteceu 1 $ue 3 1 assunto para um longo deate! 's cosmlogos (
muito $ue discutem se ter sido ( de" ili)es de anos, ou o doro, ou algures entre esses dois
n?meros! ' consenso parece estar mais perto de um n?mero como NK,V ili)es de anos, mas
evidentemente tudo isto 1 incrivelmente di0/cil de medir, como teremos a oportunidade de ver
mais adiante! Tudo o $ue se pode realmente di"er 1 $ue, a dado ponto indeterminado, num
passado muito distante e por ra")es descon(ecidas, surgiu uma cincia em $ue t j :! #stvamos
a camin(o!
< claro $ue continua a (aver muito $ue n&o saemos, e muito do $ue ac(amos saer, na verdade
n&o saemos! *esmo a no%&o do Big Bang muito recente! +pesar de a ideia ter come%ado a
mani0estar4se nos anos NL9:, 0oi Georges @emaktre, um padre e cientista elga, o primeiro a
propc4la numa ase e2perimental! *as s por volta dos anos NLP: 1 $ue essa no%&o se tornou
mais importante em cosmologia, $uando +mo 8en"ias e Coert `ilson, amos astrnomos,
0i"eram uma descoerta totalmente inesperada! #m NLPQ, $uando
[9V]
estavam a tentar utili"ar uma antena de comunica%&o gigante pertencente aos Bell @aoratories,
em Holmdel, -ova T1rsia, 0oram con0rontados com um arul(o de 0undo persistente M um silvo
constante e agudo $ue tornava imposs/vel $ual$uer e2perincia! #ra um ru/do persistente e de
origem di0/cil de detectar! Ein(a de todas as direc%)es do c1u, noite e dia, em todas as esta%)es
do ano! ,urante um ano, os dois 3ovens astrnomos 0i"eram tudo para identi0icar e eliminar
a$uele arul(o! Testaram o sistema el1ctrico todo, reconstru/ram instrumentos, veri0icaram
circuitos, ligaram 0ios, limparam tomadas! Auiram ao prato e colocaram 0ita isoladora em cada
3unta e reite! Eoltaram a suir ao prato com vassouras e escovas para limpar a$uilo a $ue mais
tarde se re0eriram num documento como gmaterial diel1ctrico rancog, ou se3a, a$uilo a $ue
vulgarmente c(amamos coc de pssaro! Tudo sem resultado!
*al saiam eles $ue na Universidade de 8rinceton, a apenas Q: $uilmetros de distancia, uma
e$uipa de cientistas c(e0iada por Coert ,icZe tentava encontrar 3ustamente a$uilo de $ue eles
t&o a0anosamente se tentavam desemara%ar! 's investigadores de 8rinceton estavam a
desenvolver a ideia do astro0/sico de origem russa George Gamo., sugerida em NL;:, segundo a
$ual, se perscrutssemos pro0undamente o espa%o, encontrar/amos uma radia%&o csmica de
0undo, um res$u/cio dei2ado pelo Big Bang' Gamo. calculou $ue, $uando esta acaasse de
atravessar a vastid&o do cosmos, c(egaria 5 Terra so a 0orma de microondas! -um estudo
posterior, c(egou mesmo a sugerir um instrumento $ue poderia eventualmente comprovar isso: a
antena Bell, em Holmdel! Bn0eli"mente, nem 8en"ias, nem `ilson, nem $ual$uer dos memros
da e$uipa de 8rinceton tin(am lido o artigo de Gamo.!
' ru/do $ue 8en"ias e `ilson ouviam era evidentemente o ru/do $ue Gamo. (avia postulado!
Tin(am encontrado a 0ronteira do universo, ou pelo menos a sua parte vis/vel, 5 distancia de N;Q
ili)es de trili)es de $uilmetros! #stavam a gverg os primeiros 0ot)es M a lu" mais antiga do
universo M, apesar de o tempo e a distancia os terem trans0ormado em microondas, tal como
Gamo. tin(a previsto! -o seu livro The Inflationar# 5niverse, +lan Gut( 0ornece uma analogia
$ue a3uda a perspectivar esta descoerta! Ae resolver espreitar os con0ins do universo como se
estivesse a ol(ar do cent1simo andar do #mpire Atate Building \sendo $ue o cent1simo andar
representa o momento actual e o n/vel da rua o momento do Big Bang6 na altura da descoerta
de 8en"ias e `ilson, as gal2ias mais distantes $ue algu1m 3 (avia detectado situavam4se por
volta do se2ag1simo andar, e as coisas mais distantes M os $uasars M cerca do
[9Y]
vig1simo andar! + descoerta de 8en"ias e `ilson estendeu o nosso con(ecimento do universo
vis/vel at1 pouco mais de um cent/metro aai2o do piso t1rreo!
Aem saer ainda o $ue causava o ru/do, `ilson e 8en"ias tele0onaram a ,icZe, em 8rinceton, e
descreveram o prolema, na esperan%a de $ue ele l(es sugerisse uma solu%&o! ,icZe perceeu
imediatamente o $ue os dois 3ovens astrnomos tin(am descoerto! ,epois de desligar o
tele0one, voltou4se para a sua e$uipa e disse: g*alta, acaaram de nos passar a perna!g
8ouco depois, o Astro+h#sical 7ournal pulicava dois artigos: um de `ilson e 8en"ias,
descrevendo a sua e2perincia com o silvo detectado, e outro da e$uipa de ,icZe, a e2plicar a
sua origem! #m NLVY, `ilson e 8en"ias gan(aram o 8r1mio -oel da R/sica, apesar de n&o
andarem 5 procura de $ual$uer radia%&o csmica de 0undo, n&o saerem o $ue tin(am
encontrado, nem terem descrito ou interpretado a sua nature"a em nen(um artigo cient/0ico,
en$uanto os investigadores de 8rinceton se limitaram a gan(ar o apre%o e a compreens&o do
mundo cient/0ico! Aegundo ,ennis 'verye, autor de 8onel# Hearts of the Cosmos, nem 8en"ias
nem `ilson 3untos compreenderam o signi0icado do $ue tin(am encontrado at1 lerem um artigo
sore o assunto no e& 9or$ Times'
+ propsito, 3 todos ns 0omos con0rontados com as pertura%)es causadas pela radia%&o
csmica de 0undo! Ae ligar a televis&o num canal n&o sintoni"ado, cerca de um por cento da
electricidade esttica $ue v 1 resultado do remanescente long/n$uo do Big Bang' ,a pr2ima
ve" $ue se $uei2ar de n&o (aver nada para ver, lemre4se de $ue pode sempre assistir ao
nascimento do universo!
+pesar de toda a gente l(e c(amar Big Bang, muitos livros advertem4nos de $ue n&o devemos
imagin4lo como uma e2plos&o no sentido convencional! Roi antes uma vasta e s?ita e2pans&o,
a uma escala avassaladora! *as o $ue 1 $ue a provocouW
Uma (iptese 1 $ue talve" a singularidade se3a uma rel/$uia de um universo mais antigo 3
desaparecido, e ns se3amos apenas um universo num eterno ciclo de e2pans&o e colapso de
universos, como o al&o de uma m$uina de o2ig1nio! 'utros atriuem o Big Bang 5$uilo $ue
c(amam gum 0also vcuog ou gum campo escalarg ou ga energia do vcuog M uma propriedade
ou algo $ue, de algum modo, introdu"iu uma dimens&o de instailidade no nada pree2istente!
8arece imposs/vel conseguir oter se3a o $ue 0or a partir do nada, mas o 0acto de o nada 3 ter
e2istido e agora e2istir o universo 1 prova evidente de $ue isso 1 poss/vel! 8ode ainda ser $ue o
nosso universo se3a apenas uma parte de outros universos maiores, alguns deles em dimens)es
di0erentes, e $ue (a3a ,ig ,angs
[9L]
a acontecer a toda a (ora e em todo o lado! 'u ainda $ue o espa%o e o tempo ten(am tido outras
0ormas completamente di0erentes antes do Big Bang : 0ormas demasiado di0erentes para
poderem caer na nossa imagina%&o M, e $ue o Big Bang represente apenas uma esp1cie de 0ase
de transi%&o, em $ue o universo passou de uma 0orma $ue n&o conseguimos compreender para
uma $ue 1 $uase percept/vel! g#stas $uest)es apro2imam4se muito das $uest)es religiosasg,
disse ao e& 9or$ Times, em 9::N, o ,r! +ndrei @inde, cosmlogo em Atan0ord!
+ teoria do Big Bang n&o trata propriamente da e2plos&o ;o ,ang6, mas sim do $ue se passou a
seguir! @ogo a seguir, a propsito! i custa de muitos clculos matemticos e da oserva%&o
cuidadosa do $ue se passa com os aceleradores de part/culas, os cientistas acreditam $ue podem
recuar at1 N:

elevado a 4;K segundos a seguir ao momento da cria%&o, altura em $ue o universo
era t&o pe$ueno $ue seria necessrio um microscpio para o ver! -&o devemos 0icar de $uei2o
ca/do perante cada n?mero e2travagante $ue se nos apresenta, mas talve" val(a a pena darmo4
nos conta de um de tempos a tempos, s para nos lemrarmos at1 $ue ponto 1 imenso e
inaarcvel pela mente (umana!
-a realidade, N: elevado a 4;K pode tam1m escrever4se de outra 0orma: :,::::::::::
::::::::::::::::::::::::::::::::N, isto 1, um sore de" mil()es de tril()es de tril()es de
tril()es de segundo!l
+ maioria da$uilo em $ue acreditamos, ou pensamos acreditar, sore os primeiros momentos do
universo deve4se a uma ideia c(amada teoria da in0la%&o, sugerida em NLVL por um 3ovem 0/sico
de part/culas, $ue na altura traal(ava em Atan0ord e (o3e no *BT, c(amado +lan Gut(! Tin(a
ent&o K9 anos,
[-otas]
Uma palavra sore a nota%&o cient/0ica! Uma ve" $ue alguns n?meros s&o di0/ceis de escrever e
$uase imposs/veis de ler, os cientistas usam uma simpli0ica%&o $ue envolve e2poentes \ou
m?ltiplos] de de", segundo a $ual, por e2emplo, N: ::: ::: ::: 1 escrito N: elevado a N: e
P Q:: ::: torna4se P,Q 2 N: elevado a P! ' princ/pio aseia4se muito simplesmente nos m?ltiplos
de de": N: 2 N: \ou N::] torna4se N:

ao $uadrado^ N: 2 N: 2 N: \ou N:::] torna4se N: ao cuo^ e
por a/ 0ora, via e inde0inidamente! ' pe$ueno e2poente signi0ica o n?mero de "eros $ue se
seguem ao n?mero principal! -?meros negativos s&o representados como a imagem de um
espel(o, onde o e2poente indica o n?mero de d/gitos 5 direita da v/rgula \logo, N:

elevado a 4;
signi0ica :,:::N]! +pesar de ac(ar este princ/pio astante competente, continuo sem perceer
como 1 $ue algu1m $ue ol(e para N,; 2 N: elevado a L Zm

c?icos consiga deci0rar de imediato
$ue se trata de N,; ili)es de $uilmetros c?icos, e ainda $ue pre0iram usar a primeira 0orma 5
segunda $uando escrevem \especialmente num livro destinado ao comum dos mortais, onde este
e2emplo 0oi encontrado]! +ssumindo $ue a maioria dos leitores sae t&o pouco de matemtica
como eu, 0arei o poss/vel para evitar esta nota%&o, muito emora se3a inevitvel de ve" em
$uando, soretudo no cap/tulo $ue trata de assuntos 5 escala csmica!
[K:]
e era o primeiro a admitir $ue nada 0i"era de e2cepcional at1 ent&o! 8rovavelmente tam1m n&o
teria pensado nesta teoria se n&o tivesse assistido a uma palestra sore o Big Bang, dada pelo
0amoso Coert ,icZe! + palestra inspirou Gut(, $ue come%ou a interessar4se pela cosmologia e
em especial pelo nascimento do universo!
' resultado 0inal 0oi a teoria da in0la%&o, $ue di" $ue na 0rac%&o de momento $ue se seguiu 5
aurora da cria%&o, o universo so0reu uma e2pans&o s?ita e monumental! Bnsu0lou M na verdade,
perdeu o controlo de si mesmo, duplicando de taman(o a cada N: elevado a 4K;

segundos! Tudo
isto n&o deve ter durado mais do $ue N: elevado a 4K: segundos, ou se3a, um sore um mil(&o de
mil(&o de mil(&o de mil(&o de mil(&o de segundos M mas o 0acto 1 $ue mudou o universo de
algo $ue poder/amos segurar na m&o para $ual$uer coisa pelo menos N: ::: ::: ::: ::: :::
::: ::: ::: ve"es maior! + teoria da in0la%&o e2plica as ondula%)es e redemoin(os $ue tornam
poss/vel o nosso universo! Aem ela n&o (averia agregados de mat1ria, ou se3a, n&o (averia
estrelas, apenas gases 5 deriva numa escurid&o eterna!
Aegundo a teoria de Gut(, a gravidade emergiu a um sore de" mil()es de trili)es de trili)es de
trili)es de segundo! + $ue se 3untou, aps outro intervalo ridiculamente curto, o
electromagnetismo, assim como as 0or%as nucleares 0ortes e 0racas M asicamente, a 0/sica! Um
instante mais tarde, vieram 3untar4se4l(es en2ames de part/culas elementares M asicamente, a
mat1ria! ,o nada asoluto surgiram de repente en2ames de 0ot)es, prot)es, electr)es, neutr)es, e
muito mais M entre N: elevado a VL a N: elevado a YL de cada, segundo a teoria mais corrente do
Big Bang' Aendo estas $uantidades incompreens/veis, asta perceer $ue num simples instante
0omos presenteados com um vasto universo M de acordo com a teoria, pelo menos cem ili)es de
anos4lu" de uma ponta 5 outra, mas possivelmente de $ual$uer taman(o at1 ao in0inito! < um
vasto universo per0eitamente preparado para a cria%&o de estrelas, gal2ias e outros sistemas
comple2os!
' $ue, do nosso ponto de vista, parece e2traordinrio 1 a 0orma espantosa como tudo correu a
nosso 0avor! Ae tudo tivesse acontecido de uma 0orma ligeiramente di0erente M se a gravidade
0osse mais 0raca ou mais 0orte, se a e2pans&o se tivesse produ"ido mais depressa ou mais
devagar M, ent&o talve" nunca tivessem sido criados elementos su0icientemente estveis para nos
0ormar, a si, e a mim e ao amiente $ue nos rodeia! Ae a gravidade 0osse um nada mais 0orte, o
universo poderia ter colapsado como uma tenda de campan(a mal montada, n&o tendo
e2actamente os valores certos para l(e dar as dimens)es,
[KN]
a densidade e os componentes certos! Ae, por outro lado, a gravidade tivesse sido mais 0raca,
nada se teria unido e o universo teria permanecido para sempre um vcuo in0orme e sem vida!
#sta 1 uma das ra")es por $ue alguns especialistas acreditam $ue deve ter (avido muitos outros
,ig ,angs, talve" trili)es e trili)es deles, espal(ados pelo enorme per/odo da eternidade, e $ue a
ra"&o pela $ual e2istimos neste universo em particular 1 somente por ela ser poss/vel neste
universo, e neste apenas! g#m resposta 5 pergunta =por $ue 1 $ue isto aconteceu=, pon(o a
modesta (iptese de o nosso universo ser apenas uma dessas coisas $ue acontecem de tempos a
tempos,g disse #d.ard 8 Tryon, da Universidade de Columia! + $ue Gut( acrescentou: g+pesar
de a cria%&o de um universo parecer muito pouco provvel, Tryon sulin(ou o 0acto de nunca
ningu1m ter contado as tentativas 0al(adas!g
' astrnomo da Coroa inglesa, *artin Cees, acredita $ue ( vrios universos, possivelmente um
n?mero in0inito deles, cada um com atriutos e comina%)es di0erentes, e $ue ns vivemos
simplesmente na$uele $ue comina as caracter/sticas $ue nos permitem e2istir! #le 0a" uma
analogia com uma grande lo3a de roupa: g-&o 1 surpreendente $ue voc encontre a roupa ideal
$uando a variedade de stoc$ 1 grande! Ae (ouver muitos universos, cada um governado por um
con3unto di0erente de n?meros, vai (aver necessariamente um con3unto ade$uado 5 vida! < nesse
con3unto $ue nos encontramos!g
Cees a0irma $ue e2istem seis n?meros $ue gerem o nosso Universo, e $ue se algum desses
valores 0osse ligeiramente alterado se$uer, as coisas poderiam n&o ser o $ue s&o! 8or e2emplo,
para $ue o universo e2ista como tal, 1 necessrio $ue o (idrog1nio se3a convertido em (1lio de
0orma precisa M especi0icamente, de maneira a converter sete mil1simos da sua massa em
energia! Ae esse valor ai2asse ligeiramente M de :,::V para :,::P por cento, por e2emplo M, n&o
ocorreria $ual$uer trans0orma%&o: o Universo consistiria em (idrog1nio e nada mais!
+umentando o valor ligeiramente M para :,::Y por cento M o processo de liga%&o teria sido de tal
0orma generali"ado $ue o (idrog1nio teria desaparecido ( muito tempo! #m amos os casos,
astaria uma ligeira altera%&o de valores para $ue o Universo, tal como o con(ecemos e
necessitamos, n&o e2istisse!
,evo di"er $ue, at agora, tudo vai em! + longo pra"o, a gravidade pode tornar4se 0orte de
mais, ao ponto de um dia travar a e2pans&o do universo e 0a"er com $ue este colapse sore si
prprio at1 se esmagar e trans0ormar noutra singularidade, talve", $uem sae, para recome%ar
tudo de novo! 8or outro
[K9]
lado, pode passar a ser demasiado 0raca, caso em $ue o universo continuar a e2pandir4se
eternamente at1 $ue tudo este3a t&o a0astado $ue torne imposs/vel a interac%&o de mat1ria^ nessa
(iptese, o universo tornar4se4ia muito espa%oso, mas inerte e morto! + terceira possiilidade 1 a
gravidade manter4se nivelada M gdensidade cr/ticag 1 o termo utili"ado pelos cosmlogos M,
mantendo assim o Universo coeso e nas dimens)es certas para permitir $ue continue
inde0inidamente! -os seus momentos de (umor, os cosmlogos costumam c(amar4l(e o ge0eito
GoldilocZs lg M $uando tudo est na medida certa! \8ara $ue se saia, estes trs universos
poss/veis s&o con(ecidos respectivamente por 0ec(ado, aerto e plano]!
+ $uest&o $ue todos nos colocamos a dada altura 1 a seguinte: o $ue aconteceria se via3ssemos
at1 5 eira do universo, e a/, por e2emplo, espreitssemos para 0oraW 'nde estaria a nossa
cae%a, se n&o estivesse dentro do universoW Que encontrar/amos para al1m deleW + resposta 1
$ue in0eli"mente nunca conseguiremos c(egar at1 5 0ronteira do universo! -&o por uma $uest&o
de tempo M apesar de tam1m ser verdade M, mas por$ue se voc via3asse cada ve" mais longe,
inde0inida e ostinadamente, sempre em lin(a recta, nunca l c(egaria! #m ve" disso, voltaria
sempre ao ponto de partida \o $ue 0aria com $ue perdesse a coragem e, a longo pra"o,
desistisse]! + ra"&o para isto 1 $ue, de acordo com a teoria da relatividade de #instein \assunto
$ue trataremos na sua devida altura], o universo curva4se de uma 0orma $ue n&o conseguimos
visuali"ar! 8or agora, asta saermos $ue n&o andamos 5 deriva numa ol(a enorme em
constante e2pans&o, mas antes $ue o espa%o se curva, de 0orma a ser ilimitado, mas 0inito! -em
se$uer se pode di"er $ue o espa%o se este3a a e2pandir por$ue, como di" o 8r1mio -oel da
R/sica, Ateven `einerg, gos sistemas solares e as gal2ias n&o se e2pandem, e o prprio espa%o
n&o se e2pandeg! +s gal2ias a0astam4se, simplesmente! Tudo isto s&o conceitos $ue desa0iam a
intui%&o, ou, como o 0amoso ilogo T! B! A! Haldane oservou, go universo n&o 1 s mais
estran(o do $ue supomos^ 1 mais estran(o do $ue conseguimos suporg!
+ analogia normalmente utili"ada para e2plicar a curvatura do espa%o 1 tentar imaginar algu1m
de um universo com super0/cies planas, $ue nunca tivesse visto uma es0era, a ser tra"ido para a
Terra! 8or mais $ue calcorreasse a super0/cie do planeta, nunca encontraria uma ponta! 8oderia
eventualmente voltar ao ponto de partida, caso em $ue 0icaria e2traordinariamente con0uso se
[-otas]
-ota do tradutor: Ce0erencia ao conto in0antil 4oldiloc$s and the Three Bears, em portugus:
Caracis de <uro e os Tr=s 5rsinhos'
[KK]
tentasse e2plicar o sucedido! Bem, estamos mais ou menos na mesma situa%&o $ue o nosso
amigo do planeta plano, s $ue completamente perple2os perante uma dimens&o mais elevada!
+ssim, tal como n&o ( lugar onde encontrar a ponta do universo, tam1m n&o ( lugar onde
encontrar o seu centro, de 0orma a podermos di"er: gRoi a$ui $ue tudo come%ou! #ste 1 o
verdadeiro n?cleo de tudo!g Todos ns estamos no centro de tudo! -a verdade, n&o podemos ter
essa certe"a, pois n&o podemos prov4lo matematicamente! 's cientistas partem simplesmente
do princ/pio de $ue n&o podemos ser o centro do universo M imaginem o $ue isso implicaria M,
mas $ue o 0enmeno deve ser o mesmo para $ual$uer oservador em $ual$uer lugar! *as,
mesmo assim, n&o saemos!
8ara ns, o universo s c(ega at1 onde a lu" tem via3ado nos ili)es de anos decorridos desde a
sua 0orma%&o! ' universo vis/vel M a$uele $ue con(ecemos e de $ue podemos 0alar M tem um
mil(&o e meio de mil(&o de mil(&o de mil(&o \isto 1,N Q:: ::: ::: ::: ::: ::: ::: :::] de
$uilmetros de dimens&o total! *as, segundo a maior parte das teorias, o universo no sentido
lato M o meta4universo, como l(e c(amam por ve"es M 1 muito mais espa%oso! Aegundo Cees, o
n?mero de anos4lu" at1 5 ponta deste maior e invis/vel universo seria escrito gn&o com de"
"eros, nem com cem "eros, mas com mil()es de "erosg! Cesumindo, 3 ( mais espa%o do $ue se
consegue imaginar, pelo $ue n&o vale a pena ter o traal(&o de tentar visuali"ar mais um espa%o
adicional para al1m dele!
,urante muito tempo, a teoria do Big Bang teve uma 0al(a enorme $ue preocupava muita gente
M nomeadamente, n&o conseguia e2plicar como t/n(amos c(egado at1 a$ui! +pesar de LY por
cento de toda a mat1ria $ue e2iste ter sido criada com o Big Bang, essa era apenas constitu/da
por gases leves: (1lio, (idrog1nio e l/tio, como 3 atrs mencionmos! -em uma ?nica de todas
as outras part/culas pesadas de mat1ria vitais para o nosso ser, como o carono, o a"oto, o
o2ig1nio e todos os outros, surgiu do grande caldo gasoso da cria%&o! *as M e isto 1 $ue 1
in$uietante M para 0or3ar estes elementos 1 necessrio o tipo de calor e energia gerados por um
,ig ,ang' Contudo, s (ouve um Big Bang, e esse n&o os produ"iu! 8ortanto, de onde vieram
elesW
' mais interessante 1 $ue o (omem $ue encontrou a resposta para essa pergunta 0oi um
cosmlogo $ue despre"ava completamente a teoria do Big Bang, e inventou o termo
sarcasticamente, como 0orma de 0a"er tro%a! T vamos 0alar dele, mas antes de nos
concentrarmos na $uest&o de como c(egmos at1 a$ui, talve" se3a oa ideia perder alguns
minutos para perceer onde e2actamente 1 esse ga$uig![K;]
9!
B#*4EB-,'A +' ABAT#*+ A'@+C
Ho3e em dia, os astrnomos podem 0a"er coisas inacreditveis! 8or e2emplo, se algu1m
acendesse um 0s0oro na @ua, eles seriam capa"es de distinguir a c(ama! + partir da mais
pe$uena pulsa%&o ou oscila%&o de astros distantes conseguem dedu"ir o taman(o, a nature"a e
at1 a potencial (aitailidade de planetas demasiado long/n$uos para serem vis/veis por ns!
8lanetas t&o distantes, $ue precisar/amos de meio mil(&o de anos de viagem em nave espacial
para l c(egar! Com os seus radiotelescpios conseguem capturar ondas de radia%&o t&o
incrivelmente t1nues $ue o total de energia recol(ida do e2terior do sistema solar, desde $ue
essa recol(a 0oi iniciada \em NLQN], 1, nas palavras de Carl Aagan, gin0erior 5 energia de um
simples 0loco de neve a ater no solog!
Cesumindo, n&o ( $uase nada no universo $ue os astrnomos n&o consigam detectar $uando
resolvem 0a"4lo! ,a/ $ue pare%a inacreditvel $ue s em NLVY se ten(a descoerto $ue 8lut&o
tem uma lua! Quando, no Eer&o desse ano, um 3ovem astrnomo do 'servatrio -aval
+mericano, em Rlagsta00, no +ri"ona, Tames C(risty, procedia a um e2ame de rotina das
imagens 0otogr0icas de 8lut&o, aperceeu4se de $ue (avia ali $ual$uer coisa M $ual$uer coisa
neulosa e incerta, mas, sem $ual$uer d?vida, distinta de 8lut&o! ,epois de consultar um colega,
de nome Coert Harrington, concluiu $ue o $ue via era uma lua! # n&o era uma lua $ual$uer! #m
compara%&o com o planeta, era a maior lua do sistema solar!
8ara di"er a verdade, isto 0oi um golpe relativo para o estatuto de 8lut&o en$uanto planeta, $ue
de $ual$uer 0orma nunca 0ora nada por a/ al1m! Uma ve" $ue, at1 a/, o espa%o ocupado pela lua
e pelo planeta 3untos parecia ser o mesmo, a descoerta signi0icava $ue 8lut&o era ainda mais
pe$ueno do $ue se supun(a M mais pe$ueno at1 do $ue *erc?rio! -a verdade, ( sete luas do
nosso sistema solar, incluindo a nossa, $ue s&o maiores do $ue ele!
[KQ]
Uma pergunta $ue surge naturalmente 1: por$ue se demorou tanto tempo para descorir uma lua
no nosso prprio sistema solarW 8or um lado, isso depende da direc%&o para onde os astrnomos
apontam os seus instrumentos, por outro, da$uilo $ue esses instrumentos 0oram conceidos para
detectar, e, por outro, por se tratar de 8lut&o, um planeta di0/cil! *as a ra"&o principal 1 a
direc%&o para onde eles apontam os instrumentos! -as palavras do astrnomo ClarZ C(apman: +
maior parte das pessoas ac(a $ue os astrnomos v&o l para 0ora 5 noite e varrem o c1u com os
seus telescpios! -&o 1 verdade! + grande maioria dos telescpios $ue e2istem s&o 0eitos para
espreitar uma parte /n0ima do c1u, locali"ada a uma distancia in0inita, a 0im de detectar um
$uasar, procurar uracos negros ou oservar uma gal2ia distante! + ?nica rede de telescpios
$ue varre os c1us de uma ponta 5 outra 0oi conceida e constru/da pelos militares!g
+s reprodu%)es art/sticas tm4nos levado a imaginar uma clare"a de resolu%&o 0otogr0ica $ue
n&o e2iste na astronomia real! -a 0otogra0ia de C(risty, 8lut&o aparece muito pouco n/tido e
des0ocado M parece mais um oroto csmico M e a sua lua n&o 1 a$uele astro amigo,
romanticamente iluminada por trs e rigorosamente delineada $ue poder/amos ver numa pintura
da ational 4eogra+hic, mas apenas uma min?scula e indistinta sugest&o de $ual$uer coisa
muito des0ocada ali ao lado! ,e tal maneira des0ocada $ue, na realidade, decorreram sete anos
at1 $ue algu1m voltasse a detectar a lua, sendo assim con0irmada a sua e2istncia por uma
segunda entidade!
Um detal(e engra%ado na descoerta de C(risty 0oi ter acontecido em Rlagsta00, 3 $ue 0ora
tam1m a/ $ue, em NLK:, 8lut&o 0oi detectado pela primeira ve"! #ssa descoerta deve4se em
grande parte ao astrnomo 8ercival @o.ell! @o.ell, originrio de uma 0am/lia tradicional e
aastada de Boston \a $ue consta da 0amosa piada $ue se di" de Boston: a cidade do 0ei3&o e do
acal(au, em $ue os @o.ells s 0alam com os Caots, en$uanto os Caots s 0alam com ,eus],
legou o 0amoso oservatrio com o seu nome, mas 0icou para sempre con(ecido pela sua cren%a
de $ue *arte estava coerto de canais constru/dos por diligentes marcianos com o o3ectivo de
escoar gua das regi)es polares para as terras secas mas produtivas mais pr2imas do e$uador!
'utra das convic%)es de @o.ell era $ue e2istia, algures para l de -eptuno, um nono planeta
por descorir, a $ue c(amou planeta f! Baseou essa cren%a em irregularidades $ue detectou nas
ritas de Urano e -eptuno, e dedicou os ?ltimos anos da sua vida a tentar encontrar o gigante
gasoso $ue tin(a a certe"a de l se encontrar! Bn0eli"mente, morreu suitamente em NLNP,
parcialmente
[KP]
esgotado pela sua procura, e a investiga%&o caiu no es$uecimento, en$uanto os seus (erdeiros
lutavam pela (eran%a! -o entanto, em NL9L, em parte para desviar a aten%&o da saga dos canais
de *arte \$ue agora se tin(a tornado numa 0onte de grande emara%o], o director do
oservatrio de @o.ell decidiu retomar a pes$uisa, contratando para tal um 3ovem do _ansas
c(amado Clyde Tomaug(!
' 3ovem Tomaug( n&o tin(a 0orma%&o como astrnomo, mas era traal(ador e arguto! 8assado
um ano de oserva%&o paciente, conseguiu encontrar 8lut&o, um t1nue ponto de lu" num
0irmamento cintilante! Roi uma descoerta miraculosa, mas o mais impressionante 1 $ue as
oserva%)es em $ue @o.ell se tin(a aseado para prever a e2istncia de um planeta para al1m
de -eptuno eram $uase todas errneas! Tomaug( perceeu imediatamente $ue o novo planeta
n&o era de 0orma alguma semel(ante 5 maci%a ola de gs $ue @o.ell tin(a postulado, mas
$uais$uer reservas $ue ele ou $ual$uer outra pessoa ten(a tido $uanto 5 nature"a do planeta
0oram imediatamente postas de lado, dissolvidas no del/rio $ue envolvia imediatamente $ual$uer
not/cia espectacular na$uela 1poca de entusiasmos 0ceis! #ste era o primeiro planeta descoerto
por americanos, e ningu1m estava disposto a dei2ar $ue a aten%&o 0osse desviada para o 0acto de
ser apenas um gelado e distante pontin(o no universo! ' nome de 8lut&o 0oi em parte atriu/do
por as duas primeiras letras corresponderem 5s iniciais de 8ercival @o.ell! #ste 0oi
posteriormente aclamado em toda a parte como um g1nio de primeira gua, en$uanto Tomaug(
0oi rapidamente es$uecido por $uase todos, 5 e2cep%&o dos astrnomos planetrios, $ue tendem
a recon(ecer o seu m1rito!
+lguns astrnomos continuam a pensar $ue talve" e2ista um planeta f algures no universo M
uma coisa grandiosa, possivelmente de" ve"es maior do $ue T?piter, mas situado t&o longe $ue
se3a invis/vel para ns! \Caso em $ue receeria t&o pouca lu" solar $ue $uase nen(uma l(e
restaria para re0lectir!] 8ensa4se $ue talve" n&o se3a um planeta convencional como T?piter ou
Aaturno M estaria longe de mais para tal, a $ual$uer coisa como sete trili)es de $uilmetros M
mas mais como um sol $ue n&o c(egou a vingar! + maioria dos sistemas solares no cosmos 1
inria \tem dois sis], o $ue 0a" do nosso ?nico sol uma raridade relativa!
-ingu1m tem em a certe"a de $ue taman(o ser 8lut&o, de $ue 1 0eito, $ue tipo de atmos0era
tem, ou mesmo de $ue tipo de astro se trata! *uitos astrnomos acreditam $ue nem se$uer 1 um
planeta, mas apenas o maior o3ecto 3amais encontrado numa "ona de detritos galcticos
con(ecida como cintura
[KV]
de _uiper! +pesar de a cintura de _uiper ter sido teori"ada por R! C! @eonard, em NLK:, o nome
0oi dado em (onra de Gerard _uiper, cidad&o (olands $ue traal(ou na +m1rica e desenvolveu
a ideia! + cintura de _uiper 1 a 0onte do $ue se costuma designar por cometas de periodicidade
curta M os $ue reaparecem com astante regularidade M, dos $uais o mais 0amoso e2emplo 1 o
cometa Halle#' <s cometas de periodicidade longa, mais ariscos \entre os $uais os $ue nos
visitaram recentemente, como o Hale(Bo++ e o H#a$uta$e6, vm da nuvem 'ort, muito mais
distante!
-&o ( d?vida de $ue 8lut&o n&o tem um comportamento parecido com o dos outros planetas!
-&o s 1 pe$ueno e oscuro como apresenta movimentos t&o variveis $ue ningu1m pode prever
onde estar da$ui a um s1culo! #n$uanto os outros planetas apresentam uma rita mais ou
menos no mesmo plano, a rita de 8lut&o arreita, por assim di"er, para 0ora do alin(amento a
um angulo de NV graus, como a aa de um c(ap1u atrevidamente levantada! Tem uma rita t&o
irregular $ue, nalguns dos seus tra3ectos solitrios em torno do Aol, acaa por 0icar mais perto de
ns do $ue o prprio -eptuno! ,e 0acto, durante a maior parte dos anos NLY: e NLL:, -eptuno
0oi o planeta mais distante do sistema solar! A em NN de Revereiro de NLLL 1 $ue 8lut&o voltou 5
0ai2a e2terior, para a/ permanecer nos pr2imos 99Y anos!
8ortanto, se 8lut&o 0or de 0acto um planeta, n&o ( d?vida de $ue 1 muito estran(o! < min?sculo:
tem apenas :,9Q por cento da massa da Terra! Ae o colocarmos em cima dos #stados Unidos, n&o
core nem metade dos ;Y estados da parte in0erior! A isto 3 o torna astante anmalo^ signi0ica
$ue o nosso sistema planetrio consiste em $uatro planetas roc(osos interiores, mais $uatro
gigantes gasosos e2teriores, e uma ola de gelo diminuta e solitria! +l1m disso, temos todas as
ra")es para supor $ue muito em reve descoriremos outras es0eras geladas ainda maiores no
mesmo espa%o! . ent/o $ue vamos ter prolemas! ,epois de C(risty ter detectado a lua de
8lut&o, os astrnomos come%aram a oservar com mais aten%&o essa sec%&o do cosmos, e, em
,e"emro de 9::9, 3 tin(am encontrado P:: novos '3ectos Transneptunianos, ou 8lutinos!
Um deles, a $ue c(amaram Earuna, 1 $uase t&o grande como a lua de 8lut&o, e agora os
astrnomos ac(am $ue pode (aver ili)es desses o3ectos! ' prolema 1 $ue, como s&o muito
escuros, s&o di0/ceis de detectar! #m geral, tm um aledo, ou ta2a de re0le2&o de lu", de apenas
$uatro por cento, o mesmo $ue o de um peda%o de carv&o M sendo $ue estes gpeda%os de carv&og
est&o a mais de seis ili)es de $uilmetros de distancia!
[KY] # $ue distancia 1 essa e2actamenteW < praticamente inimaginvel! ' espa%o 1 enorme M
asolutamente imenso! Bmaginemos, a t/tulo de e2emplo e por rincadeira, $ue vamos 0a"er uma
viagem de 0oguet&o! -&o vamos muito longe, s at1 ao limite do nosso prprio sistema solar!
*as vamos sempre precisar de ter uma ideia das dimens)es do espa%o, e da pe$uene" da parte
$ue dele ocupamos!
'ra em, as ms not/cias s&o $ue n&o vamos c(egar a casa a tempo para o 3antar! *esmo 5
velocidade da lu" \K:: mil $uilmetros por segundo], levar/amos sete (oras para c(egar at1
8lut&o! *as 1 claro $ue n&o 1 poss/vel via3ar a essa velocidade, nem nada $ue se pare%a!
Teremos de ir 5 velocidade das naves espaciais, $ue s&o um pouco mais ronceiras! +s maiores
velocidades conseguidas at1 agora por meios (umanos 0oram as das 0o#ager > e ?, $ue neste
momento se a0astam de ns a QP mil $uilmetros por (ora!
+ ra"&o de as naves 0o#ager terem sido lan%adas na altura em $ue 0oram \+gosto e Aetemro de
NLVV], 0oi o 0acto de T?piter, Aaturno, Urano e -eptuno estarem alin(ados nessa altura de uma
0orma $ue s acontece uma ve" em cada NVQ anos! Bsto tornou poss/vel as duas 0o#ager
utili"arem a t1cnica da ggravidade assistidag, segundo a $ual a nave 1 sucessivamente atirada de
uma gigante gasosa para a seguinte, numa esp1cie de c(icotada csmica! *esmo assim, levaram
nove anos a alcan%ar Urano, e do"e para atravessar a rita de 8lut&o! Contudo, se esperarmos
at1 Taneiro de 9::P \$uando se calcula $ue a nave espacial e& Hori@ons, da -+A+, dever
partir para 8lut&o], poderemos ent&o tirar partido do posicionamento 0avorvel de T?piter, al1m
dos avan%os tecnolgicos, e talve" l c(eguemos numa d1cada M emora o regresso a casa leve
mais tempo, in0eli"mente! ,e $ual$uer maneira, ser sempre uma longa viagem!
Bom, a primeira coisa de $ue provavelmente se vai aperceer 1 $ue, para o nome e2tremamente
pretensioso $ue tem, o espa%o 1 e2traordinariamente desprovido de acontecimentos! ' nosso
sistema solar pode ser a coisa mais animada $ue e2iste em trili)es de $uilmetros, mas tudo o
$ue 1 vis/vel dentro dele M o Aol, os planetas e as suas luas, os ili)es ou mais de roc(as
cadentes da cintura de asterides, cometas e vrios outros tipos de detritos 5 deriva M preenc(e
menos de um trilion1simo de todo o espa%o $ue e2iste! Tam1m nos aperceemos rapidamente
de $ue nen(um dos es$uemas do sistema solar $ue o leitor viu at1 agora est minimamente
desen(ado 5 escala! + maior parte dos mapas escolares mostra os planetas uns a seguir aos
outros, como ons vi"in(os M em muitas imagens, os gigantes e2teriores c(egam a pro3ectar as
respectivas somras no pr2imo M, mas trata4se de um erro necessrio, $uando os
[KL]
$ueremos ilustrar todos na mesma pgina! -eptuno, por e2emplo, n&o est ligeiramente a0astado
de T?piter, est muito para al1m de T?piter M cinco ve"es mais longe de T?piter do $ue T?piter
est de ns, t&o longe $ue s recee trs por cento da lu" solar em compara%&o com T?piter!
T&o grandes s&o as distancias $ue, na prtica, se torna imposs/vel representar o sistema solar 5
escala real! *esmo $ue 3untssemos muitas pginas desdorveis aos livros escolares, ou
usssemos uma longu/ssima 0ol(a de papel para 0a"er os mapas, nunca c(egar/amos nem perto!
-um diagrama do sistema solar 5 escala, com a Terra redu"ida ao taman(o de uma ervil(a,
T?piter estaria a mais de K:: metros de distancia, e 8lut&o estaria a 9,Q $uilmetros \e teria o
taman(o de uma act1ria, de 0orma $ue n&o o conseguir/amos ver]! -a mesma escala, a 8r2ima
de Centauro, a estrela mais pr2ima de ns, estaria a NP mil $uilmetros de distancia! *esmo
$ue encol(ssemos tudo de 0orma a T?piter 0icar t&o pe$ueno como o ponto 0inal no 0im desta
0rase, e 8lut&o n&o 0osse maior do $ue uma mol1cula, 8lut&o estaria ainda a mais de de" metros
de distancia!
8ortanto, o sistema solar 1 mesmo muito grande! Quando c(egarmos a 8lut&o, estaremos t&o
longe $ue o Aol M o nosso precioso Aol, $ue nos ron"eia, nos a$uece, nos d vida M estar
redu"ido a uma cae%a de al0inete! 8ouco mais ser do $ue uma estrela ril(ante! #, neste
imenso va"io solitrio, come%aremos a entender como at1 o mais importante dos o3ectos M
como a lua de 8lut&o M passou desperceida! +t1 5s e2pedi%)es da 0o#ager, pensava4se $ue
-eptuno tin(a duas luas^ a 0o#ager encontrou mais seis! Quando eu era mi?do, pensava4se $ue
(avia K: luas no nosso sistema solar! ' total, agora, 1 de pelo menos L:, das $uais um ter%o 0oi
encontrado apenas na ?ltima d1cada!
Claro $ue a li%&o a tirar disto 1 a de $ue, $uando consideramos o universo no sentido lato, nem
se$uer saemos realmente o $ue se encontra no nosso prprio sistema solar!
+ outra coisa de $ue nos aperceeremos, ao ultrapassar 8lut&o a toda a velocidade, 1 de $ue
estamos a ultrapassar 8lut&o! Ae veri0icarmos o nosso itinerrio, recordaremos $ue estamos a
0a"er uma viagem aos con0ins do nosso sistema solar, e receio $ue ainda n&o ten(amos l
c(egado! +inda $ue 8lut&o se3a o ?ltimo o3ecto representado nos mapas escolares, o sistema
n&o acaa a/! 8ara di"er a verdade, nem nada $ue se pare%a! A c(egaremos ao 0im do sistema
solar depois de atravessarmos a nuvem 'ort, um vasto reino celestial de cometas 5 deriva! #,
ten(o muita pena de di"er isto, mas s conseguiremos l c(egar da$ui a de" mil anos! @onge de
marcar a 0ronteira do sistema solar, 8lut&o est a um $uin$uag1simo mil1simo \NIQ: :::] do
percurso!
[;:]
< evidente $ue n&o podemos contar com tal viagem! Uma viagem de KYP mil $uilmetros at1 5
@ua 1 ainda um grande empreendimento para ns! ' pro3ecto de uma miss&o tripulada a *arte,
repto lan%ado pelo primeiro presidente Bus( num momento de ligeire"a de animo, 0oi
discretamente aandonado $uando algu1m calculou $ue viria a custar ;Q: ili)es de dlares e
ainda, possivelmente, a vida de toda a tripula%&o \o +,- dos astronautas seria redu"ido a p por
part/culas solares de alta energia, das $uais seria imposs/vel proteg4los]!
Com ase na$uilo $ue se sae (o3e em dia e se consegue imaginar, n&o ( (iptese de $ual$uer
ser (umano poder visitar a 0ronteira do nosso sistema solar M nunca! #st simplesmente
demasiado longe! ' 0acto 1 $ue, mesmo com o telescpio Hu,,le, nem se$uer conseguimos ver
a nuvem 'ort, pelo $ue n&o podemos a0irmar $ue ela l este3a! + sua e2istncia 1 provvel, mas
totalmente (ipot1tica!g
+ ?nica certe"a $ue se pode ter em rela%&o 5 nuvem 'ort 1 $ue come%a algures depois de 8lut&o
e se estende por dois anos4lu" atrav1s do cosmos! Aaendo $ue a unidade sica de medida no
sistema solar 1 a unidade astronmica, ou U+, $ue representa a distancia do Aol 5 Terra, dedu"4
se $ue 8lut&o est a cerca de ;: U+ de ns e o n?cleo da nuvem 'ort a Q: mil! 'u se3a,
long/ssimo!
*as vamos outra ve" 0ingir $ue conseguimos c(egar 5 nuvem 'ort! + primeira coisa $ue
poder/amos notar 1 $ue se trata de um lugar muit/ssimo tran$uilo! #stamos agora muito longe de
tudo M t&o longe do nosso prprio Aol $ue este nem se$uer 1 a estrela mais ril(ante do
0irmamento! +lis, 1 espantoso pensar como 1 $ue a$uele min?sculo ponto ril(ante tem
gravidade su0iciente para manter todos estes cometas em rita! + liga%&o n&o 1 muito 0orte, e
por isso os cometas deslocam4se a uma velocidade ma3estosa, apenas a KQ: $uilmetros por
(ora! ,e tempos a tempos, estes cometas solitrios s&o empurrados para 0ora da sua rita
(aitual por alguma ligeira pertura%&o da gravidade M talve" uma estrela $ue v a passar! Umas
ve"es s&o e3ectados para o va"io do espa%o para nunca mais aparecerem, mas outras s&o pu2ados
para uma longa rita em torno do Aol! ,estes ?ltimos, ( trs ou $uatro, con(ecidos por
cometas de periodicidade longa, $ue passam atrav1s do sistema solar interior! A muito
ocasionalmente 1 $ue estes visitantes desgarrados c(ocam com $ual$uer
[-'T+A]
l nuvem 'ort, ou mel(or, mpiZ4'ort, tem o nome do astrnomo estnio #rnst mpiZ, $ue lan%ou
a (iptese da sua e2istncia em NLK9, e do astrnomo (olands Tan 'ort, $ue aper0ei%oou os
respectivos clculos NY anos mais tarde!
[;N]
coisa slida, como a Terra! # 1 3ustamente por isso $ue estamos agora a$ui M por$ue o cometa
$ue viemos oservar acaou de iniciar uma longa $ueda em direc%&o ao centro do sistema solar!
,e todos os s/tios $ue podia escol(er, imaginem, avan%a na direc%&o de *anson, no Bo.a! Eai
levar muito tempo a c(egar M trs ou $uatro mil()es de anos, pelo menos M, portanto vamos
dei24lo por agora! Eoltaremos a ele muito mais 5 0rente nesta (istria!
+/ tm, pois, o vosso sistema solar! # $ue mais (aver por a/ 0ora, al1m do sistema solarW Bom,
nada e muito, dependendo da 0orma como o encararmos!
+ curto pra"o, n&o ( nada! ' vcuo mais per0eito alguma ve" criado pelo ser (umano n&o 1 t&o
va"io como o va"io do espa%o interestelar! # continua a (aver muito deste nada at1 conseguir
c(egar ao pr2imo ocado de alguma coisa! ' nosso vi"in(o mais pr2imo no cosmos, a
8r2ima de Centauro, $ue 0a" parte da constela%&o tripla con(ecida como +l0a de Centauro, est
a uma distancia de ;,K anos4lu", um saltin(o de nada em termos galcticos, mas $ue n&o dei2a
de ser cem mil()es de ve"es maior do $ue uma viagem 5 @ua! 8ara l c(egarmos numa nave
levar/amos pelo menos 9Q mil anos, e mesmo $ue 0i"1ssemos a viagem c(egar/amos apenas a
um solitrio amontoado de estrelas no meio do nada! 8ara alcan%ar o pr2imo marco
signi0icativo, A/rius, seriam precisos mais ;,P anos4lu" de viagem! # assim sucessivamente, se
decid/ssemos saltitar de estrela em estrela atrav1s do cosmos! Uma simples viagem ao centro da
nossa gal2ia levaria muito mais tempo do $ue a$uele em $ue e2istimos en$uanto seres!
8ermitam4me $ue repita isto: o espa%o 1 enorme! + distancia m1dia entre as estrelas 1 de mais de
K: mil()es de mil()es de $uilmetros! *esmo a velocidades pr2imas da lu", s&o distancias
impensveis para $ual$uer via3ante! Claro, 1 poss/vel $ue (a3a alien/genas $ue via3em ili)es de
$uilmetros para se divertirem a 0a"er c/rculos nos campos de trigo de `ilts(ire, ou para
pregarem um susto dos diaos a um pore camionista $ue siga por uma estrada isolada do
+ri"ona \ao 0im e ao cao, eles tam1m devem ter adolescentes], mas nada disto parece
provvel!
+inda assim, e2iste uma 0orte proailidade estat/stica de (aver outros seres pensantes algures
no espa%o! -ingu1m sae $uantas estrelas ( na Eia @ctea M as estimativas variam entre os N::
e os ;:: ili)es M e a Eia @ctea 1 apenas uma entre N;: ili)es de gal2ias, muitas delas ainda
maiores do $ue a nossa! #m NLP:, um pro0essor da Universidade de Cornell, RranZ ,raZe,
entusiasmado com n?meros t&o vertiginosos, criou uma 0amosa e$ua%&o destinada a calcular as
(ipteses de (aver vida superior no cosmos, aseada numa s1rie de proailidades!
[;9]
Aegundo a e$ua%&o de ,raZe, divide4se o n?mero de estrelas de uma determinada parte do
universo pelo n?mero de estrelas $ue possam eventualmente ter sistemas planetrios^ divide4se o
resultado pelo n?mero de sistemas planetrios $ue teoricamente ten(am condi%)es para suportar
vida^ divide4se esse resultado pelo n?mero de planetas em $ue a vida, depois de surgir, avan%a
para um estado de inteligncia^ e assim por diante! + cada divis&o, o n?mero 0ica colossalmente
redu"ido M contudo, mesmo utili"ando os n?meros mais cautelosos, o n?mero de civili"a%)es
avan%adas s na Eia @ctea acaa por se situar sempre na casa dos mil()es!
' $ue 1 uma ideia interessante e arreatadora! 8odemos muito em ser apenas uma entre
mil()es de civili"a%)es avan%adas! Bn0eli"mente, como o espa%o 1 t&o espa%oso, a distancia
m1dia entre $uais$uer duas dessas civili"a%)es deve ser de pelo menos 9:: anos4lu", o $ue 1
muito mais do $ue parece 5 primeira vista! 8ara come%ar signi0ica $ue, se esses seres saem $ue
a$ui estamos e nos conseguem ver com os seus telescpios, est&o na realidade a oservar lu" $ue
3 dei2ou a Terra ( 9:: anos! 'u se3a, n&o est&o a ver4nos, a si nem a mim! #st&o a ver a
Cevolu%&o Rrancesa, T(omas Te00erson, pessoas com meias de seda e caeleiras posti%as M
pessoas $ue n&o saem o $ue 1 um tomo, ou um gene, e $ue produ"em a sua electricidade
es0regando uma vara de amar num peda%o de pele de animal e ac(am $ue conseguiram uma
coisa 0antstica! +s mensagens $ue possamos receer deles come%ar&o provavelmente com g*ui
,igno Aen(org, e 0elicitar4nos4&o pela ele"a dos nossos cavalos, ou pela 0orma e0ica" como
utili"amos o leo de aleia! ,u"entos anos4lu" 1 uma distancia $ue nos ultrapassa tanto, $ue
pura e simplesmente se torna!!! inultrapassvel!
8ortanto, mesmo $ue n&o este3amos realmente ss, em termos prticos acaamos por estar de
0acto ss! Carl Aagan calculou $ue o n?mero provvel de planetas no universo em geral 0osse de
de" ili)es de trili)es M um n?mero muito para al1m da nossa capacidade de imagina%&o! *as o
$ue tam1m est para al1m da nossa imagina%&o 1 a $uantidade de espa%o pela $ual est&o
espal(ados! gAe 0cssemos colocados ao cal(as dentro do universog, escreveu Aagan, ga
proailidade de 0icar num planeta, ou perto de um, seria in0erior a um num ili&o de trili&o de
trili&o!g \isto 1,N: elevado a KK, ou um N seguido de KK "eros]! g's mundos s&o preciosos!g
Ca"&o pela $ual talve" ten(a sido oa ideia a Bnternational +stronomical Union ter estipulado
o0icialmente, em Revereiro de NLLL, $ue 8lut&o 1 um planeta! ' universo 1 um lugar grande e
solitrio! Quantos mais vi"in(os tivermos, mel(or!
[;K]
K!
' U-BE#CA' ,' C#E#C#-,' #E+-A
Quando os c1us est&o limpos e a @ua n&o ril(a muito, o reverendo Coert #vans, um (omem
sossegado e em disposto, coloca um vel(o telescpio no terra%o traseiro da sua casa nas Blue
*ountains, na +ustrlia, e p)e4se a 0a"er uma coisa e2traordinria! 8)e4se a perscrutar o
passado, e encontra estrelas mortas!
'l(ar para o passado 1 a parte mais 0cil! , uma espreitadela no c1u nocturno, e o $ue vir 3
passou 5 (istria, e ( muito M ver as estrelas, n&o como elas s&o agora, mas como $uando a lu"
as dei2ou! + verdade 1 $ue a #strela 8olar, nossa 0iel compan(eira, pode muito em ter4se
e2tinguido no passado ms de Taneiro, ou em NYQ;, ou em $ual$uer outra data desde o s1culo
fBE, e ns simplesmente ainda n&o saermos! ' m2imo $ue podemos di"er 1 $ue ainda estava
a arder ( PY: anos! +s estrelas morrem a toda a (ora! ' $ue Bo #vans 0a" mel(or do $ue
$ual$uer outra pessoa, $ue alguma ve" tentou 0a"er o mesmo, 1 detectar esses momentos de
despedida celestial!
,urante o dia, #vans 1 um simptico padre 3 semi4re0ormado da Uniting C(urc( da +ustrlia,
$ue 0a" alguns traal(os por conta prpria e investiga os movimentos religiosos do s1culo fBf!
*as 5 noite 1, 5 sua modesta maneira, o tit& dos c1us! +nda 5 procura de supernovas!
+s supernovas surgem $uando uma estrela gigante, muito maior do $ue o nosso Aol, cai e
e2plode de 0orma espectacular, liertando num instante a energia de cem ili)es de sis, $ue,
durante algum tempo, ardem com mais intensidade e lu" do $ue todas as estrelas da gal2ia! g<
como um trili&o de omas de (idrog1nio a e2plodir ao mesmo tempog, di" #vans! Ae uma
e2plos&o de supernovas acontecesse num raio de Q:: anos4lu" de ns, ser/amos destru/dos M gera
o 0im do espectculog, di" #vans com (umor! *as o universo 1 muito vasto, e as supernovas
est&o demasiado longe para nos poderem causar $ual$uer
[;;]
$uer dano! -a realidade, a maior parte est a distancias t&o inimaginveis $ue a sua lu" s nos
c(ega so a 0orma de uma tenu/ssima cintila%&o! ,urante o ms em $ue se conseguem ver, a
?nica coisa $ue as distingue das outras estrelas 1 o 0acto de antes n&o (aver nada na$uela por%&o
de espa%o $ue est&o a ocupar! # 1 dessas rar/ssimas e anmalas al0inetadas ril(antes $ue o
reverendo #vans anda 5 procura na superpovoada c?pula do c1u nocturno!
8ara perceer a importancia deste 0eito, imagine uma mesa de casa de 3antar coerta por uma
toal(a preta, onde algu1m dei2a cair uma m&o c(eia de sal! Aupon(amos $ue os gr&os de sal s&o
uma gal2ia! +gora imagine mais NQ:: mesas iguais, su0icientes para enc(erem o par$ue de
estacionamento de um (ipermercado, ou para preenc(er uma lin(a de trs $uilmetros de
comprimento M todas com sal espal(ado aleatoriamente! +gora acrescente um gr&o de sal a
$ual$uer uma das mesas, e dei2e Coert #vans andar por entre elas! #le vai descori4lo logo!
#sse gr&o de sal 1 a supernova!
' dom de #vans 1 t&o e2cepcional, $ue 'liver AacZs, em 5m Antro+logo em Marte, l(e dedica
uma passagem de um cap/tulo sore sios autistas M acrescentando rapidamente $ue gn&o est a
sugerir $ue ele se3a autistag! #vans, $ue nunca con(eceu AacZs, ri4se de poder ser considerado
autista ou sio, mas n&o consegue e2plicar em de onde vem o seu talento!
g8arece $ue ten(o uma $ueda especial para memori"ar campos de estrelasg, disse4me com ar de
$uem pede desculpa, $uando o 0ui visitar, a ele e 5 mul(er, #laine, na casin(a digna de um postal
ilustrado $ue (aitam num recanto tran$uilo da vila de Ha"elrooZ, onde 0inalmente acaa a
enorme cidade de Aydney e come%a a in0indvel 0loresta australiana! g-&o ten(o grande 3eito
para outras coisasg, acrescentou! g-&o consigo lemrar4me dos nomes das pessoas!!!g
g-em de onde dei2a as coisasg, gritou #laine da co"in(a!
Re" $ue sim com a cae%a, sorrindo aertamente, e a seguir perguntou4me se gostaria de ver o
seu telescpio! Bmaginei $ue teria um om oservatrio nas traseiras M uma vers&o mais pe$uena
de *ount `ilson ou de 8alomar, com uma c?pula de correr e uma cadeira mecanica $ue 0osse
um pra"er manorar! *as n&o: levou4me 0oi para um $uarto de arrumos logo 5 sa/da da co"in(a,
onde guarda os livros e pap1is, al1m do telescpio M um tuo cil/ndrico ranco, com o taman(o e
o 0eitio de um cilindro de a$uecimento de gua, montado sore uma ase giratria em
contraplacado! Quando $uer 0a"er oserva%)es, carrega4o em duas idas para um pe$ueno terra%o
5 sa/da da co"in(a! #ntre a pro3ec%&o do tel(ado e os topos ramal(udos dos eucaliptos $ue
crescem na encosta
[;P]
aai2o da casa, s 0ica uma pe$uena aertura do taman(o de uma cai2a de correio, mas $ue, di"
ele, 1 mais do $ue o su0iciente para o e0eito! # 1 a/ $ue, $uando o c1u est limpo e a @ua n&o
ril(a muito, ele encontra as suas supernovas!
' termo supernova 0oi proposto em NLK: por um astro0/sico de e2centricidade memorvel, de
nome Rrit" H.icZy, nascido na Bulgria e educado na Au/%a! H.icZy 0oi para o Bnstituto de
Tecnologia da Cali0rnia em NL9:, onde se tornou con(ecido pela sua personalidade
contundente e talentos dispersos! -&o parecia ser especialmente inteligente, e a maior parte dos
seus colegas consideravam4no pouco mais do $ue um gpal(a%o irritanteg! R& incondicional do
e2erc/cio 0/sico, era 0re$uente atirar4se para o c(&o da sala de 3antar do instituto e 0a"er 0le2)es
s com uma m&o, a 0im de provar a sua virilidade a algu1m $ue duvidasse dela! #ra t&o
declaradamente agressivo, $ue o seu colaorador mais pr2imo, um (omem de temperamento
calmo c(amado `alter Baade, se recusava a 0icar so"in(o com ele! #ntre outras coisas, H.icZy
acusou Baade, $ue era alem&o, de ser na"i, o $ue n&o era verdade! #, pelo menos numa ocasi&o,
amea%ou4o de morte! ' pore Baade desatava a correr pela colina do 'servatrio de *ount
`ilson acima, se o via no cam+us do Caltec(!
*as H.icZy tam1m era capa" de anlises simplesmente ril(antes! -o in/cio dos anos NLK:,
come%ou a interessar4se por algo $ue ( muito preocupava os astrnomos: o aparecimento
ine2plicvel e ocasional de pontos de lu" no c1u, por outras palavras, de novas estrelas! # teve a
ideia improvvel de $ue talve" o neutr&o M a part/cula suatmica recentemente descoerta em
Bnglaterra por Tames C(ad.icZ, $ue era a grande e adalada novidade da altura M estivesse no
centro da $uest&o! 'correu4l(e $ue, se uma estrela colapsasse para uma densidade semel(ante 5
do centro dos tomos, acaaria por 0ormar um n?cleo e2tremamente compactado! 's tomos
seriam literalmente esmagados uns contra os outros, e os seus electr)es seriam 0or%ados para
dentro do n?cleo, 0ormando neutr)es! Ter4se4ia assim uma estrela de neutr)es! Bmagine4se um
mil(&o de olas de can(&o realmente pesadas, espremidas at1 c(egarem ao taman(o de um
erlinde, e!!! em, nem se$uer c(egmos l perto ainda! ' n?cleo de uma estrela de neutr)es 1
t&o denso $ue uma col(er c(eia da sua massa pesaria L: ili)es de $uilos! Uma col(er[ *as
ainda n&o era tudo! H.icZy perceeu $ue, aps o colapso de uma estrela, ainda soraria uma
enorme $uantidade de energia liertada, o su0iciente para provocar o maior ,ig ,ang do
universo! C(amou a essas e2plos)es supernovas! # elas viriam a ser consideradas os maiores
acontecimentos na (istria da cria%&o!
[;Q]
+ NQ de 3aneiro de NLK;, a Ph#sical %evie& pulicou um resumo muito conciso de uma
apresenta%&o 0eita por H.icZy e Baade na Universidade de Atan0ord no ms anterior! +pesar de
e2tremamente reve M um pargra0o de 9; lin(as M, esse resumo contin(a uma enorme
$uantidade de novas revela%)es cient/0icas: 0ornecia a primeira re0erncia 5s supernovas e 5s
estrelas de neutr)es^ dava uma e2plica%&o convincente sore a sua 0orma%&o^ calculava
correctamente a escala da respectiva capacidade e2plosiva^ e ainda, 5 laia de remate, relacionava
as e2plos)es das supernovas com a produ%&o de um novo e misterioso 0enmeno c(amado raios
csmicos, $ue tin(am sido recentemente encontrados em grande pro0us&o atrav1s do universo!
#stas ideias eram, no m/nimo, revolucionrias! A se con0irmaria a e2istncia de estrelas de
neutr)es K; anos mais tarde! + no%&o de raios csmicos, apesar de ser considerada plaus/vel,
ainda n&o 0oi con0irmada! -o seu con3unto, o resumo era, nas palavras do astro0/sico do Caltec(
_ip A! T(orne, gum dos documentos mais prescientes na (istria da 0/sica e da astronomiag!
' mais curioso 1 $ue H.icZy $uase n&o conseguia compreender as ra")es $ue estavam por
detrs de todos estes 0enmenos! Aegundo T(orne, gele n&o tin(a con(ecimento su0iciente das
leis da 0/sica para sustanciar as suas ideias!g H.icZy tin(a antes o dom de descorir as grandes
ideias, en$uanto os outros, especialmente Baade, 0icavam com a tare0a de 0a"er os clculos
matemticos!
H.icZy 0oi tam1m o primeiro a recon(ecer $ue n&o (avia no universo massa vis/vel $ue
c(egasse, nem de longe, para manter as gal2ias 3untas, e $ue deveria (aver outra in0luncia
gravitacional M a$uilo a $ue agora c(amamos mat1ria negra! *as (ouve uma coisa $ue ele n&o
viu: $ue se uma estrela de neutr)es encol(esse muito, tornar4se4ia t&o densa $ue nem a lu"
conseguiria escapar 5 sua enorme atrac%&o gravitacional! # $ue isso seria um uraco negro!
Bn0eli"mente, H.icZy era ol(ado com tal desd1m pela maioria dos seus colegas $ue n&o
conseguiu 0a"er valer as suas ideias! Quando, cinco anos mais tarde, o grande Coert
'ppen(eimer dissertou sore as estrelas de neutr)es num documento (istrico, n&o 0e" $ual$uer
re0erncia ao traal(o desenvolvido por H.icZy durante anos sore o mesmo prolema, num
gainete muito perto do seu, logo ao 0undo do corredor! +s dedu%)es de H.icZy sore mat1ria
negra s viriam a ser seriamente consideradas $uase $uatro d1cadas mais tarde! Calculo $ue,
durante esse per/odo, ter 0eito muitas 0le2)es!
Quando ol(amos para o c1u, apenas uma pe$uena parte do universo 1 vis/vel para ns, o $ue n&o
dei2a de ser surpreendente! A P::: estrelas s&o vis/veis a ol(o nu a partir da Terra, e dessas
apenas 9::: se conseguem distinguir
[;V]
de $ual$uer ponto do nosso planeta! Com inculos, o n?mero de estrelas $ue conseguimos ver
aumenta para Q: mil, e com um pe$ueno telescpio de cinco cent/metros esse n?mero salta para
K:: mil! Ae usarmos um telescpio de ;: cent/metros, como o de #vans, come%amos a contar
gal2ias em ve" de estrelas! #vans pensa $ue consegue ver, do seu oservatrio, entre Q: mil a
N:: mil gal2ias, cada uma com de"enas de ili)es de estrelas! #mora estes n?meros 3 se3am
considerveis, incluem muito poucas supernovas! Uma estrela pode arder durante ili)es de
anos, mas morre de uma s ve" e depressa^ e, de entre estas, s algumas e2plodem! + maior
parte morre suavemente, como uma 0ogueira num acampamento, ao aman(ecer! -ormalmente,
entre as centenas de ili)es de estrelas contidas numa gal2ia, s surgir uma supernova, em
m1dia, cada 9:: ou K:: anos! 'u se3a, encontrar uma supernova 1 $uase como montar um
telescpio no topo do #mpire Atate Building e procurar em todas as 3anelas de *an(attan 5
espera de encontrar, digamos, algu1m a apagar 9N velas num olo de anos!
8or isso, $uando a comunidade de astrnomos receeu uma c(amada de um padre a0vel e
simptico, a perguntar em tom esperan%oso se algu1m tin(a mapas astronmicos $ue pudessem
ser ?teis na usca de supernovas, todos pensaram $ue o (omem estava louco! -essa altura,
#vans tin(a um telescpio de 9Q cent/metros M taman(o muito respeitvel para um telescpio de
amador, mas n&o propriamente o instrumento ade$uado para uma actividade cosmolgica s1ria M
e, contudo, propun(a4se encontrar um dos 0enmenos mais raros do universo! +ntes de #vans
iniciar as suas oserva%)es em NLY:, tin(am sido detectadas menos de P: supernovas em toda a
(istria da astronomia! \Quando o visitei, em +gosto de 9::N, acaava de registar a sua K;!
a
descoerta visual^ seguiu4se a KQ!b passados trs meses e a KP!
a
, no princ/pio de 9::K!]
*as #vans tin(a alguns 0actores a seu 0avor! + maior parte dos oservadores, tal como a maior
parte das pessoas, est situada no (emis01rio norte, o $ue signi0ica $ue ele tin(a grande parte do
c1u s para ele, pelo menos no princ/pio! Tin(a tam1m 0acilidade de manora, e a sua
espantosa memria! 's grandes telescpios tm dimens)es enormes, o $ue 0a" com $ue ten(a de
se perder muito tempo a coloc4los na posi%&o certa! #vans podia rodar o seu telescpio de ;:
cent/metros com a mesma 0acilidade com $ue o atirador de cauda de um gca%ag manora a sua
metral(adora numa luta individual, ou se3a, demorando menos de dois segundos em $ual$uer
ponto do c1u! 8ortanto, conseguia numa ?nica noite oservar umas ;:: gal2ias, en$uanto um
grande telescpio pro0issional teria sorte se conseguisse percorrer Q: ou P:!
8rocurar supernovas 1 $uase sempre sinnimo de procurar em v&o! 8ode di"er4se $ue, entre
NLY: e NLLP, a m1dia de #vans 0oi de duas por ano M o $ue
[;Y]
1 pouco compensador, $uando se passa centenas e centenas de noites a perscrutar o c1u! ,e uma
ve", descoriu trs em apenas NQ dias, mas de outra passou trs anos sem descorir nen(uma!
gTam1m ( um certo valor em n&o descorir nadag, disse4me! g+3uda os cosmlogos a calcular
o ritmo de evolu%&o das gal2ias! < uma das raras reas onde a ausncia de provas constitui uma
prova em sig!
*ostrou4me alguns dos pap1is e 0otogra0ias amontoados na mesa ao lado do telescpio, todos
relacionados com a sua investiga%&o! Ae o leitor alguma ve" ol(ou para essas revistas de
astronomia $ue se vem por a/, e 1 muito provvel $ue sim, ent&o deve saer $ue, geralmente, se
encontram c(eias de 0antsticas e luminosas 0otogra0ias a cores de neulosas distantes e coisas
do g1nero M nuvens de lu" 0e1rica, de um esplendor celestial, delicado e comovente! +s imagens
de #vans n&o s&o nada $ue se pare%a! A&o apenas 0otogra0ias pouco de0inidas a preto e ranco,
com pe$uenos pontos ril(antes circundados por uma aur1ola! Uma das $ue me deu a ver
mostrava um aglomerado de estrelas com um ril(o t&o insigni0icante $ue s apro2imando4o dos
ol(os o consegui ver! #ra, segundo #vans, uma estrela de uma constela%&o c(amada Rorna2,
pertencente a uma gal2ia con(ecida pelos astrnomos como -GCNKPQ! \- GC signi0ica e&
4eneral Catalogue, -ovo Catlogo Geral, onde todas estas in0orma%)es s&o registadas!
Come%ou por ser um pesado livro pousado sore uma secretria em ,ulin^ (o3e em dia 1,
evidentemente, uma ase de dados!] ,urante P: mil()es de anos, a lu" emitida pela morte
espectacular dessa estrela via3ou sem parar atrav1s do espa%o at1 $ue, numa noite de +gosto de
9::N, c(egou 5 Terra, so a 0orma de um suspiro luminoso, um min?sculo pirilampo no c1u
nocturno! #, oviamente, 0oi Coert #vans $uem, na sua colina rescendente a eucalipto, a
detectou!
gH $ual$uer coisa de grati0icante, penso eug, disse #vans, gna ideia de uma lu" via3ar durante
mil()es de anos atrav1s do espa%o, e Austamente no momento em $ue c(ega 5 Terra (aver
algu1m $ue ol(a para o ponto certo do c1u, e a v! +c(o simplesmente 3usto $ue um
acontecimento deste calire se3a testemun(ado!g
+s supernovas n&o se limitam a transmitir uma sensa%&o de maravil(a! H vrios tipos de
supernovas \um deles 0oi descoerto por #vans], e destes ( um em particular, con(ecido como
supernova Ba, $ue 1 importante para a astronomia, por$ue e2plode sempre da mesma maneira,
com a mesma massa cr/tica! 8or essa ra"&o, pode ser usada como estrela4padr&o M a partir da
$ual se pode medir o ril(o \e conse$uentemente a distancia relativa] de outras estrelas,
permitindo calcular a ta2a de e2pans&o do universo!
[;L]
#m NLYV, Aaul 8erlmutter, do @aoratrio @a.rence BerZeley, na Cali0rnia, precisando de
encontrar mais supernovas Ba do $ue era poss/vel detectar visualmente, tentou encontrar um
m1todo mais sistemtico para o 0a"er! Bnventou um sistema engen(oso $ue se servia de
computadores so0isticados ligados a dispositivos electrnicos M essencialmente, camaras digitais
topo de gama M e automati"ou a usca de supernovas! 's telescpios passaram assim a tirar
mil()es de 0otogra0ias, en$uanto um computador detectava os pontos ril(antes $ue
denunciavam a e2plos&o de uma supernovas! Com esta nova t1cnica, 8erlmutter e os seus
colegas de laoratrio conseguiram encontrar ;9 supernovas em cinco anos! +gora at1 os
amadores conseguem encontrar supernovas com dispositivos electrnicos! gCom estas
engen(ocas, pode apontar4se um telescpio para o c1u e ir tran$uilamente ver televis&og,
comentou #vans com um to$ue de triste"a! gTirou4l(e todo o romantismo!g
8erguntei4l(e se se sentia tentado a adoptar a nova tecnologia! g'(, n&o, gosto muito mais da
min(a maneira! +l1m dissog, indicou com o ol(ar uma 0otogra0ia da sua mais recente supernova,
e sorriu, gde ve" em $uando ainda l(es gan(o!g
+ $uest&o $ue naturalmente se p)e 1: g' $ue aconteceria se uma estrela e2plodisse perto de
nsWg + nossa vi"in(a celestial mais pr2ima 1, como 3 vimos, a +l0a de Centauro, $ue dista de
ns ;,K anos4lu"! #u imaginara $ue, se (ouvesse uma e2plos&o, ter/amos ;,K anos para ver a lu"
desse magn/0ico espectculo espal(ar4se pelo c1u 0ora, como se entornada por uma lata gigante!
' $ue seria se tiv1ssemos $uatro anos e $uatro meses para ver uma catstro0e inevitvel avan%ar
na nossa direc%&o, saendo $ue, $uando 0inalmente c(egasse, nos dei2aria redu"idos a cin"asW
Aer $ue as pessoas continuariam a ir traal(arW 's agricultores a cultivar os camposW 'u
algu1m a entregar o produto nas lo3asW
Aemanas mais tarde, de volta 5 cidade"in(a de -e. Hamps(ire onde moro, 0i" estas perguntas a
To(n T(orstensen, um astrnomo da Raculdade de ,artmout(! g-&o, n&og, disse ele, rindo!
g-ot/cias desse g1nero espal(am4se 5 velocidade da lu", tal como a destrui%&o, portanto acaaria
por saer delas e morrer ao mesmo tempo! *as n&o se preocupe, por$ue n&o vai acontecer!g
8ara a e2plos&o de uma supernova nos matar, e2plicou, era preciso estarmos gridiculamente
pertog M talve" 5 distancia de de" anos4lu", ou coisa parecida! g' perigo seriam os vrios tipos
de radia%&o M raios csmicos e outras coisas do g1nero!g #stes produ"iriam auroras 0aulosas,
cortinas iridiscentes de uma lu" assustadora $ue enc(eriam o c1u todo M o $ue n&o seria nada
om! Qual$uer coisa com potncia su0iciente para produ"ir tal espectculo poderia muito em
0a"er reentar a magnetos0era, a "ona magn1tica situada muito acima
[Q:]
da Terra $ue nos protege dos raios ultravioleta e outras amea%as csmicas! Aem a magnetos0era,
algu1m $ue tivesse a in0elicidade de se e2por 5 lu" do Aol 0icaria rapidamente com a aparncia
de, digamos, uma +i@@a demasiado co"ida!
+ ra"&o pela $ual podemos ter praticamente a certe"a de $ue um evento desses n&o acontecer
no nosso recanto da gal2ia, disse T(orntensen, 1 $ue, para come%ar, 1 preciso um tipo
espec/0ico de estrela para produ"ir uma supernova! Ter de ter de" a 9: ve"es a massa do nosso
Aol, e gn&o temos por perto nada desse taman(o! Gra%as a ,eus, o universo 1 grandeg! + ?nica
estrela $ue poderia candidatar4se a esse tipo de acontecimento, acrescentou, 1 Betelgeuse, cu3as
pro3ec%)es intermitentes parecem indicar $ue se passa $ual$uer coisa de instvel e,
conse$uentemente, interessante! Aimplesmente, Betelgeuse est a Q: mil anos4lu" de ns!
#m toda a (istria registada at1 (o3e, (ouve apenas meia d?"ia de ve"es em $ue supernovas
su0icientemente pr2imas puderam ser vistas a ol(o nu! Uma 0oi em N:Q;, $uando uma e2plos&o
deu origem 5 -eulosa Carangue3o! 'utra, em NP:;, produ"iu uma estrela t&o ril(ante $ue
pcde ser vista em pleno dia durante mais de trs semanas! + mais recente 0oi em NLYV, $uando
uma supernova ril(ou numa "ona do cosmos, con(ecida como Grande -uvem de *agal(&es,
mas o 0enmeno $uase n&o 0oi vis/vel da Terra, e o pouco $ue se viu 0oi apenas no (emis01rio
sul! *esmo assim, tudo se passou 5 con0ortvel distancia de NPL mil anos4lu"!
+s supernovas tm ainda um outro tipo de interesse para ns, de0initivamente 0ulcral: sem elas,
n&o estar/amos a$ui! Cecordam4se com certe"a da c(arada csmica com $ue encerrmos o
primeiro cap/tulo: o Big Bang criou muitos gases leves, mas nen(um elemento pesado! #sses
apareceram mais tarde, mas durante muito tempo ningu1m conseguiu descorir como 1 $ue
apareceram! ' prolema 1 $ue era necessrio (aver $ual$uer coisa muito $uente M mais $uente
ainda do $ue o centro das estrelas mais $uentes M para 0or3ar o carono, o 0erro e os outros
elementos sem os $uais n&o ter/amos mat1ria! Roram as supernovas $ue nos deram a e2plica%&o,
e 0oi um cosmlogo ingls, $uase t&o e2cntrico como Rrit" H.icZy, $ue a descoriu!
' seu nome era Rred Hoyle, e nasceu em DorZs(ire! Quando morreu, em 9::N, o seu oiturio
na revista ature descreveu4o como gcosmlogo e controverslogog e n&o ( d?vida de $ue era
amas as coisas! Aegundo o re0erido oiturio, viu4se genvolvido em controv1rsia durante a
maior parte da sua vidag e gassinou muitos disparatesg! 8or e2emplo, a0irmava, sem $ual$uer
prova, $ue
[QN]
o precioso 0ssil de um ar$ueopt1ri2 e2istente no *useu de Histria -atural, era uma
0alsi0ica%&o do mesmo g1nero da do Homem de 8iltdo.n, coisa $ue causou enorme e2aspero
aos paleontlogos do museu, $ue tiveram de perder dias e dias a responder aos tele0onemas de
3ornalistas do mundo inteiro! Tam1m acreditava $ue a Terra n&o era apenas 0ecundada por vida
vinda do espa%o mas tam1m por muitas das suas doen%as, como a gripe e a peste unica,
c(egando a sugerir $ue, na lin(a de evolu%&o, o nari" (umano se tornou protuerante e as
narinas passaram para a parte in0erior com o o3ectivo de evitar $ue essas patogenias csmicas
entrassem por ele dentro!
Roi ele $uem, num momento de (umor rincal(&o, criou o termo Big Bang, durante um
programa de rdio, em NLQ9! Aulin(ou $ue n&o (avia nada no nosso con(ecimento da 0/sica $ue
conseguisse e2plicar a ra"&o pela $ual todas as coisas, coesas at1 certo ponto, come%avam
suitamente a e2pandir4se de 0orma espectacular! Hoyle de0endia a teoria do estado estvel,
segundo a $ual o universo estaria constantemente em e2pans&o, criando mat1ria 5 medida $ue
evolui! C(egou tam1m 5 conclus&o de $ue se as estrelas implodissem, liertariam uma enorme
$uantidade de calor M cem mil()es de graus ou mais, o su0iciente para iniciar a cria%&o dos
elementos mais pesados, segundo um processo con(ecido como nucleoss/ntese! # em NLQV, num
traal(o de e$uipa com alguns colegas, demonstrou como se 0ormaram os elementos pesados
nas e2plos)es das supernovas! *as 0oi ` +! Ro.ler, um dos seus colaoradores, $uem gan(ou o
8r1mio -oel com o 0eito, e n&o Hoyle, in0eli"mente!
Aegundo a teoria de Hoyle, a e2plos&o de uma estrela geraria calor su0iciente para criar todos os
novos elementos, espal(ando4os atrav1s do cosmos, onde 0ormariam nuvens gasosas M o
interestelar m1dio, como 1 con(ecido M $ue poderiam eventualmente aderir a novos sistemas
solares! + nova teoria deu 0inalmente a possiilidade de 0ormular novas (ipteses sore a 0orma
como c(egmos at1 a$ui! #is a conclus&o a $ue se c(egou:
H cerca de ;,P ili)es de anos, acumulou4se no espa%o onde estamos agora um enorme
redemoin(o de gases e poeiras com cerca de 9; ili)es de $uilmetros de diametro! #sse
redemoin(o come%ou em seguida a agregar4se! 8raticamente todo ele, ou se3a, LL,L por cento da
massa do sistema solar, passou a constituir o Aol! ,o restante material $ue 0icou a 0lutuar, (ouve
dois gr&os microscpicos $ue 0icaram a pairar su0icientemente perto um do outro para serem
agregados por 0or%as electrostticas! Roi esse o momento da concep%&o do nosso planeta! # o
mesmo se passava por todo o sistema solar em 0orma%&o! Colis)es de gr&os de poeira iam
gerando aglomerados cada ve" maiores! #ventualmente,
[Q9]
esses aglomerados cresceram, passando a c(amar4se ent&o planet1simos! i medida $ue estes
iam colidindo, partiam4se, dividiam4se ou recominavam4se ao acaso, em permuta%)es sem 0im,
mas de cada ve" (avia um vencedor^ e alguns destes vencedores cresceram tanto $ue passaram a
dominar a rita em $ue via3avam!
Tudo aconteceu de 0orma e2tremamente rpida! 8ensa4se $ue passar de um min?sculo
aglomerado de gr&os a um planeta e1 com vrias centenas de $uilmetros de diametro pode
ter levado apenas algumas de"enas de centenas de anos! + Terra 0ormou4se essencialmente em
apenas 9:: mil()es de anos, talve" menos, emora ainda estivesse em estado de 0us&o e se
encontrasse su3eita a constantes omardeamentos de todos os detritos $ue ainda 0lutuavam 5
sua volta!
-essa altura, ( cerca de ;,; ili)es de anos, um o3ecto do taman(o de *arte c(ocou contra a
Terra, 0a"endo saltar mat1ria su0iciente para 0ormar uma es0era vi"in(a, a @ua! 8ensa4se $ue
aps algumas semanas esse material pro3ectado se ten(a reagrupado num s volume para 0ormar,
ao 0im de um ano, a roc(a es01rica $ue ainda (o3e nos acompan(a! 8ensa4se $ue a maior parte da
mat1ria lunar ter vindo da crosta terrestre e n&o do seu n?cleo, ra"&o pela $ual a @ua ter t&o
pouco 0erro, en$uanto ns temos muito! + propsito, esta teoria 1 $uase sempre apresentada
como recente, $uando na realidade 0oi proposta nos anos NL;: por Ceginald ,aly, da
Universidade de Harvard! + ?nica coisa $ue tem de recente 1 a aten%&o $ue suscita nas pessoas!
Quando a Terra tin(a apenas um ter%o do seu taman(o actual, 3 estava provavelmente a criar
uma atmos0era, constitu/da essencialmente por di2ido de carono, a"oto, metano e en2o0re!
-&o 1 e2actamente a mistura $ue associamos 5 ideia de vida, e no entanto 0oi desta sopa
insalure $ue ela surgiu! ' di2ido de carono 1 um potente gs de estu0a, o $ue a3udou astante
no processo de cria%&o da vida, pois na$uela altura o Aol era astante mais 0raco do $ue 1 (o3e!
Ae n&o tiv1ssemos tido a vantagem de um e0eito de estu0a, a Terra podia muito em ter
congelado para sempre, o $ue anularia $ual$uer (iptese de vida! *as o 0acto 1 $ue ela
conseguiu surgir!
-os Q:: mil()es de anos $ue se seguiram, a 3ovem Terra continuou a ser impiedosamente
omardeada por cometas, meteoritos e outros detritos galcticos, $ue enc(eram os oceanos de
gua e dos componentes necessrios 5 0orma%&o de vida! #ra um amiente estran(amente (ostil,
mas o 0acto 1 $ue a vida conseguiu surgir! #stvamos a camin(o!
Quatro ili)es de anos mais tarde, as pessoas come%aram a ter curiosidade em saer como tudo
acontecera! # 1 a/ $ue a nossa (istria nos leva em seguida!
[QK]
BB
' T+*+-H' ,+ T#CC+
[Blustra%&o M ver pgina ;LP]
[Q;]
A nature@a e as leis da nature@a Aa@iam escondidas na noite* !eus disseB HaAa e&tonC . fe@(se
lu@'
AleDander Po+e, #pit0io para Air Bsaac -e.ton
[QQ]
;!
+ *#,B,+ ,+A C'BA+A
Ae tivesse de escol(er a viagem cient/0ica menos agradvel de todas as viagens poss/veis, de
certe"a $ue n&o arran3ava pior do $ue a e2pedi%&o $ue a Ceal +cademia de Cincias Rrancesa
organi"ou ao 8eru em NVKQ! C(e0iada por um (idrlogo c(amado 8ierre Bouguer e por um
militar matemtico, C(arles *arie de @a Condamine, a e2pedi%&o era constitu/da por um grupo
de cientistas e aventureiros $ue partiu para o 8eru para e0ectuar triangula%)es atrav1s dos +ndes!
Havia na altura uma 0ere recente de compreens&o da Terra M $uantos anos tin(a, $ual a sua
massa, em $ue ponto do espa%o se encontrava suspensa, e como 1 $ue tin(a aparecido! '
o3ectivo do grupo 0rancs era esclarecer a $uest&o da circun0erncia do planeta atrav1s da
medi%&o do comprimento de um grau do meridiano \ou NIKP: da distancia 5 volta do planeta] ao
longo da lin(a $ue vai de Darou$ui, perto de Quito, at1 logo a seguir a Cuenca, no actual
#$uador, e $ue core uma distancia de cerca de K9: $uilmetros!l
@ogo de in/cio as coisas come%aram a correr mal, e por ve"es em propor%)es desastrosas! #m
Quito, os visitantes provocaram os (aitantes, n&o se sae
[-'T+A]
l ' m1todo de triangula%&o era uma t1cnica muito utili"ada, aseada na regra geom1trica
segundo a $ual, se souermos o comprimento de um dos lados do triangulo e o valor de dois dos
seus angulos, poderemos calcular todas as outras dimens)es sem sair da nossa mesa de traal(o!
Aupon(a, 5 laia de e2emplo, $ue voc e eu decidimos calcular a distancia da Terra 5 @ua! 8elo
m1todo da triangula%&o, a primeira coisa a 0a"er 1 marcar uma distancia entre ns, portanto
imaginemos por e2emplo $ue voc est em 8aris e eu em *oscovo, e amos ol(amos para a @ua
ao mesmo tempo! +gora imagine o triangulo a ligar estes trs lugares, voc, eu e a @ua! *e%a o
comprimento da ase, entre si e mim, e os nossos dois angulos em rela%&o 5 @ua, e 1 muito
simples calcular o resto! \Como os angulos internos de um triangulo somam sempre NY: graus,
se souer a medida de dois angulos saer a medida do terceiro^ e, saendo a 0orma e2acta do
triangulo e o comprimento de um dos lados, saer o comprimento dos outros dois lados!] #ste
m1todo 0oi utili"ado pelo astrnomo grego Hiparco de -iceia, no ano NQ: a! C!, para calcular a
distancia da Terra 5 @ua! 's princ/pios da triangula%&o no solo s&o os mesmos, com a ?nica
di0eren%a de $ue, nesse caso, em ve" de serem al%ados na vertical, em direc%&o ao espa%o, os
triangulos s&o desen(ados na (ori"ontal, lado a lado, num mapa! 8ara medir o grau de um
meridiano, os investigadores iam criando uma esp1cie de cadeia de triangulos 5 medida $ue
andavam ao longo do terreno!
[QP]
em como, sendo escorra%ados da cidade por uma multid&o e2altada armada de pedras! 8ouco
depois, o m1dico da e2pedi%&o 0oi morto, num mal4entendido $ual$uer, $ue surgiu por causa de
uma mul(er! ' otanico enlou$ueceu^ outros morreram, uns com 0eres, outros em $uedas $ue
deram! ' terceiro memro mais vel(o do grupo, um (omem c(amado 8ierre Godin, 0ugiu com
uma rapariga de NK anos^ ningu1m conseguiu convenc4lo a voltar!
+ dada altura, o grupo viu4se origado a suspender o traal(o durante oito meses, en$uanto @a
Condamine se deslocava a @ima para resolver um prolema $ue surgira com os vistos! ,epois,
ele e Bouguer acaaram por recusar4se a 0alar um com o outro, o $ue 0e" com $ue n&o pudessem
continuar a traal(ar 3untos! 8or todo o lado onde passava, o a"arado grupo era ol(ado com a
maior descon0ian%a por 0uncionrios locais $ue ac(avam di0/cil de acreditar $ue um grupo de
cientistas 0ranceses se 0osse deslocar para t&o longe s para descorir a medida do mundo! #ra
uma coisa $ue n&o 0a"ia sentido! Con0essemos $ue, mesmo meio s1culo mais tarde, ainda parece
ser uma d?vida ra"ovel! 8or$ue 1 $ue os 0ranceses n&o 0i"eram as suas medi%)es em Rran%a,
poupando assim a traal(eira e o descon0orto de uma aventura nos +ndesW
+ resposta reside em parte no 0acto de os cientistas do s1culo fEBBB, soretudo os 0ranceses,
raras ve"es 0a"erem as coisas de 0orma simples se (ouvesse a alternativa de as complicar at1 aos
limites do asurdo, e em parte devido a um prolema de ordem prtica $ue surgira muitos anos
antes com o astrnomo ingls #dmond Halley M muito antes de Bouguer e @a Condamine
son(arem se$uer $ue iriam um dia 5 +m1rica do Aul, e muito menos por uma ra"&o espec/0ica!
Halley era um personagem e2traordinrio! +o longo da sua produtiva carreira 0oi comandante da
marin(a, cartgra0o, pro0essor de geometria na Universidade de '20ord, controlador delegado
da Ceal Casa da *oeda, astrnomo real, e inventor da campanula de mergul(o a grande
pro0undidade! Roi uma autoridade em livros sore magnetismo, mar1s, movimento dos planetas,
tendo ainda escrito com grande entusiasmo vrios artigos sore os e0eitos do pio!
[QV]
Bnventou os mapas meteorolgicos e as taelas de risco, propcs m1todos para encontrar a idade
da Terra e a sua distancia do Aol, e at1 descoriu uma 0orma de manter 0resco o pei2e 0ora de
esta%&o! + ?nica coisa $ue n&o 0e" 0oi, curiosamente, descorir o cometa $ue tem o seu nome!
@imitou4se a recon(ecer $ue o cometa $ue viu em NPY9 era o mesmo $ue outros tin(am visto em
N;QP,NQKN e NP:V! A passou a ser o cometa Halle# em NVQY, NP anos aps a sua morte!
,e todos os seus 0eitos, talve" a maior contriui%&o de Halley para o con(ecimento (umano
ten(a sido a de ter tomado parte numa modesta aposta cient/0ica com dois outros grandes nomes
do seu tempo: Coert HooZe, (o3e lemrado como o primeiro cientista a 0a"er a descri%&o de
uma c1lula, e o grande e imponente C(ristop(er `ren, $ue antes de ser ar$uitecto era
astrnomo, emora a maior parte das pessoas n&o o saia! -uma noite de NPYK, Halley, HooZe e
`ren estavam a 3antar 3untos em @ondres, e a certa altura a conversa recaiu sore os
movimentos dos corpos celestiais! Aaia4se $ue os planetas giravam normalmente ao longo de
uma rita el/ptica M guma curva muito precisa e espec/0icag, para0raseando Cic(ard Reynman M,
mas n&o se saia por$u! `ren propcs um generoso pr1mio de ;: 2elins \e$uivalente a duas
semanas de ordenado] ao primeiro de entre eles $ue encontrasse a resposta!
HooZe, $ue tin(a a 0ama de se gaar de ideias $ue nem sempre eram suas, a0irmou $ue 3
encontrara a solu%&o, mas recusou4se a revel4la na$uele momento com o original e criativo
prete2to de n&o $uerer tirar aos outros a satis0a%&o de encontrar a resposta! #m ve" disso,
propun(a4se gescond4la durante algum tempo, para $ue se l(e desse o devido valorg! Ae voltou
a deru%ar4se sore o assunto, n&o dei2ou $uais$uer provas disso! 8elo contrrio, Halley 0icou
ocecado com a ideia de encontrar a resposta, ao ponto de via3ar at1 Camridge no ano seguinte
e, com o maior desplante, perguntar ao Catedrtico de *atemtica, Bsaac -e.ton, se o podia
a3udar!
-e.ton era decididamente uma 0igura estran(a M e2traordinariamente ril(ante, mas solitrio,
sem alegria, $ue"ilento at1 ao limite da parania e muito distra/do \era pessoa para acordar,
sentar4se na cama e 0icar a pensar durante (oras seguidas, sem se$uer se aperceer disso], e
capa" das e2travagancias mais 0ascinantes! Criou o seu prprio laoratrio, o primeiro de
Camridge, mas depois lan%ou4se nas mais estran(as e2perincias! Uma ve" espetou uma sovela
M uma agul(a para coser couro M numa das ritas e pcs4se a es0reg4la, 0a"endo4a rodar gentre o
ol(o e o osso, o mais pr2imo poss/vel da parte detrs do ol(og, s para ver o $ue aconteceria!
*iraculosamente n&o aconteceu nada M
[QY]
pelo menos nada com conse$uncias duradouras! -outra ocasi&o, ol(ou para o Aol o m2imo de
tempo $ue conseguiu aguentar, a 0im de determinar o e0eito $ue teria na sua vis&o! Tam1m a$ui
escapou a danos irrevers/veis, apesar de ter passado alguns dias num $uarto escuro at1 os seus
ol(os l(e perdoarem!
+ coroar estas originais ideias e estran(os ti$ues, contudo, (avia a mente de um supremo g1nio M
o $ue n&o signi0ica $ue, mesmo ao traal(ar em reas convencionais, n&o demonstrasse uma
tendncia para a e2centricidade! #m estudante, 0rustrado pelas limita%)es da matemtica
convencional, inventou o clculo, uma 0orma matemtica inteiramente nova, mas n&o contou
nada a ningu1m durante 9V anos! ,a mesma 0orma, e0ectuou traal(os no dom/nio da ptica $ue
trans0ormaram os nossos con(ecimentos sore a lu" e estaeleceram a ase para a cincia da
espectroscopia^ e, mais uma ve", resolveu n&o di"er nada durante trs d1cadas!
+pesar de todos estes golpes de g1nio, as cincias da nature"a constitu/ram apenas uma parte do
seu vasto campo de interesses! 8elo menos metade da sua vida de traal(o 0oi dedicada 5
al$uimia e 5 persistente investiga%&o de $uest)es religiosas! -&o eram simples capric(os, eram
uscas $ue empreendia com pai2&o! #ra memro secreto de uma seita (er1tica c(amada
+rianismo, cu3a principal doutrina consistia em negar a e2istncia de uma Aant/ssima Trindade
\ligeiramente irnico, se pensarmos $ue a Raculdade de -e.ton, em Camridge, se c(amava
Trinity College]! 8assou (oras a 0io a estudar a planta do Templo do Cei Aalom&o, em Terusal1m
\aprendendo (eraico ao mesmo tempo, para mel(or poder deci0rar os te2tos originais], na
esperan%a de nela encontrar pistas matemticas $ue indicassem a segunda vinda de Cristo e o
0im do mundo! ' seu apego 5 al$uimia era igualmente apai2onado! #m NLKP, o economista To(n
*aynard _eynes comprou uma mala c(eia de pap1is de -e.ton num leil&o, e descoriu $ue, na
sua esmagadora maioria, tratavam, n&o de ptica e de movimentos dos planetas, mas sim do
processo de trans0orma%&o dos metais sicos em metais preciosos! Uma anlise a um 0io de
caelo de -e.ton revelou a presen%a de merc?rio M um dado de grande interesse para
al$uimistas, c(apeleiros e 0aricantes de termmetros, mas praticamente para mais ningu1m M
numa concentra%&o ;: ve"es superior ao normal! -&o admira $ue tivesse di0iculdade em
lemrar4se de se levantar de man(&!
' $ue Halley esperava e2actamente dele, ao 0a"er a$uela visita surpresa em +gosto de NPY;, s
podemos tentar adivin(ar! *as gra%as a um relato posterior 0eito por um dos con0identes de
-e.ton, +ra(am ,e*oivre, 0icmos com o registo de um dos encontros mais importantes na
(istria da cincia:
[QL]
#m NPY; o ,r! Halley veio de visita a Camridge, \e] depois de algum tempo 3untos, o ,r!
perguntou4l(e como pensava $ue seria a curva descrita pelos planetas, partindo do princ/pio de
$ue a 0or%a de atrac%&o em rela%&o ao Aol era inversamente proporcional ao $uadrado da
distancia entre este e cada planeta!
#sta era uma re0erncia a uma regra de matemtica con(ecida como lei do inverso do $uadrado
da distancia, $ue Halley pensava estar na ase da e2plica%&o, emora n&o souesse e2actamente
como!
Air Bsaac respondeu imediatamente $ue seria uma [elipse]! ' ,outor, espantado e contente ao
mesmo tempo, perguntou4l(e como 1 $ue saia! g'rag, disse, g0i" o clculog, pelo $ue o ,r!
Halley pediu para ver os clculos sem mais delongas, e Air Bsaac procurou nos seus pap1is, mas
n&o os conseguiu encontrar!
Bsto era espantoso M como se algu1m dissesse $ue tin(a encontrado a cura para o cancro, mas
n&o souesse onde tin(a posto a 0rmula! 8ressionado por Halley, -e.ton concordou em voltar
a 0a"er os clculos e apresentar um estudo sore isso! Cumpriu o prometido, mas 0e" ainda muito
mais! Cetirou4se durante dois anos e, ao 0im de intensas re0le2)es e raiscos 0ren1ticos, acaou
por apresentar a sua ora prima: Philoso+hiae aturalis Princi+ia Mathematica, ou <s
PrincE+ios Matem"ticos da Filosofia atural, mais con(ecido por Princi+ia'
Caras s&o as ve"es na (istria em $ue a mente (umana 1 capa" de c(egar a conclus)es t&o
argutas e inesperadas $ue se 0ica sem saer o $ue 1 mais espantoso M o 0acto em si, ou a ideia de
algu1m ter conseguido descori4lo! < Princi+ia 0oi um desses momentos! -e.ton tornou4se
0amoso de um dia para o outro! 8assou a ser alvo de (onras e aplausos para o resto da vida, e,
entre muitas outras coisas, tornou4se no primeiro ingls a receer o t/tulo de cavaleiro por se ter
distinguido num ramo cient/0ico! +t1 o grande matemtico alem&o Gott0ried von @eini", com
$uem -e.ton disputou arduamente a prima"ia da inven%&o do clculo, considerou $ue as suas
descoertas no dom/nio da matemtica igualam todos os traal(os anteriormente desenvolvidos
nesse dom/nio! g-en(um mortal se pode apro2imar mais dos deusesg, escreveu Halley,
transmitindo assim a opini&o partil(ada pelos seus contemporaneos e por muitos outros desde
ent&o!
[P:]
+pesar de o Princi+ia ter sido considerado gum dos livros mais inacess/veis $ue alguma ve" 0oi
escritog \-e.ton 0e" de propsito, a 0im de n&o ser incomodado por gdiletantesg da matemtica,
como l(es c(amava], passou a ser um 0arol para $uem o conseguia seguir! -&o s e2plicava
matematicamente as ritas dos corpos celestes, como tam1m identi0icava a 0or%a de atrac%&o
$ue os mantin(a em movimento M a gravidade! ,e repente, todo e $ual$uer movimento do
universo passava a ter sentido!
' Princi+ia aseava4se nas trs leis ne.tonianas do movimento \$ue determinam, em termos
muito gerais, $ue um o3ecto se move na direc%&o em $ue 1 empurrado^ $ue continuar a mover4
se em lin(a recta at1 $ue outra 0or%a v agir sore ele, de 0orma a redu"ir ou a parar esse
movimento, e $ue toda a ac%&o tem uma reac%&o oposta e e$uivalente], em como na sua lei
universal da gravita%&o! Bsto veio demonstrar $ue todo o o3ecto no universo gd um pu2&og em
todos os outros! 8ode n&o parecer mas, en$uanto est a/ sentado, est simultaneamente a pu2ar
tudo 5 sua volta M paredes, tecto, candeeiro, c&o M para si, para o seu pe$ueno \mel(or,
pe$uen/ssimo] campo gravitacional! # essas coisas tam1m o est&o a pu2ar a si! Roi -e.ton
$uem perceeu $ue a atrac%&o entre dois o3ectos 1, para citar Reynman outra ve", gproporcional
5 massa de cada um, e inversamente proporcional ao $uadrado da distancia entre elesg! ,ito de
outra maneira, se duplicar a distancia entre dois o3ectos, a atrac%&o entre eles passa a ser $uatro
ve"es mais 0raca, o $ue se pode tradu"ir pela 0rmula seguinte:
F igual a 4 ve@es m ve@es m linha so,re o quadrado de r GG
0rmula $ue, evidentemente, ser muito di0/cil para $ual$uer um de ns, pores mortais, utili"ar
na sua vida prtica, mas sempre d para l(e admirarmos a sucinta elegancia! ,uas reves
multiplica%)es, uma simples divis&o e!!! "s, 0icamos a saer a nossa posi%&o gravitacional onde
$uer $ue vamos! Roi a primeira lei da nature"a de carcter realmente universal a ser produ"ida
pela mente (umana, ra"&o pela $ual -e.ton passou a ser t&o universalmente admirado!
+ elaora%&o do Princi+ia n&o 0oi e2actamente uma tare0a simples! 8ara terror de Halley,
-e.ton e HooZe entraram em con0lito pela reivindica%&o da lei do inverso do $uadrado das
distancias, pelo $ue -e.ton se recusou a entregar o crucial terceiro volume, sem o $ual os dois
primeiros pouco sentido teriam! Roi preciso $ue Halley utili"asse todos os seus talentos
diplomticos, correndo esa0orido entre um e outro en$uanto dispensava rios de lison3as, para
conseguir 0inalmente arrancar o volume 0inal ao capric(oso pro0essor!
[-'T+ ,# ,BGBT+@BH+de']
ll + 0rmula 0oi transcrita em e2tenso para poder ser lida pelo leitor de te2to!
[PN]
*as os traumas de Halley n&o iam 0icar por a$ui! + Coyal Aociety tin(a prometido pulicar o
traal(o, mas resolveu desistir nesse momento, alegando prolemas 0inanceiros! -o ano anterior
tin(a 0inanciado um dispendioso 0racasso, The Histor# of Fishes, e come%ava a suspeitar $ue um
tratado sore princ/pios matemticos n&o seria propriamente acol(ido com um entusiasmo
desen0reado! Halley, $ue n&o dispun(a de grandes meios, acaou por pagar a pulica%&o do livro
do seu prprio olso! Como de costume, -e.ton n&o deu $ual$uer contriuto! 8ara piorar ainda
mais a situa%&o, Halley, $ue acaara de aceitar um lugar como secretrio da Aociedade, 0oi
in0ormado $ue esta dei2ara de poder pagar4l(e o prometido salrio de Q: liras anuais! #m ve"
disso, ia ser pago em e2emplares da Histor# of Fishes'''
+s leis de -e.ton e2plicavam tantas coisas M o ir e vir das mar1s, os movimentos dos planetas,
a tra3ectria das alas de can(&o antes de voltarem a cair na Terra, por $ue 1 $ue n&o somos
pro3ectados no espa%o $uando o planeta em $ue assentamos os p1s gira a uma velocidade de
centenas de $uilmetros por (oral M $ue 0oi preciso algum tempo at1 as pessoas se aperceerem
de todas as suas implica%)es!
*as (ouve uma revela%&o $ue se tornou controversa $uase de imediato: a de $ue a Terra n&o era
completamente redonda! ,e acordo com a teoria de -e.ton, a 0or%a centr/0uga da Terra
resultaria num ligeiro ac(atamento nos plos e um alargamento no e$uador, o $ue tornaria o
planeta ligeiramente olato^ isto, por sua ve", signi0icaria $ue a distancia correspondente a um
grau seria di0erente em Btlia e na #sccia, por$ue essa distancia encurtaria 5 medida $ue nos
a0astssemos dos plos! #sta descoerta passava a ser um prolema para todos a$ueles $ue,
$uando $ueriam medir a Terra, partiam do princ/pio de $ue era uma es0era per0eita! # este
conceito era universal!
Havia mais de meio s1culo $ue se tentava saer o taman(o da Terra, 0a"endo sempre medi%)es
muito precisas! Uma das primeiras tentativas 0oi 0eita por um matemtico ingls c(amado
Cic(ard -or.ood! +inda 3ovem, -or.ood 0ora at1 5s Bermudas com uma campanula de
mergul(o aseada no modelo de Halley, com a inten%&o de gan(ar uma 0ortuna a apan(ar
p1rolas do 0undo do mar! ' es$uema 0al(ou por$ue n&o (avia p1rolas, e de $ual$uer 0orma a
campanula
[-'T+A]
l + velocidade da Terra depende do ponto onde nos encontramos! Earia entre pouco mais de
NQ:: $uilmetros por (ora no e$uador e "ero nos plos! #m @ondres, a velocidade 1 de LLY
$uilmetros por (ora!
[P9]
de -or.ood n&o 0uncionou, mas ele n&o era (omem para desperdi%ar tal e2perincia! -o in/cio
do s1culo fEBB, as Bermudas eram consideradas di0/ceis de locali"ar pelos comandantes dos
navios! ' prolema 1 $ue os oceanos eram grandes, as Bermudas pe$uenas, e os instrumentos de
navega%&o inade$uados para lidar com esta despropor%&o! -em se$uer (avia acordo $uanto ao
comprimento de uma mil(a nutica! Tradu"ido na largura de um oceano inteiro, o mais pe$ueno
erro de clculo aumentava de tal 0orma $ue os navios muitas ve"es 0al(avam alvos do taman(o
das Bermudas por margens de erro verdadeiramente desencora3adoras! -or.ood, $ue come%ara
por ser um apai2onado da trigonometria e conse$uentemente de tudo o $ue 0osse angulos,
decidiu contriuir com algum rigor matemtico para a navega%&o^ para tal, resolveu calcular o
comprimento de um grau!
Come%ando virado de costas para a Torre de @ondres, -or.ood passou dois es0or%ados anos a
percorrer KKQ $uilmetros para norte, em direc%&o a DorZ! i medida $ue camin(ava, esticava e
media repetidamente um peda%o de corrente $ue levara consigo, calculando sempre
meticulosamente os altos e ai2os do terreno e os desvios das estradas! + ?ltima etapa consistiu
em medir o angulo do Aol em DorZ, 5 mesma (ora do dia e no mesmo dia do ano em $ue 0i"era a
primeira medi%&o em @ondres! + partir da$ui, calculou $ue podia determinar o comprimento de
um grau de meridiano da Terra, podendo assim calcular a distancia total da circun0erncia! #ra
uma tare0a $uase ridiculamente amiciosa M um engano na mais pe$uena 0rac%&o de grau
implicaria um erro de muitos $uilmetros M, mas o 0acto 1 $ue, tal como -or.ood a0irmou c(eio
de orgul(o, o clculo estava certo gcom uma margem de erro de um escantil(&og M ou, mais
precisamente, de cerca de QQ: metros! #m termos m1tricos, o n?mero por ele encontrado 0oi de
NN:,V9 $uilmetros por grau de arco!
+ ora de arte da navega%&o de -or.ood, The )eaman s Practice, 0oi pulicada em NPKV, tendo
tido sucesso imediato! Roi reeditada NV ve"es, e 9Q anos aps a sua morte continuava a ser
impressa! -or.ood voltou para as Bermudas, desta ve" com a 0am/lia, dedicando4se 5
agricultura e utili"ando o seu tempo livre para traal(ar na sua antiga pai2&o, a trigonometria! +/
viveu os restantes KY anos da sua vida, e muito gostar/amos de poder di"er $ue os passou 0eli" e
contente, mas in0eli"mente n&o 0oi assim! ,urante a viagem de Bnglaterra at1 l, os seus dois
0il(os 0icaram numa caina com o reverendo -at(aniel `(ite, tendo conseguido, sae4se l
como, traumati"ar de tal 0orma o 3ovem vigrio $ue este passou o resto da sua vida a perseguir
-or.ood pelas coisas mais insigni0icantes $ue conseguisse arran3ar!
[PK]
+s duas 0il(as de -or.ood trou2eram ainda mais prolemas ao pai com os maus casamentos
$ue 0i"eram! ' marido de uma delas, possivelmente instigado pelo tal padre, passou a vida a
apresentar $uei2a contra ele em triunal por tudo e por nada, causando4l(e constante e2aspero e
origando4o permanentemente a via3ar pelas Bermudas para se de0ender! Rinalmente, na d1cada
de NPQ:, apareceram os 3ulgamentos por ru2aria nas Bermudas, e -or.ood passou os ?ltimos
anos da sua vida aterrori"ado com a ideia de $ue os s/molos de trigonometria $ue usava 0ossem
considerados comunica%)es com o diao, coisa $ue o levaria certamente a uma medon(a
e2ecu%&o! Aaemos t&o pouco sore -or.ood $ue at1 pode ser $ue ten(a merecido um 0im de
vida t&o conturado! ' certo 1 $ue o teve!
#ntretanto, a 0ere de determinar a circun0erncia da Terra passou para Rran%a! ' astrnomo
Tean 8icard encontrou um m1todo de triangula%&o e2tremamente complicado, $ue envolvia
$uadrantes, relgios de pndulo, mapas do c1u e telescpios \para oservar os movimentos das
luas de T?piter]! 8assados dois anos de e2pedi%)es e triangula%)es pela Rran%a 0ora, anunciou,
em NPPL, o valor mais preciso de NN:,;P $uilmetros por grau de arco! Roi um motivo de grande
orgul(o para os 0ranceses, mas partia do princ/pio de $ue a Terra era uma es0era per0eita M e,
agora, -e.ton di"ia $ue n&o era!
8ara complicar as coisas, depois da morte de 8icard, Giovanni e Tac$ues Cassini, uma e$uipa
constitu/da por pai e 0il(o, repetiram a e2perincia numa rea maior e c(egaram 5 conclus&o de
$ue a Terra era mais larga nos plos do $ue no e$uador M ou se3a, $ue -e.ton estava
completamente errado! Roi por esta ra"&o $ue a +cademia de Cincias enviou Bouguer e @a
Condamine 5 +m1rica do Aul, a 0im de e0ectuar mais medi%)es!
#scol(eram os +ndes por$ue precisavam de medir perto do e$uador para poder determinar se ali
(avia de 0acto uma altera%&o na es0ericidade da Terra, e por$ue calcularam $ue as montan(as
l(es dariam ons pontos de vis&o! ' prolema 1 $ue as montan(as do 8eru estavam $uase
sempre envoltas em nuvens, e por vrias ve"es tin(am de esperar semanas para conseguir uma
(ora de vis&o clara! +l1m disso, tin(am seleccionado um dos tipos de terreno mais di0/ceis da
Terra! 's peruanos re0erem4se normalmente 5 sua paisagem como mu# accidentado : muito
acidentada M e n&o e2ageram nada! 's 0ranceses n&o s tin(am de escalar as montan(as mais
acidentadas M montan(as $ue at1 derrotavam as mulas M como ainda, para l c(egarem, tin(am
de atravessar a vau rios de torrentes 0ort/ssimas, desravar selvas e atravessar $uilmetros de
planaltos des1rticos coertos de pedra, $uase tudo sem mapas e longe de $ual$uer 0on4
[P;] te de provis)es! *as a tenacidade era a grande virtude de Bouguer e @a Condamine, pelo
$ue se mantiveram 0i1is 5 sua miss&o durante uns longos, su3os e escaldantes nove anos e meio!
8ouco tempo antes de conclu/rem o pro3ecto receeram a in0orma%&o de $ue uma outra e$uipa
0rancesa estava a tirar medidas no -orte da #scandinvia \en0rentando outro tipo de
di0iculdades, pantanos orul(antes e rios de gelo 0lutuante], tendo descoerto $ue um grau era
realmente maior perto dos plos, tal como -e.ton previra! + Terra era ;K $uilmetros mais
curta $uando medida no e$uador do $ue no sentido longitudinal, passando pelos plos!
Bouguer e @a Condamine tin(am, portanto, passado $uase uma d1cada 5 procura de um
resultado ao $ual nem $ueriam c(egar, para vir a descorir no 0im $ue nem se$uer eram os
primeiros a encontr4lo! T desinteressados, completaram o seu estudo, $ue apenas veio
con0irmar a descoerta da outra e$uipa 0rancesa! ,epois, sempre sem se 0alarem, voltaram para
a costa e apan(aram arcos di0erentes para voltar para casa!
'utra con3ectura de -e.ton constante do Princi+ia di"ia $ue uma es0era de c(umo pendurada
perto de uma montan(a se inclinaria ligeiramente em direc%&o a esta, a0ectada pela massa
gravitacional da montan(a e da Terra! #ra um 0acto mais do $ue curioso! Ae se medisse o desvio
com precis&o e se calculasse a massa da montan(a, era poss/vel calcular a constante
gravitacional universal M isto 1, o valor sico da gravidade, con(ecido por G M e, no mesmo
processo, a massa da Terra!
Bouguer e @a Condamine tin(am tentado 0a"er isso no monte C(imora"o, no 8eru, mas 0oram
derrotados por di0iculdades t1cnicas e pelas suas prprias discuss)es, pelo $ue a no%&o 0icou no
limo mais K: anos, at1 ser ressuscitada na Gr&4Bretan(a por -evil *asZelyne, o astrnomo
real! -o con(ecido livro 8ongitude, de ,ava Aoel, *asZelyne 1 apresentado como um pateta e
um andido, por n&o ter apreciado o ril(antismo do relo3oeiro To(n Harrison, e talve" (a3a
ra"&o para tal, mas o 0acto 1 $ue estamos em d/vida para com ele por outros motivos $ue n&o
constam do livro e principalmente pelo arguto es$uema $ue criou para calcular o peso da Terra!
*asZelyne perceeu $ue a c(ave do prolema era descorir uma montan(a de 0orma
su0icientemente regular para se conseguir ac(ar a sua massa!
+ seu pedido, a Coyal Aociety concordou em arran3ar algu1m de con0ian%a para dar a volta 5s
Bl(as Britanicas 5 procura dessa montan(a! *aZelyne saia da pessoa e2acta M o astrnomo e
investigador C(arles *ason! 's dois tin(am
[PQ]
0icado amigos NN anos antes, ao traal(arem 3untos num pro3ecto de medi%&o de um evento
astronmico de enorme importancia: a passagem do planeta E1nus 5 0rente do Aol! ' incansvel
#dmund Halley sugerira, anos antes, $ue, se se medisse uma passagem desse tipo a partir de
determinados pontos da Terra, poder4se4iam usar em seguida os princ/pios da triangula%&o para
descorir a distancia da Terra ao Aol, e a partir da/ calirar as distancias a todos os outros corpos
do sistema solar!
Bn0eli"mente, os transitos de E1nus, como se l(es c(ama, s&o irregulares! 'correm em pares com
oito anos de intervalo, mas depois param durante um s1culo ou mais, e n&o (avia nen(um no
per/odo de vida de Halley l! *as a ideia 0icou latente, e no transito seguinte, $ue devia veri0icar4
se em NVPN, mais de duas d1cadas aps a morte de Halley, o mundo cient/0ico estava pronto M
mais pronto do $ue alguma ve" estivera para um acontecimento astronmico!
Com a$uela tendncia para complicar as coisas $ue caracteri"ava a 1poca, cientistas de todo o
mundo partiram para mais de uma centena de locais de um lado ao outro do gloo M Ai1ria,
C(ina, n0rica do Aul, Bndon1sia, e as 0lorestas do `isconsin, entre muitas outras! A a Rran%a
enviou K9 oservadores e a Gr&4Bretan(a NY, en$uanto outros partiam da Au1cia, C?ssia, Btlia,
+leman(a, Brlanda, etc!
#ra o primeiro empreendimento cient/0ico de sempre a envolver uma coopera%&o internacional, e
(ouve prolemas em $uase todos os lugares! *uitos oservadores 0icaram pelo camin(o devido
a guerras, doen%as ou nau0rgios! 'utros conseguiram c(egar ao seu destino, mas ao arir as
agagens encontravam os e$uipamentos partidos ou empenados pelo calor tropical! *ais uma
ve" a Rran%a parecia destinada a 0ornecer os participantes mais a"arentos! Tean C(appe levou
meses para c(egar 5 Ai1ria, via3ando de carruagem, arco e tren, e protegendo amorosamente
os seus instrumentos a cada solavanco, para, na ?ltima etapa vital, dar consigo lo$ueado pelas
enc(entes dos rios causadas por uma 8rimavera e2cepcionalmente c(uvosa, pela $ual os
(aitantes locais se apressaram a culp4lo, ao v4lo apontar estran(os instrumentos para o c1u!
C(appe ainda conseguiu escapar com vida, mas sem $uais$uer medi%)es ?teis!
*ais a"arado ainda 0oi Guillaume @e Gentil, cu3as e2perincias se encontram ril(antemente
resumidas por Timot(y Rerris no seu livro Coming of Age in the Mil$# Ha#' @e Gentil partiu
para a /ndia com um ano de antecedncia para
[-'T+A]
l ' pr2imo transito ser no dia Y de Tun(o de 9::;, seguido por outro em 9:N9! -&o (ouve
nen(um no s1culo ff!
[PP]
oservar o 0enmeno, mas acaou por estar ainda retido no mar no prprio dia do transito devido
a vrios contratempos M o pior s/tio onde poderia estar, 3 $ue 1 imposs/vel medir se3a o $ue 0or
com m&o 0irme dentro de um arco $ue n&o pra de alou%ar!
Aem se dei2ar aater, continuou a viagem em direc%&o 5 /ndia, a 0im de oservar o transito
seguinte em NVPL! Com oito anos pela 0rente para se preparar, construiu um posto de oserva%&o
de primeira categoria, testou e voltou a testar os instrumentos e aguardou, per0eitamente pronto
para oservar o 0enmeno! -a man(& do segundo transito, ; de Tun(o de NVPL, acordou para
descorir $ue estava um lindo dia^ s $ue, e2actamente $uando E1nus come%ava a passar,
interpcs4se uma nuvem 5 0rente do Aol e a/ 0icou durante $uase todo o tempo do transito: trs
(oras, cator"e minutos e sete segundos!
#stoicamente, @e Gentil encai2otou todos os instrumentos e dirigiu4se para o pr2imo porto,
mas acaou por 0icar $uase um ano inteiro de cama devido a um ata$ue de disenteria $ue
apan(ou no camin(o! +inda 0raco, conseguiu 0inalmente emarcar! ' seu navio $uase nau0ragou
ao apan(ar um 0urac&o ao largo da costa a0ricana! Quando 0inalmente c(egou a casa, on"e anos e
meio depois de ter partido e sem ter conseguido asolutamente nada, descoriu $ue, durante a
sua ausncia, os seus 0amiliares o tin(am dado como morto, apoderando4se entusiasticamente de
todos os seus (averes!
#m compara%&o, as desilus)es por $ue passaram os NY oservadores ingleses 0oram ligeiras!
*ason 0icou a traal(ar com um 3ovem investigador c(amado Teremia( ,i2on, com $uem
aparentemente se deu em, pois acaaram por 0ormar uma e$uipa duradoura! Tin(am instru%)es
de ir at1 Aamatra e 0a"er a/ o registo do transito, mas, ao 0im de uma ?nica noite no mar, 0oram
atacados por uma 0ragata 0rancesa! \'s cientistas estavam c(eios de esp/rito de colaora%&o, mas
o mesmo n&o se passava com as respectivas na%)es!] *ason e ,i2on mandaram uma nota 5
Coyal Aociety, di"endo $ue, pelos vistos, os mares estavam rec(eados de perigos e perguntando
se n&o seria mel(or cancelarem tudo! + resposta veio rpida e 0ria, sulin(ando $ue 3 tin(am
sido pagos, $ue tanto a na%&o como a comunidade cient/0ica contavam com eles, e $ue se acaso
desistissem as suas reputa%)es 0icariam manc(adas para sempre! Aem alternativa, continuaram
viagem, at1 l(es c(egar a not/cia de $ue Aamatra ca/ra em poder dos 0ranceses, pelo $ue
acaaram por ter de oservar o transito a partir do cao da Boa #speran%a, sem resultados
conclusivos! -o regresso a casa pararam no
[PV]
roc(edo solitrio de Aanta Helena, onde se encontraram com *asZelyne, cu3as oserva%)es
tin(am sido pre3udicadas pela neulosidade do c1u! *ason e *asZelyne iniciaram ali uma slida
ami"ade, tendo passado vrias agradveis semanas a registar as mar1s, o $ue talve" at1 ten(a
tido a sua utilidade!
8ouco tempo depois, *asZelyne regressou a Bnglaterra, onde 0oi nomeado astrnomo real!
*ason e ,i2on, agora mais a0oitos a essas coisas, encetaram uma miss&o de $uatro anos, por
ve"es perigosa, 0iscali"ando KLK $uilmetros de terras americanas com o o3ectivo de resolver
uma disputa de 0ronteiras entre as propriedades de `illam 8enn e de @ord Baltimore, e as
respectivas colnias da 8ensilvania e *aryland! ' resultado 0oi a 0amosa lin(a *ason h ,i2on,
$ue mais tarde viria a ad$uirir importancia simlica na divis&o entre os estados livres e os $ue
ainda n&o tin(am aolido a escravatura! \+pesar de a lin(a divisria ser a sua tare0a principal,
tam1m 0i"eram algumas investiga%)es astronmicas, entre elas uma das mais precisas medi%)es
do s1culo de um grau de meridiano M 0eito $ue l(es trou2e muito mais renome em Bnglaterra do
$ue a resolu%&o de uma riga de 0ronteiras entre dois aristocratas mimados!]
,e volta 5 #uropa, *asZelyne, em como os seus colegas alem&es e 0ranceses, 0oi 0or%ado a
concluir $ue as medi%)es dos transitos de NVPN tin(am sido essencialmente um 0racasso!
Bronicamente, um dos prolemas 0oi o e2cesso de oserva%)es, $ue, $uando con0rontadas,
muitas ve"es se tornavam contraditrias e imposs/veis de resolver! ' registo correcto do transito
de E1nus acaou por caer a um $uase descon(ecido capit&o de navio, nascido em DorZs(ire,
c(amado Tames CooZ, $ue oservou o transito do cimo de uma colina soal(eira no Taiti, de onde
seguiu para um territrio (o3e c(amado +ustrlia, cu3o mapa levantou, tendo em seguida
reclamado as novas terras para a Coroa Bnglesa! Com o seu regresso, passou a (aver in0orma%)es
su0icientes para o astrnomo 0rancs Tosep( @alande calcular $ue a distancia m1dia da Terra ao
Aol era de um pouco mais de NQ: mil()es de $uilmetros! \'s dois transitos veri0icados no
s1culo fBf permitiram $ue os astrnomos c(egassem ao n?mero de N;L,QL mil()es de
$uilmetros, $ue se mant1m at1 aos dias de (o3e! + distancia e2acta, sae4se agora, 1 de
N;L,QLVYV:PLN mil()es de $uilmetros!] + Terra tin(a, por 0im, uma posi%&o no espa%o!
*ason e ,i2on regressaram a Bnglaterra no papel de (eris e, sem se saer por$u, dissolveram
a sua sociedade! Ae considerarmos a grande 0re$uncia com $ue surgem associados a grandes
acontecimentos cient/0icos do s1culo
[PY]
fEBBB, 1 de estran(ar $ue se saia t&o pouco sore $ual$uer um deles! -&o e2istem retratos, e
s&o raras as re0erncias escritas! < !ictionar# of ational Biogra+h# di" de ,i2on $ue gao $ue
parece, ter nascido numa mina de carv&o=, mas depois dei2a 5 imagina%&o do leitor arran3ar para
isso uma e2plica%&o plaus/vel, e acrescenta $ue morreu em ,ur(am, em NVVV! 8ara al1m do seu
nome, e do 0acto de ter estado associado a *ason, nada mais se sae!
*ason 1 ligeiramente menos misterioso! Aaemos $ue em NVV9, a pedido de *asZelyne, aceitou
a incumncia de partir 5 procura de uma montan(a ade$uada para 0a"er a e2perincia do desvio
gravitacional, acaando por regressar com a in0orma%&o de $ue essa montan(a se encontrava na
"ona central das Terras +ltas escocesas, logo acima do @oc( Tay, e se c(amava Ac(ie(allion!
*as n&o (ouve nada $ue o convencesse a passar o Eer&o a 0a"er o seu levantamento! -a
verdade, nunca mais l voltou! A voltamos a saer dele em NVYP, $uando, arupta e
misteriosamente, aparece em Rilad1l0ia com a mul(er e os oito 0il(os, aparentemente 5 eira da
ru/na! -unca mais regressara 5 +m1rica desde $ue a/ completara a sua pes$uisa NY anos antes^
aparentemente, n&o (avia ra")es para o ter 0eito, nem amigos ou patronos a rece4lo! *orreu
poucas semanas mais tarde!
Quando *ason se recusou 0a"er o levantamento da montan(a, o traal(o passou para
*asZelyne! # assim, durante $uatro meses do Eer&o de NVV;, *asZelyne viveu numa tenda
montada num remoto des0iladeiro escocs, passando os dias a orientar uma e$uipa de
oservadores $ue tiraram centenas de medi%)es a partir de todas as posi%)es poss/veis! 8ara
encontrar a massa da montan(a com ase em todos a$ueles n?meros, eram precisos muitos
clculos entediantes, pelo $ue contrataram um matemtico, de nome C(arles Hutton, para o
0a"er! 's oservadores tin(am coerto os mapas com n?meros, em $ue cada um signi0icava uma
eleva%&o a dado ponto na montan(a ou 5 volta dela! 's investigadores tin(am enc(ido um mapa
com um emaran(ado de n?meros, correspondendo cada um deles 5 altitude num determinado
ponto da montan(a, ou 5 sua volta! #ssencialmente, era uma enorme con0us&o de algarismos
dispersos, mas Hutton reparou $ue, se unisse com um lpis os pontos de igual altitude, tudo
0icava muito mais ordenado! -a verdade, com esse m1todo, era poss/vel apreender num instante
a 0orma geral da montan(a, em como a sua inclina%&o! +caava de inventar as curvas de n/vel!
#2trapolando a partir das medi%)es de Ac(ie(allion, Hutton calculou a massa da Terra em cinco
mil mil()es de mil(&o de toneladas, n?mero a partir
[PL]
do $ual era relativamente 0cil dedu"ir as massas de todos os outros corpos principais do sistema
solar, incluindo o Aol! # assim, s a partir desta ?nica e2perincia, 0icmos a saer a massa da
Terra, do Aol, da @ua, dos outros planetas e das suas luas, e ainda gan(mos o nus das curvas
de n/vel4nada mau, para o traal(o de um Eer&o!
Contudo, nem todos 0icaram contentes com os resultados! + ?nica desvantagem da e2perincia
de Ac(ie(allion era a impossiilidade de conseguir um n?mero totalmente correcto sem se saer
a densidade real da montan(a! 8ara 0acilitar os clculos, Hutton partiu do princ/pio de $ue a
densidade da montan(a seria igual 5 densidade da pedra comum, ou se3a, mais ou menos 9,Q
ve"es a da gua, mas isso n&o passava de uma suposi%&o!
Bnesperadamente, 0oi To(n *ic(ell, um vigrio de aldeia $ue vivia em T(orn(ill, lugare3o
isolado do condado de DorZs(ire, $uem resolveu concentrar4se na $uest&o! -&o ostante o seu
posto long/n$uo e relativamente (umilde, *ic(ell 0oi um dos grandes pensadores cient/0icos do
s1culo fEBBB, e recon(ecido e apreciado como tal!
#ntre muitas outras coisas, detectou o carcter ondulatrio dos terramotos, e0ectuou pela
primeira ve" muitas investiga%)es sore o magnetismo e a gravidade, e, o $ue 1 espantoso,
especulou sore a e2istncia de uracos negros 9:: anos antes de $ual$uer outra pessoa M uma
associa%&o intuitivo4dedutiva $ue nem -e.ton conseguiu 0a"er! Quando o m?sico alem&o
`illiam Hersc(el decidiu dedicar a sua vida 5 astronomia, 0oi a *ic(ell $ue se dirigiu para saer
como se constru/am telescpios, e 1 gra%as a essa de0erncia $ue a cincia planetria est em
d/vida para com ele desde ent&o!l
*as, de todos os 0eitos de *ic(ell, o mais engen(oso e $ue maior impacte teve 0oi uma m$uina
por ele conceida e constru/da para calcular a massa da Terra! Bn0eli"mente, morreu antes de
poder iniciar as e2perincias, mas n&o sem dei2ar a ideia e o e$uipamento nas m&os de um
cientista londrino com um esp/rito ril(ante mas e2tremamente misantropo, Henry Cavendis(!
+ vida de Cavendis( dava um romance! -ascido numa 0am/lia privilegiada4amos os avs eram
du$ues, respectivamente de ,evons(ire e _ent4, 0oi o mais talentoso cientista da sua 1poca,
emora tam1m o mais estran(o! Ao0ria
[-'T+A]
l #m NVYN, Hersc(el 0oi o primeiro (omem da era moderna a descorir um planeta! #ra de sua
vontade $ue se c(amasse George, em (onra ao monarca ritanico, mas acaou por se c(amar
Urano!
[V:]
de uma timide" tal $ue, nas palavras de um igra0o, gtocava as raias da doen%ag! Qual$uer
contacto (umano era para ele 0onte de pro0undo mal4estar!
Uma ve", ariu a porta de casa para se deparar com um admirador austr/aco, acaado de c(egar
de Eiena, parado na omreira! #ntusiasmado, o austr/aco dei2ou escapar uma catadupa de
elogios! Cavendis( 0icou a escut4lo por alguns momentos, como se os elogios 0ossem socos no
estcmago, at1 $ue n&o aguentou mais e desatou a correr pelo 3ardim 0ora e desapareceu pelo
port&o da propriedade, dei2ando aerta a porta da 0rente! +inda 0oram necessrias algumas (oras
de persuas&o para o 0a"er voltar para casa! +t1 o seu mordomo comunicava com ele por carta!
#mora por ve"es se aventurasse em sociedade M era grande apreciador dos ser)es cient/0icos
semanais organi"ados pelo 0amoso naturalista Air Tosep( BanZs M, os outros convidados eram
sempre instru/dos no sentido de n&o o aordarem de modo algum, nem mesmo ol(arem para ele!
+$ueles $ue se interessavam pelas suas ideias eram aconsel(ados a apro2imarem4se dele como
se 0ossem a passar por acaso e a aord4lo gcomo se 0alassem para o va"iog! Ae os seus
comentrios tivessem algum valor cient/0ico, talve" tivessem a sorte de receer uma resposta
aluciada, mas, ao $ue parece, a maior parte das ve"es ouviam simplesmente um guinc(o
agudo \parece $ue tin(a uma vo" esgani%ada], virando4se para encontrar de 0acto o tal va"io, e a
0igura de Cavendis( a a0astar4se em panico, 5 procura de um recanto mais tran$uilo!
+ aundancia dos seus meios e o gosto pela solid&o levaram4no a trans0ormar a sua casa em
Clap(am num enorme laoratrio, onde podia sossegadamente passear4se de um ramo das
cincias 0/sicas para o outro M electricidade, a$uecimento, gravidade, gases, tudo o $ue se
relacionasse com a composi%&o da mat1ria! -a segunda metade do s1culo fEBBB, os cientistas
come%avam a interessar4se pro0undamente pelas propriedades 0/sicas das coisas 0undamentais M
gases e electricidade em particular M, e come%avam a perceer at1 onde poderiam c(egar com
elas, muitas ve"es com mais entusiasmo do $ue senso comum! -a +m1rica, Ben3amim RranZlin
0icou c1lere por arriscar a vida ao pcr um papagaio a voar em plena tempestade! #m Rran%a,
um $u/mico de nome 8ilatre de Co"ier resolveu testar as propriedades in0lamveis do (idrog1nio
de um modo astante original: enc(eu a oca com o re0erido gs e soprou para cima de uma vela
acesa, provando imediatamente $ue o (idrog1nio 1 de 0acto um comust/vel e2plosivo, e $ue as
sorancel(as n&o s&o acessrio permanente no rosto (umano! ' prprio Cavendis( e0ectuou
e2perincias em $ue se sumetia a c(o$ues el1ctricos, cu3a voltagem ia aumentando
gradualmente en$uanto anotava
[VN]
diligentemente os sucessivos n/veis de dor at1 a pluma l(e cair da m&o, ou perder simplesmente
a conscincia!
-o decorrer da sua longa vida, Cavendis( 0e" uma s1rie de descoertas4c(ave! #ntre muitas
outras coisas, 0oi o primeiro a isolar o (idrog1nio, e tam1m a cominar (idrog1nio com
o2ig1nio para 0ormar gua M mas tudo o $ue 0a"ia tin(a o seu to$ue de estran(e"a! 8ara
constante e2aspero dos seus colegas cientistas, muitas ve"es aludia, nos traal(os $ue pulicava,
a e2perincias ocasionais $ue nunca se dera ao traal(o de anunciar a ningu1m! ' seu
secretismo n&o se limitava a lemrar o de -e.ton M ultrapassava4o 5 vontade! +s suas
e2perincias sore a condutiilidade el1ctrica tin(am um s1culo de avan%o em rela%&o ao seu
tempo, mas in0eli"mente s 0oram descoertas no s1culo seguinte! -a realidade, grande parte
dos seus 0eitos 0icaram por con(ecer at1 0inais do s1culo fBf, $uando Tames ClerZ *a2.ell, um
0/sico de Camridge, resolveu rever os pap1is de Cavendis(! #, por essa altura, os cr1ditos de
$uase todas as suas descoertas 3 tin(am sido atriu/dos a outros!
8ara al1m de muitas outras coisas, e sem contar a ningu1m, Cavendis( descoriu, ou pelo menos
previu, a lei da conserva%&o de energia, a @ei de '(m, a lei das press)es parciais de ,alton, a lei
das propor%)es rec/procas de Cic(ter, a lei dos gases de C(arles, e os princ/pios da
condutiilidade el1ctrica! # estes s&o apenas alguns e2emplos! Aegundo o (istoriador cient/0ico
T! G! Cro.t(er, Cavendis( 0oi tam1m o precursor do gtraal(o de _elvin e G! H! ,ar.in
relativo ao e0eito desacelerador da rota%&o da Terra provocado pela 0ric%&o da mar1s, da
descoerta de @armor sore o e0eito do arre0ecimento local da atmos0era, pulicado em NLNQ no
traal(o de 8icZering sore as misturas congelantes, e parte do traal(o de Cooseoom sore os
e$uil/rios (eterog1neos!g ,ei2ou ainda pistas $ue levaram directamente 5 descoerta do grupo
de elementos con(ecido como gases nores, alguns deles t&o di0/ceis de identi0icar $ue o ?ltimo
s 0oi descoerto em NLP9! *as o $ue nos interessa neste conte2to 1 a ?ltima e2perincia
con(ecida de Cavendis(, no Eer&o de NVLV, $uando tin(a 3 PV anos! 8or mero respeito
cient/0ico, Cavendis( resolveu dedicar a sua aten%&o aos cai2otes de e$uipamento $ue To(n
*ic(ell l(e tin(a dei2ado!
,epois de montado, o aparel(o de *ic(ell parecia uma vers&o setecentista de uma m$uina
autilus de e2erc/cio 0/sico, com pesos, contrapesos, pndulos, ei2os e 0ios de tor%&o! -o
interior da m$uina (avia duas olas de c(umo com NP: $uilos, suspensas ao lado de duas
es0eras mais pe$uenas! ' o3ectivo era medir o desvio gravitacional das duas es0eras provocado
pela pro2imidade das duas olas maiores, o $ue permitiria 0a"er a primeira medi%&o da 0or%a
di0/cil
[V9]
de detectar, con(ecida por constante gravitacional, a partir da $ual seria poss/vel dedu"ir o peso
da Terra \ou a sua massa, para ser mais correcto]l!
A por$ue a gravidade mant1m os planetas em rita e 0a" com $ue os o3ectos caiam com
estrondo, pensamos $ue se trata de uma 0or%a muito potente, mas n&o 1 verdade! + gravidade s
1 potente num sentido colectivo, $uando um corpo maci%o como o Aol segura outro corpo
maci%o como a Terra! + um n/vel elementar, a gravidade 1 e2traordinariamente 0raca! Quando
apan(amos um livro de uma mesa, ou uma moeda do c(&o, estamos a ultrapassar sem $ual$uer
es0or%o a 0or%a cominada da gravidade e2ercida pelo planeta inteiro! ' $ue Cavendis( estava a
tentar 0a"er era medir a gravidade a este n/vel e2tremamente leve, de peso4pluma!
+ palavra4c(ave era delicade"a! -&o se podia e2alar um suspiro se$uer na sala $ue contin(a o
aparel(o^ assim, Cavendis( colocou4se numa sala cont/gua, 0a"endo as suas oserva%)es atrav1s
de um telescpio inserido num uraco na porta! ' traal(o tin(a de ser e2traordinariamente
preciso, passando por NV delicadas medi%)es interligadas $ue levaram $uase um ano a
completar! Quando 0inalmente acaou os seus clculos, Cavendis( anunciou $ue a Terra pesava
pouco mais do $ue NK ::: ::: ::: ::: ::: ::: ::: liras, ou seis ili)es de trili)es de
toneladas, para usar uma medida mais actual!
Ho3e em dia, os cientistas tm 5 sua disposi%&o m$uinas t&o precisas $ue conseguem detectar o
peso de uma simples act1ria, e t&o sens/veis $ue um simples oce3o a 9: metros de distancia
pode alterar os resultados, mas o 0acto 1 $ue n&o conseguiram mel(orar signi0icativamente os
clculos $ue Cavendis( 0e" em NVLV! + estimativa actual mais precisa do peso da Terra 1 de
Q,LV9Q ili)es de trili)es de toneladas m1tricas, isto 1, apenas uma di0eren%a de cerca de um por
cento em rela%&o ao clculo de Cavendis(! Curiosamente, todos estes n?meros se limitaram a
con0irmar as estimativas 0eitas por -e.ton NN: anos antes de Cavendis(, e $ue nem se$uer
tin(am tido $ual$uer e2perincia a apoi4las!
Bsto signi0ica $ue, nos 0inais do s1culo fEBBB, os cientistas 3 con(eciam com toda a precis&o a
0orma e as dimens)es da Terra, em como a sua distancia at1
[-'T+A]
l 8ara um 0/sico, massa e peso s&o duas coisas completamente di0erentes! + nossa massa
permanece igual onde $uer $ue nos encontremos, mas o nosso peso varia em 0un%&o da distancia
a $ue nos encontramos do centro de $ual$uer outro o3ecto maci%o, como um planeta! Ae
via3armos at1 5 @ua, o nosso peso ser muito menor, mas a nossa massa ser a mesma! -a Terra,
por uma $uest&o de simpli0ica%&o, a massa e o peso s&o considerados a mesma coisa, pelo $ue os
dois termos podem ser considerados sinnimos, pelo menos em meios n&o acad1micos!
[VK]
ao Aol e aos planetas^ e agora, sem sair de casa, Cavendis( tin(a determinado o seu peso! +ssim,
poder/amos pensar $ue determinar a idade da Terra seria um processo relativamente 0cil! +o
0im e ao cao, 3 tin(am todos os elementos necessrios a seus p1s! *as n&o! 's seres (umanos
iam dividir o tomo, inventar a televis&o, o n#lon e o ca01 instantaneo antes de conseguirem
descorir a idade do seu planeta!
8ara perceermos por$u, vamos via3ar at1 5 #sccia e come%ar por um g1nio ril(ante de $uem
poucos ouviram 0alar, e $ue acaara de inventar uma nova cincia c(amada geologia!
[V;]
Q!
'A 8+CTB,'C#A ,# 8#,C+
-o mesmo momento em $ue Henry Cavendis( completava as suas e2perincias em @ondres, a
PQ: $uilmetros de distancia, em #dimurgo, registava4se outro momento decisivo com a morte
de Tames Hutton! Roi sem d?vida um momento mau para Hutton, mas ptimo para a cincia,
visto ter dado a um (omem c(amado To(n 8lay0air a oportunidade de rescrever o traal(o de
Hutton sem prurido algum!
Hutton, con(ecido por todos como um (omem de inteligncia arguta e um conversador ril(ante
cu3a compan(ia era sempre um pra"er, n&o tin(a rival no $ue tocava 5 compreens&o dos lentos e
misteriosos processos $ue intervieram na 0orma%&o da Terra! Contudo, era incapa" de 0ormular
as suas ideias de 0orma a serem minimamente compreens/veis! Como oservou um dos seus
igra0os com um $uase impercept/vel suspiro, gn&o 0ora a0e3ado com o dom da retrica! Cada
lin(a $ue escrevia tin(a notrios e0eitos sedativos! #is um e2emplo, tirado da sua ora4prima
escrita em NVLQ, A Theor# of the .arth &ith Proofs and Illustrations, numa passagem dedicada
a!!! n&o se sae em o $u:
' mundo em $ue vivemos 1 composto por materiais, n&o da terra $ue 0oi a predecessora
imediata da presente, mas da terra $ue, ascendendo da presente, consideramos como terceira, e a
$ual precedeu a terra $ue estava acima da super0/cie do mar $uando a nossa terra ainda estava
deai2o da gua do oceano!
' 0acto 1 $ue, praticamente so"in(o e de 0orma ril(ante, criou a cincia da geologia e
trans0ormou a nossa compreens&o da Terra! Hutton nasceu em NV9P numa aastada 0am/lia
escocesa, tendo ene0iciado de um con0orto material $ue l(e permitiu dedicar a maior parte da
sua vida a um traal(o agradvel,
[VQ]
ligeiro, e $ue l(e tra"ia grande satis0a%&o intelectual! #studou medicina, mas decidiu $ue n&o
gostava e passou para a agricultura, $ue 0oi praticando com toda a calma e metodologia nas
propriedades da 0am/lia, em Ber.icZs(ire! #m NVPY, cansado de couves e vacas, mudou4se para
#dimurgo, onde se estaeleceu num e2celente negcio de sal amon/aco e2tra/do da 0uligem do
carv&o, para al1m de se entreter com variados assuntos de nature"a cient/0ica! Hutton aproveitou
ao m2imo o 0acto de nessa 1poca #dimurgo ser um centro de grande actividade intelectual!
Tornou4se um dos memros dirigentes do 'yster Clu, uma associa%&o onde passava as noites
na compan(ia de (omens como o economista +dam Amit(, o $u/mico Tosep( BlacZ e o 0ilso0o
,avid Hume, em como alguns g1nios de passagem como Ben3amim RranZlin e Tames `att!
Como era costume na altura, Hutton interessava4se por todos os assuntos, da mineralogia 5
meta0/sica! Ceali"ou e2perincias com sustancias $u/micas, investigou m1todos para a
e2trac%&o de carv&o e constru%&o de canais, visitou minas de sal, especulou sore os
mecanismos da (ereditariedade, coleccionou 0sseis e propcs teorias sore a c(uva, a
composi%&o do ar e as leis do movimento, entre muitas outras coisas! *as o seu maior interesse
era a geologia!
#ntre as $uest)es $ue atra/am grande interesse na$uela 1poca de $uase 0anatismo cient/0ico
encontrava4se uma $ue ( muito intrigava toda a gente, nomeadamente o 0acto de tantas ve"es se
encontrarem conc(as vel(as e 0sseis marin(os no alto das montan(as! Como 1 $ue l tin(am
ido pararW 's $ue ac(avam $ue tin(am uma solu%&o para o mist1rio dividiam4se em dois campos
de opini&o opostos! Um grupo, con(ecido como os neptunistas, estava convencido de $ue tudo
na Terra, incluindo as conc(as marin(as em locais inesperadamente altos, podia ser e2plicado
pela suida e descida dos n/veis do mar! +creditavam $ue os montes, as montan(as e outras
caracter/sticas geolgicas eram t&o vel(as como a prpria Terra, e s mudavam $uando 0icavam
deai2o de gua em ocasi)es de inunda%&o a n/vel gloal!
#m oposi%&o a estes estavam os plutonistas, $ue di"iam $ue os vulc)es, terramotos e outros
acontecimentos do g1nero eram os responsveis pela cont/nua mudan%a do planeta, e $ue nada
se devia aos capric(os dos mares! Tam1m eles se interrogavam sore o destino $ue condu"ia as
guas $uando terminavam as inunda%)es^ ou se3a, se num certo momento (avia gua su0iciente
para corir os +lpes, ent&o para onde diao ia ela em tempos de acalmiaW +c(avam $ue a Terra
estava su3eita a 0or%as internas t&o 0ortes como as da super0/cie! *as o 0acto 1 $ue n&o tin(am
uma e2plica%&o convincente para o estran(o 0enmeno das conc(as no alto das montan(as!
[VP]
Roi en$uanto se deru%ava sore todas estas $uest)es $ue Hutton teve uma s1rie de intui%)es
ril(antes! +o oservar o solo das suas terras, perceeu $ue era criado pela eros&o das roc(as, e
$ue as part/culas desse solo eram continuamente arrastadas por rios e riac(os, voltando a ser
depositadas noutro lugar! C(egou 5 conclus&o de $ue, se o processo continuasse naturalmente, a
Terra acaaria por se desgastar at1 0icar lisa 5 super0/cie! -o entanto, 5 sua volta ele via montes e
eleva%)es! #ra vio $ue devia (aver mais $ual$uer coisa para e2plicar a 0orma%&o de
montan(as, uma 0orma $ual$uer de renova%&o e eleva%&o, responsvel pela cria%&o de novos
montes e serras, e $ue mantivesse o ciclo em perp1tuo movimento! ,edu"iu $ue os 0sseis
marin(os $ue se encontravam no cume das montan(as n&o tin(am sido arrastados por
inunda%)es marin(as^ em ve" disso, tin(am c(egado a/ arrastados pelas prprias montan(as!
,edu"iu tam1m $ue era o calor proveniente do interior da Terra $ue criava novas roc(as e
continentes, 0ormando assim cordil(eiras de montan(as! 8ode di"er4se $ue os gelogos s
conseguiram perceer totalmente as implica%)es desta teoria 9:: anos mais tarde, $uando
0inalmente adoptaram a tectnica de placas! +cima de tudo, o $ue as teorias de Hutton pareciam
sugerir era $ue os processos geolgicos re$ueriam muit/ssimo tempo, muito mais do $ue alguma
ve" se pudera imaginar! Havia nelas revela%)es su0icientes para trans0ormar completamente a
nossa maneira de ver a Terra!
#m NVYQ, Hutton pcs as suas ideias por escrito num longo traal(o, lido em reuni)es
consecutivas da Coyal Aociety, de #dimurgo! Quase ningu1m deu por ele, o $ue n&o 1 di0/cil de
entender! Roi assim $ue ele apresentou parte do traal(o aos seus ouvintes:
-o caso em anlise, a causa da 0orma%&o est no corpo $ue est separado^ pois $ue, depois de o
corpo ter sido actuado pelo calor, 1 pela reac%&o da prpria mat1ria do corpo $ue se 0orma a
0al(a $ue constitui o veio! -o outro caso, mais uma ve", a causa 1 e2tr/nseca ao corpo no $ual se
0orma a 0al(a! ,eu4se uma 0ractura e uma separa%&o violent/ssimas^ mas a causa ainda est por
descorir^ e n&o aparece no veio^ por$ue n&o 1 em toda a 0ractura e deslocamento do corpo
slido da nossa Terra $ue se encontram os minerais, ou as sustancias prprias dos veios
minerais!
#scusado ser di"er $ue $uase ningu1m do p?lico 0a"ia a m/nima ideia do $ue ele estava a
0alar! 's amigos encora3aram4no a desenvolver a teoria, na
[VV]
simptica esperan%a de $ue ele conseguisse encontrar uma 0orma clara de se e2plicar^ da/ $ue
ten(a passado os de" anos seguintes a preparar a sua grande ora em dois volumes, pulicada
em NVLQ!
's dois livros totali"avam cerca de mil pginas, e conseguiam ser ainda piores do $ue os seus
amigos mais pessimistas tin(am receado! 8ara al1m de tudo o resto, $uase metade da ora
consistia em cita%)es de 0ontes 0rancesas, no 0rancs original! ' terceiro volume era t&o
desprovido de interesse $ue s 0oi pulicado em NYLL, mais de um s1culo depois da morte de
Hutton, e o $uarto volume nem se$uer c(egou a ser pulicado! ' seu Theor# of the .arth 1 um
0orte candidato ao t/tulo de livro cient/0ico importante com menor /ndice de leitura \ou seria, se
n&o (ouvesse muitos outros candidatos]! +t1 C(arles @yell, o maior gelogo do s1culo seguinte
e (omem $ue lia tudo o $ue apan(ava, con0essou n&o ter conseguido passar das primeiras
pginas!
Reli"mente, Hutton tin(a na pessoa de To(n 8lay0air, pro0essor na Universidade de #dimurgo,
um amigo /ntimo e um g1nio matemtico, $ue n&o s escrevia ptima prosa como, gra%as aos
muitos anos em $ue acompan(ou Hutton, perceia $uase sempre o $ue este tentava di"er! #m
NY:9, cinco anos depois da morte de Hutton, 8lay0air pulicou uma e2posi%&o simpli0icada dos
princ/pios (uttonianos, a $ue c(amou Illustrations of the Huttonian Theor# of the .arth' ' livro
0oi muito em receido por todos a$ueles $ue se interessavam activamente por geologia, e $ue,
em NY:9, n&o eram assim tantos! *as isso estava prestes a mudar, e muito!!!
-o Bnverno de NY:V, reuniram4se NK almas g1meas em @ondres, na Rreemasons Tavern em @ong
+cre, Covent Garden, e 0ormaram um clue a $ue c(amaram 4eological )ociet#' + ideia era
reunirem4se uma ve" por ms para trocarem no%)es de geologia en$uanto des0rutavam de um
elo 3antar coroado por um ou dois clices de Madeira' ,ecidiram $ue o pre%o da re0ei%&o seria
de uns valentes NQ 2elins, a 0im de desencora3ar $ual$uer indiv/duo com (ailita%)es meramente
cererais! Capidamente se tornou claro $ue era preciso algo mais institucional, com sede
prpria, onde se pudessem reunir para partil(ar e discutir novas descoertas! -uma simples
d1cada, o n?mero de memros suiu para ;:: M continuavam a ser todos 0idalgos, claro M e a
Geological Aociety $uase c(egou a eclipsar a Coyal Aociety como primeira sociedade cient/0ica
do pa/s!
's seus memros reuniam4se duas ve"es por ms, desde -ovemro at1 Tun(o, altura em $ue
$uase todos partiam para passar o Eer&o em traal(o de campo! -&o se tratava de pessoas com
um interesse 0inanceiro em minerais,
[VY]
nem t&o4pouco de acad1micos, na grande maioria eram apenas caval(eiros aastados, com
tempo su0iciente para se dedicarem a um passatempo a n/vel mais ou menos pro0issional! #m
NYK: 3 eram V;Q, e o mundo nunca voltaria a ver um 0enmeno idntico!
+gora talve" se3a di0/cil de imaginar, mas no s1culo fBf a geologia era asolutamente e2citante
M $uase viciante M como nen(uma cincia 0ora at1 a/, nem voltaria a ser! #m NYKL, $uando
CodericZ *urc(ison pulicou The )ilurian )#stem, um estudo volumoso e ponderado sore um
tipo de roc(a c(amada grauva$ue, 0oi um ,est(seller imediato com $uatro reedi%)es seguidas,
emora custasse oito guin1us o e2emplar e 0osse, em ao estilo de Hutton, ileg/vel! \Como at1
um adepto de *urc(ison admitiu, gtin(a uma total ausncia de atractivo literriog]! # em NY;N,
$uando o grande C(arles @yell 0oi 5 +m1rica dar uma s1rie de con0erncias em Boston, teve de o
0a"er perante salas do Bnstituto @o.ell com lota%)es esgotadas, onde trs mil pessoas se
apin(avam para ouvir as suas descri%)es sedativas de "elitos marin(os e pertura%)es s/smicas
na Campania!
+t1 aos dias de (o3e, do nosso mundo racional e moderno, mas especialmente em Bnglaterra,
(ouve amantes da cincia $ue se lan%aram pelos campos 0ora para, como eles di"iam, se
dedicarem um pouco a gpartir pedrag! #ra uma miss&o $ue levavam muito a s1rio, e gostavam de
se vestir para tal com a solenidade ade$uada, com c(ap1us altos e 0atos escuros, 5 e2cep%&o do
reverendo `illiam BucZland, de '20ord, $ue tin(a por (ito 0a"er as suas e2perincias no
terreno vestido com uma ata de estudante!
+ pes$uisa atra/a muitas 0iguras e2traordinrias, como por e2emplo o 3 citado *urc(ison, $ue
passou pelo menos K: anos da sua vida a galopar atrs de raposas e a trans0ormar pssaros em
nuvens de penas 0lutuantes com a sua ca%adeira, n&o mostrando $ual$uer destre"a mental para
al1m da necessria 5 leitura do The Times, ou a um reve 3ogo de cartas! *as de repente
descoriu $ue gostava de roc(as e, com uma rapide" prodigiosa, trans0ormou4se num tit& do
pensamento geolgico!
,epois, (avia o ,r! Tames 8arZinson, um dos primeiros socialistas e autor de vrios pan0letos
provocatrios com t/tulos como gCevolu%&o sem Aangueg! #m NVL; viu4se implicado numa
conspira%&o c(amada g' Conluio da 8istola de Eentog, $ue visava matar o rei Torge BBB com uma
seta venenosa no pesco%o, no seu camarote do teatro! 8arZinson 0oi levado ao Consel(o Ceal
para ser interrogado, e escapou por um tri" a ser mandado a 0erros para a +ustrlia, por$ue as
$uei2as 0oram discretamente retiradas! Tendo adoptado em seguida
[VL]
um estilo de vida mais conservador, interessou4se por geologia, tendo sido um dos memros
0undadores da 4eological )ociet# e autor de um te2to importante c(amado <rganic %emains of
a Former Horld, $ue continuou a ser pulicado durante meio s1culo! -unca mais criou
prolemas! -os dias de (o3e 1 lemrado pelo importante estudo $ue 0e" da doen%a a $ue ent&o se
c(amava gparalisia tr1mulag, e $ue desde ent&o 1 con(ecida por doen%a de 8arZinson!
\8arZinson teve ainda outra modesta ra"&o para reclamar a 0ama! #m NVYQ, passou a ser
provavelmente a ?nica pessoa em toda a Histria $ue se poder gaar de ter gan(o um museu de
(istria natural numa ri0a! ' museu, situado no @eicester A$uare, em @ondres, 0ora 0undado por
Air +s(ton @ever, e 0ora 5 0alncia gra%as ao seu incontrolvel apetite por coleccionar maravil(as
naturais! 8arZinson 0icou com o museu at1 NY:Q, altura em $ue n&o conseguiu continuar a
mant4lo e o desmantelou, vendendo toda a sua colec%&o!]
C(arles @yell, emora sen(or de um carcter menos e2traordinrio, teve muito mais in0luncia
do $ue todos os outros 3untos! @yell nasceu no ano em $ue Hutton morreu, e apenas a NN:
$uilmetros de distancia, na vila de _innordy! +pesar de ser escocs de nascimento, cresceu no
Aul de Bnglaterra, na regi&o de -e. Rorest, no Hamps(ire, por$ue a m&e tin(a a mania de $ue os
escoceses eram todos uns edos incorrig/veis! Como era costume entre os 0idalgos cientistas
do s1culo fBf, @yell tam1m provin(a de uma 0am/lia aastada e de grande capacidade
intelectual! ' pai, $ue tam1m se c(amava C(arles, tin(a a $ualidade pouco (aitual de ser uma
autoridade tanto em ,ante como em 0ungos! ;< <rthotricium l#elli, um dos 0ungos sore o $ual
$ual$uer apreciador do campo ingls 3 ter tido a oportunidade de se sentar, 0oi assim c(amado
em sua (onra!] @yell (erdou do pai o interesse pelas cincias naturais, mas 0oi em '20ord $ue se
dei2ou apan(ar pela magia das aulas do reverendo `illiam BucZland M o tal dos alandraus ao
vento M $ue decidiu dedicar toda a sua vida 5 geologia!
BucZland possu/a uma cativante e2centricidade! -&o ( d?vida $ue 0e" descoertas importantes,
mas as suas e2centricidades gran3earam4l(e igual 0ama, sen&o superior! #ra particularmente
con(ecido pela sua colec%&o de animais selvagens, alguns em grandes e perigosos, $ue dei2ava
andar 5 solta pela casa e pelo 3ardim, e por gostar de comer todo e $ual$uer ser deste mundo!
,ependendo do capric(o de BucZland e da disponiilidade da esp1cie, os seus convidados eram
presenteados com por$uin(o4da4/ndia no 0orno, rato panado, porco4espin(o assado ou lesmas
marin(as do Audoeste asitico! BucZland ac(ava sempre $ue cada uma tin(a o seu encanto
culinrio, e2cepto a toupeira comum dos 3ardins, $ue ac(ava no3enta! Tornou4se o maior
especialista
[Y:]
da 1poca em coprlitos M 0e"es 0ossili"adas M e mandou 0a"er uma mesa inteira e2clusivamente
com elementos da sua colec%&o!
*esmo $uando dirigia traal(os cient/0icos s1rios, a sua metodologia era sempre original! Uma
ve", a sua mul(er 0oi acordada no meio da noite pela gritaria do marido: gQuerida, ten(o a
certe"a de $ue as pegadas do Cheirotherium s&o sem d?vida de uma tartaruga!g Correram os dois
para a co"in(a em camisa de noite! + sen(ora BucZland amassou 0arin(a e gua e estendeu4a em
cima da mesa, en$uanto o reverendo ia uscar a tartaruga de 0am/lia e a largava em cima da
massa! ,epois de a 0a"erem camin(ar para a 0rente e para trs, descoriram, encantados, $ue as
pegadas correspondiam mesmo 5s do 0ssil $ue BucZland andava a estudar! C(arles ,ar.in
ac(ava $ue BucZland era um pal(a%o M 0oi mesmo essa a palavra $ue utili"ou M, mas @yell, pelos
vistos, ac(ava4o interessante, e simpati"ou com ele o su0iciente para 0a"erem 3untos uma viagem
pela #sccia em NY9;! # 0oi pouco depois desta viagem $ue @yell decidiu aandonar a carreira
de advocacia e dedicar4se inteiramente 5 geologia!
@yell era e2tremamente m/ope e passava a vida a 0ran"ir os ol(os, o $ue l(e dava um ar de
preocupa%&o intensa! \-o 0im, acaou mesmo por cegar!] + sua outra peculiaridade era o (ito
de, $uando 0icava asorto nos seus pensamentos, assumir posi%)es es$uisitas M deitar4se, por
e2emplo, em duas cadeiras 3untas, ou gapoiar a cae%a no assento de uma cadeira, estando de
p1g \para citar o seu amigo ,ar.in]! +inda $uando se concentrava nalguma ideia, era 0re$uente
dei2ar4se escorregar pela cadeira aai2o, ao ponto de $uase 0icar sentado no c(&o! ' ?nico
verdadeiro traal(o $ue teve na vida 0oi como pro0essor de geologia no _ing=s College, de
@ondres, de NYKN a NYKK! Roi por essa altura $ue escreveu o Princi+les of 4eolog#, pulicado
em trs volumes entre NYK: e NYKK, estudo $ue, de vrias 0ormas, consolidava e desenvolvia as
ideias $ue Hutton e2pressara pela primeira ve" uma gera%&o atrs! \+pesar de @yell nunca ter
lido os originais de Hutton, estudara cuidadosamente a vers&o revista por 8lay0air!]
#ntre a 1poca de Hutton e a de @yell surgiu outra controv1rsia geolgica, muitas ve"es
con0undida com a vel(a disputa entre neptunistas e plutonistas, emora a ten(a suplantado
largamente! + nova luta trans0ormou4se numa discuss&o entre catastro0ismo e uni0ormitarismo M
termos pouco atraentes para uma importante e longa disputa! Catastro0istas, como 1 de supor
pelo nome, acreditavam $ue a Terra se tin(a 0ormado na se$uncia de cataclismos aruptos M
principalmente inunda%)es, ra"&o pela $ual se con0undem 5s ve"es os catastro0istas com os
neptunianos! Catastro0ismo era uma teoria particularmente conveniente para memros do clero
como BucZland, por$ue l(e permitia incorporar
[YN]
o ,il?vio de -o1 nas discuss)es cient/0icas! 's uni0ormistas, por seu turno, acreditavam $ue as
mudan%as da Terra eram graduais, e $ue $uase todos os processos geolgicos eram lentos,
arangendo per/odos de uma dura%&o imensa! Hutton era muito mais o pai desta no%&o do $ue
@yell, mas era @yell $ue as pessoas liam, pelo $ue, ainda (o3e, 1 ele $ue 1 considerado o pai da
geologia moderna!
@yell acreditava $ue as altera%)es da Terra eram uni0ormes e 0i2as M $ue tudo o $ue tin(a
acontecido no passado podia ser e2plicado atrav1s de acontecimentos $ue ainda est&o a ocorrer
(o3e! @yell e os seus seguidores n&o se limitavam a desden(ar o catastro0ismo M detestavam4no,
simplesmente! 's catastro0istas acreditavam $ue as e2tin%)es se processavam em s1rie, num
processo tal $ue os animais desapareciam repetidamente, sendo sustitu/dos por novos con3untos
M cren%a $ue o naturalista T! H! Hu2ley 3ocosamente comparava com guma sucess&o de ru,,ers
de ,ridge, no 0im dos $uais os 3ogadores viravam a mesa ao contrrio e e2igiam um novo
aral(o de cartasg! #ra uma 0orma demasiado 0cil de e2plicar o descon(ecido! g-unca se criou
um dogma t&o vocacionado para encora3ar a indolncia e tornar roma a 0ina lamina da
curiosidadeg, comentou @yell em tom re"ing&o!
@yell teve 0al(as considerveis! -&o conseguiu e2plicar de 0orma convincente a 0orma%&o das
montan(as, e desden(ou o papel dos glaciares en$uanto agentes de mudan%a! Cecusou4se a
aceitar a ideia de @ouis +gassi" sore as idades do gelo M a gre0rigera%&o do gloog, como l(e
c(amava com despre"o M e tin(a a certe"a de $ue gseriam encontrados mam/0eros nas camadas
0sseis mais antigasg! Ce3eitou a ideia de $ue os animais e plantas so0riam processos s?itos de
erradica%&o, e acreditava $ue os principais grupos de animais M mam/0eros, r1pteis, pei2es e aves
M tin(am coe2istido desde o princ/pio dos tempos! #m tudo isto acaaria por se provar $ue
estava enganado!
#, no entanto, 1 praticamente imposs/vel sorestimar a in0luncia e2ercida por @yell! <
Princi+les of 4eolog# 0oi reeditado N9 ve"es ainda durante a sua vida, contendo no%)es $ue
orientaram o pensamento geolgico durante largos anos, mesmo at1 5s ?ltimas d1cadas do
s1culo ff! ' prprio ,ar.in levou um e2emplar da primeira edi%&o na sua viagem do Beagle,
escrevendo mais tarde $ue go grande m1rito dos PrincE+ios $ue alterava toda a vis&o da nossa
mente, pelo $ue, mesmo $uando v/amos algo $ue @yell nunca contemplara, mesmo assim
estvamos a v4lo parcialmente pelos seus ol(osg! #m resumo, ,ar.in, 5 semel(an%a de muitos
da sua gera%&o, considerava4o $uase um deus! + grande prova do g1nio de @yell surgiu $uando,
na d1cada de Y: do s1culo ff, os gelogos tiveram
[Y9]
de aandonar parte da sua teoria para poderem integrar a popular teoria das e2tin%)es, e viram4
se gregos para o conseguir! *as isso 1 mat1ria para outro cap/tulo!
#ntretanto, a geologia ainda era uma crian%a, e nem tudo corria sempre em! ,esde o in/cio $ue
os gelogos tentaram classi0icar as roc(as segundo os per/odos em $ue tin(am sido 0ormadas,
mas (avia muitas ve"es grandes desentendimentos sore os limites desses per/odos M e nen(um
0oi pior do $ue o interminvel deate $ue 0icou con(ecido como a Grande Controv1rsia de
,evon! + $uest&o come%ou $uando o reverendo +dam Aedg.icZ, de Camridge, integrou no
per/odo camrico um estrato de roc(a $ue CodericZ *urc(ison insistia, e com ra"&o, pertencer
ao per/odo sil?rico! + discuss&o prolongou4se durante anos e c(egou a tomar propor%)es
violentas! g' ,e Ba Bec(e 1 um c&o porcog, desaa0ou *urc(ison uma ve" a um amigo, numa
das suas muitas e2plos)es de 0?ria!
8odemos ter uma ideia da intensidade das emo%)es em 3ogo se passarmos os ol(os pelos t/tulos
dos cap/tulos de The 4reat !evonian Controvers#, de *artin T! A! Cud.icZ, $ue descreve a
$uest&o de 0orma e2celente e somria! Come%a com t/tulos incuos, do g1nero g+renas de
,eate entre Caval(eirosg e g,esvendando o *ist1rio do Grauva$ueg, mas depois passa para
gGrauva$ue: ,e0esa e +ta$ueg, gCensuras e Cecrimina%)esg, g,i0undem4se Boatos Horr/veisg, =
`eaver Cetracta a Aua Heresiag, g8ondo um 8rovinciano no Aeu @ugarg, e \em caso de ainda
(aver d?vidas $ue se tratava de uma guerra] g*urc(ison +re a Campan(a da Cenaniag! + luta
0icou 0inalmente resolvida em NYVL com o simples e2pediente da cria%&o de um novo per/odo, o
'rdov/cico, $ue 0oi colocado entre os outros dois!
's nomes ingleses predominam no l12ico geolgico, por$ue os ingleses 0oram os mais activos
nos primeiros anos desta cincia! ,evnico vem evidentemente do condado ingls de ,evon,
Camrico vem do nome romano correspondente a Gales, en$uanto 'rdov/cico e Ail?rico
invocam antigas trios galesas, os 'rdovices e os Ailures! *as $uando a prospec%&o geolgica
se alargou a outros lugares, come%aram a surgir nomes de outros lugares! Turssico di" respeito
5s montan(as do Tura, na 0ronteira da Au/%a com a Rran%a! 81rmico invoca a antiga prov/ncia
russa de 8erm, nos Urais! Cretcico \do latim crIgesso6 0oi um termo encontrado por um
gelogo elga com o 0loreado nome de T! T! d='malius d=Halloy!
-o in/cio, a (istria da geologia 0oi dividida em $uatro per/odos: 8rimrio, Aecundrio, Tercirio
e Quaternrio! #ra um sistema demasiado linear para poder durar muito, pelo $ue em reve os
gelogos se encarregaram de acrescentar
[YK]
alguns per/odos e eliminar outros! 's termos 8rimrio e Aecundrio ca/ram em desuso, en$uanto
Quaternrio continuou a ser adoptado por uns, passando a ser re3eitado por outros! Ho3e em dia
s o Tercirio continua a ser a designa%&o o0icial em todo o lado, apesar de 3 n&o representar o
terceiro per/odo de coisa nen(uma!
-o seu Princi+ies, @yell introdu"iu unidades adicionais con(ecidas como g1pocasg ou gs1riesg
$ue arangessem o per/odo $ue vai desde a idade dos dinossauros, nomeadamente o 8leistoceno
\gmuito recenteg], o 8lioceno \gmais recenteg], o *ioceno \moderadamente recente] e o vago
'ligoceno \gs um pouco recenteg]! +o princ/pio, @yell tencionava empregar o su0i2o
gs/ncronog, o $ue se tradu"iria em designa%)es pomposas como g*ioss/ncronog e
g8lioss/ncronog! *as o reverendo `illiam `(e.ell, (omem in0luente, o3ectou por ra")es
etimolgicas e sugeriu gniog como su0i2o4padr&o , o $ue daria g*iniog, g8liniog, etc! +ssim, o
su0i2o gcenog surgiu como uma esp1cie de compromisso!
Ho3e em dia, e em termos muitos gerais, o tempo geolgico 1 dividido antes de mais em $uatro
grandes eras: o 8r14camrico, o 8aleo"ico \do grego gvida antigag], o *eso"ico \gvida do
meiog], e o Ceno"ico \gvida recenteg]! #stas $uatro eras s&o depois sudivididas em $ual$uer
coisa como N9 a 9: sugrupos c(amados per/odos, ou por ve"es, sistemas, ra"oavelmente
con(ecidos na sua maior parte: o Cretcico, o Turssico, o Trissico, o Ail?rico, etc!
l
,epois temos as eras de @yell M o 8leistoceno, o *ioceno, etc! M, $ue apenas se re0erem aos anos
mais recentes \mas paleontologicamente ricos], ou se3a, PQ mil()es de anos, e, 0inalmente, uma
$uantidade de sudivis)es con(ecidas por idades! + maioria tem, $uase sempre, nomes
derivados de lugares: gBlinoianog, g,esmoinesianog, gCroi2ianog, g_immeridgianog e por a/
0ora! +o todo, s&o cerca de gde"enas de d?"iasg, segundo To(n *c8(ee! Reli"mente, a n&o ser
$ue o leitor siga a carreira de gelogo, n&o ser 0cil voltar a ouvir 0alar nestes nomes!
+ con0us&o ainda se torna maior pelo 0acto de os per/odos e eras da +m1rica do -orte terem
nomes di0erentes dos da #uropa! 8or e2emplo, o per/odo Cincinatiano da +m1rica do -orte
corresponde essencialmente ao per/odo +s(gilliano na #uropa, soreposto a uma pe$uena 0atia
do Caradociano, ligeiramente mais antigo!
[-'T+A
l #mora n&o se trate de nen(um e2ame, se alguma ve" $uiser decor4los n&o ser m ideia
seguir o consel(o de To(n `il0ord: considerar as eras \8r14camrico, 8aleo"ico, *e"o"ico e
Ceno"ico] como esta%)es do ano \3 $ue s&o $uatro] e os per/odos \81rmico, Trissico,
Turssico, etc!] como meses do ano
[Y;]
+l1m disso, a terminologia muda ainda de livro para livro e de pessoa para pessoa, o $ue 0a"
com $ue uns identi0i$uem sete 1pocas recentes, en$uanto outros se contentem com apenas
$uatro! -outros livros, poder ainda n&o encontrar o Tercirio e Quaternrio por terem sido
sustitu/dos por outros per/odos de dura%&o di0erente, o 8aleogeno e o -eogeno! 'utros ainda
dividem o 8r14camrico em duas eras, a mais antiga, o +rcaico, e a mais recente, o 8rotero"ico!
8oder tam1m encontrar o termo Ranero"ico para descrever o intervalo $ue arange as eras
Ceno"ico, *eso"ico e 8aleo"ico!
Tudo isto s&o apenas unidades de tem+o' +s roc(as s&o divididas em sistemas, s1ries e 0ases! H
outra distin%&o $ue se utili"a entre recente e antigo \re0erente a tempo], e superior e in0erior
\re0erente a estratos de roc(a]! +$uilo $ue para as pessoas comuns se torna muito con0uso 1 um
assunto apai2onante para os gelogos! gTen(o visto (omens 0eitos 0icarem vermel(os de 0?ria
por causa deste nanossegundo meta0rico na (istria da vidag, escreveu o paleontlogo ingls
Cic(ard Rortey a propsito de um interminvel argumento $ue surgiu no s1culo ff sore a
0ronteira entre o Camrico e o 'rdov/cico!
' $ue vale 1 $ue (o3e temos acesso a t1cnicas so0isticadas de data%&o! ,urante grande parte do
s1culo fBf, os gelogos s podiam asear4se em meras especula%)es, e esperar $ue estivessem
certas^ a 0rustra%&o t/pica da altura consistia no 0acto de conseguirem ordenar as roc(as e 0sseis
por idades, mas n&o 0a"erem a mais pe$uena ideia do tempo $ue essas idades tin(am durado!
Quando BucZland especulou sore a idade de um ictiossauro, s conseguiu di"er $ue tin(a
vivido algures entre gde" mil, ou mais do $ue de" mil ve"es de" milg anos antes!
Como n&o (avia 0orma de se datarem correctamente os per/odos, n&o 0altava $uem tentasse
adivin(ar! + mais con(ecida das primeiras tentativas 0oi aventada pelo arceispo Tames Uss(er,
da Bgre3a Brlandesa, $ue, depois de 0a"er um estudo cuidado da B/lia e de outras 0ontes
(istricas, concluiu, num pesado volume a $ue c(amou Annals of the <5 Testament, $ue a Terra
tin(a sido criada no dia 9K de 'uturo de ;::; a! C!, ao meio4dia, a0irma%&o $ue muito tem
divertido (istoriadores e autores didcticos desde ent&o!l
[-'T+A]
l +pesar de vir mencionado na grande maioria dos livros sore este assunto, os detal(es da sua
descoerta variam muito! H $uem diga $ue ter 0eito esta declara%&o em NPQ:, outros em NPQ;
e outros ainda em NPP;! *uitos situam a data do suposto nascimento da Terra em 9P de
'uturo! H pelo menos um livro em $ue o seu nome aparece escrito gUs(erg! ' assunto
aparece estudado e descrito com interesse no livro .ight 8ittle Piggies, de Atep(en Tay Gould!
[YQ]
+ propsito, ( um mito $ue persiste M e $ue 1 re0erido em variad/ssimos livros M, segundo o
$ual a aordagem de Uss(er ter dominado o pensamento cient/0ico at1 meados do s1culo fBf,
tendo sido @yell $uem alterou o panorama! Atep(en 3ay Gould, no seu livro TimeJs Arro&, cita
como e2emplo t/pico esta 0rase, tirada de um livro popular na d1cada de NLY:: g+t1 @yell
pulicar o seu livro, a maioria das pessoas $ue se interessava pelo assunto acreditava $ue a Terra
era recente!g *as n&o 1 verdade! -as palavras de *artin T! A! Cud.icZ, gn&o (ouve um gelogo
de $ual$uer nacionalidade, cu3o traal(o ten(a sido levado a s1rio por outros gelogos, $ue
ten(a advogado uma data con0inada aos limites de uma e2egese literal do G1neseg! +t1 o
reverendo BucZland, uma das almas mais piedosas do s1culo fBf, declarou n&o (aver $ual$uer
passagem na B/lia onde se diga $ue ,eus criou os C1us e a Terra no primeiro dia, mas apenas
gno princ/piog! #sse princ/pio, argumentou ele, pode ter durado gmil()es e mil()es de anosg!
Todos concordavam $ue a Terra era antiga! + $uest&o era saer $u&o antiga!
,e entre as primeiras tentativas de datar o planeta, uma das mel(ores 0oi 0eita pelo sempre e0ica"
#dmond Halley $ue, em NVNQ, sugeriu $ue, se divid/ssemos a $uantidade total de sal dos
oceanos pelo sal $ue cada ano se l(e vin(a acrescentar, ter/amos o n?mero de anos de e2istncia
dos oceanos, o $ue 3 daria uma ideia da idade da Terra! #ra uma lgica tentadora, mas
in0eli"mente ningu1m saia a $uantidade de sal $ue (avia nos oceanos, nem $uanto aumentava
por ano, o $ue tornava a e2perincia impraticvel!
+ primeira tentativa de medi%&o $ue poder considerar4se vagamente cient/0ica 0oi 0eita pelo
0rancs Georges4@ouis @eclerc, conde de Bu00on, na d1cada de NVV:! T se saia ( muito tempo
$ue a Terra irradiava $uantidades apreciveis de calor M isso era evidente para $uem $uer $ue
descesse a uma mina de carv&o M, mas n&o (avia 0orma de avaliar a ta2a de dissipa%&o do calor!
+ e2perincia de Bu00on consistiu em a$uecer es0eras at1 0icarem rancas de calor, e em seguida
avaliar a ta2a da perda de calor, tocando4l(es \esperemos $ue muito ao de leve, pelo menos no
princ/pio] 5 medida $ue arre0eciam! + e2perincia permitiu4l(e calcular $ue a idade da Terra se
situava algures entre VQ mil e NPY mil anos! Claro $ue esta estimativa se encontrava muit/ssimo
aai2o dos n?meros reais, mas n&o dei2ava de ser uma no%&o radical, e Bu00on viu4se amea%ado
de e2comun(&o caso a divulgasse! Como era um (omem prtico, pediu imediatamente desculpa
por taman(a (eresia, e continuou alegremente a repetir as suas conclus)es em todos os traal(os
suse$uentes!
[YP]
8or meados do s1culo fBf, a maior parte das pessoas com alguma cultura ac(ava $ue a Terra
devia ter pelo menos uns mil()es de anos, talve" at1 de"enas de mil()es, mas provavelmente
n&o mais do $ue isso! Roi, portanto, uma grande surpresa $uando, em NYQL, C(arles ,ar.in
anunciou no seu livro <n the <rigin of )+ecies, $ue os processos geolgicos $ue tin(am criado a
regi&o de `eald M uma rea no Audeste de Bnglaterra $ue arange os condados de _ent, Aurrey e
Ausse2 M tin(am levado, segundo os seus clculos, K:P PP9 ;:: anos a completar4se! #ra uma
declara%&o 0antstica, n&o s por ser muito espec/0ica como por ir t&o descaradamente contrariar
tudo o $ue se acreditava saer sore a idade da Terral! + pol1mica 0oi tanta $ue ,ar.in acaou
por retirar o n?mero da terceira edi%&o do livro! *as o prolema continuava por resolver!
,ar.in e todos os seus colegas gelogos precisavam de demonstrar $ue a Terra era muito antiga,
mas ningu1m conseguia descorir maneira de o 0a"er!
Bn0eli"mente para ,ar.in e para o progresso, a $uest&o c(egou aos ouvidos do grande @orde
_elvin \$ue, emora induitavelmente grande, nessa altura se c(amava apenas `illiam
T(omson^ o t/tulo s l(e seria concedido em NYL9, $uando tin(a 3 PY anos e se apro2imava do
0im da sua carreira^ mas vou seguir o protocolo e usar o t/tulo retroactivamente]! _elvin era uma
das 0iguras mais e2traordinrias do s1culo fBf, para n&o di"er de $ual$uer s1culo! ' cientista
alem&o Hermann von Helm(olt", $ue tam1m n&o 0icava a dever nada a ningu1m em termos de
capacidade intelectual, escreveu $ue _elvin tin(a de longe a gmaior inteligncia, lucide" e
destre"a de pensamentog do $ue algum (omem $ue 3amais con(ecera! gis ve"es sentia4me
astante parvo ao p1 deleg, acrescentou com alguma triste"a!
#ra um sentimento compreens/vel, por$ue _elvin era de 0acto uma esp1cie de super4(omem
vitoriano! -asceu em Bel0ast em NY9;, 0il(o de um pro0essor de matemtica na Coyal
+cademical Bnstitution, $ue pouco tempo depois 0oi viver para Glasgo.! +/, _elvin demonstrou
ser um tal prod/gio $ue o admitiram na Universidade de Glasgo. com a tenra idade de de" anos!
Com vinte e poucos anos 3 tin(a estudado em vrias institui%)es de 8aris e @ondres, 3 se
licenciara em Camridge \onde gan(ou os primeiros pr1mios de matemtica e remo, e ainda
descoriu tempo para 0undar uma sociedade musical], 0ora eleito memro da 8eter(ouse, e
escrevera \em ingls e 0rancs] uma d?"ia de
,ar.in adorava n?meros e2actos! -um traal(o 0eito mais tarde, anunciou $ue o n?mero m1dio
de min(ocas por (ectare no solo agr/cola ingls era de NK9 YQP!
[YV]
estudos de matemtica pura de uma t&o espantosa originalidade $ue 0oi origado a pulic4los
anonimamente, com medo de envergon(ar os seus superiores! +os 99 anos regressou 5
Universidade de Glasgo. para assumir uma ctedra em 0iloso0ia, posi%&o $ue manteve durante
os QK anos $ue se seguiram!
-o decurso de uma longa carreira \morreu em NL:V, com YK anos], escreveu PPN ensaios,
acumulou PL patentes \$ue o tornaram e2tremamente rico], e gan(ou renome em $uase todas as
reas da 0/sica! #ntre muitas outras coisas, sugeriu a 0rmula $ue levou directamente 5 inven%&o
do m1todo da re0rigera%&o, inventou a escala de temperatura asoluta $ue ainda (o3e tem o seu
nome, inventou os dispositivos de e2pans&o $ue permitiam o envio de telegramas atrav1s dos
oceanos, e introdu"iu in?meros mel(oramentos nos transportes mar/timos e na navega%&o, desde
a inven%&o de uma ?ssola de 0cil manuseamento 5 cria%&o da primeira sonda de pro0undidade!
# estes 0oram apenas os seus 0eitos de ordem prtica!
' seu traal(o terico em electromagnetismo, termodinamica e teoria ondulatria da lu"

0oi
igualmente revolucionrio!l + sua ?nica 0al(a 0oi n&o conseguir calcular com precis&o a idade
da Terra! Roi uma $uest&o $ue l(e ocupou a maior parte da segunda metade da carreira, mas
mesmo assim n&o conseguiu c(egar nem perto do n?mero correcto! + sua primeira tentativa,
pulicada em NYP9 numa revista popular c(amada MacmillanJs, sugeria $ue a Terra tin(a LY
mil()es de anos, mas, 5 cautela, advertiu $ue esse n?mero podia ai2ar para 9: mil()es, ou
ent&o suir para ;:: mil()es! Com uma notvel prudncia, declarou $ue os seus clculos
podiam estar errados se g0ontes descon(ecidas para ns neste momento este3am entretanto a ser
preparadas no grande arma"1m da cria%&og M mas era vio $ue, para ele, isso seria altamente
improvvel!
Com o passar do tempo, _elvin tornou4se mais ousado nas suas oserva%)es, e tam1m menos
correcto! Continuou a rever os seus clculos cada ve"
[-'T+A]
l -omeadamente, elaorou a Aegunda @ei da Termodinamica! ' deate destas leis daria assunto
para outro livro, mas dei2o a$ui ao leitor um e2celente resumo 0eito pelo $u/mico C ` +tZins,
s para dar uma ideia do $ue se trata: gH $uatro @eis! + terceira delas, a Aegunda @ei, 0oi
recon(ecida primeiro^ a primeira, a @ei Herot(, 0oi a ?ltima a ser 0ormulada^ a 8rimeira @ei 0oi a
segunda^ a Terceira @ei pode nem ser considerada lei em compara%&o com as outras!g
Cesumindo, a Aegunda @ei determina $ue ( sempre um pouco de energia $ue 1 desperdi%ada!
-&o se pode ter um dispositivo em perp1tuo movimento, por$ue, por muito e0iciente $ue se3a,
vai sempre perder energia, acaando por parar! + 8rimeira @ei di" $ue n&o se pode criar energia,
e a Terceira $ue n&o pode redu"ir a temperatura ao "ero asoluto M (aver sempre calor residual!
,ennis 'verye re0ere4se por ve"es 5s trs leis em tom 3ocoso: \N] n&o se pode gan(ar, \9] n&o
se pode empatar, \K] n&o se pode sair do 3ogo
[YY]
mais para ai2o, desde o valor m2imo de ;:: mil()es para cem mil()es, depois para Q:
mil()es para 0inalmente, em NYLV, se 0icar por uns meros 9; mil()es de anos! _elvin n&o estava
a ser teimoso! Aimplesmente, n&o (avia nada na 0/sica suscept/vel de e2plicar como 1 $ue um
corpo do taman(o do Aol podia arder continuamente durante vrias de"enas de mil()es de anos,
no m2imo, sem se consumir completamente! 8ortanto, a ?nica conclus&o poss/vel era $ue tanto
o Aol como os planetas eram relativa mas inevitavelmente 3ovens!
' prolema estava em $ue $uase todos os 0sseis estudados contradi"iam esta teoria e, de
repente, no s1culo fBf, surgiu uma autntica onda de 0sseis reveladores!
[YL]
P!
U*+ CBo-CB+ C'* U-H+A # ,#-T#A
#m NVYV, (ouve algu1m na -ova T1rsia M (o3e em dia n&o se sae e2actamente $uem M $ue
encontrou um 01mur enorme meio enterrado na margem de um riac(o num local c(amado
`oodury CreeZ! #ra vio $ue o osso n&o pertencia a nen(uma das esp1cies ainda vivas na
altura, pelo menos na -ova T1rsia! ,o pouco $ue agora saemos, pensa4se $ue ter pertencido a
um (adrossauro, um grande dinossauro com ico de pato! -a$uela altura os dinossauros ainda
n&o eram con(ecidos!
' osso 0oi mandado para o ,r! Caspar `istar, o maior especialista em anatomia do pa/s, $ue o
descreveu num encontro da +merican 8(ilosop(ical Aociety, na Rilad1l0ia, $ue teve lugar nesse
'utono! Bn0eli"mente, `istar 0al(ou completamente o diagnstico do osso e, conse$uentemente,
o seu signi0icado, limitando4se a uns reparos cautelosos e sem interesse sore um provvel
monstro! # assim perdeu a oportunidade de, meio s1culo antes de $ual$uer outro, ser o
descoridor dos dinossauros! + verdade 1 $ue o osso despertou t&o pouco interesse $ue 0oi
aandonado num arma"1m $ual$uer, de onde mais tarde desapareceu! # 0oi assim $ue o primeiro
osso de dinossauro a aparecer 0oi tam1m o primeiro a desaparecer!
' 0acto de o osso ter despertado t&o pouco interesse 1 na verdade algo intrigante, 3 $ue
apareceu e2actamente numa 1poca em $ue a +m1rica atravessava uma onda de enorme
curiosidade por vest/gios de grandes animais e2tintos! + causa dessa curiosidade era talve" a
estran(a a0irma%&o do naturalista 0rancs conde de Bu00on M o das es0eras a$uecidas do cap/tulo
anterior M, segundo a $ual os seres vivos do -ovo *undo eram in0eriores em $uase tudo aos do
Eel(o *undo! -o seu vasto e apreciad/ssimo livro Histoire aturelle, Bu00on descreveu a
+m1rica como uma terra onde as guas eram estagnadas, o solo est1ril e os animais pe$uenos e
sem vigor, visto terem o organismo a0ectado
[L:]
pelos gvapores t2icosg $ue surgiam dos pantanos apodrecidos e das 0lorestas sem sol! +t1 os
/ndios nativos careciam de virilidade! g-&o tm ara nem pelos no corpog, con0idenciava um
Bu00on con0iante no seu saer, gnem ardor pelas mul(eresg! 's seus rg&os reprodutores eram
gpe$uenos e 0rgeisg!
Coisa surpreendente 1 $ue as oserva%)es de Bu00on encontraram apoio imediato noutros
escritores, especialmente na$ueles $ue, n&o estando 0amiliari"ados com o pa/s, n&o tin(am esse
contratempo a limitar4l(es as certe"as! ' (olands Corneille de 8au. anunciou, na sua ora de
grande sucesso %echerches Philoso+hiques sur les Amricains, $ue os ind/genas americanos do
se2o masculino eram n&o s med/ocres do ponto de vista reprodutor como apresentavam guma
tal 0alta de virilidade $ue at1 tin(am leite nos peitosg! Contra o $ue seria de esperar, estas ideias
gpegaramg de tal 0orma $ue continuaram a aparecer em vrios te2tos pulicados na #uropa at1
perto dos 0inais do s1culo fBf!
-&o 1 surpreendente $ue del/rios deste g1nero ten(am sido receidos na +m1rica com grande
indigna%&o! Rurioso, T(omas Te00erson pulicou um violento desmentido nas suas otes on the
)tate of 0irginia, e convenceu o seu amigo general To(n Aullivan, de -e. Hamps(ire, a mandar
9: soldados para as 0lorestas do -orte do estado 5 procura de um alce com o o3ectivo de o
enviar seguidamente a Bu00on como prova da estatura e ma3estade dos $uadr?pedes americanos!
Roram precisas duas semanas para ca%arem um animal $ue preenc(esse as condi%)es
necessrias! Bn0eli"mente, depois de aatido, veri0icou4se $ue o alce n&o tin(a a imponente
arma%&o $ue Te00erson especi0icara, mas Aullivan, (omem de e2pediente, incluiu na encomenda
um par de c(i0res de veado, sugerindo $ue os amarrassem no lugar da arma%&o original! +0inal,
$uem 1 $ue em Rran%a ia dar pela atotaW
#ntretanto, em Rilad1l0ia M na cidade de `istar4, alguns cientistas tin(am come%ado a 3untar os
ossos de uma criatura gigantesca semel(ante a um ele0ante, a $ue deram primeiro o nome de
ggrande incgnito +mericanog e $ue mais tarde 0oi identi0icada, n&o muito correctamente, como
um mamute! 's primeiros destes ossos tin(am sido encontrados num local c(amado Big Bone
@icZ, no _entucZy, mas depressa come%aram a aparecer por todo o lado! 8elos vistos, a +m1rica
alergara outrora uma criatura realmente enorme M o $ue ia destruir completamente os
disparatados comentrios do gauls Bu00on!
-a sua sede de comprovar a grande envergadura e 0erocidade do incognitum, parece $ue os
naturalistas americanos se dei2aram entusiasmar ligeiramente! #2ageraram o taman(o do animal
para seis ve"es mais e atriu/ram4l(e umas garras assustadoras $ue, na realidade, 0oram uscar a
um *egaloni2, ou pregui%a
[LN]
gigante, encontrado ali perto! ' mais espantoso 1 $ue se convenceram a si prprios de $ue o
animal 3 tivera a gagilidade e 0erocidade de um tigreg, e retrataram4no em ilustra%)es
convincentes, saltando com uma gra%a 0elina de s/tios altos sore as suas v/timas! Quando
descoriram as respectivas presas, en0iaram4nas na cae%a do animal de vrias maneiras
di0erentes, todas astante criativas! Um dos restauradores atarra2ou as presas ao contrrio, como
as presas de um tigre dente4de4sare, o $ue l(e deu um ar satis0atoriamente agressivo! 'utro
colocou4as de 0orma a curvarem para trs, segundo a atraente teoria de $ue o animal teria sido
a$utico e as teria usado como ancora, prendendo4se nos troncos de rvores en$uanto dormia! +
considera%&o mais pertinente $ue 0i"eram sore o incognitum, contudo, 0oi a de $ue parecia estar
e2tinto M 0acto de $ue Bu00on se apoderou com avide" como prova da sua nature"a
incontestavelmente degenerada!
Bu00on morreu em NVYY, mas a controv1rsia continuou! #m NVLQ c(egou a 8aris uma selec%&o
de ossos, a 0im de serem e2aminados pelo paleontlogo mais 0amoso do momento, o 3ovem
aristocrata Georges Cuvier! Cuvier 3 deslumrava todos com a sua incr/vel 0acilidade em
trans0ormar um monte in0orme de ossos desarticulados em 0ormas convincentes e (armoniosas!
,i"ia4se $ue era capa" de adivin(ar a 0orma e a nature"a de um animal ol(ando s para um
dente ou um ocado da mand/ula, e por ve"es di"ia mesmo a esp1cie e a ordem, 5 laia de
nus! +perceendo4se de $ue ningu1m na +m1rica se lemrara de descrever 0ormalmente o
animal, Cuvier encarregou4se de o 0a"er, tornando4se assim no seu descoridor o0icial! C(amou4
l(e mastodonte \$ue, estran(amente, signi0ica dente em 0orma de mamilo]!
Bnspirado pela controv1rsia, Cuvier escreveu em NVLP um estudo 0undamental, ote on the
)+ecies of 8iving and Fossil .le+hants, onde apresentou pela primeira ve" uma teoria 0ormal da
e2tin%&o! Considerava $ue, de tempos a tempos, a Terra era alvo de catstro0es gloais, durante
as $uais eram erradicados vrios grupos de criaturas! 8ara pessoas religiosas, como ele prprio, a
ideia arrastava consigo corolrios desagradveis, visto dar a entender $ue a 8rovidncia 0a"ia as
coisas ine2plicavelmente 5 toa! 8or$ue (avia ,eus de criar esp1cies
p
$ue mais tarde iria
eliminarW + no%&o era contrria 5 cren%a na Grande Cadeia do Aer, $ue sustentava $ue o mundo
estava cuidadosamente ordenado, e $ue todo o ser vivo tin(a nele, sempre tivera e teria, um
lugar e uma 0inalidade! Te00erson era um dos $ue n&o conseguia tolerar a ideia de $ue esp1cies
inteiras pudessem ser eliminadas \ou, em ?ltima anlise, evoluir]! 8or isso, $uando l(e sugeriram
$ue poderia (aver interesse cient/0ico e politico em e2plorar o interior
[L9]
da +m1rica para al1m do *ississipi, agarrou4se logo 5 ideia, na esperan%a de $ue os intr1pidos
aventureiros encontrassem manadas inteiras de roustos mastodontes e outras criaturas gigantes
a pastar nas 01rteis plan/cies americanas! ' secretrio particular e amigo pessoal de Te00erson,
*eri.et(er @e.is, 0oi escol(ido como naturalista4c(e0e e co4orientador, 3unto com `illiam
ClarZ, da e2pedi%&o! # a pessoa indicada para o aconsel(ar sore as esp1cies de animais a
procurar, e2tintos ou vivos, 0oi nem mais nem menos do $ue Caspar `istar!
-o mesmo ano M na verdade, no mesmo ms M em $ue o 0amoso e aristocrtico Cuvier propun(a
as suas teorias sore a e2tin%&o das esp1cies em 8aris, no outro lado do canal um ingls astante
menos con(ecido come%ava a aperceer4se do signi0icado dos 0sseis, de tal 0orma $ue as suas
conclus)es iriam criar as ases para descoertas 0uturas! `illiam Amit( era um 3ovem supervisor
na constru%&o do Aomerset Coal Canal! -a noite de Q de Taneiro de NVLP, estava sentado numa
estalagem de mala4posta em Aomerset, $uando raiscou num papel o conceito $ue l(e iria tra"er
a 0ama! 8ara se poder interpretar roc(as tem de (aver uma ideia de correla%&o, uma itola $ue
permita a0irmar $ue as roc(as carnicas de ,evon s&o, por e2emplo, mais recentes do $ue as
roc(as camricas da Gales do Aul! + descoerta de Amit( consistiu em perceer $ue a resposta
estava nos 0sseis! + cada mudan%a nos estratos de roc(a, (avia umas esp1cies de 0sseis $ue
desapareciam, ao passo $ue outras ainda passavam para o estrato seguinte! 8ela oserva%&o das
esp1cies $ue apareciam em cada estrato, era poss/vel descorir a idade relativa das roc(as,
independentemente do s/tio onde aparecessem! Bnspirando4se nos seus con(ecimentos como
supervisor, Amit( come%ou imediatamente a 0a"er o mapa das roc(as da Gr&4Bretan(a, $ue,
depois de muitas tentativas, seria pulicado em NYNQ, tornando4se num marco da geologia
moderna! \+ (istria 1 relatada na /ntegra no livro de Aimon `inc(ester The Ma+ That Changed
the Horld'6
Bn0eli"mente, apesar de ter 0eito esta descoerta, Amit( n&o mostrou interesse em saer por $ue 1
$ue as roc(as se apresentavam por esta ou a$uela ordem de estratos! g,ei2ei de tentar perceer a
origem dos estratos, contentando4me em saer $ue 1 assim e pronto,g escreveu! g's por$us e os
cornos n&o s&o do pelouro de um Aupervisor de *inerais!g
+ revela%&o de Amit( sore os estratos veio aumentar o mal4estar de ordem religiosa provocado
pela teoria da e2tin%&o! 8ara come%ar, vin(a con0irmar $ue ,eus eliminara algumas esp1cies n&o
s de ve" em $uando mas sim repetidamente, o $ue : 0a"ia parecer n&o s descuidado como
particularmente (ostil!
[LK]
Bsto 0e" com $ue se tornasse necessrio descorir por $ue 1 $ue algumas esp1cies eram
eliminadas en$uanto outras continuavam pelos tempos 0ora! #ra vio $ue (avia mais a di"er
sore a e2tin%&o do $ue uma mera inunda%&o /lica, como era con(ecido o ,il?vio de -o1,
conseguia e2plicar! Cuvier arran3ou a conveniente e2plica%&o, $ue o satis0e" plenamente, de $ue
o 4nesis s se aplicava 5 inunda%&o mais recente! 8elos vistos, ,eus n&o tin(a $uerido assustar
ou distrair *ois1s com not/cias de e2tin%)es anteriores e sem interesse!
# assim, nos primeiros anos do s1culo fBf, os 0sseis tin(am 3 ad$uirido uma certa
importancia incontornvel, o $ue 0e" com $ue o erro de `istar ao despre"ar o signi0icado
da$uele osso 0osse ainda mais imperdovel! ' 0acto 1 $ue, de repente, come%aram a surgir ossos
por todos os lados! 's americanos tiveram assim vrias outras oportunidades de reclamar para si
a descoerta dos dinossauros, mas desperdi%aram4nas todas! #m NY:P a e2pedi%&o de @e.is e
ClarZ atravessou o Hell CreeZ de *ontana, local onde mais tarde os ca%adores de 0sseis (aviam
de trope%ar literalmente em ossos de dinossauros, c(egando a e2aminar algo $ue era claramente
um osso de dinossauro incrustado numa roc(a, mas n&o conseguiram perceer do $ue se tratava!
'utros ossos e pegadas 0ossili"ados 0oram encontrados no Connecticut Civer Ealley, na -ova
Bnglaterra, por um mo%o de $uinta c(amado 8linus *oody, $ue andava 5 procura de tril(os
antigos numa plata0orma roc(osa em Aout( Hadley, no *assac(usetts! +lguns destes
soreviveram M nomeadamente os ossos de um +n$uissauro, $ue 0iguram agora na colec%&o do
8eaody *useum, em Dale! #ncontrados em NYNY, 0oram os primeiros ossos de dinossauro a ser
analisados e guardados, mas in0eli"mente s 0oram recon(ecidos como tal em NYQQ! Roi nesse
mesmo ano de NYNY $ue Caspar `istar morreu, acaando por gan(ar uma certa e inesperada
0ama $uando o otanico T(omas -uttall deu o seu nome a uma onita trepadeira M a glic/nia!
+lguns otanicos puristas insistem ainda (o3e em escrever o seu nome em latim como &istaria e
n&o &isteria, a gra0ia mais corrente!
8or essa altura, contudo, a 0?ria paleontolgica trans0erira4se para Bnglaterra! #m NYN9, em @yme
Cegis, na costa de ,orset, uma mi?da e2traordinria de nome *ary +nning M de NN, N9 ou NK
anos, dependendo do autor da narrativa M encontrou o 0ssil de um estran(o monstro marin(o
incrustado nas /ngremes e perigosas 0al1sias $ue correm ao longo do canal da *anc(a! Ho3e
recon(ecido como sendo o 0ssil de um ictiossauro, media Q,9 metros de comprimento!
Roi o princ/pio de uma carreira ril(ante, pois +nning passou os KQ anos seguintes a recol(er
0sseis, $ue depois vendia aos turistas! \Cr4se ter sido ela
[L;]
a inspiradora da 0amosa lengalenga: K)he sells seashells on the seashore'J6 Aeria tam1m ela a
encontrar o primeiro plesiossauro, outro monstro marin(o, e um dos primeiros e mel(ores
pterodctilos! ' 0acto de n&o serem tecnicamente dinossauros n&o era relevante na altura, uma
ve" $ue ningu1m saia o $ue era um dinossauro! #ra o su0iciente para se perceer $ue neste
mundo 3 tin(am e2istido criaturas em nada parecidas com as $ue se viam agora!
+nning n&o s tin(a um 3eito especial para encontrar 0sseis M alis, sem rival M, mas soretudo
a sua t1cnica de e2trac%&o da roc(a era de tal delicade"a $ue sa/am sempre per0eitos! Ae alguma
ve" tiver a oportunidade de visitar a sec%&o de r1pteis marin(os antigos no *useu de Histria
-atural, em @ondres, recomendo4l(e vivamente $ue a aproveite, pois n&o ( mel(or 0orma de
apreciar a escala e a ele"a do traal(o $ue esta rapariga 0oi capa" de reali"ar so"in(a, com os
instrumentos mais sicos $ue se possam imaginar, e em condi%)es di0ic/limas! A o
plesiossauro levou de" anos de escava%&o paciente, e apesar de n&o possuir $ual$uer tipo de
treino, +nning era igualmente capa" de elaorar desen(os e descri%)es competentes para
eventuais investigadores! *as, apesar de todas estas capacidades, os ac(ados importantes eram
raros, e ela passou a maior parte da vida na pore"a!
Aeria di0/cil con(ecer algu1m mais despre"ado na (istria da paleontologia do $ue *ary +nning,
mas o 0acto 1 $ue (ouve outra pessoa $ue n&o andou muito longe! C(amava4se Gideon +lgernon
*antell, e era m1dico de aldeia em Ausse2!
*antell era um po%o de de0eitos amulante M vaidoso, pedante, narcisista, sem sentido de
0am/lia M mas nunca deve ter (avido amador de paleontologia mais devotado! # tin(a a sorte de
ter uma mul(er atenta e dedicada! #m NY99, en$uanto o ,r! *antell 0a"ia uma visita
domiciliria a um lavrador de Ausse2, a mul(er 0oi dar um passeio pelas redonde"as e encontrou,
num monte de li2o destinado a preenc(er uracos na estrada, um o3ecto curioso, uma pedra
castan(a, curva, do taman(o de uma pe$uena no"! Con(ecendo o interesse do marido por
0sseis, e pensando $ue talve" se tratasse de um, pegou nele e levou4l(o! *antell viu
imediatamente $ue se tratava de um dente 0ossili"ado, e depois de um reve estudo teve a
certe"a de $ue era originrio de um animal (er/voro, da 0am/lia dos r1pteis, de grandes
dimens)es M vrios metros de comprimento M e do per/odo cretcico! Todas estas conclus)es
estavam certas, mas n&o dei2avam de ser ousadas, 3 $ue nunca se vira ou imaginara nada
semel(ante at1 ent&o!
Consciente de $ue a descoerta ia revolucionar tudo o $ue se saia at1 ent&o sore o passado, e
aconsel(ado pelo seu amigo reverendo `illiam BucZland
[LQ]
4 o dos alandraus esvoa%antes e e2tica gastronomia e2perimental M a proceder com cautela,
*antell dedicou trs es0or%ados anos 5 procura de provas $ue apoiassem as suas conclus)es!
*andou o dente para Cuvier em 8aris, pedindo4l(e a sua opini&o, mas o sio 0rancs n&o ligou
importancia, di"endo $ue se tratava de um dente de (ipoptamo! \*ais tarde, Cuvier des0e"4se
em desculpas por este erro inusitado!] Um dia, en$uanto 0a"ia uma investiga%&o no Hunterian
*useum, em @ondres, *antell encetou conversa com um colega investigador $ue l(e disse $ue
o dente era muito parecido com os dos animais $ue andava a estudar, as iguanas da n0rica do
Aul, 0acto $ue con0irmaram aps uma rpida compara%&o! Roi assim $ue a criatura de *antell
passou a c(amar4se iguanodonte, em (onra de um pregui%oso lagarto tropical com o $ual n&o
tin(a $ual$uer rela%&o!
*antell preparou um estudo para apresentar na Coyal Aociety! Bn0eli"mente, logo a seguir soue4
se $ue aparecera outro dinossauro, desta ve" numa pedreira em '20ords(ire, $ue 0ora logo
0ormalmente descrito pelo reverendo BucZland M o mesmo (omem $ue tin(a convencido
*antell a n&o se apressar! #ra agora o *egalossauro, nome $ue 0oi sugerido a BucZland pelo ,r!
Tames 8arZinson, 0uturo epnimo para a doen%a de 8arZinson! < om lemrar $ue BucZland era
acima de tudo um gelogo, como se veri0ica pelo relatrio, $ue escreveu sore o *egalossauro,
Transactions of the 4eological )ociet# of 8ondon' -ele re0eria $ue os dentes n&o estavam
implantados directamente nos ma2ilares, como no caso dos lagartos, mas sim encai2ados em
concavidades, como nos crocodilos! *as, emora se ten(a aperceido desses pormenores, n&o
entendeu o $ue signi0icavam: $ue o *egalossauro era um tipo de criatura inteiramente nova! 8or
isso, emora o relatrio demonstrasse pouca acuidade e intui%&o, 0oi a primeira descri%&o de um
dinossauro a ser pulicada, e por isso 0oi ele $ue receeu os louros pela descoerta desta antiga
lin(agem de seres, e n&o *antell, $ue na realidade era em mais merecedor!
Aem saer $ue as desilus)es iam passar a ser uma constante na sua vida, *antell continuou a
ca%a aos 0sseis M encontrou outro gigante, o Hilaeossauro, em NYKK M e 0oi comprando outros a
operrios de pedreiras at1 possuir a $ue 0oi provavelmente a maior colec%&o de toda a Gr&4
Bretan(a! *antell era t&o om m1dico $uanto ca%ador de ossos, mas n&o conseguiu dedicar4se
igualmente a amos os talentos! i medida $ue a sua colec%&o aumentava, a medicina ia sendo
negligenciada! #m reve os 0sseis enc(iam $uase por inteiro a sua casa de Brig(ton,
consumindo grande parte das suas economias! Quase tudo o $ue
[LP]
sorava ia para a pulica%&o de livros $ue poucos se davam ao traal(o de ler! ' livro
Illustrations of the 4eolog# of )usseD, pulicado em NY9V, s vendeu Q: e2emplares e dei2ou4o
com K:: liras de d/vidas M soma demasiado elevada e penosa para a 1poca!
-um momento de desespero, *antell pensou em converter a sua casa em museu com entrada
paga, mas depois aperceeu4se de $ue um acto t&o mercenrio estragaria a sua reputa%&o de
caval(eiro, para n&o 0alar da de cientista, e acaou por admitir visitas de gra%a! Ein(am 5s
centenas, semana aps semana, a0ectando o seu traal(o como m1dico e a sua vida 0amiliar!
+caou por se ver 0or%ado a vender a maior parte da sua colec%&o para pagar d/vidas! 8ouco
depois, a mul(er dei2ou4o, levando os $uatro 0il(os com ela!
8or incr/vel $ue pare%a, isto era apenas o in/cio dos seus prolemas!
-um lugar c(amado Crystal 8alace 8arZ, situado no distrito de Ayden(am, ao sul de @ondres,
pode ver4se algo de inslito e 3 es$uecido: as primeiras reprodu%)es de dinossauros em taman(o
natural! Ho3e em dia n&o recee muitos visitantes mas outrora 0oi uma das mais populares
atrac%)es de @ondres M na verdade, como oservou Cic(ard Rortey, o primeiro par$ue temtico
do mundo! H muitos pormenores nessas reprodu%)es $ue n&o est&o estritamente correctos: o
polegar do iguanodonte 0oi colocado no nari", soressaindo como uma esp1cie de ossa
agu%ada, e o corpo assenta em $uatro pernas em grossas $ue l(e d&o o aspecto de um c&o
enorme e desa3eitado! \-a vida real, o iguanodonte n&o andava a $uatro patas M era /pede!]
'l(ando para eles agora, custa a acreditar $ue estas estran(as e pac(orrentas criaturas ten(am
causado tanto pavor e dano, mas o certo 1 $ue o 0i"eram! -&o deve ter (avido nada na (istria
natural $ue ten(a provocado um dio t&o violento e duradouro como a lin(a de animais pr14
(istricos con(ecidos como dinossauros!
-a altura da constru%&o destes dinossauros, Ayden(am 0icava nos limites de @ondres, e o seu
par$ue parecia ser o local ideal para a constru%&o do Crystal 8alace, a estrutura de 0erro e vidro
$ue tin(a constitu/do a pe%a 0ocal da #2posi%&o Universal de NYQN, e $ue deu o nome ao novo
par$ue! 's dinossauros, 0eitos em cimento, eram uma esp1cie de atrac%&o suplementar! -a
v1spera de +no -ovo de NYQK, deu4se um 3antar $ue 0icou 0amoso, para o $ual 0oram
convidados 9N cientistas de renome! + re0ei%&o teve lugar dentro do iguanodonte, $ue ainda n&o
estava terminado! Gideon *antell, o (omem $ue encontrara e identi0icara o iguanodonte, n&o se
encontrava presente! i caeceira da
[LV]
mesa estava a grande estrela da paleontologia da altura, o 3ovem Cic(ard '.en, $ue, por esta
altura, 3 passara muito do seu precioso e produtivo tempo a trans0ormar a vida de *antell num
in0erno!
'.en crescera em @ancaster, no -orte de Bnglaterra, onde estudou medicina! #ra um anatomista
nato, e t&o dedicado aos seus estudos $ue, por ve"es, surripiava memros, rg&os e outras partes
de cadveres para os poder dissecar calmamente em casa! Uma ve", $uando levava para casa um
saco com a cae%a de um marin(eiro negro $ue acaara de cortar, escorregou numa pedra da
cal%ada e, (orrori"ado, 0icou a ver a cae%a rolar pela rua aai2o e entrar pela porta aerta de
uma casa, onde 0inalmente parou na sala da entrada! < di0/cil imaginar o $ue ter&o ac(ado os
donos da casa ao ver uma cae%a sem corpo entrar4l(es pela porta dentro! ,igamos $ue ainda
n&o tin(am tido tempo para tirar grandes conclus)es, $uando, passado um instante, um 3ovem
com ar esga"eado l(es entrou a correr pela porta dentro, agarrou a cae%a sem uma palavra, e
saiu a correr outra ve"!
#m NY9Q, com apenas 9N anos, '.en mudou4se para @ondres, onde depressa 0oi convidado pelo
Coyal College o0 Aurgeons a a3udar a organi"ar a vasta e desordenada colec%&o de esp1cimes
m1dicos e anatmicos da$uela institui%&o! + maior parte 0ora legada por To(n Hunter, cirurgi&o
0amoso e incansvel coleccionador de curiosidades m1dicas $ue nunca tin(am sido catalogadas
ou organi"adas, em grande parte por$ue a documenta%&o de apoio, onde se e2plicava o
signi0icado de cada uma, desaparecera pouco tempo aps a morte de Hunter!
'.en em reve se tornou 0amoso pela sua capacidade de organi"a%&o e dedu%&o! 8or outro lado,
demonstrou ser um anatomista /mpar, com uma intui%&o para a reconstitui%&o anatmica $uase
t&o e2traordinria como a do grande Cuvier em 8aris! Tornou4se de tal 0orma perito em anatomia
animal $ue l(e deram prioridade como receptor do cadver de $ual$uer animal $ue morresse no
3ardim Hoolgico de @ondres, e $ue ele invariavelmente mandava entregar na sua casa, para a/ o
e2aminar! Uma ve", ao entrar em casa, a mul(er de '.en encontrou o vest/ulo astante
preenc(ido com um rinoceronte $ue acaara de e2pirar! Tornou4se rapidamente no primeiro
especialista em toda a esp1cie de animais vivos e e2tintos M desde ornitorrincos, e$uidnas e
outros marsupiais recentemente descoertos, at1 ao malogrado dod e aos pssaros gigantes
e2tintos c(amados moas, $ue outrora tin(am povoado a -ova Helandia, at1 o ?ltimo e2emplar
da esp1cie ser devorado pelos *aoris! Roi o primeiro
[LY]
a descrever o ar$ueopt1ri2 a seguir 5 sua descoerta na Baviera, em NYPN, e o primeiro a
escrever um epit0io 0ormal para o dod! +o todo, elaorou cerca de P:: estudos de anatomia,
um n?mero prodigioso!
*as 0oi pelo seu traal(o com dinossauros $ue '.en 0icou 0amoso! Bnventou o termo
dinosauria, em NY;N! Aigni0ica glagarto terr/velg, o $ue n&o dei2a de ser um termo curiosamente
inade$uado! Como saemos agora, os dinossauros n&o eram necessariamente criaturas terr/veis M
alguns eram do taman(o de coel(os, e provavelmente at1 muito assustadi%os M, e se ( coisa $ue
n&o eram com certe"a, era lagartos, $ue pertencem a uma lin(agem muito mais antiga \cerca de
K: mil()es de anos de di0eren%a]! '.en estava convencido de $ue se tratava de r1pteis, e podia
ter proposto um termo grego per0eitamente ade$uado, her+eton, mas por $ual$uer ra"&o decidiu
n&o o escol(er! 'utro erro mais desculpvel \dada a raridade das esp1cies con(ecidas na altura]
era $ue os dinossauros constitu/am n&o uma mas duas ordens de r1pteis: os ornit/s$uios, com
ancas de pssaro, e os saur/s$uios, com ancas de lagarto!
'.en n&o era uma pessoa simptica, nem na aparncia nem no temperamento! Uma 0otogra0ia
tirada $uando 3 se apro2imava da vel(ice mostra4nos um rosto descarnado e sinistro, um caelo
comprido e sem vida, e uns ol(os esugal(ados, tal como os vil)es dos melodramas vitorianos M
o g1nero de cara $ue mete medo 5s crian%as! Tin(a um modo 0rio e autoritrio, e n&o
demonstrava ter $uais$uer escr?pulos $uando se tratava de atingir os seus o3ectivos! Que se
saia, 0oi a ?nica pessoa a ser odiada por C(arles ,ar.in! +t1 o prprio 0il(o \$ue se suicidou
pouco depois] se re0eriu 5 sua glamentvel 0rie"a de cora%&og!
's seus inegveis dons de anatomista permitiam4l(e sair impune das desonestidades mais
descaradas! #m NYQV, ao 0ol(ear o Churchills Medical !irector#, o naturalista T! H! Hu2ley
reparou $ue '.en aparecia mencionado como pro0essor de +natomia e Risiologia Comparadas,
na 4overnment )chool of Mines, o $ue muito o surpreendeu, visto ser esse o lugar $ue ele
prprio ocupava! +o investigar como era poss/vel C(urc(ill ter cometido um erro t&o elementar,
disseram4l(e $ue a in0orma%&o 0ora dada pelo prprio ,r! '.en! #ntretanto, outro colega
naturalista, de nome Hug( Ralconer, apan(ou '.en a reivindicar uma das suas descoertas!
'utros ainda acusaram4no de pedir esp1cimes emprestados e recusar4se a devolv4los, negando
$ue os tin(a levado! C(egou a entrar em terr/vel disputa com o dentista da Cain(a por $uerer
reivindicar para si uma teoria relativa 5 0isiologia dos dentes!
[LL]
-&o (esitava em perseguir a$ueles de $uem n&o gostava! +inda nos primrdios da sua carreira,
usou a sua in0luncia 3unto da Loological )ociet# para oicotar o traal(o de um 3ovem e
promissor anatomista c(amado Coert Grant, cu3o ?nico crime 0ora ter demonstrado talento na
sua especialidade! Grant 0icou espantado $uando, de repente, l(e 0oi negado acesso aos
esp1cimes anatmicos de $ue precisava para reali"ar a sua pes$uisa! Bmpossiilitado de
prosseguir o seu traal(o, 1 vio $ue acaou por cair numa oscuridade deprimida!
*as n&o (ouve ningu1m $ue so0resse tanto com as ms inten%)es de '.en como o cada ve"
mais desventurado Gideon *antell! ,epois de perder a mul(er, os 0il(os, a clientela m1dica e a
maior parte da sua colec%&o de 0sseis, *antell mudou4se para @ondres! #m NY;N M o ano
0at/dico em $ue '.en atingiria o auge da glria por nomear e identi0icar os dinossauros M,
*antell teve um acidente (orr/vel! +o atravessar Clap(am Common de carruagem, caiu do
assento sem se saer como, 0icou preso nas r1deas, e 0oi arrastado a galope sore um piso muito
desigual pelos cavalos assustados! ' acidente dei2ou4o corcunda e com dores para toda a vida,
devido aos danos irreparveis $ue so0reu na coluna verteral!
+proveitando4se do 0rgil estado de *antell, '.en lan%ou4se na tare0a de apagar
sistematicamente os registos das descoertas de *antell, dando novos nomes a esp1cies $ue este
denominara (avia anos e reivindicando em seguida o 0eito para si! *antell continuou a tentar
0a"er pes$uisas, mas '.en usou a sua in0luncia 3unto da Coyal Aociety para $ue l(e re3eitassem
a maior parte dos estudos apresentados! #m NYQ9, incapa" de suportar mais o so0rimento 0/sico e
as persegui%)es, *antell suicidou4se! + sua coluna de0ormada 0oi removida e enviada para o
Coyal College o0 Aurgeons, onde 0oi M e a$ui est a maior ironia M con0iada aos cuidados de
Cic(ard '.en, director do Hunterian *useum do College!
*as os insultos ainda n&o tin(am acaado! 8ouco depois da morte de *antell, apareceu um
oiturio escandalosamente 0ero" na 8iterar# 4a@ette, onde era descrito como anatomista
med/ocre, cu3as modestas contriui%)es para a paleontologia tin(am sido limitadas por uma
gcarncia de con(ecimentos e2actosg! + prpria descoerta do iguanodonte era4l(e negada no
oiturio, sendo atriu/da a Cuvier e '.en, entre outros! +pesar de n&o estar assinado, o
oiturio e2iia o estilo incon0und/vel de '.en, pelo $ue ningu1m no mundo das cincias
duvidou da sua autoria!
8or esta altura, contudo, as transgress)es de '.en iam come%ar a causar4l(e prolemas! + sua
desgra%a come%ou $uando um comit1 da Coyal Aociety
[N::]
4 de $ue, por acaso, era ele o presidente M decidiu conceder4l(e a (onra suprema, a *edal(a
Ceal, por um estudo $ue elaorara sore um molusco e2tinto c(amado elemnite! gContudo,g
como oserva ,eora( Cadury na e2celente (istria $ue escreveu sore a$uele per/odo,
Terri,le 8i@ard, go traal(o n&o era t&o original como pareciag! +0inal, a elemnite tin(a sido
descoerta $uatro anos antes por um naturalista amador c(amado C(aning 8earce, e a
descoerta at1 0ora relatada em pormenor numa reuni&o da Geological Aociety! '.en estivera
presente nessa reuni&o, mas omitiu o 0acto $uando apresentou o seu prprio relatrio 5 Coyal
Aociety M no $ual, e n&o 0oi por acaso, teve o cuidado de reapti"ar a criatura em sua (onra,
c(amando4l(e Belemnites o&enii' +pesar de n&o l(e retirarem a medal(a, o episdio dei2ou um
estigma permanente na sua reputa%&o, at1 entre os poucos $ue ainda o apoiavam!
#ventualmente, Hu2ley acaaria por 0a"er a '.en a$uilo $ue ele 0i"era a tantos outros: votou
contra a sua admiss&o nos consel(os de administra%&o das Hoological e Coyal Aocieties, e, como
insulto 0inal, Hu2ley 0oi nomeado como o novo pro0essor do Hunterian *useum do Coyal
College o0 Aurgeons!
'.en nunca mais 0e" $ual$uer pes$uisa importante, mas consagrou a segunda metade da sua
carreira a uma preciosa causa, pela $ual todos devemos estar agradecidos! #m NYQP 0oi nomeado
c(e0e da sec%&o de (istria natural do Britis( *useum, e 0oi nessa $ualidade $ue se tornou na
mola impulsionadora para a cria%&o do *useu de Histria -atural de @ondres! ' grandioso e
admirad/ssimo con3unto gtico de Aout( _ensington, $ue ariu em NYY:, 1 na sua $uase
totalidade testemun(o da grande vis&o naturalista de '.en!
+ntes de '.en, os museus serviam prioritariamente as elites, e mesmo assim eram de di0/cil
acesso! -os primeiros tempos do Britis( *useum, os potenciais visitantes tin(am de 0a"er um
pedido por escrito e sumeter4se a uma reve entrevista, a 0im de determinar se podiam entrar!
,epois tin(am de voltar uma segunda ve" para oter um il(ete M isto no caso de terem
conseguido autori"a%&o para entrar M e, 0inalmente, uma terceira ve", desta 0eita para ver os
tesouros do museu! # ainda assim n&o eram autori"ados a demorar4se muito diante de cada pe%a:
3untavam4nos em grupos e origavam4nos a circular! '.en pretendia $ue todos 0ossem em4
vindos, c(egando ao ponto de incentivar as pessoas com emprego a visitar o museu 5 noite, e
$uis dedicar a maior parte da rea do museu a e2posi%)es p?licas! -uma medida radical para a
1poca, c(egou a mandar colocar eti$uetas in0ormativas em cada pe%a, de 0orma a $ue as pessoas
pudessem apreciar o $ue estavam a ver! -este ponto, curiosamente, estava em total desacordo
com Hu2ley, $ue ac(ava $ue os museus deviam ser
[N:N]
antes de mais nada institutos de pes$uisa! +o 0a"er do *useu de Histria -atural uma institui%&o
para todos, '.en trans0ormou o conceito da voca%&o dos museus, dando4l(es o seu cari" actual!
*esmo assim, o altru/smo mani0estado em rela%&o aos seus semel(antes n&o o desviou das
rivalidades de carcter mais pessoal! Um dos seus ?ltimos actos o0iciais consistiu em encae%ar
uma campan(a contra uma proposta de se erigir uma esttua em memria de C(arles ,ar.in!
Quanto a isso, 0al(ou, emora no 0im ten(a acaado por conseguir um relativo triun0o
involuntrio! ' 0acto 1 $ue (o3e em dia a esttua de '.en domina uma vista imponente a partir
da escadaria do trio principal do *useu de Histria -atural, en$uanto as esttuas de ,ar.in e
T! H! Hu2ley se encontram relegadas, de 0orma algo oscura, para a ca0etaria do museu, onde
contemplam com ar grave a (umanidade a eer c(venas de c( e a comer olas4de4erlim!
Aeria ra"ovel pensar $ue as mes$uin(as rivalidades de '.en teriam marcado o ponto mais
ai2o da paleontologia do s1culo fBf, mas o pior ainda estava para vir, desta ve" do outro lado
do oceano! -a +m1rica, nas ?ltimas d1cadas do s1culo, surgiu uma rivalidade ainda maior,
espectacularmente venenosa emora n&o t&o destrutiva, entre dois (omens estran(os e cru1is,
#d.ard ,rinZer Cope e 't(eniel C(arles *ars(!
Tin(am muito em comum! +mos eram mimados, amiciosos, narcisistas, con0lituosos,
inve3osos, descon0iados, e sempre in0eli"es! *as o 0acto 1 $ue, entre eles, mudaram o mundo da
paleontologia!
Come%aram por ser amigos e respeitarem4se mutuamente, c(egando ao ponto de dar 5s esp1cies
de 0sseis $ue iam descorindo o nome do outro, tendo c(egado a passar 3untos uma agradvel
semana de traal(o em NYPY! *as entretanto (ouve $ual$uer coisa $ue correu mal M ningu1m
sae em o $u M, e no ano seguinte 3 tin(am criado uma incompatiilidade $ue se
trans0ormaria num dio destrutivo e devorador durante K: anos! Talve" se possa di"er $ue n&o
(ouve mais ningu1m em toda a (istria das cincias naturais com um despre"o m?tuo maior do
$ue o destes dois!
*ars(, oito anos mais vel(o do $ue Cope, era um su3eito recatado, tipo rato de ilioteca, com
uma ara aparada e modos elegantes, $ue passava pouco tempo em campo, e mesmo $uando l
estava, raramente encontrava 0osse o $ue 0osse! -uma visita aos 0amosos campos de dinossauros
de Como Blu00, no `yoming, n&o recon(eceu os ossos $ue estavam, nas palavras de um
(istoriador, gpousados por todo o lado, como troncos de rvoresg! *as ele tin(a posses
[N:9]
para comprar $uase tudo o $ue l(e apetecesse! +pesar de pertencer a um estrato social ai2o M o
pai era lavrador no -orte do estado de -ova Bor$ue M, o tio era o ri$u/ssimo e generoso
0inanceiro George 8eaody! +ssim $ue *ars( mostrou interesse em (istria natural, 8eaody
mandou construir um museu s para ele em Dale e providenciou os 0undos necessrios para $ue
*ars( o enc(esse com praticamente tudo o $ue $uisesse!
Cope tivera um acesso mais directo ao din(eiro M o pai era um aastado negociante de Rilad1l0ia
M e era de longe o mais aventureiro dos dois! -o Eer&o de NYVP, em *ontana, en$uanto George
+rmstrong Custer e as suas tropas eram di"imadas em @ittle Big Horn, Cope andava 5 ca%a de
ossos ali perto! Quando l(e 0i"eram notar $ue talve" n&o 0osse a altura mais prudente para ca%ar
tesouros em terrenos /ndios, Cope pensou um instante, mas decidiu continuar! + col(eita estava a
sair oa de mais para parar! + certa altura deparou4se com um grupo de /ndios Cro. $ue o
ol(aram descon0iados, mas conseguiu con$uistar a sua ami"ade, tirando e voltando a pcr a
dentadura repetidas ve"es!
,urante cerca de uma d1cada, a avers&o m?tua entre *ars( e Cope tradu"iu4se essencialmente
numa discreta troca de pe$uenas investidas, mas em NYVV e2plodiu, assumindo dimens)es
gigantescas! -esse ano, +rt(ur @aZes, pro0essor de liceu no Colorado, encontrou ossos perto de
*orrison, en$uanto passeava pelas montan(as com um amigo! Cecon(ecendo4os como
provenientes de um gsurio gigantescog, @aZes teve a ideia prudente de enviar amostras
separadas para *ars( e Cope! Cope 0icou encantado e mandou cem dlares a @aZes pelo ac(ado,
pedindo4l(e $ue n&o revelasse a (istria a ningu1m, especialmente a *ars(! Con0uso, @aZes
pediu a *ars( $ue enviasse a sua amostra a Cope! *ars( cumpriu, mas considerou isso uma
a0ronta $ue nunca mais iria es$uecer!
+ssim come%ou a guerra entre os dois, $ue se 0oi tornando cada ve" mais venenosa,
descontrolada e por ve"es mesmo rid/cula! C(egaram ao ponto de mandar a respectiva e$uipa de
escavadores atirar pedras 5 do outro! + certa altura, Cope 0oi apan(ado a arromar cai2otes
pertencentes a *ars(! Bnsultavam4se mutuamente na imprensa, e cada um deles tro%ava dos
resultados do outro! Caramente M talve" at1 nunca M a simples animosidade conseguiu $ue a
cincia avan%asse tanto e t&o depressa! -os anos $ue se seguiram, os dois aumentaram o n?mero
de esp1cies de dinossauros con(ecidas na +m1rica de nove para $uase NQ:! 8raticamente todos
os dinossauros $ue a maior parte das pessoas con(ece M estegossauros, rontossauros,
diplodocos, triceratops M 0oram
[N:K]
encontrados por um dos dois!l Bn0eli"mente, traal(avam com uma pressa t&o desvairada, $ue
muitas ve"es nem se aperceiam de $ue a$uilo $ue consideravam uma nova descoerta 3 era
um 0acto saido! #ntre os dois, conseguiram gdescorirg uma esp1cie c(amada 5intatheres
ance+s, nada menos do $ue 99 ve"es! Roram precisos anos para clari0icar as enormes con0us)es
$ue conseguiram criar em termos de classi0ica%&o! +lgumas ainda (o3e est&o por esclarecer!
,os dois, 0oi Cope $uem dei2ou o legado cient/0ico mais sustancial! ,urante a sua carreira, de
uma produtividade alucinante, elaorou $ual$uer coisa como N;:: estudos em 0undamentados
e descreveu $uase NK:: novas esp1cies de 0sseis \de todos os tipos, n&o apenas de dinossauros]
M mais do doro da produ%&o de *ars( em amos os casos! Cope podia ter 0eito ainda mais, mas
in0eli"mente a sua actividade decaiu suitamente nos ?ltimos anos da sua vida! Tendo (erdado
uma 0ortuna em NYVQ, 0e" um mau investimento em prata e perdeu tudo! +caou por ter de ir
viver para um $uarto alugado em Rilad1l0ia, rodeado de livros, pap1is e ossos! *ars(, por seu
turno, acaou os seus dias numa esplndida mans&o de -e. Haven! Cope morreu em NYLV,
*ars( dois anos mais tarde!
-os ?ltimos anos da sua vida, Cope ad$uiriu outra osess&o interessante! ' seu maior dese3o era
ser declarado esp1cime4padr&o do Homo sa+iens : isto 1, $ue o seu es$ueleto 0osse considerado
o modelo o0icial para a ra%a (umana! -ormalmente, considera4se o modelo o0icial de uma
esp1cie o primeiro es$ueleto dessa esp1cie a ser encontrado, mas como n&o (avia um primeiro
es$ueleto do Homo sa+iens, o lugar estava vago, e Cope dese3ava preenc(4lo! #ra um dese3o
estran(o e narcisista, mas ningu1m conseguiu encontrar ra")es para se opor a ele! # assim, Cope
doou o seu es$ueleto ao `istar Bnstitute, uma sociedade de investiga%&o de Rilad1l0ia doada
pelos descendentes do incontornvel Caspar `istar! Bn0eli"mente, depois de o es$ueleto estar
preparado e devidamente montado, c(egou4se 5 conclus&o de $ue mostrava sintomas de s/0ilis
incipiente, coisa $ue n&o se poderia considerar caracter/stica dese3vel no esp1cime4padr&o da
ra%a (umana! # 0oi assim $ue a peti%&o de Cope 0oi discretamente posta na prateleira,
3untamente com a sua ossada! +inda (o3e n&o e2istem esp1cimes da ra%a (umana moderna!
#m rela%&o aos outros actores desta pe%a dramtica, '.en morreu em NYL9, alguns anos antes
de Cope e *ars(! BucZland acaou por enlou$uecer, vivendo os seus ?ltimos dias como um
0arrapo (umano aluciante num asilo
[-otas]
l + e2cep%&o 0oi o T#rannosaurus reD, encontrado por Barnum Bro.n, em NL:9!
[N:;]
de loucos em Clap(am, muito perto do local onde *antell so0rera o acidente $ue o incapacitou!
+ coluna torta de *antell 0icou e2posta no Hunterian *useum durante $uase um s1culo, at1 ser
piedosamente redu"ida a p por uma oma alem& durante os omardeamentos de @ondres! '
$ue restava da colec%&o de *antell passou para os 0il(os depois da sua morte, e grande parte 0oi
levada para a -ova Helandia pelo seu 0il(o `alter, $ue emigrou em NY;:! `alter viria a ser um
distinto cidad&o neo"elands, c(egando mesmo a ser nomeado ministro dos +ssuntos -ativos!
#m NYPQ doou os principais esp1cimes da colec%&o do pai, incluindo o 0amoso dente de
iguanodonte, ao *useu Colonial \agora *useu da -ova Helandia] em `ellington, onde
permanecem at1 (o3e! ' dente de iguanodonte, por onde tudo come%ou M talve" o dente mais
importante de toda a (istria da paleontologia M, 3 n&o est em e2posi%&o!
< claro $ue a ca%a aos dinossauros n&o acaou com o desaparecimento dos grandes ca%adores de
0sseis do s1culo fBf! -a verdade, numa escala surpreendente, pode di"er4se $ue apenas
come%ara! #m NYLY, o ano entre a morte de Cope e de *ars(, descoriu4se um tesouro maior do
$ue alguma ve" se tin(a encontrado, num local c(amado Bone Cain Quarry, a poucos
$uilmetros do s/tio 0avorito de *ars( para a procura de ossos M Como Blu00, no `yoming! +/
viriam a ser encontrados centenas e centenas de ossos 0sseis, meio enterrados nas encostas! -a
verdade, eram tantos $ue algu1m se lemrara de construir com eles uma caana M da/ o nome do
lugar! @ogo nos primeiros dois per/odos de escava%&o recol(eram4se no local ;Q mil $uilos de
ossos antigos, en$uanto em cada um dos seis anos seguintes se conseguiram mais umas de"enas
de mil(ar de $uilos!
' resultado 0oi $ue, ao entrar do s1culo ff, os paleontlogos tin(am, literalmente, toneladas de
ossos vel(os para se entreterem! ' prolema 1 $ue ainda n&o 0a"iam ideia da idade de cada um
deles! 8ior ainda, os n?meros a $ue se tin(a c(egado sore a provvel idade da Terra n&o
conseguiam comportar o n?mero de eras, idades e 1pocas $ue, pelos vistos, o passado contin(a!
Ae a Terra tin(a realmente apenas 9: mil()es de anos, como (avia insistido o grande @orde
_elvin, ent&o (avia ordas inteiras de criaturas antigas $ue tin(am aparecido e desaparecido
praticamente no mesmo instante geolgico! -&o 0a"ia $ual$uer sentido!
+l1m de _elvin, outros cientistas se deru%aram sore o prolema, c(egando a resultados $ue
apenas serviam para tornar a incerte"a ainda maior! Aamuel Haug(ton, um respeitado gelogo do
Trinity College, em ,ulin, estimou
[N:Q]
a idade da Terra em 9K:: mil()es de anos M o $ue ia muito al1m de $uais$uer outros n?meros
aventados por algu1m! Quando l(e c(amaram a aten%&o para isso, re0e" os seus clculos com
ase nos mesmo dados, e c(egou ao n?mero de NQK mil()es de anos! To(n Toly, tam1m de
Trinity, decidiu re0ormular a ideia do sal dos oceanos de #dmond Halley, mas o seu m1todo era
aseado em pressupostos t&o errados $ue rapidamente se desorientou! Calculou $ue a Terra tin(a
YL mil()es de anos M um n?mero $ue se apro2imava astante dos clculos de _elvin, mas $ue,
in0eli"mente, andava muito longe da realidade!
+ con0us&o era tal $ue, no 0inal do s1culo fBf, dependendo do te2to $ue se consultasse, 0icava4
se a saer $ue o n?mero de anos decorrido entre o aman(ecer do per/odo camrico e os nossos
dias era de trs mil()es, NY mil()es, P:: mil()es, VL; mil()es ou 9,; ili)es M ou $ual$uer
outro n?mero dentro destes parametros! 8or volta de NLN:, uma das estimativas mais
respeitadas, apresentada pelo americano George BecZer, considerava $ue a idade da Terra seria
talve" de uns meros QQ mil()es de anos!
#2actamente $uando a $uest&o parecia irremediavelmente emrul(ada e con0usa, eis $ue
aparece outra 0igura e2traordinria com uma aordagem completamente nova! #rnest
Cut(er0ord, um mo%o de $uinta da -ova Helandia, rapa" a0vel, de modos simples e esp/rito
ril(ante, apresentou provas praticamente irre0utveis de $ue a Terra tin(a no m/nimo muitas
centenas de mil()es de anos, provavelmente at1 mais!
' mais espantoso 1 $ue as suas provas tin(am por ase a al$uimia M natural, espontanea,
cienti0icamente cred/vel e totalmente inoculta, mas, mesmo assim, al$uimia! +0inal, -e.ton n&o
estava assim t&o enganado, apesar de tudo! 'ra a 0orma e2acta como tudo aconteceu,
evidentemente, 3 1 outra (istria!
[N:P]
V!
*+T<CB+A #@#*#-T+C#A
Costuma considerar4se $ue a $u/mica, en$uanto cincia s1ria e respeitvel, data de NPPN, $uando
Coert Boyle, de '20ord, pulicou The )ce+tical Ch#mist : o primeiro traal(o a 0a"er a
distin%&o entre $u/micos e al$uimistas M mas 0oi uma mudan%a lenta e, muitas ve"es, pouco
linear! +t1 ao s1culo fEBBB, os acad1micos sentiam4se estran(amente em em amos os campos
M como o alem&o To(ann Bec(er, $ue produ"iu um traal(o e2cepcional em mineralogia
c(amado Ph#sica )u,teraMnea, mas $ue tam1m tin(a a certe"a de $ue, com os materiais certos,
podia tornar4se invis/vel!
Talve" n&o (a3a nada $ue e2empli0i$ue t&o em a estran(a, e por ve"es acidental, nature"a da
$u/mica como cincia nos seus primeiros tempos como a descoerta do alem&o Henning Brand,
em NPVQ! Brand estava convencido de $ue era poss/vel destilar ouro a partir de urina (umana! \+
semel(an%a da cor parece ter contriu/do para a sua conclus&o]! Tuntou Q: aldes de urina
(umana e guardou4os durante meses na cave! ,epois converteu4a, atrav1s de variados e
misteriosos processos, primeiro numa pasta no3enta, e depois numa sustancia cerosa
transl?cida! Claro $ue nen(uma delas se converteu em ouro, mas o 0acto 1 $ue aconteceu uma
coisa estran(a e interessante! 8assado algum tempo, a sustancia come%ou a ril(ar! +l1m disso,
$uando e2posta ao ar, entrava muitas ve"es em comust&o espontanea!
' valor comercial da sustancia M $ue cedo 0icou con(ecida como 0s0oro, palavra tirada de
ra/"es gregas e latinas $ue signi0icam g$ue cont1m lu"g M n&o 0oi e2plorado por comerciantes
vidos de lucros, e as di0iculdades inerentes 5 sua produ%&o tornavam4na demasiado cara! Trinta
gramas de 0s0oro eram vendidos a seis guin1us M talve" umas K:: liras na moeda de (o3e M ou
se3a, mais cara do $ue o ouro!
[N:V]
+ princ/pio, convocaram4se soldados para 0ornecer a mat1ria4prima, mas o es$uema n&o era
propriamente o mais indicado para uma produ%&o 5 escala industrial! 8or volta de NVQ:, um
$u/mico sueco c(amado _arl \ou Carl] Ac(eele descoriu uma 0orma de produ"ir 0s0oro a
granel, sem ter de passar pela porcaria ou pelo c(eiro da urina! Roi em parte por causa desta
descoerta $ue a Au1cia se tornou num dos grandes produtores mundiais de 0s0oros, posi%&o
$ue ainda (o3e mant1m!
Ac(eele era um su3eito e2traordinrio com um a"ar ainda mais e2traordinrio! Aendo um
0armacutico sem meios 0inanceiros $ue l(e permitissem comprar e$uipamento avan%ado,
descoriu ainda assim oito elementos M cloro, 0l?or, mangans, rio, molid1nio, tungst1nio,
a"oto e o2ig1nio M, sem ter sido recon(ecido como o descoridor de nen(um deles! #m todos os
casos, os seus resultados 0oram ignorados, ou ent&o pulicados depois de outra pessoa ter 0eito a
mesma descoerta independentemente! Tam1m identi0icou muitos compostos ?teis, entre os
$uais a amnia, a glicerina e o cido tanico, e 0oi o primeiro a perceer o valor comercial do
cloro como li2/via M tudo descoertas $ue acaaram por enri$uecer outros!
Um dos seus de0eitos mais notveis era uma curiosa insistncia em provar todas as sustancias
em $ue traal(ava, incluindo as mais espantosamente desagradveis, como o merc?rio, o cido
pr?ssico \outra das suas descoertas] e o cido cian/drico M um composto t&o venenoso $ue, NQ:
anos mais tarde, 0oi seleccionado por #r.in Ac(rqdinger como to2ina de elei%&o numa 0amosa
e2perincia! + imprudncia de Ac(eele saiu4l(e cara! #m NVYP, com apenas ;K anos, 0oi
encontrado morto no seu laoratrio, cercado por uma s1rie de produtos t2icos, podendo
$ual$uer deles ter sido o responsvel pelo ol(ar espantado com $ue morreu!
Ae o mundo 0osse 3usto e 0alasse sueco, Ac(eele teria sido universalmente aclamado! *as a 0ama
tem tendncia a procurar cientistas mais c1leres, normalmente do mundo angl0ono! Ac(eele
descoriu o o2ig1nio em NVV9, mas por ra")es e2tremamente complicadas n&o conseguiu
pulicar a tempo o seu estudo! 's louros 0oram para Tosep( 8riestley, $ue descoriu o mesmo
elemento independentemente, mas mais tarde, no Eer&o de NVV;! +inda mais c(ocante 0oi n&o
ter receido cr1dito pela descoerta do cloro! Quase todos os livros escolares continuam a
atriuir essa descoerta a Hump(ry ,avy, $ue na verdade descoriu o cloro, sim, mas KP anos
depois de Ac(eele!
+pesar de a $u/mica ter evolu/do muito ao longo do s1culo $ue separou -e.ton e Boyle de
Ac(eele e 8riestley e Henry Cavendis(, ainda (avia muito
[N:Y]
por 0a"er! +t1 aos ?ltimos anos do s1culo fEBBB \e, no caso de 8riestley, um pouco mais tarde],
os cientistas de todo o mundo continuavam 5 procura de coisas $ue na realidade n&o e2istiam, e
por ve"es pensavam at1 t4las encontrado: ares viciados, cidos marin(os de0logisticados,
0lo2os, calces, e2ala%)es terr$ueas e, acima de tudo, o 0logisto, sustancia $ue se pensava ser o
agente activo no processo de comust&o! Tam1m se pensava $ue (avia nisto tudo um
misterioso lan vital, a 0or%a $ue daria vida aos o3ectos inanimados! -ingu1m saia onde se
locali"ava essa essncia et1rea, mas (avia duas coisas $ue pareciam provveis: por um lado, $ue
podia ser gespevitadag com c(o$ues el1ctricos \uma ideia mais tarde e2plorada at1 ao limite por
*ary A(elley na sua novela Fran$enstein6, e, por outro, $ue e2istia numas sustancias mas n&o
em outras, ra"&o pela $ual se acaou por criar dois ramos distintos na $u/mica: a $u/mica
organica \para as $ue pareciam ter essa essncia] e a inorganica \para as $ue pareciam n&o a ter]!
#ra necessrio (aver algu1m com uma vis&o especial, capa" de lan%ar a $u/mica na era moderna,
e essa pessoa 0oi o 0rancs +ntoine4@aurent @avoisier! -ascido em NV;K, @avoisier pertencia 5
pe$uena nore"a \o pai tin(a comprado o t/tulo da 0am/lia]! #m NVYP, comprou uma $uota numa
institui%&o pro0undamente despre"ada, c(amada Rerme G1nerale \ou Quinta Geral], $ue
colectava ta2as e impostos em nome do Governo! +pesar de @avoisier ser pessoalmente um
(omem pac/0ico e 3usto, a compan(ia para $ue traal(ava n&o era nem uma coisa nem outra!
8ara come%ar, n&o corava impostos aos ricos, s aos pores, e muitas ve"es aritrariamente!
8ara ele, a vantagem da institui%&o era dar4l(e os meios 0inanceiros necessrios para poder
seguir a sua grande voca%&o: as cincias! -o topo da sua carreira, c(egou a gan(ar NQ: mil
din(eiros num ano M cerca de N9 mil()es de liras (o3e!
Trs anos depois de ingressar nesta carreira produtiva, casou com uma rapariga de N; anos, 0il(a
de um dos seus patr)es! ' casamento 0oi um encontro de mentes e cora%)es! *adame @avoisier
tin(a um intelecto incisivo, e em reve estava a traal(ar activamente ao lado do marido! +pesar
das e2igncias do traal(o e da vida social, conseguiam ainda dedicar cinco (oras dirias 5s
cincias M duas de man(& e trs 5 noite M em como o domingo inteiro, ao $ual c(amavam o seu
Aour de ,onheur \dia de 0elicidade]! @avoisier ainda conseguiu arran3ar tempo para ser
comissrio de plvora, supervisionar a constru%&o de uma mural(a em torno de 8aris para arrar
contraandistas, a3udar a criar o sistema m1trico, e ser co4autor do livro Mthode de
omenclature Chimique, $ue se tornou na /lia da nomenclatura $u/mica!
[N:L]
Como memro dirigente da +cad1mie Coyale des Aciences, era ainda c(amado a manter um
interesse activo em assuntos como o (ipnose, a re0orma prisional, a respira%&o dos insectos e o
aastecimento de gua 5 cidade de 8aris! Roi neste conte2to $ue, em NVY:, @avoisier 0e" alguns
comentrios pouco aonatrios sore uma nova teoria da comust&o apresentada 5 +cademia
por um 3ovem cientista em come%o de carreira! + teoria estava de 0acto errada, mas o cientista
nunca l(e perdoou! C(amava4se Tean48aul *arat!
+ ?nica coisa $ue @avoisier nunca 0e" 0oi descorir um ?nico elemento! -a$uela altura, em $ue
$ual$uer H1 da #s$uina com uma proveta, uma c(ama e uns ps interessantes podia descorir
$ual$uer coisa nova M e $uando cerca de dois ter%os dos elementos estavam ainda por descorir
M @avoisier n&o conseguiu descorir um ?nico! -&o 0oi com certe"a por 0alta de provetas! Tin(a
NK mil 5 sua disposi%&o na$uele $ue era provavelmente, e de 0orma $uase escandalosa, o mel(or
laoratrio privado da 1poca!
#m ve" disso, @avoisier pegou nas descoertas dos outros e deu4l(es algum sentido! Bgnorou o
0logisto e os ares me0/ticos! Compreendeu para $ue servia o o2ig1nio e o (idrog1nio, e deu a
amos os seus nomes actuais! #m resumo, a3udou a dar rigor, clare"a e m1todo 5 cincia
$u/mica!
# n&o ( d?vida de $ue o seu lu2uoso e$uipamento acaou por se revelar muito ?til! ,urante
anos, ele e a mul(er 0i"eram estudos e2tremamente rigorosos $ue necessitavam de medi%)es
muito precisas! ,escoriram, por e2emplo, $ue um o3ecto 0errugento n&o perdia peso, como
todos pensavam (avia muito tempo^ pelo contrrio, 0icava mais pesado, o $ue constituiu uma
descoerta surpreendente! ' 0acto 1 $ue, 5 medida $ue en0erru3a, o o3ecto vai atraindo
part/culas elementares do ar! Roi a primeira constata%&o de $ue a mat1ria pode trans0ormar4se,
mas n&o perder4se! Ae $ueimasse agora este livro, a sua mat1ria seria trans0ormada em cin"as e
0umo, mas a $uantidade total de mat1ria no universo seria a mesma! #ste conceito,
verdadeiramente revolucionrio, 0icou con(ecido como lei da conserva%&o da massa!
Bn0eli"mente, coincidiu com outro tipo de revolu%&o M a Cevolu%&o Rrancesa M e, em rela%&o a
essa, @avoisier estava inteiramente do lado errado!
Com e0eito, n&o s era memro da odiada Rerme G1n1rale, como tam1m constru/ra o muro 5
volta de 8aris M uma constru%&o t&o odiada $ue 0oi a primeira coisa a ser atacada pelos cidad&os
reeldes! + acrescentar a isto, em NVLN *arat, agora uma vo" importante na +ssemleia
-acional, denunciou @avoisier, sugerindo $ue era mais do $ue tempo de o en0orcar! 8ouco
depois, a Rerme G1n1rale 0oi encerrada! *enos tempo depois, *arat era assassinado na an(eira
[NN:]
por uma 3ovem $ue o0endera gravemente, de nome C(arlotte Corday, mas 3 era tarde de mais
para @avoisier!
#m NVLK, o Ceinado do Terror, 3 de si intenso, passou a uma 0ase ainda mais violenta! #m
'uturo, *arie +ntoinette 0oi mandada para a guil(otina! -o ms seguinte, @avoisier 0oi preso,
$uando, 3unto com a mul(er, preparava um plano B de 0uga para a #sccia! #m *aio,
3untamente com mais KN colegas da Rerme G1nerale, 0oi levado ao Triunal Cevolucionrio
\numa sala presidida por um usto de *arat]! 'ito 0oram considerados inocentes, mas @avoisier
e os outros 0oram levados directamente para a 8ra%a da Cevolu%&o, \agora 8ra%a da Concrdia],
local da guil(otina mais concorrida de Rran%a! @avoisier assistiu 5 decapita%&o do sogro, aps o
$ue suiu ao cada0also e aceitou a sua prpria sorte! *enos de trs meses passados, no dia 9V de
Tul(o, 0oi o prprio Coespierre $ue teve a mesma sina na mesma pra%a, acaando assim o
Ceinado do Terror!
Cem anos depois da sua morte, 8aris viu erguer4se uma esttua de @avoisier, $ue 0oi largamente
admirada at1 algu1m 0a"er notar $ue n&o se parecia nada com ele! Aumetido a interrogatrio, o
escultor con0essou ter usado a cae%a do matemtico e 0ilso0o *ar$us de Condorcet M pelos
vistos, tin(a uma a mais M na esperan%a de $ue ningu1m notasse, ou no caso de notar, n&o se
importasse! Tin(a ra"&o em rela%&o 5 segunda (iptese! + esttua de @avoisier4cum4Condorcet
0icou no mesmo lugar durante mais meio s1culo, at1 5 Aegunda Guerra *undial, $uando, numa
ela man(&, 0oi retirada e derretida para sucata!
-as primeiras d1cadas do s1culo fBf come%ou a moda de inalar 2ido nitroso, ou gs (ilariante,
depois de se ter c(egado 5 conclus&o de $ue o seu uso gera acompan(ado por uma sensa%&o
altamente agradvel e e2citanteg! -os Q: anos $ue se seguiram, 0oi a droga de elei%&o entre os
3ovens! 's teatros apresentavam gnoites de gs (ilarianteg, durante as $uais se apresentavam
voluntrios para se re0rescarem com uma ela inala%&o, entretendo em seguida o p?lico com o
seu cmico andar camaleante!
A em NY;P 1 $ue se descoriu uma aplica%&o prtica para o 2ido nitroso: como anest1sico!
Aae ,eus $uantas de"enas de mil(ar de pessoas so0reram desnecessariamente dores atro"es
deai2o da 0aca do cirurgi&o, por ningu1m ter pensado na mais via aplica%&o prtica deste gs!
Ralo disto para sulin(ar o 0acto de, depois de um t&o grande avan%o no s1culo fEBBB, a $u/mica
ter perdido um pouco o alan%o no in/cio do s1culo fBf, tal como aconteceria com a geologia
no in/cio do s1culo ff! Teve a ver em parte
[NNN]
com as limita%)es do e$uipamento M por e2emplo, s na segunda metade do s1culo 1 $ue
apareceram as centri0ugadoras, o $ue limitou severamente vrios tipos de e2perincias M, mas 0oi
tam1m um 0enmeno social! + $u/mica era, de uma maneira geral, uma cincia para (omens de
negcios, para os $ue traal(avam com carv&o, potassa e tintas! 's caval(eiros eram mais
atra/dos pela geologia, as cincias naturais e a 0/sica! \-&o era tanto assim na #uropa continental
como na Gr&4Bretan(a, mas $uase!] Talve" se3a revelador o 0acto de uma das mais importantes
oserva%)es do s1culo, o movimento ro.niano, $ue estaelece a nature"a activa das mol1culas,
ter sido 0eita n&o por um $u/mico mas por um otanico escocs c(amado Coert Bro.n! \' $ue
Bro.n descoriu em NY9V 0oi $ue min?sculos gr&os de plen em suspens&o na gua
permaneciam inde0inidamente em movimento, por muito tempo $ue se l(es desse para assentar!
+ causa deste movimento perp1tuo M nomeadamente, as ac%)es das mol1culas invis/veis M
permaneceu um mist1rio durante largo tempo!]
Tudo podia ter corrido pior se n&o tivesse sido um personagem maravil(osamente e2cntrico, o
conde Eon Cum0ord $ue, apesar da grandiosidade do seu t/tulo, come%ou a vida em `ourn, no
*assac(usetts, com o simples nome de Ben3amin T(ompson! #ra elegante e amicioso, gonito
de tra%os e de 0igurag, ocasionalmente cora3oso e e2traordinariamente inteligente, mas incapa"
de se dei2ar perturar por coisa t&o desagradvel como um escr?pulo! Casou aos NL anos com
uma vi?va rica N; anos mais vel(a, mas, $uando reentou a revolta nas colnias, teve a triste
ideia de se colocar do lado dos 0i1is 5 Coroa inglesa, traal(ando para eles como espi&o durante
algum tempo! -o ano 0at/dico de NVVP, na iminncia de ser preso gpor indi0eren%a 5 causa da
lierdadeg, aandonou a mul(er e o 0il(o para 0ugir a uma multid&o de antimonr$uicos armados
com aldes de alcatr&o $uente, sacos de penas e o dese3o imenso de o en0eitar com amos!
#scapou primeiro para Bnglaterra e depois para a +leman(a, onde serviu como consultor militar
no Governo da Baviera, impressionando de tal maneira as autoridades $ue, em NVLN, 0oi
agraciado com o t/tulo de conde Eon Cum0ord do Aagrado Bmp1rio Comano! ,urante a sua
estada em *uni$ue, aproveitou para desen(ar e instalar o 0amoso 3ardim Bngls!
#ntre estas 0a%an(as, ainda encontrou tempo para se dedicar 5 cincia! Tornou4se na maior
autoridade mundial em termodinamica, e 0oi o primeiro a enunciar os princ/pios da convec%&o
dos 0luidos e da circula%&o das correntes oceanicas! Tam1m inventou vrios o3ectos ?teis,
incluindo uma m$uina
[NN9]
de ca01, roupa interior t1rmica, e um tipo de 0og&o de sala $ue ainda (o3e 1 con(ecido como
lareira Cum0ord! #m NY:Q, durante uma estada em Rran%a, corte3ou *adame @avoisier, a vi?va
de +ntoine4@aurent, acaando por casar com ela! ' casamento n&o resultou e separaram4se
pouco depois! Cum0ord continuou a viver em Rran%a, onde morreu em NYN;, universalmente
estimado por todos menos pelas suas e24mul(eres!
*as a ra"&o por $ue 0alamos dele a$ui 0oi $ue, em NVLL, durante uma passagem por @ondres
relativamente reve, Cum0ord 0undou a Coyal Bnstitution, mais uma das muitas sociedades
culturais $ue apareceram por toda a Bnglaterra no 0inal do s1culo fEBBB e princ/pio do s1culo
fBf! ,urante uns tempos, 0oi praticamente a ?nica institui%&o a promover activamente a nova
cincia da $u/mica, e isso gra%as a um 3ovem ril(ante, Hump(ry ,avy, nomeado pro0essor de
$u/mica da$uela institui%&o pouco depois da sua 0unda%&o, $ue rapidamente gan(ou 0ama como
con0erencista ril(ante e produtivo e2perimentalista!
8ouco depois de assumir o cargo, ,avy desatou a descorir novos elementos uns atrs dos
outros M potssio, sdio, magn1sio, clcio, estrcncio e alum/nio! -&o descoriu tantos por ser
sistematicamente inteligente, mas sim por$ue desenvolveu uma t1cnica engen(osa $ue consistia
em aplicar electricidade a uma sustancia 0undida, mais con(ecida como electrlise! ,escoriu
N9 elementos na totalidade, um $uinto da $uantidade $ue se con(ece (o3e! ,avy podia ter 0eito
muito mais, mas in0eli"mente era dado aos pra"eres do 2ido nitroso, (ito $ue desenvolveu
desde novo! Ricou t&o viciado neste gs $ue tin(a de o respirar trs a $uatro ve"es por dia!
8ensa4se $ue ter sido essa a causa da sua morte, em NY9L!
Reli"mente, (avia pessoas mais srias a traal(ar noutros lugares! #m NY:Y, um qua$er
ostinado de nome To(n ,alton tornou4se na primeira pessoa a revelar a nature"a de um tomo
\progresso $ue ser discutido de 0orma mais completa um pouco mais adiante], e em NYNN um
italiano com um esplndido nome digno de uma pera, @oren"o Comano +madeo Carlo
+vogadro, conde de Quare$ua e Cerreto, 0e" uma descoerta $ue viria a revelar4se muito
signi0icativa a longo pra"o M nomeadamente, $ue dois volumes iguais de $ual$uer tipo de gs, se
0orem conservados 5 mesma press&o e temperatura, contm o mesmo n?mero de mol1culas!
Havia duas coisas notveis no princ/pio de +vogadro, como 0icou con(ecido! 8rimeiro,
providenciou uma ase para medi%)es mais precisas do peso e taman(o dos tomos! Usando os
seus clculos matemticos, os $u/micos conseguiram calcular, por e2emplo, $ue um tomo
m1dio tin(a o diametro de
[NNK]
:,::: ::: :Y cm! # segundo, $uase ningu1m soue do princ/pio de +vogadro, t&o
elementarmente simples, durante $uase Q: anos! l
#m parte, isto acontecia por$ue +vogadro era um (omem recatado M traal(ava so"in(o,
correspondia4se pouco com outros cientistas, pulicava poucos estudos e n&o ia a reuni)es M,
mas tam1m n&o (avia reuni)es para ir e poucas revistas de $u/mica onde pulicar, o $ue n&o
dei2a de ser algo e2traordinrio! + Cevolu%&o Bndustrial 0oi provocada em grande parte pelos
desenvolvimentos da $u/mica, e contudo, como cincia organi"ada, a $u/mica $uase n&o e2istiu
durante d1cadas!
+ C(emical Aociety o0 @ondon s 0oi 0undada em NY;N, e s em NY;Y come%ou a pulicar uma
revista peridica, altura em $ue praticamente todas as outras sociedades eruditas da Bnglaterra M
a Geolgica, a Geogr0ica, a Hoolgica, a Hort/cola, e a de @inneu \para os naturalistas e
otanicos] M 3 e2istiam ( pelo menos 9: anos, e nalguns casos muito mais do $ue isso! ' seu
rival, o Bnstitute o0 C(emistry, s surgiria em NYVV, um ano depois de ser 0undada a +merican
C(emical Aociety! # 0oi por a cincia $u/mica levar tanto tempo a ser organi"ada $ue a
importante descoerta de +vogadro de NYNN s come%ou a ser con(ecida por todos no primeiro
congresso internacional de $u/mica, reali"ado em _arlsru(e, em NYP:!
Como os $u/micos tin(am traal(ado isoladamente durante tanto tempo, as conven%)es levaram
tempo a surgir! +t1 5 segunda metade do s1culo, a 0rmula H
9
'
9
podia signi0icar gua para uns e
per2ido de (idrog1nio para outros! C
9
H
;
podia ser etileno ou gs dos pantanos \metano]! -&o
(avia, praticamente, uma mol1cula $ue 0osse representada da mesma 0orma em todo o lado!
's $u/micos usavam uma con0usa variedade de s/molos e areviaturas, muitas ve"es
inventadas por eles prprios! ' sueco T! T! Ber"elius contriuiu com
[-'T+A]
l ' princ/pio levou 5 adop%&o, muito mais tardia, do n?mero de +vogadro, uma unidade sica
de medi%&o em $u/mica, a $ue 0oi dado o seu nome muito depois da sua morte! < o n?mero de
mol1culas encontrado em 9,:NP gramas de (idrog1nio \ou um volume igual de outro gs
$ual$uer]! ' seu valor 1 de P,:99NKPV 2 N: elevado a 9K, o $ue constitui um n?mero
e2tens/ssimo! < costume os estudantes de $u/mica divertirem4se a calcular em computador a
vastid&o deste n?mero, pelo $ue posso a0irmar com seguran%a $ue 1 e$uivalente 5 $uantidade de
pipocas necessria para corir a super0/cie dos #stados Unidos numa pro0undidade de N;,Q
$uilmetros, ou ao n?mero de copos de gua contido no oceano 8ac/0ico, ou de latas de
re0rigerantes $ue, empil(adas numa camada uni0orme, coririam a super0/cie da Terra numa
pro0undidade de K9: $uilmetros! ' mesmo n?mero em cntimos americanos seria su0iciente
para $ue todas as pessoas da Terra 0ossem trilionrias \em dlares!] < um n?mero
incalculavelmente grande!
[NN;]
uma medida 0undamental para introdu"ir alguma ordem nas coisas, ao estipular $ue os
elementos 0ossem designados por areviaturas aseadas nos respectivos nomes em grego ou
latim, ra"&o pela $ual o 0s0oro 1 8 \do latim +hos+horum6 e a prata 1 +g \do latim argentum6' '
0acto de muitas outras areviaturas corresponderem aos nomes comuns \- de nitrog1nio, ' de
o2ig1nio, H de (idrog1nio, etc!] deve4se 5 origem latina de grande parte das l/nguas do mundo
ocidental! 8ara indicar o n?mero de tomos e2istente numa mol1cula, Ber"elius usou um n?mero
acima da lin(a de escrita, como em H9'! [( elevado a 9 o]*ais tarde, sem ra"&o especial,
passou a ser moda escrever esse n?mero na parte in0erior da lin(a: H
9
'!
+pesar das ocasionais tentativas de organi"a%&o, na segunda metade do s1culo fBf a $u/mica
estava num estado astante catico, ra"&o pela $ual toda a gente viu com ons ol(os o
aparecimento, em NYPL, de um pro0essor da Universidade de Aampetersurgo, um e2cntrico
com ar de louco c(amado ,mitri Bvanovic( *endeleyev!
*endeleyev \por ve"es tam1m se escreve *endeleev ou *endel1e0], nasceu em NYK; em
ToolsZ, no long/n$uo 'este da Ai1ria, numa 0am/lia educada, ra"oavelmente prspera, e muito
grande M t&o grande, $ue a (istria 3 perdeu a no%&o do n?mero de *endeleyev $ue e2istiram:
alguns di"em $ue (avia N; 0il(os, outros NV, mas todos est&o de acordo em $ue ,mitri era o
mais novo! + sorte nem sempre estava com os *endeleyev! ,mitri era ainda pe$ueno $uando o
pai, director da escola local, 0icou cego, e a m&e teve de ir traal(ar! ,eve ter sido uma mul(er
e2traordinria, visto $ue acaou por c(egar ao cargo de gerente de uma prspera 0rica de
vidro! Tudo correu em at1 NY;Y, $uando a 0rica ardeu e a 0am/lia 0icou na pen?ria! ,ecidida a
dar uma oa educa%&o ao seu 0il(o mais novo, a intr1pida sen(ora *endeleyev 0oi com ,mitri
at1 Aampetersurgo 5 oleia, uma viagem de seis mil $uilmetros M a distancia $ue vai de
@ondres 5 Guin1 #$uatorial M, onde o depositou no Bnstituto de 8edagogia! ,esgastada por uma
vida de es0or%o permanente, acaou por morrer pouco depois!
*endeleyev, aluno aplicado, completou devidamente os seus estudos, acaando por conseguir
um lugar na universidade local! ' seu traal(o a/ revelou um $u/mico competente mas n&o
e2traordinrio, mais con(ecido pelo caelo desgren(ado e a ara (irsuta, $ue s aparava uma
ve" por ano, do $ue pelos seus dotes no laoratrio!
-o entanto, em NYPL, com a idade de KQ anos, come%ou a especular sore uma 0orma de ordenar
os elementos! -a altura, os elementos eram geralmente
[NNQ]
agrupados de duas maneiras M ou pelo seu peso atmico \segundo o princ/pio de +vogadro], ou
pelas suas propriedades comuns \por e2emplo, se eram metais ou gases]! + descoerta de
*endeleyev consistiu em perceer $ue se podiam cominar as duas coisas numa ?nica taela!
Como acontece muitas ve"es em cincia, o princ/pio 3 0ora descoerto trs anos antes por um
$u/mico amador ingls c(amado To(n -e.lands! #ste alvitrou $ue, $uando os elementos eram
ordenados pelo seu peso atmico, pareciam repetir certas propriedades M de uma certa 0orma,
pareciam (armoni"ar4se M de oito em oito lugares ao longo da escala! Bsto n&o 0oi muito sensato,
por$ue a cincia ainda n&o estava preparada para esta ideia! -e.land deu4l(e o nome de @ei das
'itavas, e comparou o 0enmeno 5s oitavas do piano! Talve" 0osse a 0orma como apresentou a
ideia, mas o 0acto 1 $ue 0oi considerada essencialmente rid/cula, tendo sido muito tro%ada! -as
reuni)es a $ue ia, (avia sempre uns engra%adin(os $ue l(e perguntavam se podia pedir aos seus
elementos $ue l(es tocassem uma musi$uin(a! ,esiludido, -e.land acaou por desistir de
impor a sua teoria, e em reve desaparecia completamente do panorama cient/0ico!
*endeleyev inventou um sistema ligeiramente di0erente, 3untando os elementos em grupos de
sete, mas usou 0undamentalmente o mesmo princ/pio! ,e repente, a ideia parecia ril(ante e
per0eitamente compreens/vel! Como as propriedades se repetiam periodicamente, a inven%&o
receeu o nome de taela peridica!
,i"ia4se $ue *endeleyev se tin(a inspirado no 3ogo de cartas c(amado pacincia M em todo o
lado menos na +m1rica do -orte, onde 1 con(ecido como solitaire :, no $ual as cartas s&o
dispostas (ori"ontalmente por naipes e verticalmente por n?meros! Usando um conceito mais ou
menos parecido, dispcs os elementos em lin(as (ori"ontais, a $ue c(amou per/odos, e colunas
verticais a $ue c(amou grupos! #ste sistema mostrava instantaneamente uma s1rie de rela%)es
$uando lido de cima para ai2o, e outra $uando lido na (ori"ontal! #speci0icamente, as colunas
verticais agrupam os elementos $u/micos com propriedades semel(antes! +ssim, o core 0ica
por cima da prata, e a prata por cima do ouro, pelas suas a0inidades $u/micas en$uanto metais,
en$uanto o (1lio, o n1on e o rgon est&o numa coluna constitu/da por gases! \' 0actor 0ormal
$ue determina realmente a ordena%&o 1 a$uilo a $ue se c(ama valncias dos electr)es, mas para
o leitor saer do $ue se trata receio $ue ten(a de se inscrever num curso nocturno!] +s lin(as
(ori"ontais, por seu turno, ordenam os elementos
[NNP]
$u/micos por ordem ascendente, segundo o n?mero de prot)es do respectivo n?cleo M $ue 1
designado como o seu n?mero atmico!
+ estrutura dos tomos, em como o signi0icado dos prot)es, ser apresentada num pr2imo
cap/tulo, pelo $ue, para 3, asta apreciar o princ/pio organi"ativo: o (idrog1nio s tem um
prot&o, portanto, o seu n?mero atmico 1 N, pelo $ue 1 o primeiro a aparecer na taela^ o uranio
tem L9 prot)es, portanto vem $uase no 0im, e o seu n?mero atmico 1 L9! Como 3 0oi re0erido
por 8(ilip Ball, neste sentido a $u/mica 1 apenas uma $uest&o de contagem! \+ propsito, o
n?mero atmico n&o deve ser con0undido com o peso atmico, $ue 1 o n?mero de prot)es mais
o n?mero de neutr)es de um dado elemento!]
Havia ainda muito para saer e compreender! ' (idrog1nio 1 o elemento mais comum do
universo, e no entanto s da/ a K: anos 1 $ue algu1m se ia aperceer disso! ' (1lio, o segundo
elemento mais aundante, 0ora descoerto apenas no ano anterior M antes disso, nem se$uer se
suspeitava da sua e2istncia M e mesmo assim, nem se$uer 0oi na Terra mas no Aol, onde 0oi
descoerto com um espectroscpio durante um eclipse solar, ra"&o pela $ual se c(ama (1lio, em
(onra do deus4sol grego Helios! # s seria isolado em NYLQ! ,e $ual$uer maneira, gra%as 5
taela de *endeleyev, a $u/mica assentava agora numa ase slida!
8ara a grande maioria das pessoas, a taela peridica 1 de uma ele"a astracta, mas para os
$u/micos estaeleceu imediatamente uma ordem e clare"a $ue nunca 1 de mais a0irmar! gAem
somra de d?vida, a Taela 8eridica dos
#lementos Qu/micos 1 o gr0ico organi"acional mais elegante $ue alguma ve"
0oi criadog, escreveu Coert #! _res em The Histor# and 5se of our .arthJs Chemical
.lements, e o leitor encontrar opini)es semel(antes em $uase todas as
(istrias da $u/mica pulicadas at1 agora!
Ho3e ( gcerca de N9:g elementos con(ecidos M L9 naturais, e mais uns tantos criados em
laoratrio! ' seu n?mero real 1 ligeiramente controverso, por$ue os elementos pesados,
sinteti"ados, e2istem apenas durante umas 0rac%)es de segundo, e os $u/micos por ve"es 0icam
na d?vida se realmente 0oram detectados ou n&o! -o tempo de *endeleyev s se con(eciam PK
elementos, mas 3ustamente, o golpe de inteligncia dele 0oi ter perceido $ue os elementos
con(ecidos n&o representavam o $uadro completo, e $ue (avia vrias pe%as $ue 0altavam! +
taela previa com notvel precis&o onde se encai2ariam os novos elementos $uando 0ossem
descoertos!
+ propsito, ningu1m sae $uantos mais elementos podem aparecer, emora um peso atmico
acima de NPY se3a considerado gpuramente especulativog,
[NNV]
mas o certo 1 $ue $ual$uer um $ue apare%a encai2ar4se4 per0eitamente na e2traordinria taela
de *endeleyev!
' s1culo fBf tin(a ainda reservada uma ?ltima grande surpresa para os $u/micos! Tudo
come%ou em NYLP, em 8aris, $uando Henri Bec$uerel dei2ou inadvertidamente um pacote de
sais de uranio dentro de uma gaveta, em cima de uma c(apa 0otogr0ica emalada! Quando 0oi
retirar a c(apa algum tempo mais tarde, 0icou surpreendido ao descorir $ue os sais tin(am
provocado uma impress&o na mesma, como se tivesse estado e2posta 5 lu"! 's sais estavam a
emitir uma esp1cie de raios!
Considerando a importancia da descoerta, Bec$uerel 0e" uma coisa muito estran(a: entregou o
assunto nas m&os de uma rec1m4licenciada, pedindo4l(e $ue o estudasse! Reli"mente, essa
rec1m4licenciada era *arie Curie, recentemente emigrada da 8olnia! Traal(ando 3untamente
com o marido, 8ierre, com $uem casara (avia pouco, *arie Curie descoriu $ue certas roc(as
emitiam permanentemente e2traordinrias $uantidades de energia, sem contudo diminu/rem de
taman(o ou se alterarem de 0orma percept/vel! ' $ue ela e o marido n&o podiam saer M e $ue
ningu1m podia saer, at1 #instein o e2plicar na d1cada seguinte M era $ue essas roc(as estavam a
converter massa em energia de uma maneira incrivelmente e0ica"! *arie Curie c(amou ao
0enmeno gradioactividadeg! -o decurso do seu traal(o, os Curie tam1m descoriram dois
elementos M o polnio, $ue apti"aram em (onra da terra natal de *arie, e o rdio! #m NL:K, os
Curie e Bec$uerel gan(aram con3untamente o 8r1mio -oel da R/sica! \*arie Curie viria a
gan(ar o segundo, em $u/mica, em NLNN^ 0oi a ?nica pessoa a gan(ar pr1mios nos dois ramos M
0/sica e $u/mica!]
-a Universidade *cGill, em *onreal, o 3ovem neo"elands #rnest Cut(er0ord come%ou a
interessar4se pelos novos materiais radioactivos! Tuntamente com RredericZ Aoddy, seu colega,
descoriu $ue nestas pe$uenas $uantidades de mat1ria se condensavam reservas enormes de
energia, e $ue o decaimento radioactivo dessas reservas era responsvel por uma grande
percentagem do calor da Terra! Tam1m descoriram $ue os elementos radioactivos, durante o
decaimento, se trans0ormavam noutros elementos M um dia tin(am um tomo de uranio, por
e2emplo, e no dia seguinte tin(am um tomo de c(umo, o $ue era verdadeiramente
e2traordinrio! #ra al$uimia, pura e simples^ ningu1m 3amais imaginara $ue algo assim pudesse
acontecer natural e espontaneamente!
Aempre pragmtico, Cut(er0ord 0oi o primeiro a prever as aplica%)es prticas de semel(ante
descoerta! 8erceeu $ue, para $ual$uer amostra de deter4
[NNY]
[Blustra%&o da Taela 8eridica dos #lementos M Eide pgina ;LP
[NNL]
minado material radioactivo, o tempo $ue metade dessa amostra levava a gdesgastar4seg era
sempre o mesmo M a 0amosa semivida l M e $ue esta ta2a constante e 0ivel de decaimento podia
ser utili"ada como uma esp1cie de relgio! Ra"endo o clculo retroactivamente, a partir da
radia%&o $ue um determinado material tin(a no presente e da rapide" com $ue deca/a, era
poss/vel calcular a idade desse material! Testou um peda%o de pec(elenda, o principal min1rio
do uranio, e descoriu $ue este tin(a V:: mil()es de anos M ou se3a, era muito mais vel(o do $ue
a idade $ue muitas pessoas estavam dispostas a atriuir 5 Terra!
-a 8rimavera de NL:;, Cut(er0ord 0oi a @ondres para uma con0erncia no Coyal Bnstitution M a
organi"a%&o 0undada pelo conde Eon Cum0ord, N:Q anos antes, emora essa era de caeleiras
empoadas parecesse estar agora a anos4lu" de distancia, comparada com a atitude gtoca a
arrega%ar as mangas e ao traal(o[g dos recentes vitorianos! Cut(er0ord estava l para 0alar da
sua nova teoria da desintegra%&o da radioactividade, para o $ue levou consigo um peda%o de
pec(elenda! Com muito tacto M at1 por$ue o vel(o _elvin estava presente, emora nem sempre
acordado M, Cut(er0ord re0eriu $ue o prprio _elvin tin(a aventado a (iptese de a descoerta
de outra 0onte de calor ir alterar completamente os seus clculos! Gra%as 5 radioactividade, a
Terra podia ser M e era, evidentemente M muito mais vel(a do $ue os 9; mil()es de anos
previstos por _elvin!
_elvin mostrou4se muito satis0eito com a respeitosa apresenta%&o de Cut(er0ord, mas na
realidade n&o se dei2ou comover! -unca aceitou a revis&o dos n?meros e acreditou, at1 morrer,
$ue o clculo $ue 0i"era da idade da Terra tin(a sido o seu contriuto mais importante e genial
para a cincia M muito mel(or do $ue o seu traal(o sore a termodinamica!
[-'T+A]
l Ae alguma ve" se interrogou sore como 1 $ue os tomos determinam $uais s&o os Q: por
cento $ue se e2tinguem e $uais os Q: por cento $ue sorevivem para a sess&o seguinte, a
resposta 1 $ue a semivida 1 e0ectivamente uma convenincia estat/stica M uma esp1cie de taela
actuarial para os elementos! Bmagine $ue tem uma amostra de material com uma semivida de K:
segundos! -&o $uer di"er $ue todos os tomos dessa amostra e2istam e2actamente durante K:,
P: ou L: segundos, ou noutro per/odo de tempo cuidadosamente ordenado! Cada tomo
soreviver por um per/odo de tempo completamente aleatrio, $ue n&o tem nada a ver com
m?ltiplos de K:^ pode durar at1 dois segundos a partir de agora ou oscilar durante os pr2imos
anos, d1cadas ou s1culos! -ingu1m pode sa4lo! *as o $ue podemos a0irmar 1 $ue para a$uela
amostra como um todo, a ta2a de desaparecimento ser a$uela $ue 0ar desaparecer metade dos
tomos a cada K: segundos! 8or outras palavras, 1 um valor m1dio, e pode ser aplicado a
$ual$uer volume de amostragem! +lgu1m 3 calculou, por e2emplo, $ue os dimes americanos
\um d1cimo de dlar] tm uma semivida de cerca de K: anos!
[N9:]
Como na maioria das revolu%)es cient/0icas, as descoertas de Cut(er0ord n&o 0oram aceites
universalmente! To(n Toly, de ,ulin, insistiu, at1 0inais da d1cada de NLK:, $ue a Terra n&o
tin(a mais do $ue YL mil()es de anos, e, se parou de insistir nessa altura, 0oi por ter morrido!
'utros preocupavam4se com o 0acto de Cut(er0ord ter provavelmente e2agerado no tempo! *as
mesmo com o m1todo da data%&o radiom1trica, como passaram a ser con(ecidos os clculos
aseados no decaimento radioactivo, levaria ainda d1cadas at1 nos apro2imarmos da idade real
da Terra, e mesmo assim com uma margem de erro de cerca de um ili&o de anos! + cincia
estava no camin(o certo, mas ainda muito longe da meta!
_elvin morreu em NL:V! -esse ano morreu tam1m ,mitri *endeleyev! Tal como _elvin, (
muito $ue n&o 0a"ia $ual$uer traal(o produtivo, mas, ao contrrio dele, os seus ?ltimos anos de
vida n&o 0oram nada serenos! i medida $ue envel(ecia, *endeleyev tornou4se cada ve" mais
e2cntrico M recusou4se a recon(ecer a e2istncia da radia%&o, ou dos electr)es, ou de $ual$uer
outra coisa $ue 0osse novidade M e, tam1m, de trato cada ve" mais di0/cil! 8assou os ?ltimos
anos de vida, essencialmente, a sair disparado e irritado dos vrios laoratrios e salas de
con0erncias espal(ados pela #uropa! #m NLQQ, o elemento N:N 0oi c(amado mendelevium, em
sua (onra! gComo n&o podia dei2ar de serg, sulin(a 8aul Atrat(ern, gtrata4se de um elemento
instvel!g
Quanto 5 radia%&o, evidentemente, continuou sem parar, tanto literalmente como de 0ormas $ue
ningu1m suspeitava! -o in/cio de NL::, 8ierre Curie come%ou a sentir claros sintomas de
radia%&o M nomeadamente, dores lentas nos ossos e sensa%&o crnica de mal4estar M $ue teriam,
sem d?vida, progredido da pior 0orma! *as nunca poderemos ter a certe"a, visto ter morrido
atropelado por uma carruagem em NL:P, ao atravessar uma rua de 8aris!
*arie Curie passou o resto da sua vida a distinguir4se pelo traal(o desenvolvido nesse dom/nio,
tendo a3udado a 0undar o c1lere Bnstituto do Cdio da Universidade de 8aris, em NLN;! +pesar
dos seus dois 8r1mios -oel, nunca 0oi eleita para a +cademia das Cincias, em grande parte
por, depois da morte de 8ierre, ter tido um caso com um 0/sico casado $ue era su0icientemente
indiscreto para escandali"ar at1 os 0ranceses M ou, pelo menos, os vel(otes $ue dirigiam a
academia, o $ue n&o ser em a mesma coisa!
,urante muito tempo, pensou4se $ue uma coisa t&o milagrosamente energ1tica como a
radioactividade s podia ser en10ica! ,urante anos, vrios 0aricantes de pasta de dentes e de
la2antes puseram trio radioactivo nos seus produtos, e pelo menos at1 aos 0inais da d1cada de
NL9:, o Glen Aprings Hotel,
[N9N]
na regi&o dos Ringer @aZes, de -ova Bor$ue \e certamente muitos outros], recomendavam
orgul(osamente os e0eitos teraputicos das suas gtermas minerais radioactivasg! +
radioactividade s 0oi anida dos produtos de consumo em NLKY! -essa altura 3 era tarde de
mais para *arie Curie, $ue morreu de leucemia em NLK;! + radia%&o 1 t&o perniciosa e
duradoura, $ue ainda (o3e todos os seus artigos cient/0icos de NYL: M at1 os seus livros de
co"in(a M s&o demasiado perigosos para ser manuseados livremente! 's seus livros de
laoratrio est&o guardados dentro de cai2as 0orradas a c(umo, e $uem $uiser consult4los tem
de usar roupas especiais de protec%&o!
Gra%as ao traal(o dedicado e, sem $ue o souessem, de alto risco dos primeiros cientistas
atmicos, nos primeiros anos do s1culo ff come%ava a tornar4se claro $ue a idade da Terra era
in$uestionavelmente veneranda, emoraten(a sido necessrio mais meio s1culo de cincia para
se saer e2actamente
at1 $ue ponto! #ntretanto, a cincia estava a entrar ela prpria numa nova era M a era atmica!
[N99]
[N9K]
III
ALVORADA DE UMA NOVA ERA
[Blustra%&o M ver pgina ;LP]
[N9;]
5m fEsico uma maneira atmica de +ensar so,re os "tomos'
+nnimo
[N9Q]
Y!
' U-BE#CA' ,# #B-AT#B-
+ medida $ue o s1culo fBf se apro2imava do 0im, os cientistas podiam pensar com satis0a%&o
$ue tin(am desvendado $uase todos os mist1rios do mundo 0/sico: electricidade, magnetismo,
gases, ptica, ac?stica, cin1tica e mecanica estat/stica, para s mencionar alguns^ todos se
tin(am alin(ado, oedientes, perante eles! Tin(am descoerto os raios f, o raio catdico, o
electr&o e a radioactividade, e inventado o o(m, o .att, o Zelvin, o 3oule, o ampere e o pe$ueno
erg!
Ae uma coisa podia oscilar, ser acelerada, perturada, destilada, cominada, pesada ou
trans0ormada em gs, tudo isso 3 tin(am 0eito, e pelo camin(o tin(am produ"ido um con3unto
de leis do universo t&o importantes e ma3estosas $ue ainda (o3e temos tendncia a escrev4las
com letra mai?sculas: + Teoria da @u" como Campo #lectromagn1tico, + @ei das 8ropor%)es
Cec/procas, de Cic(ter, + @ei dos Gases, de C(arles, + @ei dos Eolumes Cominados, + @ei do
Hero +soluto, ' Conceito de Ealncia, + @ei da +c%&o das *assas, e um sem4n?mero de
outras! 8or todo o mundo se ouvia o retinir dos metais e das a0oradas de vapor das m$uinas e
instrumentos $ue o seu engen(o tin(a produ"ido! *uitas pessoas, mesmo as ilustradas,
acreditavam $ue n&o (avia 3 grande coisa por 0a"er no dom/nio da cincia!
#m NYVQ, $uando um 3ovem alem&o de _iel c(amado *a2 8lancZ (esitou entre dedicar4se 5
0/sica ou 5 matemtica, 0oi4l(e vivamente recomendado $ue n&o escol(esse a 0/sica, por$ue 3 se
tin(am 0eito todas as descoertas nessa rea! ,i"iam4l(e $ue podia ter a certe"a de $ue o
pr2imo s1culo seria de consolida%&o e re0orma, mas nunca de revolu%&o! *as 8lancZ n&o ligou!
#studou 0/sica terica e atirou4se de alma e cora%&o ao traal(o sore a entropia, processo 0ulcral
da termodinamica, $ue parecia muito promissor para um 3ovem
[N9P]
amicioso! l #m NYLN, este 3ovem apresentou os seus resultados e soue, para seu grande
desgosto, $ue o traal(o importante sore entropia 3 tin(a sido 0eito, de 0acto, neste caso por
um t/mido acad1mico da Universidade de Dale c(amado T! `illard Gis!
,e entre todos a$ueles de $ue a maior parte das pessoas nunca ouviu 0alar, Gis 1 talve" o mais
ril(ante! *odesto ao ponto de ser $uase invis/vel, passou praticamente toda a sua vida, e2cepto
nos trs anos em $ue estudou na #uropa, dentro dos limites de uma rea de trs $uarteir)es entre
a sua casa e o cam+us de Dale, em -e. Haven, no Connecticut! -os primeiros de" anos em Dale
nem se preocupou em receer um ordenado \tin(a os seus prprios meios de susistncia]!
,esde NYVN, ano em $ue entrou para a universidade como pro0essor, at1 5 sua morte, em NL:K, o
seu curso atra/a em m1dia pouco mais de um aluno por semestre! 's ensaios $ue escrevia eram
di0/ceis de deci0rar, e al1m disso empregava uma 0orma de nota%&o ideogr0ica, $ue a maioria
ac(ava incompreens/vel! -o entanto, enterradas no meio dessas 0rmulas ocultas, (avia
lampe3os sulimes de g1nio!
#m NYVQ4VY, Gis escreveu uma s1rie de artigos a $ue deu o nome de <n the .quili,rium of
Heteregenous )u,stances, onde esclarecia com particular ril(antismo os princ/pios
termodinamicos de, por assim di"er, tudo o $ue e2iste M ggases, misturas, super0/cies, slidos,
mudan%as de estado, reac%)es $u/micas, c1lulas electro$u/micas, sedimenta%&o e osmoseg,
citando `illiam H! Cropper! -o 0undo, o $ue Gis 0e" 0oi mostrar $ue a termodinamica n&o se
aplicava somente ao calor e 5 energia, 5 grande e arul(enta escala da m$uina a vapor, mas
tam1m se encontrava presente e desempen(ava um papel ao n/vel atmico das reac%)es
$u/micas! < .quili,rium de Gis 0oi c(amado gos Princi+ia da termodinamicag, mas, por
ra")es $ue ultrapassam $ual$uer especula%&o, Gis decidiu pulicar estas oserva%)es
essenciais no Transactions of the Connecticut Academ# of Arts and )ciences, revista $ue at1 no
prprio Connecticut conseguia
[notas]
l #speci0icamente, trata4se de uma medida de ocorrncia aleatria ou desordem num sistema!
,arrell #ing, no seu livro 4eneral Chemistr#, sugere $ue imaginemos um aral(o de cartas!
Um aral(o novo, acaado de sair da cai2a, ordenado por naipes e em se$uncia desde o s at1
ao rei, pode ser considerado como estando no seu estado ordenado! Ae aral(armos as cartas, ele
passa a estar no seu estado desordenado! + entropia 1 a 0orma de medir o grau de desordem
desse estado e de calcular a proailidade de determinados resultados, se se continuar a aral(ar!
< evidente $ue, se se $uiser pulicar $uais$uer oserva%)es $ue se 0a%am numa revista
respeitvel, ser necessrio compreender conceitos adicionais, como irregularidades t1rmicas,
distancias de rede e rela%)es este$ueom1tricas, mas a ideia geral 1 esta!
[N9V]
passar desperceida, ra"&o pela $ual 8lancZ s tarde de mais 1 $ue ouviu 0alar dele!
Aem se dei2ar esmorecer M em, talve" um pouco esmorecido M, 8lancZ concentrou4se noutros
assuntos l! Tam1m ns vamos 3 tratar deles, mas primeiro 0a%amos um ligeiro \mas relevante[]
desvio at1 Cleveland, no '(io, a uma institui%&o ent&o con(ecida como a Case Ac(ool o0
+pplied Acience! +/, na d1cada de Y: do s1culo fBf, +lert *ic(elson, um 0/sico $ue acaava
de entrar na meia4idade, a3udado por um amigo, o $u/mico #d.ard *orley, lan%ou4se numa
s1rie de e2perincias, com resultados curiosos e perturadores $ue iriam ter grande impacte em
muito do $ue iria acontecer a seguir!
' $ue *ic(elson e *orley 0i"eram 0oi, emora sem $uerer, saotar uma cren%a antiga sore
algo c(amado 1ter luminoso, um meio estvel, invis/vel, sem peso, sem 0ric%&o, e in0eli"mente
sem $ual$uer e2istncia real, $ue se pensava permear o universo! Conceido por ,escartes,
apoiado por -e.ton e venerado por $uase todos desde essa altura, o 1ter ad$uiriu uma posi%&o
asolutamente central na 0/sica do s1culo fBf, para e2plicar a 0orma como a lu" via3ava atrav1s
do va"io do espa%o! #ra uma necessidade real na$uela 1poca, por$ue tanto a lu" como o
electromagnetismo eram vistos como ondas, $ue 1 o mesmo $ue di"er tipos de vira%)es! +s
vira%)es tm de ocorrer em $ual$uer coisa^ da/ a necessidade de um 1ter e a longa devo%&o ao
dito! T em NL:L, o grande 0/sico Bngls T! T! T(omson ainda insistia: g' 1ter n&o 1 uma cria%&o
0antstica de 0ilso0os especuladores^ 1 t&o essencial para ns como o ar $ue respiramosg M e
isto, $uatro anos aps ter sido $uase incontestavelmente decidido $ue o 1ter n&o e2istia! 'u se3a,
as pessoas estavam realmente vidradas no 1ter!
Ae precisssemos de dar um e2emplo t/pico da +m1rica do s1culo fBf como terra da
oportunidade, seria di0/cil encontrar mel(or do $ue a vida de +lert *ic(elson! -ascido em
NYQ9 na 0ronteira polaco4alem&, numa 0am/lia de comerciantes 3udeus pores, 0oi para os
#stados Unidos com a 0am/lia ainda e1 de colo, tendo crescido em plena 1poca da corrida ao
ouro num campo de
[notas]
l 8lancZ teve pouca sorte ao longo da vida! + sua $uerida primeira mul(er morreu cedo, em
NL:L, e o mais novo dos dois 0il(os 0oi morto na 8rimeira Guerra *undial! Tam1m tin(a duas
g1meas, $ue adorava! Uma morreu ao dar 5 lu" o primeiro 0il(o^ a outra 0oi tomar conta do e1
e apai2onou4se pelo marido da irm&! Casaram, e dois anos mais tarde era ela $uem morria ao dar
5 lu"! #m NL;;, $uando 8lancZ tin(a YQ anos, caiu4l(e uma oma dos +liados em casa,
destruindo tudo o $ue 0i"era M estudos, dirios, uma vida inteira de traal(o! -o ano seguinte, o
seu ?nico 0il(o sorevivente 0oi apan(ado numa conspira%&o para matar +dol0 Hitler! Roi
e2ecutado!
[N9Y]
e2plora%&o mineira na Cali0rnia, onde a 0am/lia tin(a uma lo3a de venda a retal(o! Como eram
pores de mais para poderem pagar a universidade, 0oi para `as(ington ,! C!, onde se pcs a
passear em 0rente aos port)es da Casa Branca, a 0im de provocar um encontro com o 8residente
Ulysses A! Grant $uando este aparecesse para o seu passeio (igi1nico dirio! \,ecididamente,
eram tempos mais 0ceis!] +o longo destes passeios, *ic(elson conseguiu cair nas oas gra%as
do 8residente, o su0iciente para este l(e garantir um lugar na +cademia -aval! # 0oi a/ $ue
*ic(elson aprendeu a sua 0/sica!
,e" anos mais tarde, agora 3 pro0essor na Case Ac(ool em Cleveland, *ic(elson come%ou a
interessar4se pela medi%&o de uma coisa c(amada corrente do 1ter M uma esp1cie de vento
produ"ido por o3ectos em movimento atrav1s do espa%o! + 0/sica ne.toniana previa, entre
outras coisas, $ue a velocidade da lu" atrav1s do 1ter devia variar em rela%&o ao oservador,
con0orme este estivesse a mover4se em direc%&o 5 0onte de lu" ou a a0astar4se dela, mas ningu1m
tin(a ainda descoerto a 0orma de medir isso! *ic(elson lemrou4se de $ue a Terra se desloca
em direc%&o ao Aol durante metade do ano, en$uanto na outra metade se a0asta dele, e concluiu
$ue, se se 0i"essem medi%)es cuidadosamente precisas em esta%)es do ano opostas, e se
comparasse o tempo de desloca%&o da lu" entre as duas medi%)es, oter4se4ia a resposta!
*ic(elson 0alou com +le2ander Gra(am Bell, $ue acaara de enri$uecer com a inven%&o do
tele0one, e convenceu4o a 0inanciar a constru%&o de um instrumento sens/vel e engen(oso,
conceido pelo prprio *ic(elson, a $ue c(amou inter0ermetro, e $ue conseguia medir a
velocidade da lu" com enorme precis&o! ,epois, com a a3uda do genial mas apagado *orley,
*ic(elson lan%ou4se em anos e anos de medi%)es e2austivas! ' traal(o era delicado e
cansativo, e teve de ser interrompido a certa altura para permitir $ue *ic(elson recuperasse de
um compreens/vel mas reve esgotamento nervoso, mas 0inalmente, em NYYV, deu os seus
0rutos! # n&o eram de modo algum a$uilo de $ue os dois cientistas estavam 5 espera!
Como escreveu o astro0/sico _ip A! T(orne, do Bnstituto de Tecnologia da Cali0rnia, ga
velocidade da lu" revelou ser sempre a mesma, independentemente da direc%&o em $ue via3a e
das esta%)es do anog! Roi a primeira ve", em 9:: anos M e2actamente 9:: anos M, $ue se
suspeitou $ue as leis de -e.ton talve" n&o se aplicassem em todo o lado e a todo o momento! +
descoerta de *ic(elson4*orley tornou4se, nas palavras de `illiam H! Cropper,
gprovavelmente o resultado negativo mais 0amoso da (istria da 0/sicag! *ic(elson gan(ou o
pr1mio -oel da R/sica pelo traal(o M o primeiro americano a receer
[N9L]
esta (onra M, mas apenas 9: anos mais tarde! #ntretanto, as e2perincias de *ic(elson4*orley
0icariam a pairar desagradavelmente, como uma esp1cie de c(eiro a mo0o, nos astidores do
pensamento cient/0ico!
Aurpreendentemente, e apesar das suas descoertas, no umral do s1culo ff *ic(elson
contava4se entre a$ueles $ue ac(avam $ue o traal(o cient/0ico estava $uase terminado, 0altando
gs mais uns torre)es e pinculos a acrescentar, e uns relevos a esculpir no tectog, nas palavras
do autor de um artigo pulicado na ature'
-&o ( d?vida de $ue o mundo estava a iniciar um s1culo de cincia, em $ue muitas pessoas n&o
perceiam nada e ningu1m perceia tudo! #m reve os cientistas iriam dar conskgo 5 deriva no
meio de um con0uso universo de part/culas e antipart/culas, onde as coisas surgiam e
desapareciam em espa%os de tempo tais $ue 0a"iam um nanossegundo parecer uma eternidade
pac(orrenta, onde tudo era estran(o e inesperado! + cincia estava a deslocar4se do mundo da
macro0/sica, onde os o3ectos podiam ser vistos, agarrados e medidos, para o mundo da
macro0/sica, onde os acontecimentos se mani0estam com uma impensvel rapide", a escalas
muito aai2o dos limites da imagina%&o! #stvamos a entrar na era $uantica, e a primeira pessoa
a empurrar a porta 0oi sem d?vida *a2 8lancZ, um (omem $ue a sorte ainda n&o a0e3ara!
#m NL::, $uando 3 era pro0essor de 0/sica terica na Universidade de Berlim e com a idade
relativamente avan%ada de ;9 anos, 8lancZ descoriu uma nova gteoria $uanticag, segundo a
$ual a energia n&o 1 uma coisa cont/nua, como a gua a correr, apresentando4se antes em pacotes
individuais, a $ue c(amou quanta' #ra sem d?vida um conceito novo, e correcto! #m reve
a3udaria a encontrar uma solu%&o para o $uera4cae%as de *ic(elson4*orley, por$ue
demonstrava $ue, a0inal, a lu" n&o era necessariamente uma onda! + longo pra"o, este conceito
viria a ser a ase de toda a 0/sica moderna! 8ara todos os e0eitos, 0oi o primeiro ind/cio de $ue o
mundo estava em vias de mudar!
*as o acontecimento4c(ave M o nascimento de uma nova era M deu4se em
NL:Q, $uando, numa revista alem& de 0/sica c(amada Annalen der Ph#si$, apareceu uma s1rie de
artigos escritos por um 3ovem urocrata su/%o sem a0ilia%)es universitrias ou acesso a $ual$uer
laoratrio, e $ue, como 0onte regular de
consulta, se limitava a usar o registo nacional de patentes de Berna, onde traal(ava como 0iscal
t1cnico de K!a classe! \' seu pedido de promo%&o a 0iscal
de 9!a classe 0ora recentemente inde0erido!]
C(amava4se +lert #instein, e nesse ano memorvel pulicou cinco ensaios na Annalen der
Ph#si$, dos $uais trs, nas palavras de C! 8 Ano., gse encontram
[NK:]
entre os maiores na (istria da 0/sicag M um em $ue analisava o e0eito 0otoel1ctrico aseando4se
na nova teoria $uantica de 8lancZ, outro sore o comportamento de pe$uenas part/culas em
suspens&o \con(ecido como movimento ro.niano], e outro em $ue eso%ava uma teoria
espec/0ica da relatividade!
' primeiro valeu o 8r1mio -oel ao seu autor^ nele se e2plicava a nature"a da lu" \o $ue a3udou
a tornar poss/vel a televis&o, entre outras coisas]l! ' segundo provou $ue os tomos e2istem
mesmo M 0acto $ue, surpreendentemente, 0ora o3ecto de controv1rsia! ' terceiro ensaio mudou
o mundo, pura e simplesmente!
#instein nasceu em Ulm, no Aul da +leman(a, em NYVL, mas cresceu em *uni$ue! ' seu in/cio
de vida n&o 0a"ia prever grandes 0eitos 0uturos! A aprendeu a 0alar aos trs anos! -a d1cada de
NYL:, como o negcio de material el1ctrico do pai estava a correr mal, mudaram4se para *il&o,
mas +lert, $ue 3 entrara na adolescncia, 0oi para a Au/%a a 0im de prosseguir os estudos M
acaou por reprovar no e2ame de admiss&o na universidade na primeira tentativa! #m NYLP
desistiu da nacionalidade alem& para n&o ter de 0a"er o servi%o militar e entrou no Bnstituto
8olit1cnico de Huri$ue, para um curso de $uatro anos conceido para 0ormar 5 press&o
pro0essores liceais de cincias! #ra um aluno inteligente, mas nada de e2traordinrio!
Rormou4se em NL::, e poucos meses mais tarde come%ou a contriuir com ensaios para a
Annalen der Ph#si$' < seu primeiro ensaio, sore a 0/sica de 0luidos nas pal(in(as de eer
\imagine4se], apareceu no mesmo 0asc/culo $ue a teoria $uantica de 8lancZ! ,e NL:9 a NL:;
escreveu uma s1rie de ensaios sore mecanica estat/stica, para descorir no 0im $ue T! `illard
Gis, do Connecticut, discreto mas produtivo, 0i"era tam1m o mesmo traal(o, no seu
.lementar# Princi+les of )tatistical Mechanics, pulicado em NL:N!
8or essa altura apai2onara4se por uma colega de estudos, a (?ngara *ileva *aric! #m NL:N
tiveram uma 0il(a 0ora do casamento, $ue 0oi discretamente entregue para adop%&o! #instein
nunca viu a crian%a! ,ois anos mais tarde, casaram! #ntre estes acontecimentos, em NL:9,
#instein empregou4se na reparti%&o do registo de patentes da Au/%a, onde permaneceu nos sete
anos seguintes!
[noras]
l 0oi premiado em termos vagos por gservi%os prestados 5 0/sica tericag! Teve de esperar NP
anos, at1 NL9N, para receer o pr1mio M astante tempo, se pensarmos em, mas nada $ue se
compare com RredericZ Ceines, $ue detectou o neutrino em NLQV mas s receeu o -oel em
NLLQ, KY anos mais tarde, ou com o alem&o #rnst CusZa, $ue inventou o microscpio electrnico
em NLK9 e receeu o -oel em NLYP, mais de meio s1culo depois! Uma ve" $ue os -oel nunca
s&o pstumos, para os premiados a longevidade pode ser um 0actor t&o importante como o
respectivo g1nio
[NKN]
Gostava do traal(o: era su0icientemente interessante para o origar a pu2ar pela cae%a, mas
n&o tanto $ue o distra/sse da sua 0/sica! # 0oi neste cenrio $ue criou a sua teoria da relatividade,
em NL:Q!
' artigo, gAore a #lectrodinamica dos Corpos em *ovimentog, 0oi um dos ensaios cient/0icos
mais e2traordinrios alguma ve" pulicados, tanto pela 0orma como 0oi apresentado como por
a$uilo $ue di"ia! -&o inclu/a notas de rodap1 nem cita%)es, o conte?do matemtico era
praticamente ine2istente, n&o 0a"ia re0erncia a $ual$uer traal(o $ue o pudesse ter in0luenciado
ou $ue o tivesse precedido, e agradecia a a3uda de um ?nico indiv/duo, um colega do registo de
patentes c(amado *ic(ele Besso! -as palavras de C! 8 Ano., era como se #instein gtivesse
c(egado 5$uelas conclus)es por mero racioc/nio, sem a3uda, e sem ouvir opini)es de outras
pessoas! # o mais espantoso 1 $ue, na maior parte do traal(o, 0oi e2actamente isso $ue ele 0e"g!
+ sua 0amosa e$ua%&o, < igual a m c ao $uadrado, n&o era mencionada no artigo, tendo antes
aparecido alguns meses mais tarde, num reve suplemento $ue se l(e seguiu! Como o leitor
ainda se deve recordar dos tempos do liceu, . signi0ica energia, m signi0ica massa e c

ao
$uadrado 1 a velocidade da lu" elevada ao $uadrado!
#m termos mais simples, o $ue a e$ua%&o tradu" 1 $ue massa e energia tm uma e$uivalncia!
A&o duas 0ormas da mesma coisa: a energia 1 a mat1ria liertada^ a mat1ria 1 a energia 5 espera
de acontecer! Uma ve" $ue c

ao $uadrado \a velocidade da lu" multiplicada por si prpria] 1 um
n?mero verdadeiramente imenso, a e$ua%&o di" $ue e2iste uma $uantidade enorme,
verdadeiramente enorme, de energia contida e aprisionada em todas as coisas materiais l!
Talve" o leitor n&o se sinta particularmente rousto, mas se tiver um corpo de adulto mediano
0i$ue saendo $ue, dentro da sua modesta estrutura, cont1m nada menos do $ue V 2 N: elevado a
de"oito 3oules de energia potencial M o su0iciente para e2plodir com uma 0or%a e$uivalente a K:
enormes omas de (idrog1nio, partindo do princ/pio de $ue saeria liert4la, e estivesse muito
ansioso para demonstrar a sua teoria! Todas as coisas tm este tipo de energia encurralada em si
prprias! A $ue n&o saemos liert4la! +t1 uma oma de uranio M a coisa mais energ1tica $ue
3 se conseguiu produ"ir M lierta menos de um por cento da energia $ue poderia liertar se
0cssemos mais espertos!
[notas]
l -&o se sae em por $ue 1 $ue c 0oi escol(ido como s/molo da velocidade da lu", mas ,avid
Bodanis sugeriu $ue poderia vir do latin celeritas, $ue signi0ica rapide"! ' <Dford .nglish
!ictionar#, compilado de" anos antes da teoria de #instein, recon(ece c como s/molo de muitas
coisas, desde o carono ao cr/$uete, mas n&o o menciona como s/molo da lu" ou da rapide"!
[NK9]
#ntre muitas outras coisas, a teoria de #instein e2plicou como 0unciona a radia%&o: como 1 $ue
um ocado de uranio pode emitir correntes constantes de energia de alto n/vel sem se derreter
como um cuo de gelo! \Consegue 0a"4lo, convertendo a massa em energia de maneira
e2tremamente e0iciente, como em 2 igual a m c ao quadrado!] #2plicou como 1 $ue as estrelas
podem arder durante ili)es de anos sem consumir o seu comust/vel! ;Idem'6 Com um golpe de
caneta, numa simples 0rmula, #instein deu aos gelogos e astrnomos um lu2uoso presente de
ili)es de anos! +cima de tudo, a teoria revelou $ue a velocidade da lu" era constante e suprema!
-&o (avia nada $ue a pudesse superar! Re" incidir nova lu" \no sentido prprio e 0igurado] sore
o cerne da nossa percep%&o da nature"a do universo! # n&o 0oi por acaso $ue resolveu tam1m o
prolema do 1ter luminoso, demonstrando $ue este n&o e2istia! #instein deu4nos um universo
$ue n&o precisava de tal coisa!
8or norma, os 0/sicos n&o prestam l muita aten%&o a descoertas 0eitas por empregados su/%os
de registos de patentes, pelo $ue, apesar da aundancia de in0orma%)es ?teis, os artigos de
#instein n&o atra/ram grande interesse! T $ue se limitara a resolver vrios dos mais pro0undos
mist1rios do nosso universo, #instein candidatou4se a um lugar de leitor na universidade mas 0oi
re3eitado^ a seguir tentou ser aceite como pro0essor de liceu, no $ue teve a mesma sorte! Eoltou,
portanto, ao seu cargo de 0iscal de K!a classe, mas 1 evidente $ue continuou a pensar! #stava
ainda muito longe de dar por encerradas as suas
actividades!
Quando o poeta 8aul Eal1ry perguntou uma ve" a #instein se usava um cadernin(o para registar
as suas ideias, #instein ol(ou4o com ligeira mas genu/na surpresa! g'(, n&o 1 precisog,
respondeu, graramente ten(o ideias!g ,esnecessrio ser di"er $ue, $uando tin(a uma, o mais
provvel era ser muito oa! + ideia $ue teve a seguir 0oi uma das maiores $ue algu1m 3amais
teve M na verdade, a maior de todas, segundo escreveram Boorse, *ot" e `eaver na sua (istria
da cincia atmica! gComo produto de uma mente ?nicag, escreveram, g1 sem d?vida a maior
reali"a%&o intelectual da (umanidadeg, coisa $ue me parece ser o maior elogio $ue se pode 0a"er
a algu1m!
H $uem diga $ue, por volta de NL:V, #instein viu um operrio cair de um tel(ado, o $ue o
levou a pensar na gravidade! Bn0eli"mente, tal como muitas outras (istrias, parece $ue esta 1
apcri0a! Aegundo o prprio #instein, o prolema da gravidade ocorreu4l(e simplesmente um dia
em $ue estava sentado numa cadeira!
[NKK]
+ di"er a verdade, o $ue ocorreu a #instein 0oi mais propriamente o in/cio de uma solu%&o para o
prolema da gravidade, uma ve" $ue se aperceera logo 5 partida de $ue uma coisa $ue 0altava
na sua teoria especial era a gravidade! ' $ue (avia de gespecialg na sua teoria especial 1 $ue
tratava de coisas em movimento, mas num estado essencialmente livre de restri%)es! 'ra o $ue
acontecia $uando uma coisa em movimento M a lu", acima de tudo M encontrava um ostculo
como a gravidadeW #ra uma $uest&o $ue iria ocupar os seus pensamentos durante a maior parte
dos de" anos seguintes, e $ue levaria 5 pulica%&o, em NLNV, de um estudo intitulado
Considera1Nes Cosmolgicas so,re a Teoria 4eral da %elatividade' + teoria especial da
relatividade de NL:Q era um traal(o pro0undo e importante, sem d?vida, mas como C! 8 Ano.
oservou uma ve", se #instein n&o a tivesse 0ormulado $uando o 0e", outro $ual$uer o teria 0eito,
muito provavelmente dentro dos cinco anos seguintes^ era uma ideia $ue estava 5 espera de
acontecer! *as a teoria geral era algo completamente di0erente! gAe n&o tivesse sido 0ormuladag,
escreveu Ano. em NLVL, g1 natural $ue ainda estiv1ssemos 5 espera dela nos dias de (o3e!g
Com o seu cac(imo, o seu ar de g1nio modesto e o caelo no ar, #instein era uma 0igura
demasiado monumental para 0icar eternamente na oscuridade, e em NLNL, com o 0im da guerra,
o mundo descoriu4o de repente! Bmediatamente surgiu a ideia de $ue as suas teorias da
relatividade eram imposs/veis de ser compreendidas pelo comum dos mortais! Como ,avid
Bodanis e2plica no seu admirvel livro < igual a m c ao $uadrado, a situa%&o piorou $uando o
e& 9or$ Times resolveu pulicar um artigo sore o tema e, por ra")es $ue nos ultrapassam,
enviou o seu correspondente desportivo, um tal Henry Crouc(, para 0a"er a entrevista!
Crouc( estava completamente 0ora do seu dom/nio, e perceeu $uase tudo mal! ,e todas as
in0orma%)es erradas $ue dava no seu relatrio, a mais acintosa era a a0irma%&o de $ue #instein
tin(a encontrado um editor t&o delirante $ue ia pulicar um livro $ue s uma d?"ia de (omens,
gno mundo inteiro, podia compreenderg! -&o e2istia tal livro, nem tal editor, nem t&o4pouco esse
c/rculo de (omens letrados, mas o 0acto 1 $ue a ideia pegou! #m reve o n?mero de pessoas
capa"es de compreender a relatividade era ainda mais redu"ido na imagina%&o popular M e o
mundo cient/0ico, 1 preciso $ue se diga, 0e" muito pouco para alterar o mito!
Quando um 3ornalista perguntou ao astrnomo ritanico Air +rt(ur #ddington se era verdade $ue
ele era uma das trs ?nicas pessoas no mundo inteiro $ue conseguia compreender a teoria da
relatividade de #instein,
[NK;]
#ddington pensou muito durante uns momentos e respondeu: g#stou a tentar descorir $uem 1 a
terceira pessoa!g -a realidade, o prolema da relatividade n&o estava na grande $uantidade de
e$ua%)es di0erenciais $ue contin(a, nas trans0orma%)es de @orent" e outras matemticas
complicadas \emora 0osse verdade $ue at1 #instein precisou de a3uda para algumas
passagens], mas sim no 0acto de e2cluir totalmente o con(ecimento intuitivo!
' $ue a relatividade di", na sua essncia, 1 $ue o espa%o e o tempo n&o s&o asolutos, mas
sim relativos tanto ao oservador como 5 coisa oservada, e $ue, $uanto mais rpido 0or o
nosso movimento, mais pronunciados se tornam esses e0eitos! -unca poderemos acelerar o
nosso movimento at1 alcan%ar a velocidade da lu", e $uanto mais tentarmos \e mais depressa
nos movermos] mais distorcidos 0icaremos em rela%&o a um oservador e2terior a ns!
Quase ao mesmo tempo, os partidrios da gcincia ao alcance de todosg tentaram descorir
maneiras de tornar o conceito acess/vel ao p?lico em geral! Uma das tentativas mais
conseguidas M pelo menos do ponto de vista comercial M 0oi o +BC da Celatividade, escrito pelo
matemtico e 0ilso0o Bertrand Cussell! Cussell empregou uma imagem $ue 0oi muitas ve"es
utili"ada desde ent&o! 8edia ao leitor $ue visuali"asse um comoio de cem metros de
comprimento a deslocar4se a uma velocidade e$uivalente a P: por cento da velocidade da lu"!
8ara algu1m $ue o visse passar a partir de um cais, o comoio pareceria ter apenas Y: metros de
comprimento, e tudo nele 0icaria igualmente comprimido! Ae pud1ssemos ouvir os passageiros a
conversar, as vo"es c(egar4nos4iam emrul(adas e arrastadas, como num gira4discos em rota%&o
demasiado lenta, e os seus movimentos pareceriam igualmente pesados! +t1 os relgios do
comoio pareceriam traal(ar a $uatro $uintos da sua velocidade normal!
-o entanto M e a/ 1 $ue est M as pessoas dentro do comoio n&o teriam a no%&o de
distor%&o! 8ara elas, tudo dentro do comoio pareceria per0eitamente normal! -s, os $ue
estvamos no cais, 1 $ue l(es parecer/amos estran(amente comprimidos e lentos! 'u se3a, tudo
depende da posi%&o do oservador em rela%&o ao o3ecto em movimento!
#ste e0eito acontece sempre $ue nos deslocamos! Ae atravessarmos os #stados Unidos de
avi&o, ao sair dele estaremos um $uin"ilion1simo de segundo mais novos do $ue as pessoas $ue
dei2mos para trs! *esmo ao andar numa sala, o leitor est a alterar muito ligeiramente a
0orma como e2perimenta o espa%o e o tempo! Ri"eram4se os clculos, e descoriu4se $ue uma
ola de aseol lan%ada a NP: $uilmetros por (ora gan(ar :,::: ::: ::: ::9 gramas de
massa pelo camin(o, at1 c(egar 5 ase! Bsto signi0ica $ue os e0eitos da relatividade
[NKQ]
s&o reais, e 3 0oram medidos! ' prolema 1 $ue essas mudan%as s&o demasiado pe$uenas para
as conseguirmos detectar! *as ( outras coisas no universo M a lu", a gravidade e o prprio
universo M em $ue as conse$uncias passam a ser mais s1rias!
8ortanto, se a ideia de relatividade nos parece estran(a, 1 s por$ue n&o e2perimentamos este
tipo de interac%)es na vida $uotidiana! -o entanto, voltando a citar Bodanis, todos ns nos
aperceemos de outras 0ormas de relatividade M por e2emplo, no $ue di" respeito ao som! Ae
estivermos num par$ue e algu1m perto de ns tiver um rdio a tocar em altos erros, saemos
$ue, se nos a0astarmos, vai parecer $ue a m?sica est a tocar mais ai2o! Claro $ue n&o est, a
nossa posi%&o em rela%&o a ela 1 $ue mudou! 8ara uma coisa $ue se3a demasiado pe$uena ou
lenta para 0a"er esta e2perincia M um caracol, por e2emplo M a ideia de $ue uma cai2a de som
possa emitir simultaneamente dois n/veis de som di0erentes para dois oservadores distintos
poder parecer incr/vel!
' conceito mais di0/cil de entender, e tam1m menos intuitivo, na teoria geral da relatividade, 1
a ideia de $ue o tempo 0a" parte do espa%o! ' nosso instinto 0a" com $ue ve3amos o tempo
como algo eterno, asoluto, imutvel M nada pode alterar o seu camin(o ine2orvel! *as na
verdade, segundo #instein, o tempo 1 varivel e est em constante mudan%a! Tem at1 0orma!
#st ligado M gine2trincavelmente interligadog, na e2press&o de Atep(en Ha.Zins M com as trs
dimens)es do espa%o, numa curiosa dimens&o c(amada espa%o4tempo!
' espa%o4tempo 1 normalmente e2plicado da seguinte 0orma: imagine uma coisa plana mas
dorvel, por e2emplo, um colc(&o, ou uma 0ol(a de espuma de orrac(a M onde est colocado
um o3ecto redondo e pesado, como uma ola de 0erro! ' peso da ola 0a" com $ue o material
$ue l(e est su3acente esti$ue e se a0unde ligeiramente! #m termos grosseiros, este e0eito pode
ser comparado 5$uele $ue um o3ecto maci%o como o Aol \a ola de 0erro] provoca no espa%o4
tempo \o material]: estica4o, curva4o e de0orma4o! Bom, se 0i"er rolar uma ola pe$uena sore a
0ol(a, a tra3ectria ser t&o recta $uanto o e2igem as leis do movimento de -e.ton, mas, assim
$ue se apro2ima do o3ecto maci%o e da depress&o provocada por este no material de apoio, a
ola rolar para ai2o, inevitavelmente atra/da pelo o3ecto de maior massa! Bsto 1 a gravidade:
o resultado de uma concavidade no espa%o4tempo!
Todo o o3ecto com massa cria uma pe$uena depress&o no tecido do cosmos! ' universo 1,
como di" ,ennis 'verye, go colc(&o malevel por e2celnciag! -esta perspectiva, a gravidade
1 menos um 0actor do $ue uma conse$uncia M gn&o 1 uma =0or%a=, mas antes um suproduto da
de0orma%&o do
[NKP]
espa%o4tempog, nas palavras do 0/sico *ic(io _aZu, $ue di" ainda: g,e certa maneira, a
gravidade n&o e2iste^ o $ue 0a" mover os planetas e as estrelas 1 a distor%&o do espa%o e do
tempo!g
< claro $ue a analogia do colc(&o malevel s e2plica as coisas at1 certo ponto, por$ue n&o
incorpora o e0eito do tempo! *as a verdade 1 $ue o nosso c1rero n&o consegue ir mais longe,
por$ue 1 praticamente imposs/vel imaginar uma dimens&o $ue compreenda trs partes de
espa%o e uma parte de tempo, todas interligadas como os 0ios de um tecido de 2adre"! Ae3a
como 0or, temos de concordar $ue 0oi uma ideia genial para um 3ovem $ue, da 3anela de uma
reparti%&o de registos na capital da Au/%a, gostava de ol(ar son(adoramente l para 0ora!
#ntre muitas outras coisas, a teoria geral da relatividade de #instein dei2ava entrever $ue o
universo est em constante e2pans&o ou contrac%&o! *as #instein n&o era cosmlogo, e aceitou
o conceito generali"ado na 1poca de $ue o universo era 0i2o e eterno! *ais como um re0le2o do
$ue outra coisa, 3untou 5s suas e$ua%)es uma coisa a $ue c(amou a constante csmica, $ue
contraalan%ava aritrariamente os e0eitos da gravidade, e servia como uma esp1cie de tecla de
pausa matemtica! Todos os livros da (istria da cincia perdoam este lapso a #instein, mas
nem por isso dei2ou de ser um erro cient/0ico espantoso, e ele saia4o em! C(amou4l(e go
maior disparate da min(a vidag!
8or coincidncia, mais ou menos na mesma altura em $ue #instein aditava uma constante
csmica 5 sua teoria, no 'servatrio @o.ell, no +ri"ona, um astrnomo com o nome divertido
e intergalctico de Eesto Alip(er \na realidade, era natural de Bndiana] andava a 0a"er leituras
espectrogr0icas de estrelas distantes, e a descorir $ue davam a impress&o de estar a a0astar4se
da Terra! ' universo n&o era esttico! +s estrelas $ue Alip(er estava a oservar mostravam
sinais evidentes do e0eito de ,oppler M o mesmo mecanismo $ue e2plica o incon0und/vel som
gelsticog $ue 0a"em os carros de corrida $uando passam 3unto a ns a alta velocidade l! '
mesmo 0enmeno se aplica 5 lu", e no caso das
[notas]
l #ste e0eito 0oi assim c(amado em (onra de To(ann C(ristian ,oppler, um 0/sico austr/aco $ue
recon(eceu o 0enmeno pela primeira ve", em NY;9! Cesumidamente, o $ue acontece 1 $ue,
$uando um o3ecto em movimento se apro2ima de outro parado, as suas ondas sonoras 0icam
compactadas 5 medida $ue se v&o comprimindo contra o dispositivo $ue as recee \por
e2emplo, os nossos ouvidos], tal como acontece com $ual$uer coisa $ue se3a empurrada contra
um o3ecto imvel! #ssa compacta%&o 1 perceida pelo ouvido como um som alto e estridente!
+ssim $ue a 0onte de som passa, as ondas espal(am4se e distanciam4se, provocando a $ueda
arupta do n/vel de som!
[NKV]
gal2ias $ue se a0astam 1 con(ecido como desvio para o vermel(o \por$ue, $uando a lu" se
a0asta de ns, so0re um desvio para a e2tremidade vermel(a do espectro^ $uando se apro2ima,
desvia para a e2tremidade a"ul]!
Alip(er 0oi o primeiro a recon(ecer este e0eito na lu" e a perceer a sua importancia potencial
para a compreens&o dos movimentos do cosmos! Bn0eli"mente, ningu1m l(e prestou muita
aten%&o! ' 'servatrio @o.ell, como deve estar lemrado, era uma institui%&o um pouco
estran(a, gra%as 5 osess&o de 8ercival @o.ell com os canais marcianos $ue, na d1cada de
NLN:, o trans0ormaram, em todos os sentidos, num aluarte de 0eitos astronmicos! Alip(er n&o
saia da e2istncia da teoria de #instein, da mesma 0orma $ue o mundo n&o saia da e2istncia
de Alip(er! 8ortanto, a sua descoerta n&o teve $ual$uer impacte!
#m ve" disso, a glria iria ater 5 porta de uma autntica personi0ica%&o do (iperego c(amada
#d.in Hule! Hule nasceu em NYYL, de" anos depois de #instein, numa pe$uena vila do
*issouri, na orla das montan(as '"arZs, e cresceu em `(eaton, um su?rio de C(icago, no
Blinois! ' pai tin(a um om lugar numa empresa de seguros, pelo $ue #d.in go"ou sempre de
uma vida con0ortvel, al1m de ter a sorte de ser 0isicamente em dotado! #ra um atleta 0orte e
talentoso, tin(a encanto pessoal, era esperto e muit/ssimo em parecido M g$uase onito de
maisg, segundo a descri%&o de `illiam H! Cropper, gum +dnisg, nas palavras de outro
admirador! Aegundo ele prprio conta, conseguiu ainda desempen(ar vrios actos valorosos
pela vida 0ora M salvando pessoas de se a0ogarem, levando para lugar seguro soldados
amedrontados, perdidos nos campos de atal(a 0ranceses, pregando em campe)es de o2e
socos monumentais, ainda por cima em p?lico! 8arecia tudo om de mais para ser verdade! #
era! +pesar de todas as suas $ualidades, Hule era um mentiroso inveterado!
Bsto era mais do $ue estran(o, por$ue a vida de Hule 0oi desde muito novo aen%oada com
um n/vel de distin%&o $ue c(egava a rondar os limites do rid/culo! #ra um verdadeiro menino de
ouro! -uma ?nica prova de atletismo de liceu, em NL:P, gan(ou o salto 5 vara, o lan%amento do
disco e do peso, o lan%amento do martelo, as duas modalidades de salto em altura, 0e" parte da
e$uipa $ue gan(ou a corrida de esta0etas M ou se3a, sete primeiros lugares num s encontro
desportivo M e 0icou em terceiro lugar no salto livre! -esse mesmo ano, conseguiu o recorde
estadual do salto em comprimento!
Como estudante era igualmente ril(ante, e n&o teve di0iculdades em ser admitido na
Universidade de C(icago para estudar 0/sica e astronomia \por acaso, o c(e0e do departamento
era +lert *ic(elson]! Roi ent&o seleccionado
[NKY]
para ser um dos primeiros detentores de uma olsa de estudo C(odes em '20ord! < claro $ue
trs anos em Bnglaterra l(e deram a volta 5 cae%a, visto $ue voltou a `(eaton em NLNK com
uma capa escocesa, a 0umar cac(imo e a 0alar com um sota$ue peculiar, c(eio de aaahs e de
ooohs : n&o era em ritanico, mas tam1m n&o dei2ava de ser M, $ue o acompan(aria para o
resto da vida! +pesar de a0irmar mais tarde $ue passara a segunda metade do s1culo a praticar
advocacia em _entucZy, a verdade 1 $ue traal(ou como pro0essor de liceu e treinador de
s$uete em -e. +lany, no Bndiana, antes de conseguir um doutoramento tardio e uma reve
passagem pelo e21rcito! \C(egou a Rran%a um ms antes do +rmist/cio, e $uase de certe"a $ue
nunca c(egou a ouvir disparar um ?nico tiro!]
#m NLNL, com a idade de K: anos, mudou4se para a Cali0rnia, onde oteve um cargo no
'servatrio de *ount `ilson, perto de @os +ngeles! +/, de 0orma rpida e muito inesperada,
tornou4se no astrnomo mais 0amoso do s1culo ff!
Eale a pena 0a"er uma pausa para perceermos o pouco $ue se saia do cosmos nessa altura! 's
astrnomos de (o3e acreditam $ue e2istam talve" uns
N;: ili)es de gal2ias no universo vis/vel! < um n?mero enorme, muito maior do $ue parece
ser $uando nos limitamos a di"4lo! Ae as gal2ias 0ossem ervil(as congeladas, seriam
su0icientes para enc(er um auditrio grande M o vel(o Boston Garden, por e2emplo, ou o Coyal
+lert Hall! \#ste clculo 0oi 0eito por computador pelo astro0/sico Bruce Gregory!] Quando,
em NLNL, Hule ol(ou pela primeira ve" por um telescpio, o n?mero de gal2ias con(ecidas
era e2actamente um: a Eia @ctea! Tudo o resto se pensava pertencer ou 5 Eia @ctea, ou a uma
das muitas massas de gs distantes e peri01ricas! Hule demonstrou rapidamente $ue essa
cren%a estava completamente errada!
+o longo da d1cada seguinte, Hule en0rentou duas das $uest)es mais 0undamentais do
universo: $ue idade e $ue taman(o temW 8ara responder a amas as $uest)es 1 preciso saer4se
duas coisas M a $ue distancia est&o certas gal2ias e a $ue velocidade se a0astam de ns \a$uilo
$ue 1 con(ecido por velocidade de recess&o]! ' desvio para o vermel(o d4nos a velocidade a
$ue as gal2ias se a0astam, mas n&o nos di" a $ue distancia est&o, para come%ar! 8ara isso 1
preciso ter em conta a$uilo a $ue c(amamos estrelas4padr&o M estrelas cu3o ril(o pode ser
calculado com 0iailidade, e usado como itola para calcular o ril(o \e portanto a distancia
relativa] de outras estrelas!
+ sorte de Hule 0oi aparecer em cena logo depois de uma mul(er genial, c(amada Henrietta
A.an @eavitt, ter descoerto a maneira de o 0a"er! @eavitt
[NKL]
traal(ava no 'servatrio do Harvard College como computador, como eram c(amadas as
pessoas como ela! 's computadores passavam a vida a estudar c(apas 0otogr0icas de estrelas e
a 0a"er computa%)es M da/ o nome! #ra pouco mais do $ue escravid&o, s $ue com outro nome M
mas era o mais perto $ue uma mul(er conseguia c(egar da verdadeira astronomia na$uela
altura, em Harvard ou em $ual$uer outro s/tio! #mora in3usto, o sistema n&o dei2ava de ter
certos ene0/cios inesperados: signi0icava $ue metade das mentes mais ril(antes eram assim
dirigidas para um traal(o $ue, de outra maneira, teria poucos adeptos, e era uma 0orma de
garantir $ue as mul(eres acaassem por ter uma percep%&o do cosmos $ue muitas ve"es
escapava aos seus colegas do se2o oposto!
Um computador de Harvard, +nnie Tump Cannon, usou o seu repetido contacto com o mundo
das estrelas para inventar um sistema de classi0ica%&o estelar t&o prtico $ue ainda 1 utili"ado
nos dias de (o3e! + contriui%&o de @eavitt 0oi ainda mais longe! #la reparou $ue um tipo de
estrelas, con(ecido como varivel ce0eida \da constela%&o Ce0eu, onde 0oi identi0icada pela
primeira ve"], pulsava a um ritmo regular M uma esp1cie de atida card/aca estelar! +s ce0eidas
s&o astante raras, mas pelo menos uma delas 1 muito con(ecida: a 8olaris, a estrela polar, 1
uma ce0eida!
Ho3e em dia saemos $ue as ce0eidas pulsam dessa 0orma por$ue s&o estrelas antigas $ue 3
passaram da sua g0ase de se$uncia principalg, na linguagem dos astrnomos, trans0ormando4se
em gigantes vermel(as! + $u/mica das gigantes vermel(as 1 demasiado densa para servir os
o3ectivos deste livro \e2ige o con(ecimento das propriedades dos tomos de (1lio ioni"ados
individualmente, entre outras coisas], mas, em termos simples, signi0ica $ue elas $ueimam o
$ue l(es resta de comust/vel de 0orma tal $ue aumentam e diminuem o respectivo ril(o a um
ritmo regular e muito preciso! ' golpe de g1nio de @eavitt 0oi perceer $ue, comparando a
grande"a relativa de ce0eidas locali"adas em di0erentes pontos do c1u, era poss/vel calcular o
ponto onde se encontravam em rela%&o umas 5s outras! 8odiam ser usadas como estrelas4padr&o
M termo inventado por ela, e $ue continua a ser usado universalmente! ' m1todo n&o 0ornecia
distancias asolutas, apenas distancias relativas, mas apesar disso era a primeira ve" $ue
algu1m tin(a encontrado uma maneira satis0atria de e0ectuar medi%)es 5 escala do universo!
\A para pormos estas descoertas em perspectiva, talve" val(a a pena recordar $ue, na$uela
altura, @eavitt e Cannon estavam a tentar dedu"ir propriedades 0undamentais do cosmos a partir
de uns vagos orr)es em c(apas
[N;:]
0otogr0icas, en$uanto o astrnomo de Harvard `illiam H! 8icZering, $ue, oviamente, tin(a
acesso a telescpios de primeira $ualidade sempre $ue $uisesse, estava a desenvolver a sua
teoria 0undamental, segundo a $ual as manc(as negras na super0/cie da @ua eram provocadas
por en2ames sa"onais de insectos migrantes!]
Cominando a itola csmica de @eavitt com o desvio para o vermel(o de Eesto Alip(er, #d.in
Hule come%ou ent&o a medir com outros ol(os pontos seleccionados do espa%o! #m NL9K
mostrou $ue uma nuvem de poal(a distante na constela%&o de +ndrmeda, con(ecida como
*KN, n&o era de modo algum uma nuvem de gs, mas sim um aglomerado de estrelas, uma
gal2ia com cem mil anos4lu" de largura e situada a pelo menos novecentos mil anos4lu" de
distancia! ' universo era mais vasto M mas mesmo muito mais vasto M do $ue algu1m alguma
ve" supusera! #m NL9; apresentou um estudo 0undamental, Ce+heids in )+iral e,ulae
;ne,ulae, da palavra latina $ue signi0ica gnuvensg, para ele signi0icava ggal2iasg], em $ue
revelava $ue o universo n&o se compun(a apenas da Eia @ctea, mas tam1m de muitas outras
gal2ias independentes M guniversos4il(asg M muitos dos $uais maiores do $ue a Eia @ctea, e
muito mais distantes!
A esta descoerta teria c(egado para assegurar a Hule a 0ama, mas ele agora $ueria tam1m
saer o taman(o real do universo, e acaou por 0a"er uma descoerta ainda mais espantosa!
8rimeiro come%ou por medir o espectro das gal2ias distantes M o mesmo $ue Alip(er tin(a
come%ado a 0a"er no +ri"ona! Usando o novo telescpio de *ount `ilson, um Hoo$er de 9,Q
metros, e 0a"endo algumas dedu%)es inteligentes, descoriu $ue todas as gal2ias do c1u
\e2cepto a nossa neulosa local] est&o a a0astar4se de ns! +l1m disso, a sua velocidade e
distancia eram rigorosamente proporcionais: $uanto mais longe estivesse a gal2ia, mais
depressa se a0astava de ns!
Bsto era realmente espantoso! ' universo estava em e2pans&o, de 0orma rpida e (omog1nea, e
em todas as direc%)es! -&o era preciso uma grande imagina%&o para dedu"ir o contrrio, e
perceer $ue, portanto, tudo devia ter come%ado a partir de um ponto central! @onge de ser o
estvel, 0i2o e eterno va"io $ue todos davam como ad$uirido, este universo tin(a tido um
come%o! ,a/ $ue pudesse tam1m ter um 0im!
' espantoso, como sulin(ou Atep(en Ha.Zing, era ningu1m ter tido a ideia de um universo
em e2pans&o at1 essa data! Um universo esttico, como devia ter sido vio para -e.ton e para
$ual$uer astrnomo com dois dedos de testa desde ent&o, teria de colapsar em si prprio! 8ara
al1m disso, se as estrelas estivessem a arder inde0inidamente num universo esttico, o calor
produ"ido
[N;N]
seria intolervel M pelo menos para seres como ns! Um universo em e2pans&o resolvia de uma
assentada todas essas $uest)es!
Hule era mel(or a oservar do $ue a re0lectir, e n&o perceeu imediatamente as implica%)es
da sua descoerta, em parte por$ue ignorava completamente a teoria geral da relatividade de
#instein, coisa notvel, visto $ue, nessa altura, #instein e a sua teoria 3 eram mundialmente
0amosos! +l1m disso, em NL9L, +lert *ic(elson M agora 3 no crep?sculo da vida, mas ainda
um dos cientistas mais atentos e estimados do mundo M aceitara um cargo no *ount `ilson, a
0im de medir a velocidade da lu" com o seu 0iel inter0ermetro, e deve pelo menos ter4l(e
0alado na aplicailidade da teoria de #instein 5s suas prprias descoertas!
Ae3a como 0or, Hule desperdi%ou uma magn/0ica oportunidade de se des0a"er em teorias
ril(antes! #m ve" dele, 0oi ao padre e investigador elga Georges @emaktre \com um 8(, do
*BT] $ue coue 3untar as duas pontas da meada na sua gteoria do 0ogo4de4arti0/ciog, segundo a
$ual o universo teria come%ado como um ponto geom1trico, gum tomo primordialg $ue
e2plodira em glria, e teria vindo a e2pandir4se desde ent&o! #ra uma ideia precursora da
moderna concep%&o do Big Bang, mas estava t&o adiantada em rela%&o ao seu tempo, $ue
@emaktre raramente consegue $ue se l(e dedi$uem mais do $ue as duas lin(as $ue a$ui
escrevemos a seu respeito! ' mundo precisaria de mais umas d1cadas, al1m da descoerta
acidental da radia%&o csmica de 0undo 0eita por 8en"ias e `ilson, gra%as ao tal silvo na antena
de -ova T1rsia, para $ue a teoria do Big Bang passasse de ideia interessante a teoria ad$uirida!
-em Hule nem #instein viriam a desempen(ar um grande papel nessa importante (istria!
#mora n&o parecesse ser o caso na altura, amos tin(am 0eito $uase tudo o $ue 0ariam em toda
a sua vida!
#m NLKP, Hule escreveu um livro c(amado The %ealm of the e,ulae, onde e2plicava as
suas importantes descoertas em estilo astante lison3eiro! -esta ora mostrava 0inalmente
con(ecer a teoria de #instein, pelo menos at1 certo ponto: concedeu4l(e $uatro pginas, num
total de 9::!
Hule morreu de um ata$ue de cora%&o em NLQK, mas ainda estava para l(e acontecer uma
?ltima coisa e2traordinria! 8or ra")es algo misteriosas, a mul(er recusou4se a 0a"er4l(e um
0uneral, e nunca revelou o $ue tin(a 0eito com o corpo! Cin$uenta anos mais tarde, ningu1m
sae onde param os restos mortais do maior astrnomo do s1culo! Ae $uiser (omenage4lo ter
de ol(ar para o c1u, para o Telescpio #spacial Hule, lan%ado no espa%o em NLL: e apti"ado
em sua (onra!
[N;9]
L!
' 8',#C'A' nT'*'
#n$uanto #instein e Hule se dedicavam a0anosamente a desvendar a gigantesca estrutura do
cosmos, outros lutavam para compreender algo $ue estava um pouco mais 5 m&o, mas, 5 sua
maneira, igualmente remoto: o min?sculo e misterioso tomo!
' 0/sico Cic(ard Reynman, do Bnstituto de Tecnologia da Cali0rnia, oservou uma ve" $ue, se
tiv1ssemos de redu"ir a (istria cient/0ica a uma ?nica declara%&o importante, essa seria: gTodas
as coisas s&o 0eitas de tomos!g #st&o em todo o lado e s&o os constituintes de tudo! 'l(em 5
vossa volta: tudo s&o tomos! -&o somente as coisas slidas, como as paredes e as mesas e
so0s, mas tam1m o ar $ue est entre eles! # em $uantidade tal $ue n&o se consegue se$uer
imaginar!
+ estrutura sica de uma mol1cula 1 o tomo \de uma palavra latina $ue signi0ica gmassa
pe$uenag]! Uma mol1cula 1 simplesmente um con3unto de dois ou mais tomos $ue se
articulam, 0uncionando de 0orma mais ou menos estvel: 3unte4se dois tomos de (idrog1nio a
um de o2ig1nio e teremos uma mol1cula de gua! 's $u/micos pensam mais em termos de
mol1culas do $ue de elementos, da mesma maneira $ue os escritores pensam em termos de
palavras em ve" de letras, e, por isso, pre0erem contar as mol1culas, e elas s&o numerosas, para
pcr a $uest&o modestamente! +o n/vel do mar e a uma temperatura de "ero graus cent/grados,
um cent/metro c?ico de ar \ou se3a, o taman(o e$uivalente a um cuo de a%?car] cont1m ;Q
ili)es de ili)es de mol1culas! # estas e2istem igualmente em cada cent/metro c?ico de ar 5
nossa volta! 8ense $uantos cent/metros c?icos e2istem no mundo 0ora da sua 3anela, ou
$uantos cuos de a%?car seriam precisos para enc(er essa vista! ,epois pense $uantos seriam
precisos para enc(er o universo! ,igamos, para resumir, $ue os tomos s&o muito aundantes!
[N;K]
A&o tam1m de uma durailidade 0antstica, e 1 por isso $ue via3am tanto! Cada tomo $ue
possu/mos 3 passou com certe"a por variad/ssimas estrelas e 0oi parte de mil()es de
organismos pelo camin(o, at1 se tornar parte de ns! Todos ns somos t&o atomicamente
numerosos, e t&o vigorosamente reciclados no momento da nossa morte, $ue uma parte
signi0icativa dos nossos tomos M at1 cerca de um ili&o para cada um de ns, como 3 (ouve
$uem sugerisse M provavelmente 3 ter pertencido a A(aZespeare! 'utro ili&o pertenceu a
Buda, e outro a Geng(is _(an, e outro a Beet(oven, ou a $ual$uer outra 0igura (istrica $ue o
leitor escol(er! \+o $ue parece, os personagens tm de ser (istricos, para $ue (a3a tempo
su0iciente para os tomos se redistriu/rem^ isto signi0ica $ue, por mais $ue $ueiramos, ainda
n&o estamos em comun(&o de tomos com o #lvis 8resley!]
Quer isto di"er $ue somos todos reincarna%)es M emora de curto pra"o! Quando morremos, os
nossos tomos desagregam4se e v&o 5 procura de novas utili"a%)es noutro lado M como parte de
uma 0ol(a, ou de um ser (umano, ou de uma gota de orval(o! -o entanto, os tomos vivem
praticamente para sempre! -ingu1m pode prever $uanto poder&o soreviver mas, segundo
*artin Cees, poder ser N: elevado a trinta e cinco anos M um n?mero t&o grande $ue at1 eu
0ico aliviado por poder e2press4lo so a 0orma de potncia!
's tomos s&o, acima de tudo, min?sculos! *eio mil(&o deles alin(ados lado a lado poderiam
esconder4se por trs de um caelo (umano! + uma escala dessas, um tomo individual 1
imposs/vel de imaginar, mas vamos tentar!
Comecemos com um mil/metro, $ue 1 uma lin(a deste taman(o: M +gora imagine essa lin(a
dividida em mil partes iguais! Cada uma dessas partes 1 um m/cron! < esta a escala dos
microrganismos! Uma param1cia t/pica, por e2emplo, mede dois m/crones de comprimento, ou
se3a, :,::9 mil/metros, o $ue 1 realmente muito pe$ueno! Ae $uisesse ver a ol(o nu uma
param1cia a nadar numa gota de gua, teria de aumentar a gota at1 esta ter N9 metros de largura!
-o entanto, se $uisesse ver os tomos na mesma gota, teria de a aumentar at1 ela ter 9;
quilmetros de largura!
's tomos, por outras palavras, e2istem a uma escala de grande"a de ordem totalmente
di0erente! 8ara atingir a escala dos tomos, ter/amos de pegar em cada um desses m/crones e
cort4lo em de" mil partes iguais! # ent&o sim, ter/amos a escala dos tomos: um d1cimo
milion1simo de mil/metro! < um grau de pe$uene" $ue e2cede em muito a nossa capacidade de
imagina%&o, mas podemos ter uma ideia da propor%&o se tivermos em conta $ue um tomo est
[N;;]
para o comprimento de uma lin(a de um mil/metro como a espessura de uma 0ol(a de papel
est para a altura do #mpire Atate Building!
< sem d?vida a aundancia e e2trema durailidade dos tomos $ue os torna ?teis, e a sua
pe$uene" $ue os torna t&o di0/ceis de detectar e compreender! 8e$uenos, numerosos e
praticamente indestrut/veis, s&o as trs caracter/sticas principais dos tomos $ue, como era de
esperar, n&o ocorreram a +ntoine4@aurent @avoisier, ou a Henry Cavendis( ou a Hump(ry
,avy, mas antes a um qua$er ingls poupado e com poucos estudos c(amado To(n ,alton, de
$uem 3 0almos no cap/tulo relativo 5 $u/mica!
,alton nasceu em NVPP na 0ronteira do @aZe ,istrict, perto de CocZermout(, numa 0am/lia de
tecel)es qua$ers, pore mas muito religiosa! \Quatro anos mais tarde, nasceria tam1m em
CocZermout( o poeta `illiam `ords.ort(!] ,alton 0oi um estudante e2cepcionalmente
ril(ante M t&o inteligente $ue, aos N9 anos, 0icou encarregado da escola qua$er local' Bsto
poder di"er tanto sore a escola como sore a precocidade de ,alton, mas talve" n&o: saemos
a partir dos seus dirios $ue por volta da$uela altura ele andava a ler os Princi+ia de -e.ton na
vers&o original, em latim, e outros traal(os de nature"a igualmente estimulante! Com NQ anos,
ainda a dar aulas na escola, come%ou a traal(ar na cidade vi"in(a de _endal, e de" anos mais
tarde mudou4se para *anc(ester, onde se dei2ou 0icar durante os Q: anos seguintes! #m
*anc(ester tornou4se numa esp1cie de 0urac&o intelectual, produ"indo livros e estudos sore
diversas mat1rias, desde a meteorologia 5 gramtica! ' daltonismo, de0icincia de $ue so0ria,
0oi assim c(amado gra%as aos estudos $ue e0ectuou sore ela! *as 0oi um pesado cal(ama%o
intitulado A e& )#stem of Chemical Philiso+h#, pulicado em NY:Y, $ue l(e trou2e a 0ama!
+/, num cap/tulo com apenas cinco pginas \o livro tin(a mais de L::], os estudiosos do seu
tempo depararam4se com a primeira aordagem ao conceito dos tomos, numa descri%&o $ue se
apro2imava astante do seu conceito actual! ,alton teve a intui%&o simples de $ue a rai" de toda
a mat1ria era constitu/da por part/culas e2traordinariamente min?sculas e irredut/veis! gCriar ou
destruir uma part/cula de (idrog1nio seria o mesmo $ue tentar introdu"ir um novo planeta no
sistema solar ou eliminar um $ue 3 e2istag, escreveu!
-em o conceito de tomo nem o respectivo termo eram e2actamente novos! +mos tin(am sido
desenvolvidos pelos antigos gregos! + contriui%&o de ,alton 0oi compreender os taman(os
relativos e as caracter/sticas dos tomos, em como a 0orma como se encai2avam! #le saia, por
e2emplo, $ue o (idrog1nio era o elemento mais leve, e por isso atriuiu4l(e o peso atmico de
N!
[N;Q]
Tam1m acreditava $ue a gua era composta por sete partes de o2ig1nio e uma de (idrog1nio, e
0oi por isso $ue deu ao o2ig1nio o peso atmico de sete! Roi desta 0orma $ue conseguiu c(egar
aos pesos relativos dos elementos con(ecidos! -em sempre era muito preciso M o peso atmico
do o2ig1nio 1 na realidade NP, e n&o sete M mas era um princ/pio slido, tendo passado a ser a
ase de toda a $u/mica moderna e de muitas outras cincias modernas!
#ste traal(o tornou ,alton 0amoso M emora de uma 0orma discreta, em ao estilo de um
qua$er ingls! #m NY9P, o $u/mico 0rancs 8 T! 8elletier 0oi a *anc(ester para se encontrar com
o (eri atmico! 8elletier esperava encontr4lo associado a uma $ual$uer institui%&o grandiosa,
e 0icou espantado ao v4lo ensinar aritm1tica elementar numa pe$uena escola de airro para
rapa"es! Aegundo o (istoriador cient/0ico #! T! Holmyard, ao deparar com o grande (omem,
8elletier, con0uso, aluciou: g#st4ce $ue 3=ai l=(onneur de m=addresser 5 *! ,altonWg, por$ue
mal podia acreditar $ue o $u/mico 0amoso em toda a #uropa 0osse a$uele modesto pro0essor,
ocupado a ensinar a um mi?do as $uatro opera%)es sicas! gAimg, respondeu o pragmtico
qua$er, sem $uais$uer 0loreados! gQueira o caval(eiro tomar assento, en$uanto ministro
aritm1tica a este manceo!g
#mora ,alton tentasse evitar toda e $ual$uer (onra, 0oi eleito para a Coyal Aociety, inundado
de medal(as e contemplado com uma ela pens&o do Governo M tudo contra sua vontade!
Quando morreu, em NY;;, ;: mil pessoas des0ilaram perante o cai2&o, e o corte3o 0?nere
atingiu os trs $uilmetros! + sua iogra0ia, no !ictionar# of ational Biogra+h#, 1 uma das
mais longas, igualada apenas pelas de ,ar.in e @yell entre os (omens de cincia do s1culo
fBf!
Um s1culo depois de ,alton apresentar a sua teoria, ela continuava a ser considerada (ipot1tica,
e alguns dos cientistas mais eminentes M nomeadamente o 0/sico vienense #rnst *ac(, de cu3o
nome deriva o valor da velocidade do som M simplesmente duvidavam da e2istncia dos
tomos! g's tomos n&o podem ser apreendidos pelos sentidos!!! s&o coisas astractasg,
escreveu! + e2istncia de tomos era t&o pouco cred/vel, especialmente nos pa/ses de l/ngua
alem&, $ue se di" ter sido um 0actor importante no suic/dio do grande 0/sico terico e entusiasta
das teorias atmicas @ud.ig Bolt"man, em NL:P!
Roi #instein $uem proporcionou a primeira prova incontroversa da e2istncia dos tomos, com
o seu estudo sore o movimento ro.niano em NL:Q, mas 0oi um 0acto $ue atraiu pouca
aten%&o e, de $ual$uer modo, #instein iria
[N;P]
em reve dedicar todo o seu tempo e traal(o 5 teoria da relatividade! # 0oi assim $ue o
primeiro verdadeiro (eri da era atmica, mesmo n&o tendo sido o primeiro a aparecer em cena,
0oi #rnest Cut(er0ord!
Cut(er0ord nasceu em NYVN nos con0ins da -ova Helandia, 0il(o de pais $ue tin(am emigrado
da #sccia para l cultivar um pouco de lin(o e 0a"er muitos 0il(os \para0raseando Ateven
`einerg]! Tendo crescido num local remoto de um pa/s long/n$uo, n&o podia estar mais
a0astado das ?ltimas evolu%)es da cincia, mas em NYLQ gan(ou uma olsa de estudo $ue o
levou at1 ao Cavendis( @aoratory da Universidade de Camridge, $ue em reve iria ser o s/tio
mais g$uenteg do mundo da 0/sica!
's 0/sicos s&o con(ecidos por gostarem de 0a"er tro%a dos cientistas de outras reas! Quando a
mul(er do grande 0/sico austr/aco `ol0gang 8auli o trocou por um $u/mico, ele 0icou
estonteado de surpresa! gAe tivesse escol(ido um toureiro, eu ainda compreendiag, comentou,
espantado, com um amigo, gmas um quEmico'''g
#ra um sentimento $ue Cut(er0ord teria compreendido! gToda a cincia se resume 5 0/sica, o
resto s&o colec%)es de selosg, disse uma ve", numa 0rase $ue tem sido muito citada desde ent&o!
H uma certa ironia divertida no 0acto de $uando, em NL:Y, gan(ou o 8r1mio -oel, ter sido
em $u/mica e n&o em 0/sica!
Cut(er0ord 0oi um (omem de sorte M sorte por ter sido um g1nio, mas ainda mais por viver
numa altura em $ue a 0/sica e a $u/mica eram mat1rias t&o e2citantes e compat/veis \emora ele
n&o as sentisse assim]! -unca mais voltariam a interligar4se t&o con0ortavelmente!
+pesar de todo o sucesso $ue teve, Cut(er0ord n&o era um (omem especialmente ril(ante^ na
verdade, era mesmo astante mau a matemtica! ,urante as aulas, vrias ve"es se perdia nas
suas prprias e$ua%)es, acaando por desistir a meio e di"er aos alunos $ue as resolvessem
so"in(os! Aegundo o seu colega de longa data, Tames C(ad.icZ, $ue descoriu o neutr&o, nem
se$uer era particularmente e0ica" a 0a"er e2perincias! #ra simplesmente persistente e de
esp/rito aerto! Compensava a 0alta de ril(antismo com esp/rito de decis&o e uma esp1cie de
ousadia! + sua mente, nas palavras de um igra0o, estava gsempre a e2pandir4se em direc%&o
aos limites, o mais longe poss/vel, e $ue era astante mais longe do $ue a maior parte dos
outrosg! Ae con0rontado com um prolema aparentemente sem solu%&o, traal(ava mais e
durante mais tempo do $ue a maior parte das pessoas, e mostrava4se tam1m mais receptivo a
e2plica%)es pouco ortodo2as! Conseguiu o seu maior 0eito gra%as ao 0acto de
[N;V]
estar disposto a passar (oras intensamente entediantes sentado 5 0rente do 1cr& a contar
cintila%)es de part/culas al0a, como eram ent&o con(ecidas M o tipo de traal(o $ue mais
ningu1m estava para 0a"er! Roi um dos primeiros a ver M talve" mesmo o primeiro M $ue a
potncia inerente ao tomo podia, se 0osse reprimida, criar omas capa"es de g0a"er este vel(o
mundo desvanecer4se em 0umog!
Risicamente era grande e imponente, com um vo"eir&o $ue 0a"ia tremer os t/midos! Uma ve",
$uando disseram a um colega $ue Cut(er0ord ia 0a"er uma emiss&o radio0nica transatlantica,
este perguntou secamente: g8ara $ue precisam da rdioWg Tin(a igualmente uma enorme e
onac(eirona autocon0ian%a! Quando algu1m comentou $ue parecia estar sempre na crista da
onda, respondeu: gBom, a0inal 0ui eu $ue 0i" a onda, n&o 0uiWg C! 8! Ano. recorda $ue, uma ve",
ouviu por acaso um comentrio de Cut(er0ord num al0aiate de Camridge: gTodos os dias me
cresce a arriga! # a inteligncia tam1m!g
*as tanto a arriga como a 0ama o precediam, em NYLQ, $uando c(egou ao Cavendis(
@aoratory l! Roi um per/odo e2cepcionalmente rico na (istria da cincia! -o ano em $ue
Cut(er0ord c(egou a Camridge, `il(elm Coentgen descoriu os raios f na Universidade de
`rr"urg, na +leman(a, e, no ano seguinte, Henri Bec$uerel descoriu a radioactividade! # o
prprio @aoratrio Cavendis( estava prestes a entrar num longo per/odo de grande"a! Roi l
$ue, em NYLV, T! T! T(omson e alguns colegas seus descoriram o electr&o, 0oi l $ue, em NLNN,
C! T! C! `ilson 0aricou o primeiro detector de part/culas \como vamos ver] e 0oi igualmente l
$ue, em NLK9, Tames C(ad.icZ descoriu o neutr&o! +lguns anos mais tarde, em NLQK, Tames
`atson e Rrancis CricZ viriam a descorir a estrutura do +,- nesse mesmo 0amoso
@aoratrio Cavendis(!
-o princ/pio, Cut(er0ord traal(ou com ondas de rdio, e com algum sucesso M conseguiu
transmitir um sinal sonoro n/tido a mais de um $uilmetro e meio de distancia, 0eito astante
ra"ovel para a 1poca M mas desistiu, $uando um colega mais vel(o o convenceu de $ue o rdio
tin(a pouco 0uturo! *as, de maneira geral, Cut(er0ord n&o teve grande sucesso no Cavendis(!
8assados trs anos, sentindo $ue n&o estava a evoluir tanto $uanto $ueria, aceitou um posto na
Universidade *cGill, em *onreal, onde come%ou a sua lenta e 0irme ascens&o para o estrelato!
Quando receeu o pr1mio -oel \por ginvestiga%)es sore a desintegra%&o dos elementos, e a
$u/mica das sustancias radioactivasg,
[notas]
l ' nome vem da mesma 0am/lia a $ue pertencia Henry Cavendis(! #ste era `illiam
Cavendis(, s1timo du$ue de ,evons(ire, matemtico genial e ar&o do a%o na Bnglaterra
vitoriana! #m NYV:, doou 5 Universidade PK:: liras para a constru%&o de um laoratrio
e2perimental!
[N;Y]
segundo a cita%&o o0icial] 3 se tin(a mudado para a Universidade de *anc(ester, e 0oi a/ $ue, na
realidade, produ"iu os seus traal(os mais importantes na determina%&o da estrutura e nature"a
do tomo!
-o in/cio do s1culo ff, 3 se saia $ue os tomos eram constitu/dos por diversos elementos M a
descoerta do electr&o, por T(omson, permitiu essa conclus&o M, mas n&o se saia $uantos
elementos (avia, ou como se encai2avam uns nos outros, ou $ue 0orma tin(am! +lguns 0/sicos
ac(avam $ue os tomos seriam c?icos, por$ue os cuos s&o mais 0ceis de arrumar, sem
$ual$uer perda de espa%o! + opini&o mais generali"ada, no entanto, era a de $ue um tomo seria
parecido com um olo de passas ou um pudim de amei2a: um o3ecto slido, denso, com carga
positiva, mas crivado de electr)es com carga negativa, como passas num olo!
#m NLN:, Cut(er0ord \assistido pelo seu aluno Hans Geiger, $ue viria a inventar o detector de
radia%&o com o seu nome], disparou tomos de (1lio ioni"ado, ou part/culas al0a, contra uma
0ol(a de pel/cula de ouro! l 8ara grande espanto de Cut(er0ord, algumas part/culas voltavam
para trs! #ra como se, di"ia, gtivesse atirado uma granada de NQ polegadas contra uma 0ol(a de
papel, e esta tivesse ricoc(eteado, acaando me por aterrar no colo!g Aegundo todas as regras
con(ecidas, tal n&o devia acontecer! ,epois de muita re0le2&o, perceeu $ue s podia (aver uma
e2plica%&o: as part/culas $ue voltavam para trs atiam em $ual$uer coisa pe$uena mas densa
$ue e2istia no cora%&o do tomo, en$uanto as outras part/culas continuavam livremente o seu
tra3ecto! Cut(er0ord perceeu $ue o tomo era constitu/do essencialmente por vcuo, mas com
um n?cleo muito denso no meio! #ra uma descoerta satis0atria, mas $ue apresentava um
prolema imediato! Aegundo todas as leis da 0/sica convencional, os tomos n&o deviam,
portanto, e2istir!
Ra%amos uma pe$uena pausa e consideremos a estrutura do tomo, tal como a con(ecemos (o3e!
Todos os tomos s&o 0eitos de trs esp1cies de part/culas elementares: os prot)es, $ue tm carga
el1ctrica positiva^ os electr)es, $ue tm carga el1ctrica negativa, e os neutr)es, $ue n&o tm
carga! 's prot)es e os neutr)es est&o concentrados no n?cleo, en$uanto os electr)es giram
livremente 5 volta dele! < o n?mero de prot)es $ue con0ere ao tomo a sua identidade $u/mica!
Um tomo com um prot&o 1 um tomo de (idrog1nio, um com
[notas]
l Geiger tam1m viria a revelar4se leal aos na"is, traindo sem $ual$uer (esita%&o colegas 3udeus,
incluindo muitos $ue o tin(am a3udado!
[N;L]
dois prot)es 1 um tomo de (1lio, com trs prot)es um tomo de l/tio, e por a/ 0ora! ,e cada ve"
$ue ( um prot&o $ue se 3unta, temos um novo elemento! \Como o n?mero de prot)es de um
tomo 1 sempre e$uilirado pelo mesmo n?mero de electr)es, 5s ve"es a re0erncia 0a"4se ao
n?mero de electr)es $ue constitui o elemento^ vem a dar no mesmo! + mim e2plicaram4me $ue
os prot)es d&o ao tomo a sua identidade, e os electr)es a sua personalidade!]
's neutr)es n&o in0luenciam a identidade do tomo, mas contriuem para a sua massa! '
n?mero de neutr)es 1 geralmente igual ao n?mero de prot)es, mas podem variar ligeiramente
para mais ou para menos! Ae 3untarmos mais um ou dois neutr)es, otemos um istopo! 's
termos $ue se ouvem sore t1cnicas de data%&o em ar$ueologia re0erem4se a istopos M o
carono4N;, por e2emplo, 1 um tomo de carono com seis prot)es e oito neutr)es \N; 1 a soma
dos dois]!
's prot)es e neutr)es est&o no n?cleo do tomo! ' n?cleo de um tomo 1 muito pe$ueno M
somente um milion1simo de ilion1simo do volume total do tomo M mas e2tremamente denso,
uma ve" $ue cont1m virtualmente toda a massa do tomo! Como disse Cropper, se um tomo
0osse e2pandido at1 ao taman(o de uma catedral, o n?cleo teria apenas as dimens)es de uma
mosca, mas essa mosca seria mil(ares de ve"es mais pesada do $ue a catedral! Roi este enorme
vcuo, este espa%o estrondoso e inesperado, $ue dei2ou Cut(er0ord totalmente perple2o em
NLN:!
Continua a ser uma no%&o di0/cil de apreender considerar $ue os tomos s&o asicamente
espa%os va"ios, e $ue a solide" $ue sentimos 5 nossa volta 1 mera ilus&o! Quando dois o3ectos
se 3untam no mundo real M as olas de il(ar s&o um e2emplo muitas ve"es utili"ado para
ilustrar isto M, na realidade n&o c(egam a tocar4se verdadeiramente! Timot(y Rerris e2plica: g's
campos com cargas negativas das duas olas repelem4se mutuamente!!! e se n&o 0ossem essas
cargas el1ctricas, poderiam, tal como as gal2ias, atravessar4se mutuamente e permanecer
inclumes!g Ae nos sentarmos numa cadeira, n&o nos estamos a sentar verdadeiramente, mas a
levitar sore ela 5 altura de um angstrom \um cent1simo de mil(&o de cent/metro], 3 $ue os
nossos electr)es e os electr)es da cadeira se op)em implacavelmente a uma maior intimidade!
+ imagem $ue $uase toda a gente tem de um tomo 1 a de um ou dois electr)es a girarem
suspensos 5 volta de um n?cleo, como planetas 5 volta de um sol! #sta imagem 0oi criada em
NL:;, aseada em pouco mais do $ue um om palpite, por um 0/sico 3apons c(amado Hantaro
-agaoZa! < uma ideia totalmente errada, mas $ue persiste! Como sulin(ou Bsaac +simov,
inspirou vrias gera%)es de escritores de 0ic%&o cient/0ica no sentido de criar mundos
[NQ:]
contidos dentro de outros mundos, nos $uais ( tomos $ue se trans0ormam em min?sculos
sistemas solares, ou em $ue o nosso sistema solar acaa por ser apenas uma part/cula dentro de
um mundo muito maior! +inda (o3e, a 'rgani"a%&o #uropeia de Bnvestiga%&o -uclear \C#C-]
continua a utili"ar a imagem de -agaoZa como logtipo no seu site da Bnternet! -a verdade,
como os 0/sicos depressa se aperceeram, os electr)es n&o s&o nada como planetas em rita,
mas mais como as ps de uma ventoin(a, $ue conseguem preenc(er simultaneamente todo o
espa%o por onde passam \mas com a di0eren%a crucial de $ue as ps da ventoin(a apenas
+arecem estar em todo o lado, en$uanto os electr)es est/o mesmo'6
#scusado ser di"er $ue muito pouco se saia disto em NLN:, e durante muitos dos anos $ue se
seguiram! + descoerta de Cut(er0ord apresentava alguns prolemas s1rios e imediatos, dos
$uais o menor n&o era com certe"a o 0acto de nen(um electr&o poder girar 5 volta do seu n?cleo
sem e2plodir! +s teorias da electrodinamica convencional e2igiam $ue um electr&o em
movimento esgotasse rapidamente a sua energia M coisa $ue levaria apenas um instante M e $ue,
num movimento em espiral, 0osse asorvido pelo n?cleo, com conse$uncias desastrosas para
amos! Havia ainda outro prolema: como 1 $ue os prot)es, com as suas cargas positivas,
podiam comprimir4se dentro do n?cleo sem e2plodir, e sem 0a"er e2plodir igualmente o resto do
tomoW 'viamente, o $ue $uer $ue estivesse a passar4se no mundo do in0initamente pe$ueno
n&o era governado pelas leis $ue se aplicam no macromundo onde as nossas e2pectativas
residem!
+ssim $ue os 0/sicos come%aram a pes$uisar nesta realidade suatmica, perceeram $ue ela
n&o era apenas di0erente da$uilo $ue 3 con(ec/amos, mas di0erente de tudo o $ue alguma ve"
poder/amos imaginar! gComo o comportamento dos tomos 1 completamente di0erente de
$ual$uer e2perincia normalg, oservou Cic(ard Reynman, g1 muito di0/cil (aituarmo4nos a
ele, e parece estran(o e misterioso, tanto para os leigos como para os 0/sicos e2perientesg!
Quando Reynman 0e" este comentrio, os 0/sicos 3 tin(am tido meio s1culo para se adaptarem
ao misterioso comportamento atmico! 8ortanto, imagine o $ue n&o ter sido para Cut(er0ord e
os seus colegas no princ/pio do s1culo ff, $uando tudo a$uilo era novidade total!
Uma das pessoas a traal(ar com Cut(er0ord 0oi um 3ovem dinamar$us de trato a0vel c(amado
-iels Bo(r! #m NLNK, en$uanto tentava compreender a estrutura do tomo, Bo(r teve uma ideia
t&o emocionante $ue adiou a sua lua4de4mel para poder escrever um estudo $ue (avia de se
tornar decisivo neste
[NQN]
dom/nio! Como n&o conseguiam ver nada t&o pe$ueno como um tomo, os 0/sicos tin(am de
tentar adivin(ar a sua estrutura a partir do seu comportamento perante certas e2perincias, como
Cut(er0ord tin(a 0eito com a 0ol(a de ouro e as part/culas al0a! is ve"es, os resultados
dei2avam4nos perple2os, o $ue n&o era surpreendente! Um dos enigmas por resolver ( algum
tempo tin(a a ver com as leituras do espectro dos comprimentos de onda do (idrog1nio! 's
padr)es produ"idos mostravam $ue os tomos de (idrog1nio emitiam energia em certos
comprimentos de onda, mas n&o noutros! #ra como se algu1m so vigilancia estivesse sempre a
aparecer em certos s/tios, sem contudo ser visto a deslocar4se at1 l! -ingu1m conseguia e2plicar
por $ue 1 $ue isto acontecia!
Roi ao deru%ar4se sore este prolema $ue ocorreu a Bo(r uma solu%&o, a $ual se apressou a
registar no seu 0amoso estudo! Bntitulado gAore a Constitui%&o dos ntomos e das *ol1culasg,
nele e2plicava como os electr)es conseguiam evitar ser asorvidos pelo n?cleo, ocupando
somente algumas ritas em de0inidas! Aegundo a nova teoria, um electr&o passava de uma
rita para outra, desaparecendo de uma e aparecendo instantaneamente na outra sem visitar o
es+a1o entre elas' < evidente $ue esta ideia M o 0amoso gsalto $uanticog M 1 de uma estran(e"a
asoluta, mas era oa de mais para n&o ser verdade! -&o s evitava $ue os electr)es ca/ssem 5
toa dentro do n?cleo, como tam1m e2plicava os estran(os comprimentos de onda do
(idrog1nio! 's electr)es s apareciam em certas ritas por$ue s e2istiam nessas ritas! #ra
um conceito estonteante, e 0e" com $ue Bo(r gan(asse o 8r1mio -oel da R/sica em NL99, um
ano depois de #instein receer o dele!
#ntretanto, o incansvel Cut(er0ord, agora 3 de volta a Camridge como sucessor de T! T!
T(omson na direc%&o do @aoratrio Cavendis(, apresentou um modelo $ue e2plicava por $ue 1
$ue os n?cleos n&o e2plodiam! Compreendeu $ue eles deviam ser e$uilirados por algum tipo de
part/culas neutrali"antes, 5s $uais c(amou neutr)es! + ideia era simples e atraente, mas di0/cil de
provar! ' associado de Cut(er0ord, Tames C(ad.icZ, dedicou NN anos de traal(o intensivo 5
ca%a de neutr)es, at1 $ue 0inalmente conseguiu o seu o3ectivo em NLK9! Tam1m ele gan(ou
um -oel da R/sica, em NLKQ! Como Boorse e os seus colegas sulin(am na (istria $ue
escreveram sore o assunto, o atraso na descoerta 0oi provavelmente uma grande vantagem,
uma ve" $ue um om con(ecimento dos neutr)es era 0undamental para o desenvolvimento da
oma atmica! \Uma ve" $ue os neutr)es n&o tm carga, n&o s&o repelidos pelos campos
el1ctricos e2istentes no cerne do tomo, podendo portanto ser disparados como pe$uenos
torpedos para dentro de um n?cleo, desencadeando o processo
[NQ9]
de destrui%&o con(ecido por 0iss&o nuclear!] Ae o neutr&o tivesse sido isolado nos anos NL9:,
di"em, gseria muito provvel $ue a oma atmica tivesse sido desenvolvida primeiro na
#uropa, provavelmente pelos alem&es!g
' 0acto 1 $ue os europeus andavam muito ocupados a tentar entender o estran(o comportamento
do electr&o! ' principal prolema $ue se l(es deparava era $ue, 5s ve"es, o electr&o se
comportava como uma part/cula, e outras ve"es como uma onda! #sta imposs/vel dualidade
$uase levou os 0/sicos 5 loucura! ,urante toda a d1cada seguinte, de uma ponta da #uropa 5
outra, re0lectiam e escreviam 0uriosamente, e depois apresentavam (ipteses constantes! #m
Rran%a, o pr/ncipe @ouis4Eictor de Broglie, morgado de uma 0am/lia ducal, descoriu $ue (avia
certas anomalias no comportamento dos electr)es $ue desapareciam se estes 0ossem encarados
como ondas! + oserva%&o c(amou a aten%&o do austr/aco #r.in Ac(rqdinger, $ue procedeu a
uns (eis mel(oramentos e inventou um ?til sistema con(ecido por mecanica de ondas! Quase
ao mesmo tempo, o 0/sico alem&o `erner Heisenerg apresentou uma teoria rival c(amada
mecanica matricial! #ra t&o comple2a matematicamente $ue $uase ningu1m a entendia,
incluindo o prprio Heisenerg \g#u nem se$uer sei $ue diao 1 uma matri"g, con0idenciou ele a
um amigo num momento de desespero], mas n&o ( d?vida de $ue resolveu alguns prolemas
$ue as ondas de Ac(rqdinger n&o conseguiam e2plicar!
+contece $ue agora a 0/sica tin(a duas teorias, assentes em premissas contraditrias, $ue
produ"iam os mesmos resultados! #ra uma situa%&o insustentvel!
Rinalmente, em NL9P, Heisenerg apresentou uma solu%&o de compromisso, criando uma nova
disciplina $ue veio a ser con(ecida por mecanica $uantica! +ssenta no 8rinc/pio de Bncerte"a de
Heisenerg, $ue di" $ue o electr&o 1 de 0acto uma part/cula, mas uma part/cula $ue pode ser
descrita em termos de ondas! + incerte"a em torno da $ual a teoria 1 constru/da 1 a de $ue, das
duas uma, ou conseguimos saer o percurso $ue um electr&o 0a" ao mover4se atrav1s do espa%o
ou conseguimos determinar onde ele se encontra, mas n&o podemos saer as duas coisas ao
mesmo tempo!l Qual$uer tentativa de medir um dos parametros perturar inevitavelmente o
outro! -&o 1 uma $uest&o relativa 5 necessidade de instrumentos mais precisos: 1 uma
propriedade imutvel do universo!
[notas]
l #2iste alguma incerte"a sore a utili"a%&o do termo incerte@a no princ/pio de Heisenerg! -o
pos0cio da sua pe%a de teatro Co+enhagen, *ic(ael Rrayn comenta $ue vrios termos alem&es
M 5nsicherheit, 5nschOrfe, 5n,est@mmtheit : tm sido utili"ados por di0erentes tradutores, mas
$ue nen(um e$uivale inteiramente 5 palavra incerte@a' Rrayn sugere $ue indetermina1/o seria
uma palavra mais ade$uada ao 8rinc/pio, e indetermina,ilidade mel(or ainda!
[NQK]
' $ue isto signi0ica, na prtica, 1 $ue nunca se pode prever onde estar um electr&o em
determinado momento^ s se podem listar as proailidades de ele estar ou n&o ali! 'u, di"endo
de outra maneira, at1 ser oservado, um electr&o deve ser considerado como estando gem todo o
lado e em lado nen(um ao mesmo tempog!
Ae isto l(e parece con0uso, talve" l(e sirva de algum consolo pensar $ue tam1m o 0oi para os
0/sicos! 'verye oserva: gBo(r comentou uma ve" $ue, se uma pessoa n&o 0icasse indignada
com a teoria $uantica $uando a ouvisse pela primeira ve", era por$ue certamente nem perceia o
$ue l(e estavam a di"er!g Quando perguntaram uma ve" a Heisenerg como se podia visuali"ar
um tomo, respondeu: g-em tente!g
+ssim, o tomo acaou por se revelar muito di0erente da imagem $ue a maior parte das pessoas
tin(a criado dele! ' electr&o n&o se desloca 5 volta do n?cleo como um planeta 5 volta do Aol,
tendo em ve" disso o aspecto mais amor0o de uma nuvem! + gcascag de um tomo n&o 1 um
invlucro duro e ril(ante, como as ilustra%)es por ve"es nos levam a crer, mas apenas a mais
e2terior dessas turvas nuvens de electr)es! + nuvem em si 1 essencialmente apenas uma "ona de
proailidade estat/stica $ue marca a rea para al1m da $ual o electr&o raramente se desloca!
8ortanto, um tomo, se o pud1ssemos ver, seria muito mais parecido com uma ola de t1nis
muito des0ocada do $ue com uma es0era metlica de contornos em de0inidos \mas nen(um dos
e2emplos 1 satis0atrio^ n&o es$ue%amos $ue estamos a 0alar de um mundo muito di0erente
da$uele $ue vemos 5 nossa volta]!
8arecia n&o (aver 0im para as coisas es$uisitas! 8ela primeira ve", como disse Tames Tre0il, os
cientistas deparavam4se com guma rea do universo $ue o nosso c1rero n&o est sintoni"ado
para compreenderg! 'u, como comentou Reynman, gnuma escala pe$uena, a 0orma como as
coisas se comportam n&o tem nada a ver com a 0orma como se comportam a uma grande
escalag! i medida $ue iam apro0undando esta mat1ria, os 0/sicos aperceeram4se de $ue tin(am
descoerto um mundo onde os electr)es n&o s podiam saltar de uma rita para outra sem
passar por $ual$uer espa%o e2istente entre as duas, como tam1m $ue a mat1ria podia surgir de
repente do nada M gdesde $ueg, citando +lan @ig(tman do Bnstituto de Tecnologia de
*assac(usetts, gdesapare%a outra ve" su0icientemente depressag!
Talve" a mais espantosa das improailidades $uanticas se3a a ideia, resultante do 8rinc/pio de
#2clus&o enunciado por `ol0gang 8auli em NL9Q, de $ue, determinados pares de part/culas
suatmicas, mesmo estanto separadas pelas
[NQ;]
maiores distancias, podem gsaerg instantaneamente o $ue a outra est a 0a"er! #stas part/culas
possuem uma propriedade con(ecida por s+in, e, de acordo com a teoria $uantica, no momento
em $ue se determina o s+in de uma part/cula, a sua part/cula4irm&, por mais distante $ue este3a,
come%ar imediatamente a girar sore si prpria na direc%&o oposta, e 5 mesma velocidade!
-as palavras do escritor cient/0ico @a.rence Tosep(, 1 como se tiv1ssemos duas olas de il(ar
iguais, uma no '(io e outra em Ri3i, e, no momento em $ue pus1ssemos uma a rodar sore si
prpria, a outra come%asse imediatamente a rodar no sentido oposto, e e2actamente 5 mesma
velocidade! ' mais notvel 1 $ue o 0enmeno 0oi comprovado em NLLV, $uando 0/sicos da
Universidade de Genera enviaram 0ot)es a de" $uilmetros de distancia em direc%)es opostas,
e demonstraram $ue, $uando inter0eriam com um, o outro reagia imediatamente da mesma
0orma!
+s coisas atingiram propor%)es tais $ue Bo(r c(egou ao ponto de comentar numa con0erncia, a
propsito das novas teorias, $ue o prolema n&o era ela serem loucas, mas antes n&o serem
suficientemente loucas! 8ara ilustrar a nature"a n&o intuitiva do mundo $uantico, Ac(rqdinger
propcs um 0amoso racioc/nio e2perimental: um (ipot1tico gato era colocado numa cai2a com
um tomo de uma sustancia radioactiva, amarrado a um 0rasco de cido cian/drico! Ae a
part/cula se decompusesse no espa%o de uma (ora, detonaria um mecanismo $ue partiria o 0rasco
e envenenaria o gato! Ae n&o, o gato viveria! *as como n&o poder/amos saer $ual dos dois
casos aconteceria, cienti0icamente a ?nica possiilidade seria considerar o gato N:: por cento
vivo e N:: por cento morto ao mesmo tempo! Bsto $uer di"er, como oservou Atep(en Ha.Zing
com um to$ue de e2cita%&o compreens/vel, $ue gn&o podemos prever eventos 0uturos com
e2actid&o se n&o conseguimos medir se$uer o estado presente do universo com precis&o[g
8or todas estas peculiaridades, muitos 0/sicos n&o gostaram da teoria $uantica, ou pelo menos de
alguns dos seus aspectos, entre eles #instein! Bsto era um tanto ou $uanto irnico, uma ve" $ue
0ora ele $uem, no seu annus mira,ilis de NL:Q, t&o persuasivamente e2plicara $ue os 0ot)es
podiam 5s ve"es comportar4se como part/culas e outras ve"es como ondas M a no%&o4c(ave da
nova 0/sica! g+ teoria $uantica merece muito respeitog, oservou delicadamente, mas na
realidade n&o gostava dela! g,eus n&o 3oga aos dadosg, di"ia!l
[notas]
l 'u, pelo menos, 1 essa a cita%&o $ue aparece $uase sempre! ' $ue ele disse mesmo 0oi:
g8arece4me di0/cil espreitar por cima do omro de ,eus para l(e espreitar o 3ogo! *as $ue #le
3ogue aos dados e use m1todos =telepticos=!!! isso n&o acredito nem por um momento!g
[NQQ]
#instein n&o suportava a ideia de $ue ,eus tivesse criado um universo onde e2istissem coisas
$ue nunca se pudessem vir a saer! +l1m disso, a ideia de ac%&o 5 distancia M $ue uma part/cula
pudesse instantaneamente in0luenciar outra a trili)es de $uilmetros de distancia M era uma pura
viola%&o 5 teoria especial da relatividade! #sta decretava e2pressamente $ue nada poderia
ultrapassar a velocidade da lu", e eis $ue os 0/sicos se pun(am a insistir $ue, de alguma maneira,
a n/vel suatmico, (avia in0orma%)es $ue o 0a"iam! \+ propsito, nunca ningu1m conseguiu
e2plicar como 1 $ue as part/culas reali"am tal proe"a! 's cientistas lidaram com este prolema
gsem pensar neleg, segundo o 0/sico DaZir +(aranov!]
+cima de tudo, (avia o prolema de a 0/sica $uantica ter introdu"ido um n/vel de imprecis&o
ine2istente at1 a/! ,e repente, eram necessrias duas s1ries de leis para e2plicar o
comportamento do Universo M a teoria $uantica para o mundo do /n0imo, e a teoria da
relatividade para o imenso universo $ue nos rodeia! + gravidade impl/cita na teoria da
relatividade era ril(ante na 0orma como e2plicava a ra"&o por $ue os planetas andavam em
rita em torno dos sis, ou por $ue as gal2ias tendiam a aglomerar4se, mas n&o tin(a $ual$uer
in0luncia ao n/vel das part/culas! 8ara e2plicar o $ue mantin(a os tomos 3untos eram
necessrias outras 0or%as, e duas delas 0oram descoertas em NLK:: a 0or%a nuclear 0orte e a 0or%a
nuclear 0raca! + 0or%a nuclear 0orte mant1m os tomos 3untos^ 1 gra%as a ela $ue os prot)es se
mantm 3untos dentro do n?cleo! + 0or%a nuclear 0raca est presente em tare0as mais variadas,
$ue, na sua maior parte, tm a ver com o controlo das ta2as de decaimento radioactivo!
#sta 0or%a 0raca, apesar do nome, 1 de" ili)es de ili)es de ili)es de ve"es mais 0orte do $ue a
gravidade, e a 0or%a nuclear 0orte 1 mais 0orte ainda M muit/ssimo mais, na verdade M mas a sua
in0luncia s se 0a" sentir a distancias e2traordinariamente curtas! + 0or%a 0orte s se 0a" sentir
at1 5 distancia de cerca de N I N:: ::: do diametro de um tomo! < por isso $ue os n?cleos dos
tomos s&o t&o compactos e densos, e $ue os elementos com n?cleos grandes e c(eios de prot)es
tendem a ser t&o instveis: a 0or%a 0orte simplesmente n&o consegue controlar todos os prot)es!
+ conclus&o disto tudo 1 $ue os 0/sicos acaaram por 0icar com duas s1ries de leis com vidas
completamente separadas M uma para o mundo do e2tremamente pe$ueno, e outra para o
universo em geral! #instein tam1m n&o gostou disto! 8or isso, passou o resto da vida a tentar
ligar estes dois 0ios soltos da meada atrav1s de uma nova grande teoria uni0icada, mas nunca
conseguiu! ,e ve" em $uando parecia4l(e $ue tin(a encontrado a solu%&o, mas acaava sempre
por c(egar a um eco sem sa/da! i medida $ue o tempo ia passando,
[NQP]
come%ou a ser cada ve" mais marginali"ado, c(egando a (aver $uem tivesse pena dele! Ano.
escreveu sore ele: gQuase todos os seus colegas ac(aram, e ainda ac(am, $ue desperdi%ou a
segunda metade da sua vida!g
-outros pontos, contudo, 0a"iam4se grandes progressos! 8or volta dos anos NL;:, os cientistas 3
tin(am c(egado a compreender o tomo a um n/vel e2tremamente pro0undo M como acaaram
por demonstrar, com uma e0iccia maior do $ue seria de dese3ar, em +gosto de NL;Q, ao
detonarem duas omas atmicas sore o Tap&o!
C(egados a este ponto, os 0/sicos tin(am desculpa por pensarem $ue tin(am con$uistado o
tomo! *as o 0acto 1 $ue, em mat1ria de 0/sica de part/culas, tudo se ia complicar ainda muito
mais! -o entanto, antes de nos lan%armos nessa (istria um pouco cansativa, 1 pre0er/vel
completarmos um dos 0ios da nossa (istria de $uase tudo com uma narrativa de avare"a,
trai%&o, erros cient/0icos e vrias mortes desnecessrias, at1 5 determina%&o de0initiva da idade
da Terra!
[K;]
9!
B#*4EB-,'A +' ABAT#*+ A'@+C
Ho3e em dia, os astrnomos podem 0a"er coisas inacreditveis! 8or e2emplo, se algu1m
acendesse um 0s0oro na @ua, eles seriam capa"es de distinguir a c(ama! + partir da mais
pe$uena pulsa%&o ou oscila%&o de astros distantes conseguem dedu"ir o taman(o, a nature"a e
at1 a potencial (aitailidade de planetas demasiado long/n$uos para serem vis/veis por ns!
8lanetas t&o distantes, $ue precisar/amos de meio mil(&o de anos de viagem em nave espacial
para l c(egar! Com os seus radiotelescpios conseguem capturar ondas de radia%&o t&o
incrivelmente t1nues $ue o total de energia recol(ida do e2terior do sistema solar, desde $ue
essa recol(a 0oi iniciada \em NLQN], 1, nas palavras de Carl Aagan, gin0erior 5 energia de um
simples 0loco de neve a ater no solog!
Cesumindo, n&o ( $uase nada no universo $ue os astrnomos n&o consigam detectar $uando
resolvem 0a"4lo! ,a/ $ue pare%a inacreditvel $ue s em NLVY se ten(a descoerto $ue 8lut&o
tem uma lua! Quando, no Eer&o desse ano, um 3ovem astrnomo do 'servatrio -aval
+mericano, em Rlagsta00, no +ri"ona, Tames C(risty, procedia a um e2ame de rotina das
imagens 0otogr0icas de 8lut&o, aperceeu4se de $ue (avia ali $ual$uer coisa M $ual$uer coisa
neulosa e incerta, mas, sem $ual$uer d?vida, distinta de 8lut&o! ,epois de consultar um colega,
de nome Coert Harrington, concluiu $ue o $ue via era uma lua! # n&o era uma lua $ual$uer! #m
compara%&o com o planeta, era a maior lua do sistema solar!
8ara di"er a verdade, isto 0oi um golpe relativo para o estatuto de 8lut&o en$uanto planeta, $ue
de $ual$uer 0orma nunca 0ora nada por a/ al1m! Uma ve" $ue, at1 a/, o espa%o ocupado pela lua
e pelo planeta 3untos parecia ser o mesmo, a descoerta signi0icava $ue 8lut&o era ainda mais
pe$ueno do $ue se supun(a M mais pe$ueno at1 do $ue *erc?rio! -a verdade, ( sete luas do
nosso sistema solar, incluindo a nossa, $ue s&o maiores do $ue ele!
[KQ]
Uma pergunta $ue surge naturalmente 1: por$ue se demorou tanto tempo para descorir uma lua
no nosso prprio sistema solarW 8or um lado, isso depende da direc%&o para onde os astrnomos
apontam os seus instrumentos, por outro, da$uilo $ue esses instrumentos 0oram conceidos para
detectar, e, por outro, por se tratar de 8lut&o, um planeta di0/cil! *as a ra"&o principal 1 a
direc%&o para onde eles apontam os instrumentos! -as palavras do astrnomo ClarZ C(apman: +
maior parte das pessoas ac(a $ue os astrnomos v&o l para 0ora 5 noite e varrem o c1u com os
seus telescpios! -&o 1 verdade! + grande maioria dos telescpios $ue e2istem s&o 0eitos para
espreitar uma parte /n0ima do c1u, locali"ada a uma distancia in0inita, a 0im de detectar um
$uasar, procurar uracos negros ou oservar uma gal2ia distante! + ?nica rede de telescpios
$ue varre os c1us de uma ponta 5 outra 0oi conceida e constru/da pelos militares!g
+s reprodu%)es art/sticas tm4nos levado a imaginar uma clare"a de resolu%&o 0otogr0ica $ue
n&o e2iste na astronomia real! -a 0otogra0ia de C(risty, 8lut&o aparece muito pouco n/tido e
des0ocado M parece mais um oroto csmico M e a sua lua n&o 1 a$uele astro amigo,
romanticamente iluminada por trs e rigorosamente delineada $ue poder/amos ver numa pintura
da ational 4eogra+hic, mas apenas uma min?scula e indistinta sugest&o de $ual$uer coisa
muito des0ocada ali ao lado! ,e tal maneira des0ocada $ue, na realidade, decorreram sete anos
at1 $ue algu1m voltasse a detectar a lua, sendo assim con0irmada a sua e2istncia por uma
segunda entidade!
Um detal(e engra%ado na descoerta de C(risty 0oi ter acontecido em Rlagsta00, 3 $ue 0ora
tam1m a/ $ue, em NLK:, 8lut&o 0oi detectado pela primeira ve"! #ssa descoerta deve4se em
grande parte ao astrnomo 8ercival @o.ell! @o.ell, originrio de uma 0am/lia tradicional e
aastada de Boston \a $ue consta da 0amosa piada $ue se di" de Boston: a cidade do 0ei3&o e do
acal(au, em $ue os @o.ells s 0alam com os Caots, en$uanto os Caots s 0alam com ,eus],
legou o 0amoso oservatrio com o seu nome, mas 0icou para sempre con(ecido pela sua cren%a
de $ue *arte estava coerto de canais constru/dos por diligentes marcianos com o o3ectivo de
escoar gua das regi)es polares para as terras secas mas produtivas mais pr2imas do e$uador!
'utra das convic%)es de @o.ell era $ue e2istia, algures para l de -eptuno, um nono planeta
por descorir, a $ue c(amou planeta f! Baseou essa cren%a em irregularidades $ue detectou nas
ritas de Urano e -eptuno, e dedicou os ?ltimos anos da sua vida a tentar encontrar o gigante
gasoso $ue tin(a a certe"a de l se encontrar! Bn0eli"mente, morreu suitamente em NLNP,
parcialmente
[KP]
esgotado pela sua procura, e a investiga%&o caiu no es$uecimento, en$uanto os seus (erdeiros
lutavam pela (eran%a! -o entanto, em NL9L, em parte para desviar a aten%&o da saga dos canais
de *arte \$ue agora se tin(a tornado numa 0onte de grande emara%o], o director do
oservatrio de @o.ell decidiu retomar a pes$uisa, contratando para tal um 3ovem do _ansas
c(amado Clyde Tomaug(!
' 3ovem Tomaug( n&o tin(a 0orma%&o como astrnomo, mas era traal(ador e arguto! 8assado
um ano de oserva%&o paciente, conseguiu encontrar 8lut&o, um t1nue ponto de lu" num
0irmamento cintilante! Roi uma descoerta miraculosa, mas o mais impressionante 1 $ue as
oserva%)es em $ue @o.ell se tin(a aseado para prever a e2istncia de um planeta para al1m
de -eptuno eram $uase todas errneas! Tomaug( perceeu imediatamente $ue o novo planeta
n&o era de 0orma alguma semel(ante 5 maci%a ola de gs $ue @o.ell tin(a postulado, mas
$uais$uer reservas $ue ele ou $ual$uer outra pessoa ten(a tido $uanto 5 nature"a do planeta
0oram imediatamente postas de lado, dissolvidas no del/rio $ue envolvia imediatamente $ual$uer
not/cia espectacular na$uela 1poca de entusiasmos 0ceis! #ste era o primeiro planeta descoerto
por americanos, e ningu1m estava disposto a dei2ar $ue a aten%&o 0osse desviada para o 0acto de
ser apenas um gelado e distante pontin(o no universo! ' nome de 8lut&o 0oi em parte atriu/do
por as duas primeiras letras corresponderem 5s iniciais de 8ercival @o.ell! #ste 0oi
posteriormente aclamado em toda a parte como um g1nio de primeira gua, en$uanto Tomaug(
0oi rapidamente es$uecido por $uase todos, 5 e2cep%&o dos astrnomos planetrios, $ue tendem
a recon(ecer o seu m1rito!
+lguns astrnomos continuam a pensar $ue talve" e2ista um planeta f algures no universo M
uma coisa grandiosa, possivelmente de" ve"es maior do $ue T?piter, mas situado t&o longe $ue
se3a invis/vel para ns! \Caso em $ue receeria t&o pouca lu" solar $ue $uase nen(uma l(e
restaria para re0lectir!] 8ensa4se $ue talve" n&o se3a um planeta convencional como T?piter ou
Aaturno M estaria longe de mais para tal, a $ual$uer coisa como sete trili)es de $uilmetros M
mas mais como um sol $ue n&o c(egou a vingar! + maioria dos sistemas solares no cosmos 1
inria \tem dois sis], o $ue 0a" do nosso ?nico sol uma raridade relativa!
-ingu1m tem em a certe"a de $ue taman(o ser 8lut&o, de $ue 1 0eito, $ue tipo de atmos0era
tem, ou mesmo de $ue tipo de astro se trata! *uitos astrnomos acreditam $ue nem se$uer 1 um
planeta, mas apenas o maior o3ecto 3amais encontrado numa "ona de detritos galcticos
con(ecida como cintura
[KV]
de _uiper! +pesar de a cintura de _uiper ter sido teori"ada por R! C! @eonard, em NLK:, o nome
0oi dado em (onra de Gerard _uiper, cidad&o (olands $ue traal(ou na +m1rica e desenvolveu
a ideia! + cintura de _uiper 1 a 0onte do $ue se costuma designar por cometas de periodicidade
curta M os $ue reaparecem com astante regularidade M, dos $uais o mais 0amoso e2emplo 1 o
cometa Halle#' <s cometas de periodicidade longa, mais ariscos \entre os $uais os $ue nos
visitaram recentemente, como o Hale(Bo++ e o H#a$uta$e6, vm da nuvem 'ort, muito mais
distante!
-&o ( d?vida de $ue 8lut&o n&o tem um comportamento parecido com o dos outros planetas!
-&o s 1 pe$ueno e oscuro como apresenta movimentos t&o variveis $ue ningu1m pode prever
onde estar da$ui a um s1culo! #n$uanto os outros planetas apresentam uma rita mais ou
menos no mesmo plano, a rita de 8lut&o arreita, por assim di"er, para 0ora do alin(amento a
um angulo de NV graus, como a aa de um c(ap1u atrevidamente levantada! Tem uma rita t&o
irregular $ue, nalguns dos seus tra3ectos solitrios em torno do Aol, acaa por 0icar mais perto de
ns do $ue o prprio -eptuno! ,e 0acto, durante a maior parte dos anos NLY: e NLL:, -eptuno
0oi o planeta mais distante do sistema solar! A em NN de Revereiro de NLLL 1 $ue 8lut&o voltou 5
0ai2a e2terior, para a/ permanecer nos pr2imos 99Y anos!
8ortanto, se 8lut&o 0or de 0acto um planeta, n&o ( d?vida de $ue 1 muito estran(o! < min?sculo:
tem apenas :,9Q por cento da massa da Terra! Ae o colocarmos em cima dos #stados Unidos, n&o
core nem metade dos ;Y estados da parte in0erior! A isto 3 o torna astante anmalo^ signi0ica
$ue o nosso sistema planetrio consiste em $uatro planetas roc(osos interiores, mais $uatro
gigantes gasosos e2teriores, e uma ola de gelo diminuta e solitria! +l1m disso, temos todas as
ra")es para supor $ue muito em reve descoriremos outras es0eras geladas ainda maiores no
mesmo espa%o! . ent/o $ue vamos ter prolemas! ,epois de C(risty ter detectado a lua de
8lut&o, os astrnomos come%aram a oservar com mais aten%&o essa sec%&o do cosmos, e, em
,e"emro de 9::9, 3 tin(am encontrado P:: novos '3ectos Transneptunianos, ou 8lutinos!
Um deles, a $ue c(amaram Earuna, 1 $uase t&o grande como a lua de 8lut&o, e agora os
astrnomos ac(am $ue pode (aver ili)es desses o3ectos! ' prolema 1 $ue, como s&o muito
escuros, s&o di0/ceis de detectar! #m geral, tm um aledo, ou ta2a de re0le2&o de lu", de apenas
$uatro por cento, o mesmo $ue o de um peda%o de carv&o M sendo $ue estes gpeda%os de carv&og
est&o a mais de seis ili)es de $uilmetros de distancia!
[KY] # $ue distancia 1 essa e2actamenteW < praticamente inimaginvel! ' espa%o 1 enorme M
asolutamente imenso! Bmaginemos, a t/tulo de e2emplo e por rincadeira, $ue vamos 0a"er uma
viagem de 0oguet&o! -&o vamos muito longe, s at1 ao limite do nosso prprio sistema solar!
*as vamos sempre precisar de ter uma ideia das dimens)es do espa%o, e da pe$uene" da parte
$ue dele ocupamos!
'ra em, as ms not/cias s&o $ue n&o vamos c(egar a casa a tempo para o 3antar! *esmo 5
velocidade da lu" \K:: mil $uilmetros por segundo], levar/amos sete (oras para c(egar at1
8lut&o! *as 1 claro $ue n&o 1 poss/vel via3ar a essa velocidade, nem nada $ue se pare%a!
Teremos de ir 5 velocidade das naves espaciais, $ue s&o um pouco mais ronceiras! +s maiores
velocidades conseguidas at1 agora por meios (umanos 0oram as das 0o#ager > e ?, $ue neste
momento se a0astam de ns a QP mil $uilmetros por (ora!
+ ra"&o de as naves 0o#ager terem sido lan%adas na altura em $ue 0oram \+gosto e Aetemro de
NLVV], 0oi o 0acto de T?piter, Aaturno, Urano e -eptuno estarem alin(ados nessa altura de uma
0orma $ue s acontece uma ve" em cada NVQ anos! Bsto tornou poss/vel as duas 0o#ager
utili"arem a t1cnica da ggravidade assistidag, segundo a $ual a nave 1 sucessivamente atirada de
uma gigante gasosa para a seguinte, numa esp1cie de c(icotada csmica! *esmo assim, levaram
nove anos a alcan%ar Urano, e do"e para atravessar a rita de 8lut&o! Contudo, se esperarmos
at1 Taneiro de 9::P \$uando se calcula $ue a nave espacial e& Hori@ons, da -+A+, dever
partir para 8lut&o], poderemos ent&o tirar partido do posicionamento 0avorvel de T?piter, al1m
dos avan%os tecnolgicos, e talve" l c(eguemos numa d1cada M emora o regresso a casa leve
mais tempo, in0eli"mente! ,e $ual$uer maneira, ser sempre uma longa viagem!
Bom, a primeira coisa de $ue provavelmente se vai aperceer 1 $ue, para o nome e2tremamente
pretensioso $ue tem, o espa%o 1 e2traordinariamente desprovido de acontecimentos! ' nosso
sistema solar pode ser a coisa mais animada $ue e2iste em trili)es de $uilmetros, mas tudo o
$ue 1 vis/vel dentro dele M o Aol, os planetas e as suas luas, os ili)es ou mais de roc(as
cadentes da cintura de asterides, cometas e vrios outros tipos de detritos 5 deriva M preenc(e
menos de um trilion1simo de todo o espa%o $ue e2iste! Tam1m nos aperceemos rapidamente
de $ue nen(um dos es$uemas do sistema solar $ue o leitor viu at1 agora est minimamente
desen(ado 5 escala! + maior parte dos mapas escolares mostra os planetas uns a seguir aos
outros, como ons vi"in(os M em muitas imagens, os gigantes e2teriores c(egam a pro3ectar as
respectivas somras no pr2imo M, mas trata4se de um erro necessrio, $uando os
[KL]
$ueremos ilustrar todos na mesma pgina! -eptuno, por e2emplo, n&o est ligeiramente a0astado
de T?piter, est muito para al1m de T?piter M cinco ve"es mais longe de T?piter do $ue T?piter
est de ns, t&o longe $ue s recee trs por cento da lu" solar em compara%&o com T?piter!
T&o grandes s&o as distancias $ue, na prtica, se torna imposs/vel representar o sistema solar 5
escala real! *esmo $ue 3untssemos muitas pginas desdorveis aos livros escolares, ou
usssemos uma longu/ssima 0ol(a de papel para 0a"er os mapas, nunca c(egar/amos nem perto!
-um diagrama do sistema solar 5 escala, com a Terra redu"ida ao taman(o de uma ervil(a,
T?piter estaria a mais de K:: metros de distancia, e 8lut&o estaria a 9,Q $uilmetros \e teria o
taman(o de uma act1ria, de 0orma $ue n&o o conseguir/amos ver]! -a mesma escala, a 8r2ima
de Centauro, a estrela mais pr2ima de ns, estaria a NP mil $uilmetros de distancia! *esmo
$ue encol(ssemos tudo de 0orma a T?piter 0icar t&o pe$ueno como o ponto 0inal no 0im desta
0rase, e 8lut&o n&o 0osse maior do $ue uma mol1cula, 8lut&o estaria ainda a mais de de" metros
de distancia!
8ortanto, o sistema solar 1 mesmo muito grande! Quando c(egarmos a 8lut&o, estaremos t&o
longe $ue o Aol M o nosso precioso Aol, $ue nos ron"eia, nos a$uece, nos d vida M estar
redu"ido a uma cae%a de al0inete! 8ouco mais ser do $ue uma estrela ril(ante! #, neste
imenso va"io solitrio, come%aremos a entender como at1 o mais importante dos o3ectos M
como a lua de 8lut&o M passou desperceida! +t1 5s e2pedi%)es da 0o#ager, pensava4se $ue
-eptuno tin(a duas luas^ a 0o#ager encontrou mais seis! Quando eu era mi?do, pensava4se $ue
(avia K: luas no nosso sistema solar! ' total, agora, 1 de pelo menos L:, das $uais um ter%o 0oi
encontrado apenas na ?ltima d1cada!
Claro $ue a li%&o a tirar disto 1 a de $ue, $uando consideramos o universo no sentido lato, nem
se$uer saemos realmente o $ue se encontra no nosso prprio sistema solar!
+ outra coisa de $ue nos aperceeremos, ao ultrapassar 8lut&o a toda a velocidade, 1 de $ue
estamos a ultrapassar 8lut&o! Ae veri0icarmos o nosso itinerrio, recordaremos $ue estamos a
0a"er uma viagem aos con0ins do nosso sistema solar, e receio $ue ainda n&o ten(amos l
c(egado! +inda $ue 8lut&o se3a o ?ltimo o3ecto representado nos mapas escolares, o sistema
n&o acaa a/! 8ara di"er a verdade, nem nada $ue se pare%a! A c(egaremos ao 0im do sistema
solar depois de atravessarmos a nuvem 'ort, um vasto reino celestial de cometas 5 deriva! #,
ten(o muita pena de di"er isto, mas s conseguiremos l c(egar da$ui a de" mil anos! @onge de
marcar a 0ronteira do sistema solar, 8lut&o est a um $uin$uag1simo mil1simo \NIQ: :::] do
percurso!
[;:]
< evidente $ue n&o podemos contar com tal viagem! Uma viagem de KYP mil $uilmetros at1 5
@ua 1 ainda um grande empreendimento para ns! ' pro3ecto de uma miss&o tripulada a *arte,
repto lan%ado pelo primeiro presidente Bus( num momento de ligeire"a de animo, 0oi
discretamente aandonado $uando algu1m calculou $ue viria a custar ;Q: ili)es de dlares e
ainda, possivelmente, a vida de toda a tripula%&o \o +,- dos astronautas seria redu"ido a p por
part/culas solares de alta energia, das $uais seria imposs/vel proteg4los]!
Com ase na$uilo $ue se sae (o3e em dia e se consegue imaginar, n&o ( (iptese de $ual$uer
ser (umano poder visitar a 0ronteira do nosso sistema solar M nunca! #st simplesmente
demasiado longe! ' 0acto 1 $ue, mesmo com o telescpio Hu,,le, nem se$uer conseguimos ver
a nuvem 'ort, pelo $ue n&o podemos a0irmar $ue ela l este3a! + sua e2istncia 1 provvel, mas
totalmente (ipot1tica!g
+ ?nica certe"a $ue se pode ter em rela%&o 5 nuvem 'ort 1 $ue come%a algures depois de 8lut&o
e se estende por dois anos4lu" atrav1s do cosmos! Aaendo $ue a unidade sica de medida no
sistema solar 1 a unidade astronmica, ou U+, $ue representa a distancia do Aol 5 Terra, dedu"4
se $ue 8lut&o est a cerca de ;: U+ de ns e o n?cleo da nuvem 'ort a Q: mil! 'u se3a,
long/ssimo!
*as vamos outra ve" 0ingir $ue conseguimos c(egar 5 nuvem 'ort! + primeira coisa $ue
poder/amos notar 1 $ue se trata de um lugar muit/ssimo tran$uilo! #stamos agora muito longe de
tudo M t&o longe do nosso prprio Aol $ue este nem se$uer 1 a estrela mais ril(ante do
0irmamento! +lis, 1 espantoso pensar como 1 $ue a$uele min?sculo ponto ril(ante tem
gravidade su0iciente para manter todos estes cometas em rita! + liga%&o n&o 1 muito 0orte, e
por isso os cometas deslocam4se a uma velocidade ma3estosa, apenas a KQ: $uilmetros por
(ora! ,e tempos a tempos, estes cometas solitrios s&o empurrados para 0ora da sua rita
(aitual por alguma ligeira pertura%&o da gravidade M talve" uma estrela $ue v a passar! Umas
ve"es s&o e3ectados para o va"io do espa%o para nunca mais aparecerem, mas outras s&o pu2ados
para uma longa rita em torno do Aol! ,estes ?ltimos, ( trs ou $uatro, con(ecidos por
cometas de periodicidade longa, $ue passam atrav1s do sistema solar interior! A muito
ocasionalmente 1 $ue estes visitantes desgarrados c(ocam com $ual$uer
[-'T+A]
l nuvem 'ort, ou mel(or, mpiZ4'ort, tem o nome do astrnomo estnio #rnst mpiZ, $ue lan%ou
a (iptese da sua e2istncia em NLK9, e do astrnomo (olands Tan 'ort, $ue aper0ei%oou os
respectivos clculos NY anos mais tarde!
[;N]
coisa slida, como a Terra! # 1 3ustamente por isso $ue estamos agora a$ui M por$ue o cometa
$ue viemos oservar acaou de iniciar uma longa $ueda em direc%&o ao centro do sistema solar!
,e todos os s/tios $ue podia escol(er, imaginem, avan%a na direc%&o de *anson, no Bo.a! Eai
levar muito tempo a c(egar M trs ou $uatro mil()es de anos, pelo menos M, portanto vamos
dei24lo por agora! Eoltaremos a ele muito mais 5 0rente nesta (istria!
+/ tm, pois, o vosso sistema solar! # $ue mais (aver por a/ 0ora, al1m do sistema solarW Bom,
nada e muito, dependendo da 0orma como o encararmos!
+ curto pra"o, n&o ( nada! ' vcuo mais per0eito alguma ve" criado pelo ser (umano n&o 1 t&o
va"io como o va"io do espa%o interestelar! # continua a (aver muito deste nada at1 conseguir
c(egar ao pr2imo ocado de alguma coisa! ' nosso vi"in(o mais pr2imo no cosmos, a
8r2ima de Centauro, $ue 0a" parte da constela%&o tripla con(ecida como +l0a de Centauro, est
a uma distancia de ;,K anos4lu", um saltin(o de nada em termos galcticos, mas $ue n&o dei2a
de ser cem mil()es de ve"es maior do $ue uma viagem 5 @ua! 8ara l c(egarmos numa nave
levar/amos pelo menos 9Q mil anos, e mesmo $ue 0i"1ssemos a viagem c(egar/amos apenas a
um solitrio amontoado de estrelas no meio do nada! 8ara alcan%ar o pr2imo marco
signi0icativo, A/rius, seriam precisos mais ;,P anos4lu" de viagem! # assim sucessivamente, se
decid/ssemos saltitar de estrela em estrela atrav1s do cosmos! Uma simples viagem ao centro da
nossa gal2ia levaria muito mais tempo do $ue a$uele em $ue e2istimos en$uanto seres!
8ermitam4me $ue repita isto: o espa%o 1 enorme! + distancia m1dia entre as estrelas 1 de mais de
K: mil()es de mil()es de $uilmetros! *esmo a velocidades pr2imas da lu", s&o distancias
impensveis para $ual$uer via3ante! Claro, 1 poss/vel $ue (a3a alien/genas $ue via3em ili)es de
$uilmetros para se divertirem a 0a"er c/rculos nos campos de trigo de `ilts(ire, ou para
pregarem um susto dos diaos a um pore camionista $ue siga por uma estrada isolada do
+ri"ona \ao 0im e ao cao, eles tam1m devem ter adolescentes], mas nada disto parece
provvel!
+inda assim, e2iste uma 0orte proailidade estat/stica de (aver outros seres pensantes algures
no espa%o! -ingu1m sae $uantas estrelas ( na Eia @ctea M as estimativas variam entre os N::
e os ;:: ili)es M e a Eia @ctea 1 apenas uma entre N;: ili)es de gal2ias, muitas delas ainda
maiores do $ue a nossa! #m NLP:, um pro0essor da Universidade de Cornell, RranZ ,raZe,
entusiasmado com n?meros t&o vertiginosos, criou uma 0amosa e$ua%&o destinada a calcular as
(ipteses de (aver vida superior no cosmos, aseada numa s1rie de proailidades!
[;9]
Aegundo a e$ua%&o de ,raZe, divide4se o n?mero de estrelas de uma determinada parte do
universo pelo n?mero de estrelas $ue possam eventualmente ter sistemas planetrios^ divide4se o
resultado pelo n?mero de sistemas planetrios $ue teoricamente ten(am condi%)es para suportar
vida^ divide4se esse resultado pelo n?mero de planetas em $ue a vida, depois de surgir, avan%a
para um estado de inteligncia^ e assim por diante! + cada divis&o, o n?mero 0ica colossalmente
redu"ido M contudo, mesmo utili"ando os n?meros mais cautelosos, o n?mero de civili"a%)es
avan%adas s na Eia @ctea acaa por se situar sempre na casa dos mil()es!
' $ue 1 uma ideia interessante e arreatadora! 8odemos muito em ser apenas uma entre
mil()es de civili"a%)es avan%adas! Bn0eli"mente, como o espa%o 1 t&o espa%oso, a distancia
m1dia entre $uais$uer duas dessas civili"a%)es deve ser de pelo menos 9:: anos4lu", o $ue 1
muito mais do $ue parece 5 primeira vista! 8ara come%ar signi0ica $ue, se esses seres saem $ue
a$ui estamos e nos conseguem ver com os seus telescpios, est&o na realidade a oservar lu" $ue
3 dei2ou a Terra ( 9:: anos! 'u se3a, n&o est&o a ver4nos, a si nem a mim! #st&o a ver a
Cevolu%&o Rrancesa, T(omas Te00erson, pessoas com meias de seda e caeleiras posti%as M
pessoas $ue n&o saem o $ue 1 um tomo, ou um gene, e $ue produ"em a sua electricidade
es0regando uma vara de amar num peda%o de pele de animal e ac(am $ue conseguiram uma
coisa 0antstica! +s mensagens $ue possamos receer deles come%ar&o provavelmente com g*ui
,igno Aen(org, e 0elicitar4nos4&o pela ele"a dos nossos cavalos, ou pela 0orma e0ica" como
utili"amos o leo de aleia! ,u"entos anos4lu" 1 uma distancia $ue nos ultrapassa tanto, $ue
pura e simplesmente se torna!!! inultrapassvel!
8ortanto, mesmo $ue n&o este3amos realmente ss, em termos prticos acaamos por estar de
0acto ss! Carl Aagan calculou $ue o n?mero provvel de planetas no universo em geral 0osse de
de" ili)es de trili)es M um n?mero muito para al1m da nossa capacidade de imagina%&o! *as o
$ue tam1m est para al1m da nossa imagina%&o 1 a $uantidade de espa%o pela $ual est&o
espal(ados! gAe 0cssemos colocados ao cal(as dentro do universog, escreveu Aagan, ga
proailidade de 0icar num planeta, ou perto de um, seria in0erior a um num ili&o de trili&o de
trili&o!g \isto 1,N: elevado a KK, ou um N seguido de KK "eros]! g's mundos s&o preciosos!g
Ca"&o pela $ual talve" ten(a sido oa ideia a Bnternational +stronomical Union ter estipulado
o0icialmente, em Revereiro de NLLL, $ue 8lut&o 1 um planeta! ' universo 1 um lugar grande e
solitrio! Quantos mais vi"in(os tivermos, mel(or!
[;K]
K!
' U-BE#CA' ,' C#E#C#-,' #E+-A
Quando os c1us est&o limpos e a @ua n&o ril(a muito, o reverendo Coert #vans, um (omem
sossegado e em disposto, coloca um vel(o telescpio no terra%o traseiro da sua casa nas Blue
*ountains, na +ustrlia, e p)e4se a 0a"er uma coisa e2traordinria! 8)e4se a perscrutar o
passado, e encontra estrelas mortas!
'l(ar para o passado 1 a parte mais 0cil! , uma espreitadela no c1u nocturno, e o $ue vir 3
passou 5 (istria, e ( muito M ver as estrelas, n&o como elas s&o agora, mas como $uando a lu"
as dei2ou! + verdade 1 $ue a #strela 8olar, nossa 0iel compan(eira, pode muito em ter4se
e2tinguido no passado ms de Taneiro, ou em NYQ;, ou em $ual$uer outra data desde o s1culo
fBE, e ns simplesmente ainda n&o saermos! ' m2imo $ue podemos di"er 1 $ue ainda estava
a arder ( PY: anos! +s estrelas morrem a toda a (ora! ' $ue Bo #vans 0a" mel(or do $ue
$ual$uer outra pessoa, $ue alguma ve" tentou 0a"er o mesmo, 1 detectar esses momentos de
despedida celestial!
,urante o dia, #vans 1 um simptico padre 3 semi4re0ormado da Uniting C(urc( da +ustrlia,
$ue 0a" alguns traal(os por conta prpria e investiga os movimentos religiosos do s1culo fBf!
*as 5 noite 1, 5 sua modesta maneira, o tit& dos c1us! +nda 5 procura de supernovas!
+s supernovas surgem $uando uma estrela gigante, muito maior do $ue o nosso Aol, cai e
e2plode de 0orma espectacular, liertando num instante a energia de cem ili)es de sis, $ue,
durante algum tempo, ardem com mais intensidade e lu" do $ue todas as estrelas da gal2ia! g<
como um trili&o de omas de (idrog1nio a e2plodir ao mesmo tempog, di" #vans! Ae uma
e2plos&o de supernovas acontecesse num raio de Q:: anos4lu" de ns, ser/amos destru/dos M gera
o 0im do espectculog, di" #vans com (umor! *as o universo 1 muito vasto, e as supernovas
est&o demasiado longe para nos poderem causar $ual$uer
[;;]
$uer dano! -a realidade, a maior parte est a distancias t&o inimaginveis $ue a sua lu" s nos
c(ega so a 0orma de uma tenu/ssima cintila%&o! ,urante o ms em $ue se conseguem ver, a
?nica coisa $ue as distingue das outras estrelas 1 o 0acto de antes n&o (aver nada na$uela por%&o
de espa%o $ue est&o a ocupar! # 1 dessas rar/ssimas e anmalas al0inetadas ril(antes $ue o
reverendo #vans anda 5 procura na superpovoada c?pula do c1u nocturno!
8ara perceer a importancia deste 0eito, imagine uma mesa de casa de 3antar coerta por uma
toal(a preta, onde algu1m dei2a cair uma m&o c(eia de sal! Aupon(amos $ue os gr&os de sal s&o
uma gal2ia! +gora imagine mais NQ:: mesas iguais, su0icientes para enc(erem o par$ue de
estacionamento de um (ipermercado, ou para preenc(er uma lin(a de trs $uilmetros de
comprimento M todas com sal espal(ado aleatoriamente! +gora acrescente um gr&o de sal a
$ual$uer uma das mesas, e dei2e Coert #vans andar por entre elas! #le vai descori4lo logo!
#sse gr&o de sal 1 a supernova!
' dom de #vans 1 t&o e2cepcional, $ue 'liver AacZs, em 5m Antro+logo em Marte, l(e dedica
uma passagem de um cap/tulo sore sios autistas M acrescentando rapidamente $ue gn&o est a
sugerir $ue ele se3a autistag! #vans, $ue nunca con(eceu AacZs, ri4se de poder ser considerado
autista ou sio, mas n&o consegue e2plicar em de onde vem o seu talento!
g8arece $ue ten(o uma $ueda especial para memori"ar campos de estrelasg, disse4me com ar de
$uem pede desculpa, $uando o 0ui visitar, a ele e 5 mul(er, #laine, na casin(a digna de um postal
ilustrado $ue (aitam num recanto tran$uilo da vila de Ha"elrooZ, onde 0inalmente acaa a
enorme cidade de Aydney e come%a a in0indvel 0loresta australiana! g-&o ten(o grande 3eito
para outras coisasg, acrescentou! g-&o consigo lemrar4me dos nomes das pessoas!!!g
g-em de onde dei2a as coisasg, gritou #laine da co"in(a!
Re" $ue sim com a cae%a, sorrindo aertamente, e a seguir perguntou4me se gostaria de ver o
seu telescpio! Bmaginei $ue teria um om oservatrio nas traseiras M uma vers&o mais pe$uena
de *ount `ilson ou de 8alomar, com uma c?pula de correr e uma cadeira mecanica $ue 0osse
um pra"er manorar! *as n&o: levou4me 0oi para um $uarto de arrumos logo 5 sa/da da co"in(a,
onde guarda os livros e pap1is, al1m do telescpio M um tuo cil/ndrico ranco, com o taman(o e
o 0eitio de um cilindro de a$uecimento de gua, montado sore uma ase giratria em
contraplacado! Quando $uer 0a"er oserva%)es, carrega4o em duas idas para um pe$ueno terra%o
5 sa/da da co"in(a! #ntre a pro3ec%&o do tel(ado e os topos ramal(udos dos eucaliptos $ue
crescem na encosta
[;P]
aai2o da casa, s 0ica uma pe$uena aertura do taman(o de uma cai2a de correio, mas $ue, di"
ele, 1 mais do $ue o su0iciente para o e0eito! # 1 a/ $ue, $uando o c1u est limpo e a @ua n&o
ril(a muito, ele encontra as suas supernovas!
' termo supernova 0oi proposto em NLK: por um astro0/sico de e2centricidade memorvel, de
nome Rrit" H.icZy, nascido na Bulgria e educado na Au/%a! H.icZy 0oi para o Bnstituto de
Tecnologia da Cali0rnia em NL9:, onde se tornou con(ecido pela sua personalidade
contundente e talentos dispersos! -&o parecia ser especialmente inteligente, e a maior parte dos
seus colegas consideravam4no pouco mais do $ue um gpal(a%o irritanteg! R& incondicional do
e2erc/cio 0/sico, era 0re$uente atirar4se para o c(&o da sala de 3antar do instituto e 0a"er 0le2)es
s com uma m&o, a 0im de provar a sua virilidade a algu1m $ue duvidasse dela! #ra t&o
declaradamente agressivo, $ue o seu colaorador mais pr2imo, um (omem de temperamento
calmo c(amado `alter Baade, se recusava a 0icar so"in(o com ele! #ntre outras coisas, H.icZy
acusou Baade, $ue era alem&o, de ser na"i, o $ue n&o era verdade! #, pelo menos numa ocasi&o,
amea%ou4o de morte! ' pore Baade desatava a correr pela colina do 'servatrio de *ount
`ilson acima, se o via no cam+us do Caltec(!
*as H.icZy tam1m era capa" de anlises simplesmente ril(antes! -o in/cio dos anos NLK:,
come%ou a interessar4se por algo $ue ( muito preocupava os astrnomos: o aparecimento
ine2plicvel e ocasional de pontos de lu" no c1u, por outras palavras, de novas estrelas! # teve a
ideia improvvel de $ue talve" o neutr&o M a part/cula suatmica recentemente descoerta em
Bnglaterra por Tames C(ad.icZ, $ue era a grande e adalada novidade da altura M estivesse no
centro da $uest&o! 'correu4l(e $ue, se uma estrela colapsasse para uma densidade semel(ante 5
do centro dos tomos, acaaria por 0ormar um n?cleo e2tremamente compactado! 's tomos
seriam literalmente esmagados uns contra os outros, e os seus electr)es seriam 0or%ados para
dentro do n?cleo, 0ormando neutr)es! Ter4se4ia assim uma estrela de neutr)es! Bmagine4se um
mil(&o de olas de can(&o realmente pesadas, espremidas at1 c(egarem ao taman(o de um
erlinde, e!!! em, nem se$uer c(egmos l perto ainda! ' n?cleo de uma estrela de neutr)es 1
t&o denso $ue uma col(er c(eia da sua massa pesaria L: ili)es de $uilos! Uma col(er[ *as
ainda n&o era tudo! H.icZy perceeu $ue, aps o colapso de uma estrela, ainda soraria uma
enorme $uantidade de energia liertada, o su0iciente para provocar o maior ,ig ,ang do
universo! C(amou a essas e2plos)es supernovas! # elas viriam a ser consideradas os maiores
acontecimentos na (istria da cria%&o!
[;Q]
+ NQ de 3aneiro de NLK;, a Ph#sical %evie& pulicou um resumo muito conciso de uma
apresenta%&o 0eita por H.icZy e Baade na Universidade de Atan0ord no ms anterior! +pesar de
e2tremamente reve M um pargra0o de 9; lin(as M, esse resumo contin(a uma enorme
$uantidade de novas revela%)es cient/0icas: 0ornecia a primeira re0erncia 5s supernovas e 5s
estrelas de neutr)es^ dava uma e2plica%&o convincente sore a sua 0orma%&o^ calculava
correctamente a escala da respectiva capacidade e2plosiva^ e ainda, 5 laia de remate, relacionava
as e2plos)es das supernovas com a produ%&o de um novo e misterioso 0enmeno c(amado raios
csmicos, $ue tin(am sido recentemente encontrados em grande pro0us&o atrav1s do universo!
#stas ideias eram, no m/nimo, revolucionrias! A se con0irmaria a e2istncia de estrelas de
neutr)es K; anos mais tarde! + no%&o de raios csmicos, apesar de ser considerada plaus/vel,
ainda n&o 0oi con0irmada! -o seu con3unto, o resumo era, nas palavras do astro0/sico do Caltec(
_ip A! T(orne, gum dos documentos mais prescientes na (istria da 0/sica e da astronomiag!
' mais curioso 1 $ue H.icZy $uase n&o conseguia compreender as ra")es $ue estavam por
detrs de todos estes 0enmenos! Aegundo T(orne, gele n&o tin(a con(ecimento su0iciente das
leis da 0/sica para sustanciar as suas ideias!g H.icZy tin(a antes o dom de descorir as grandes
ideias, en$uanto os outros, especialmente Baade, 0icavam com a tare0a de 0a"er os clculos
matemticos!
H.icZy 0oi tam1m o primeiro a recon(ecer $ue n&o (avia no universo massa vis/vel $ue
c(egasse, nem de longe, para manter as gal2ias 3untas, e $ue deveria (aver outra in0luncia
gravitacional M a$uilo a $ue agora c(amamos mat1ria negra! *as (ouve uma coisa $ue ele n&o
viu: $ue se uma estrela de neutr)es encol(esse muito, tornar4se4ia t&o densa $ue nem a lu"
conseguiria escapar 5 sua enorme atrac%&o gravitacional! # $ue isso seria um uraco negro!
Bn0eli"mente, H.icZy era ol(ado com tal desd1m pela maioria dos seus colegas $ue n&o
conseguiu 0a"er valer as suas ideias! Quando, cinco anos mais tarde, o grande Coert
'ppen(eimer dissertou sore as estrelas de neutr)es num documento (istrico, n&o 0e" $ual$uer
re0erncia ao traal(o desenvolvido por H.icZy durante anos sore o mesmo prolema, num
gainete muito perto do seu, logo ao 0undo do corredor! +s dedu%)es de H.icZy sore mat1ria
negra s viriam a ser seriamente consideradas $uase $uatro d1cadas mais tarde! Calculo $ue,
durante esse per/odo, ter 0eito muitas 0le2)es!
Quando ol(amos para o c1u, apenas uma pe$uena parte do universo 1 vis/vel para ns, o $ue n&o
dei2a de ser surpreendente! A P::: estrelas s&o vis/veis a ol(o nu a partir da Terra, e dessas
apenas 9::: se conseguem distinguir
[;V]
de $ual$uer ponto do nosso planeta! Com inculos, o n?mero de estrelas $ue conseguimos ver
aumenta para Q: mil, e com um pe$ueno telescpio de cinco cent/metros esse n?mero salta para
K:: mil! Ae usarmos um telescpio de ;: cent/metros, como o de #vans, come%amos a contar
gal2ias em ve" de estrelas! #vans pensa $ue consegue ver, do seu oservatrio, entre Q: mil a
N:: mil gal2ias, cada uma com de"enas de ili)es de estrelas! #mora estes n?meros 3 se3am
considerveis, incluem muito poucas supernovas! Uma estrela pode arder durante ili)es de
anos, mas morre de uma s ve" e depressa^ e, de entre estas, s algumas e2plodem! + maior
parte morre suavemente, como uma 0ogueira num acampamento, ao aman(ecer! -ormalmente,
entre as centenas de ili)es de estrelas contidas numa gal2ia, s surgir uma supernova, em
m1dia, cada 9:: ou K:: anos! 'u se3a, encontrar uma supernova 1 $uase como montar um
telescpio no topo do #mpire Atate Building e procurar em todas as 3anelas de *an(attan 5
espera de encontrar, digamos, algu1m a apagar 9N velas num olo de anos!
8or isso, $uando a comunidade de astrnomos receeu uma c(amada de um padre a0vel e
simptico, a perguntar em tom esperan%oso se algu1m tin(a mapas astronmicos $ue pudessem
ser ?teis na usca de supernovas, todos pensaram $ue o (omem estava louco! -essa altura,
#vans tin(a um telescpio de 9Q cent/metros M taman(o muito respeitvel para um telescpio de
amador, mas n&o propriamente o instrumento ade$uado para uma actividade cosmolgica s1ria M
e, contudo, propun(a4se encontrar um dos 0enmenos mais raros do universo! +ntes de #vans
iniciar as suas oserva%)es em NLY:, tin(am sido detectadas menos de P: supernovas em toda a
(istria da astronomia! \Quando o visitei, em +gosto de 9::N, acaava de registar a sua K;!
a
descoerta visual^ seguiu4se a KQ!b passados trs meses e a KP!
a
, no princ/pio de 9::K!]
*as #vans tin(a alguns 0actores a seu 0avor! + maior parte dos oservadores, tal como a maior
parte das pessoas, est situada no (emis01rio norte, o $ue signi0ica $ue ele tin(a grande parte do
c1u s para ele, pelo menos no princ/pio! Tin(a tam1m 0acilidade de manora, e a sua
espantosa memria! 's grandes telescpios tm dimens)es enormes, o $ue 0a" com $ue ten(a de
se perder muito tempo a coloc4los na posi%&o certa! #vans podia rodar o seu telescpio de ;:
cent/metros com a mesma 0acilidade com $ue o atirador de cauda de um gca%ag manora a sua
metral(adora numa luta individual, ou se3a, demorando menos de dois segundos em $ual$uer
ponto do c1u! 8ortanto, conseguia numa ?nica noite oservar umas ;:: gal2ias, en$uanto um
grande telescpio pro0issional teria sorte se conseguisse percorrer Q: ou P:!
8rocurar supernovas 1 $uase sempre sinnimo de procurar em v&o! 8ode di"er4se $ue, entre
NLY: e NLLP, a m1dia de #vans 0oi de duas por ano M o $ue
[;Y]
1 pouco compensador, $uando se passa centenas e centenas de noites a perscrutar o c1u! ,e uma
ve", descoriu trs em apenas NQ dias, mas de outra passou trs anos sem descorir nen(uma!
gTam1m ( um certo valor em n&o descorir nadag, disse4me! g+3uda os cosmlogos a calcular
o ritmo de evolu%&o das gal2ias! < uma das raras reas onde a ausncia de provas constitui uma
prova em sig!
*ostrou4me alguns dos pap1is e 0otogra0ias amontoados na mesa ao lado do telescpio, todos
relacionados com a sua investiga%&o! Ae o leitor alguma ve" ol(ou para essas revistas de
astronomia $ue se vem por a/, e 1 muito provvel $ue sim, ent&o deve saer $ue, geralmente, se
encontram c(eias de 0antsticas e luminosas 0otogra0ias a cores de neulosas distantes e coisas
do g1nero M nuvens de lu" 0e1rica, de um esplendor celestial, delicado e comovente! +s imagens
de #vans n&o s&o nada $ue se pare%a! A&o apenas 0otogra0ias pouco de0inidas a preto e ranco,
com pe$uenos pontos ril(antes circundados por uma aur1ola! Uma das $ue me deu a ver
mostrava um aglomerado de estrelas com um ril(o t&o insigni0icante $ue s apro2imando4o dos
ol(os o consegui ver! #ra, segundo #vans, uma estrela de uma constela%&o c(amada Rorna2,
pertencente a uma gal2ia con(ecida pelos astrnomos como -GCNKPQ! \- GC signi0ica e&
4eneral Catalogue, -ovo Catlogo Geral, onde todas estas in0orma%)es s&o registadas!
Come%ou por ser um pesado livro pousado sore uma secretria em ,ulin^ (o3e em dia 1,
evidentemente, uma ase de dados!] ,urante P: mil()es de anos, a lu" emitida pela morte
espectacular dessa estrela via3ou sem parar atrav1s do espa%o at1 $ue, numa noite de +gosto de
9::N, c(egou 5 Terra, so a 0orma de um suspiro luminoso, um min?sculo pirilampo no c1u
nocturno! #, oviamente, 0oi Coert #vans $uem, na sua colina rescendente a eucalipto, a
detectou!
gH $ual$uer coisa de grati0icante, penso eug, disse #vans, gna ideia de uma lu" via3ar durante
mil()es de anos atrav1s do espa%o, e Austamente no momento em $ue c(ega 5 Terra (aver
algu1m $ue ol(a para o ponto certo do c1u, e a v! +c(o simplesmente 3usto $ue um
acontecimento deste calire se3a testemun(ado!g
+s supernovas n&o se limitam a transmitir uma sensa%&o de maravil(a! H vrios tipos de
supernovas \um deles 0oi descoerto por #vans], e destes ( um em particular, con(ecido como
supernova Ba, $ue 1 importante para a astronomia, por$ue e2plode sempre da mesma maneira,
com a mesma massa cr/tica! 8or essa ra"&o, pode ser usada como estrela4padr&o M a partir da
$ual se pode medir o ril(o \e conse$uentemente a distancia relativa] de outras estrelas,
permitindo calcular a ta2a de e2pans&o do universo!
[;L]
#m NLYV, Aaul 8erlmutter, do @aoratrio @a.rence BerZeley, na Cali0rnia, precisando de
encontrar mais supernovas Ba do $ue era poss/vel detectar visualmente, tentou encontrar um
m1todo mais sistemtico para o 0a"er! Bnventou um sistema engen(oso $ue se servia de
computadores so0isticados ligados a dispositivos electrnicos M essencialmente, camaras digitais
topo de gama M e automati"ou a usca de supernovas! 's telescpios passaram assim a tirar
mil()es de 0otogra0ias, en$uanto um computador detectava os pontos ril(antes $ue
denunciavam a e2plos&o de uma supernovas! Com esta nova t1cnica, 8erlmutter e os seus
colegas de laoratrio conseguiram encontrar ;9 supernovas em cinco anos! +gora at1 os
amadores conseguem encontrar supernovas com dispositivos electrnicos! gCom estas
engen(ocas, pode apontar4se um telescpio para o c1u e ir tran$uilamente ver televis&og,
comentou #vans com um to$ue de triste"a! gTirou4l(e todo o romantismo!g
8erguntei4l(e se se sentia tentado a adoptar a nova tecnologia! g'(, n&o, gosto muito mais da
min(a maneira! +l1m dissog, indicou com o ol(ar uma 0otogra0ia da sua mais recente supernova,
e sorriu, gde ve" em $uando ainda l(es gan(o!g
+ $uest&o $ue naturalmente se p)e 1: g' $ue aconteceria se uma estrela e2plodisse perto de
nsWg + nossa vi"in(a celestial mais pr2ima 1, como 3 vimos, a +l0a de Centauro, $ue dista de
ns ;,K anos4lu"! #u imaginara $ue, se (ouvesse uma e2plos&o, ter/amos ;,K anos para ver a lu"
desse magn/0ico espectculo espal(ar4se pelo c1u 0ora, como se entornada por uma lata gigante!
' $ue seria se tiv1ssemos $uatro anos e $uatro meses para ver uma catstro0e inevitvel avan%ar
na nossa direc%&o, saendo $ue, $uando 0inalmente c(egasse, nos dei2aria redu"idos a cin"asW
Aer $ue as pessoas continuariam a ir traal(arW 's agricultores a cultivar os camposW 'u
algu1m a entregar o produto nas lo3asW
Aemanas mais tarde, de volta 5 cidade"in(a de -e. Hamps(ire onde moro, 0i" estas perguntas a
To(n T(orstensen, um astrnomo da Raculdade de ,artmout(! g-&o, n&og, disse ele, rindo!
g-ot/cias desse g1nero espal(am4se 5 velocidade da lu", tal como a destrui%&o, portanto acaaria
por saer delas e morrer ao mesmo tempo! *as n&o se preocupe, por$ue n&o vai acontecer!g
8ara a e2plos&o de uma supernova nos matar, e2plicou, era preciso estarmos gridiculamente
pertog M talve" 5 distancia de de" anos4lu", ou coisa parecida! g' perigo seriam os vrios tipos
de radia%&o M raios csmicos e outras coisas do g1nero!g #stes produ"iriam auroras 0aulosas,
cortinas iridiscentes de uma lu" assustadora $ue enc(eriam o c1u todo M o $ue n&o seria nada
om! Qual$uer coisa com potncia su0iciente para produ"ir tal espectculo poderia muito em
0a"er reentar a magnetos0era, a "ona magn1tica situada muito acima
[Q:]
da Terra $ue nos protege dos raios ultravioleta e outras amea%as csmicas! Aem a magnetos0era,
algu1m $ue tivesse a in0elicidade de se e2por 5 lu" do Aol 0icaria rapidamente com a aparncia
de, digamos, uma +i@@a demasiado co"ida!
+ ra"&o pela $ual podemos ter praticamente a certe"a de $ue um evento desses n&o acontecer
no nosso recanto da gal2ia, disse T(orntensen, 1 $ue, para come%ar, 1 preciso um tipo
espec/0ico de estrela para produ"ir uma supernova! Ter de ter de" a 9: ve"es a massa do nosso
Aol, e gn&o temos por perto nada desse taman(o! Gra%as a ,eus, o universo 1 grandeg! + ?nica
estrela $ue poderia candidatar4se a esse tipo de acontecimento, acrescentou, 1 Betelgeuse, cu3as
pro3ec%)es intermitentes parecem indicar $ue se passa $ual$uer coisa de instvel e,
conse$uentemente, interessante! Aimplesmente, Betelgeuse est a Q: mil anos4lu" de ns!
#m toda a (istria registada at1 (o3e, (ouve apenas meia d?"ia de ve"es em $ue supernovas
su0icientemente pr2imas puderam ser vistas a ol(o nu! Uma 0oi em N:Q;, $uando uma e2plos&o
deu origem 5 -eulosa Carangue3o! 'utra, em NP:;, produ"iu uma estrela t&o ril(ante $ue
pcde ser vista em pleno dia durante mais de trs semanas! + mais recente 0oi em NLYV, $uando
uma supernova ril(ou numa "ona do cosmos, con(ecida como Grande -uvem de *agal(&es,
mas o 0enmeno $uase n&o 0oi vis/vel da Terra, e o pouco $ue se viu 0oi apenas no (emis01rio
sul! *esmo assim, tudo se passou 5 con0ortvel distancia de NPL mil anos4lu"!
+s supernovas tm ainda um outro tipo de interesse para ns, de0initivamente 0ulcral: sem elas,
n&o estar/amos a$ui! Cecordam4se com certe"a da c(arada csmica com $ue encerrmos o
primeiro cap/tulo: o Big Bang criou muitos gases leves, mas nen(um elemento pesado! #sses
apareceram mais tarde, mas durante muito tempo ningu1m conseguiu descorir como 1 $ue
apareceram! ' prolema 1 $ue era necessrio (aver $ual$uer coisa muito $uente M mais $uente
ainda do $ue o centro das estrelas mais $uentes M para 0or3ar o carono, o 0erro e os outros
elementos sem os $uais n&o ter/amos mat1ria! Roram as supernovas $ue nos deram a e2plica%&o,
e 0oi um cosmlogo ingls, $uase t&o e2cntrico como Rrit" H.icZy, $ue a descoriu!
' seu nome era Rred Hoyle, e nasceu em DorZs(ire! Quando morreu, em 9::N, o seu oiturio
na revista ature descreveu4o como gcosmlogo e controverslogog e n&o ( d?vida de $ue era
amas as coisas! Aegundo o re0erido oiturio, viu4se genvolvido em controv1rsia durante a
maior parte da sua vidag e gassinou muitos disparatesg! 8or e2emplo, a0irmava, sem $ual$uer
prova, $ue
[QN]
o precioso 0ssil de um ar$ueopt1ri2 e2istente no *useu de Histria -atural, era uma
0alsi0ica%&o do mesmo g1nero da do Homem de 8iltdo.n, coisa $ue causou enorme e2aspero
aos paleontlogos do museu, $ue tiveram de perder dias e dias a responder aos tele0onemas de
3ornalistas do mundo inteiro! Tam1m acreditava $ue a Terra n&o era apenas 0ecundada por vida
vinda do espa%o mas tam1m por muitas das suas doen%as, como a gripe e a peste unica,
c(egando a sugerir $ue, na lin(a de evolu%&o, o nari" (umano se tornou protuerante e as
narinas passaram para a parte in0erior com o o3ectivo de evitar $ue essas patogenias csmicas
entrassem por ele dentro!
Roi ele $uem, num momento de (umor rincal(&o, criou o termo Big Bang, durante um
programa de rdio, em NLQ9! Aulin(ou $ue n&o (avia nada no nosso con(ecimento da 0/sica $ue
conseguisse e2plicar a ra"&o pela $ual todas as coisas, coesas at1 certo ponto, come%avam
suitamente a e2pandir4se de 0orma espectacular! Hoyle de0endia a teoria do estado estvel,
segundo a $ual o universo estaria constantemente em e2pans&o, criando mat1ria 5 medida $ue
evolui! C(egou tam1m 5 conclus&o de $ue se as estrelas implodissem, liertariam uma enorme
$uantidade de calor M cem mil()es de graus ou mais, o su0iciente para iniciar a cria%&o dos
elementos mais pesados, segundo um processo con(ecido como nucleoss/ntese! # em NLQV, num
traal(o de e$uipa com alguns colegas, demonstrou como se 0ormaram os elementos pesados
nas e2plos)es das supernovas! *as 0oi ` +! Ro.ler, um dos seus colaoradores, $uem gan(ou o
8r1mio -oel com o 0eito, e n&o Hoyle, in0eli"mente!
Aegundo a teoria de Hoyle, a e2plos&o de uma estrela geraria calor su0iciente para criar todos os
novos elementos, espal(ando4os atrav1s do cosmos, onde 0ormariam nuvens gasosas M o
interestelar m1dio, como 1 con(ecido M $ue poderiam eventualmente aderir a novos sistemas
solares! + nova teoria deu 0inalmente a possiilidade de 0ormular novas (ipteses sore a 0orma
como c(egmos at1 a$ui! #is a conclus&o a $ue se c(egou:
H cerca de ;,P ili)es de anos, acumulou4se no espa%o onde estamos agora um enorme
redemoin(o de gases e poeiras com cerca de 9; ili)es de $uilmetros de diametro! #sse
redemoin(o come%ou em seguida a agregar4se! 8raticamente todo ele, ou se3a, LL,L por cento da
massa do sistema solar, passou a constituir o Aol! ,o restante material $ue 0icou a 0lutuar, (ouve
dois gr&os microscpicos $ue 0icaram a pairar su0icientemente perto um do outro para serem
agregados por 0or%as electrostticas! Roi esse o momento da concep%&o do nosso planeta! # o
mesmo se passava por todo o sistema solar em 0orma%&o! Colis)es de gr&os de poeira iam
gerando aglomerados cada ve" maiores! #ventualmente,
[Q9]
esses aglomerados cresceram, passando a c(amar4se ent&o planet1simos! i medida $ue estes
iam colidindo, partiam4se, dividiam4se ou recominavam4se ao acaso, em permuta%)es sem 0im,
mas de cada ve" (avia um vencedor^ e alguns destes vencedores cresceram tanto $ue passaram a
dominar a rita em $ue via3avam!
Tudo aconteceu de 0orma e2tremamente rpida! 8ensa4se $ue passar de um min?sculo
aglomerado de gr&os a um planeta e1 com vrias centenas de $uilmetros de diametro pode
ter levado apenas algumas de"enas de centenas de anos! + Terra 0ormou4se essencialmente em
apenas 9:: mil()es de anos, talve" menos, emora ainda estivesse em estado de 0us&o e se
encontrasse su3eita a constantes omardeamentos de todos os detritos $ue ainda 0lutuavam 5
sua volta!
-essa altura, ( cerca de ;,; ili)es de anos, um o3ecto do taman(o de *arte c(ocou contra a
Terra, 0a"endo saltar mat1ria su0iciente para 0ormar uma es0era vi"in(a, a @ua! 8ensa4se $ue
aps algumas semanas esse material pro3ectado se ten(a reagrupado num s volume para 0ormar,
ao 0im de um ano, a roc(a es01rica $ue ainda (o3e nos acompan(a! 8ensa4se $ue a maior parte da
mat1ria lunar ter vindo da crosta terrestre e n&o do seu n?cleo, ra"&o pela $ual a @ua ter t&o
pouco 0erro, en$uanto ns temos muito! + propsito, esta teoria 1 $uase sempre apresentada
como recente, $uando na realidade 0oi proposta nos anos NL;: por Ceginald ,aly, da
Universidade de Harvard! + ?nica coisa $ue tem de recente 1 a aten%&o $ue suscita nas pessoas!
Quando a Terra tin(a apenas um ter%o do seu taman(o actual, 3 estava provavelmente a criar
uma atmos0era, constitu/da essencialmente por di2ido de carono, a"oto, metano e en2o0re!
-&o 1 e2actamente a mistura $ue associamos 5 ideia de vida, e no entanto 0oi desta sopa
insalure $ue ela surgiu! ' di2ido de carono 1 um potente gs de estu0a, o $ue a3udou astante
no processo de cria%&o da vida, pois na$uela altura o Aol era astante mais 0raco do $ue 1 (o3e!
Ae n&o tiv1ssemos tido a vantagem de um e0eito de estu0a, a Terra podia muito em ter
congelado para sempre, o $ue anularia $ual$uer (iptese de vida! *as o 0acto 1 $ue ela
conseguiu surgir!
-os Q:: mil()es de anos $ue se seguiram, a 3ovem Terra continuou a ser impiedosamente
omardeada por cometas, meteoritos e outros detritos galcticos, $ue enc(eram os oceanos de
gua e dos componentes necessrios 5 0orma%&o de vida! #ra um amiente estran(amente (ostil,
mas o 0acto 1 $ue a vida conseguiu surgir! #stvamos a camin(o!
Quatro ili)es de anos mais tarde, as pessoas come%aram a ter curiosidade em saer como tudo
acontecera! # 1 a/ $ue a nossa (istria nos leva em seguida!
[QK]
BB
' T+*+-H' ,+ T#CC+
[Blustra%&o M ver pgina ;LP]
[Q;]
A nature@a e as leis da nature@a Aa@iam escondidas na noite* !eus disseB HaAa e&tonC . fe@(se
lu@'
AleDander Po+e, #pit0io para Air Bsaac -e.ton
[QQ]
;!
+ *#,B,+ ,+A C'BA+A
Ae tivesse de escol(er a viagem cient/0ica menos agradvel de todas as viagens poss/veis, de
certe"a $ue n&o arran3ava pior do $ue a e2pedi%&o $ue a Ceal +cademia de Cincias Rrancesa
organi"ou ao 8eru em NVKQ! C(e0iada por um (idrlogo c(amado 8ierre Bouguer e por um
militar matemtico, C(arles *arie de @a Condamine, a e2pedi%&o era constitu/da por um grupo
de cientistas e aventureiros $ue partiu para o 8eru para e0ectuar triangula%)es atrav1s dos +ndes!
Havia na altura uma 0ere recente de compreens&o da Terra M $uantos anos tin(a, $ual a sua
massa, em $ue ponto do espa%o se encontrava suspensa, e como 1 $ue tin(a aparecido! '
o3ectivo do grupo 0rancs era esclarecer a $uest&o da circun0erncia do planeta atrav1s da
medi%&o do comprimento de um grau do meridiano \ou NIKP: da distancia 5 volta do planeta] ao
longo da lin(a $ue vai de Darou$ui, perto de Quito, at1 logo a seguir a Cuenca, no actual
#$uador, e $ue core uma distancia de cerca de K9: $uilmetros!l
@ogo de in/cio as coisas come%aram a correr mal, e por ve"es em propor%)es desastrosas! #m
Quito, os visitantes provocaram os (aitantes, n&o se sae
[-'T+A]
l ' m1todo de triangula%&o era uma t1cnica muito utili"ada, aseada na regra geom1trica
segundo a $ual, se souermos o comprimento de um dos lados do triangulo e o valor de dois dos
seus angulos, poderemos calcular todas as outras dimens)es sem sair da nossa mesa de traal(o!
Aupon(a, 5 laia de e2emplo, $ue voc e eu decidimos calcular a distancia da Terra 5 @ua! 8elo
m1todo da triangula%&o, a primeira coisa a 0a"er 1 marcar uma distancia entre ns, portanto
imaginemos por e2emplo $ue voc est em 8aris e eu em *oscovo, e amos ol(amos para a @ua
ao mesmo tempo! +gora imagine o triangulo a ligar estes trs lugares, voc, eu e a @ua! *e%a o
comprimento da ase, entre si e mim, e os nossos dois angulos em rela%&o 5 @ua, e 1 muito
simples calcular o resto! \Como os angulos internos de um triangulo somam sempre NY: graus,
se souer a medida de dois angulos saer a medida do terceiro^ e, saendo a 0orma e2acta do
triangulo e o comprimento de um dos lados, saer o comprimento dos outros dois lados!] #ste
m1todo 0oi utili"ado pelo astrnomo grego Hiparco de -iceia, no ano NQ: a! C!, para calcular a
distancia da Terra 5 @ua! 's princ/pios da triangula%&o no solo s&o os mesmos, com a ?nica
di0eren%a de $ue, nesse caso, em ve" de serem al%ados na vertical, em direc%&o ao espa%o, os
triangulos s&o desen(ados na (ori"ontal, lado a lado, num mapa! 8ara medir o grau de um
meridiano, os investigadores iam criando uma esp1cie de cadeia de triangulos 5 medida $ue
andavam ao longo do terreno!
[QP]
em como, sendo escorra%ados da cidade por uma multid&o e2altada armada de pedras! 8ouco
depois, o m1dico da e2pedi%&o 0oi morto, num mal4entendido $ual$uer, $ue surgiu por causa de
uma mul(er! ' otanico enlou$ueceu^ outros morreram, uns com 0eres, outros em $uedas $ue
deram! ' terceiro memro mais vel(o do grupo, um (omem c(amado 8ierre Godin, 0ugiu com
uma rapariga de NK anos^ ningu1m conseguiu convenc4lo a voltar!
+ dada altura, o grupo viu4se origado a suspender o traal(o durante oito meses, en$uanto @a
Condamine se deslocava a @ima para resolver um prolema $ue surgira com os vistos! ,epois,
ele e Bouguer acaaram por recusar4se a 0alar um com o outro, o $ue 0e" com $ue n&o pudessem
continuar a traal(ar 3untos! 8or todo o lado onde passava, o a"arado grupo era ol(ado com a
maior descon0ian%a por 0uncionrios locais $ue ac(avam di0/cil de acreditar $ue um grupo de
cientistas 0ranceses se 0osse deslocar para t&o longe s para descorir a medida do mundo! #ra
uma coisa $ue n&o 0a"ia sentido! Con0essemos $ue, mesmo meio s1culo mais tarde, ainda parece
ser uma d?vida ra"ovel! 8or$ue 1 $ue os 0ranceses n&o 0i"eram as suas medi%)es em Rran%a,
poupando assim a traal(eira e o descon0orto de uma aventura nos +ndesW
+ resposta reside em parte no 0acto de os cientistas do s1culo fEBBB, soretudo os 0ranceses,
raras ve"es 0a"erem as coisas de 0orma simples se (ouvesse a alternativa de as complicar at1 aos
limites do asurdo, e em parte devido a um prolema de ordem prtica $ue surgira muitos anos
antes com o astrnomo ingls #dmond Halley M muito antes de Bouguer e @a Condamine
son(arem se$uer $ue iriam um dia 5 +m1rica do Aul, e muito menos por uma ra"&o espec/0ica!
Halley era um personagem e2traordinrio! +o longo da sua produtiva carreira 0oi comandante da
marin(a, cartgra0o, pro0essor de geometria na Universidade de '20ord, controlador delegado
da Ceal Casa da *oeda, astrnomo real, e inventor da campanula de mergul(o a grande
pro0undidade! Roi uma autoridade em livros sore magnetismo, mar1s, movimento dos planetas,
tendo ainda escrito com grande entusiasmo vrios artigos sore os e0eitos do pio!
[QV]
Bnventou os mapas meteorolgicos e as taelas de risco, propcs m1todos para encontrar a idade
da Terra e a sua distancia do Aol, e at1 descoriu uma 0orma de manter 0resco o pei2e 0ora de
esta%&o! + ?nica coisa $ue n&o 0e" 0oi, curiosamente, descorir o cometa $ue tem o seu nome!
@imitou4se a recon(ecer $ue o cometa $ue viu em NPY9 era o mesmo $ue outros tin(am visto em
N;QP,NQKN e NP:V! A passou a ser o cometa Halle# em NVQY, NP anos aps a sua morte!
,e todos os seus 0eitos, talve" a maior contriui%&o de Halley para o con(ecimento (umano
ten(a sido a de ter tomado parte numa modesta aposta cient/0ica com dois outros grandes nomes
do seu tempo: Coert HooZe, (o3e lemrado como o primeiro cientista a 0a"er a descri%&o de
uma c1lula, e o grande e imponente C(ristop(er `ren, $ue antes de ser ar$uitecto era
astrnomo, emora a maior parte das pessoas n&o o saia! -uma noite de NPYK, Halley, HooZe e
`ren estavam a 3antar 3untos em @ondres, e a certa altura a conversa recaiu sore os
movimentos dos corpos celestiais! Aaia4se $ue os planetas giravam normalmente ao longo de
uma rita el/ptica M guma curva muito precisa e espec/0icag, para0raseando Cic(ard Reynman M,
mas n&o se saia por$u! `ren propcs um generoso pr1mio de ;: 2elins \e$uivalente a duas
semanas de ordenado] ao primeiro de entre eles $ue encontrasse a resposta!
HooZe, $ue tin(a a 0ama de se gaar de ideias $ue nem sempre eram suas, a0irmou $ue 3
encontrara a solu%&o, mas recusou4se a revel4la na$uele momento com o original e criativo
prete2to de n&o $uerer tirar aos outros a satis0a%&o de encontrar a resposta! #m ve" disso,
propun(a4se gescond4la durante algum tempo, para $ue se l(e desse o devido valorg! Ae voltou
a deru%ar4se sore o assunto, n&o dei2ou $uais$uer provas disso! 8elo contrrio, Halley 0icou
ocecado com a ideia de encontrar a resposta, ao ponto de via3ar at1 Camridge no ano seguinte
e, com o maior desplante, perguntar ao Catedrtico de *atemtica, Bsaac -e.ton, se o podia
a3udar!
-e.ton era decididamente uma 0igura estran(a M e2traordinariamente ril(ante, mas solitrio,
sem alegria, $ue"ilento at1 ao limite da parania e muito distra/do \era pessoa para acordar,
sentar4se na cama e 0icar a pensar durante (oras seguidas, sem se$uer se aperceer disso], e
capa" das e2travagancias mais 0ascinantes! Criou o seu prprio laoratrio, o primeiro de
Camridge, mas depois lan%ou4se nas mais estran(as e2perincias! Uma ve" espetou uma sovela
M uma agul(a para coser couro M numa das ritas e pcs4se a es0reg4la, 0a"endo4a rodar gentre o
ol(o e o osso, o mais pr2imo poss/vel da parte detrs do ol(og, s para ver o $ue aconteceria!
*iraculosamente n&o aconteceu nada M
[QY]
pelo menos nada com conse$uncias duradouras! -outra ocasi&o, ol(ou para o Aol o m2imo de
tempo $ue conseguiu aguentar, a 0im de determinar o e0eito $ue teria na sua vis&o! Tam1m a$ui
escapou a danos irrevers/veis, apesar de ter passado alguns dias num $uarto escuro at1 os seus
ol(os l(e perdoarem!
+ coroar estas originais ideias e estran(os ti$ues, contudo, (avia a mente de um supremo g1nio M
o $ue n&o signi0ica $ue, mesmo ao traal(ar em reas convencionais, n&o demonstrasse uma
tendncia para a e2centricidade! #m estudante, 0rustrado pelas limita%)es da matemtica
convencional, inventou o clculo, uma 0orma matemtica inteiramente nova, mas n&o contou
nada a ningu1m durante 9V anos! ,a mesma 0orma, e0ectuou traal(os no dom/nio da ptica $ue
trans0ormaram os nossos con(ecimentos sore a lu" e estaeleceram a ase para a cincia da
espectroscopia^ e, mais uma ve", resolveu n&o di"er nada durante trs d1cadas!
+pesar de todos estes golpes de g1nio, as cincias da nature"a constitu/ram apenas uma parte do
seu vasto campo de interesses! 8elo menos metade da sua vida de traal(o 0oi dedicada 5
al$uimia e 5 persistente investiga%&o de $uest)es religiosas! -&o eram simples capric(os, eram
uscas $ue empreendia com pai2&o! #ra memro secreto de uma seita (er1tica c(amada
+rianismo, cu3a principal doutrina consistia em negar a e2istncia de uma Aant/ssima Trindade
\ligeiramente irnico, se pensarmos $ue a Raculdade de -e.ton, em Camridge, se c(amava
Trinity College]! 8assou (oras a 0io a estudar a planta do Templo do Cei Aalom&o, em Terusal1m
\aprendendo (eraico ao mesmo tempo, para mel(or poder deci0rar os te2tos originais], na
esperan%a de nela encontrar pistas matemticas $ue indicassem a segunda vinda de Cristo e o
0im do mundo! ' seu apego 5 al$uimia era igualmente apai2onado! #m NLKP, o economista To(n
*aynard _eynes comprou uma mala c(eia de pap1is de -e.ton num leil&o, e descoriu $ue, na
sua esmagadora maioria, tratavam, n&o de ptica e de movimentos dos planetas, mas sim do
processo de trans0orma%&o dos metais sicos em metais preciosos! Uma anlise a um 0io de
caelo de -e.ton revelou a presen%a de merc?rio M um dado de grande interesse para
al$uimistas, c(apeleiros e 0aricantes de termmetros, mas praticamente para mais ningu1m M
numa concentra%&o ;: ve"es superior ao normal! -&o admira $ue tivesse di0iculdade em
lemrar4se de se levantar de man(&!
' $ue Halley esperava e2actamente dele, ao 0a"er a$uela visita surpresa em +gosto de NPY;, s
podemos tentar adivin(ar! *as gra%as a um relato posterior 0eito por um dos con0identes de
-e.ton, +ra(am ,e*oivre, 0icmos com o registo de um dos encontros mais importantes na
(istria da cincia:
[QL]
#m NPY; o ,r! Halley veio de visita a Camridge, \e] depois de algum tempo 3untos, o ,r!
perguntou4l(e como pensava $ue seria a curva descrita pelos planetas, partindo do princ/pio de
$ue a 0or%a de atrac%&o em rela%&o ao Aol era inversamente proporcional ao $uadrado da
distancia entre este e cada planeta!
#sta era uma re0erncia a uma regra de matemtica con(ecida como lei do inverso do $uadrado
da distancia, $ue Halley pensava estar na ase da e2plica%&o, emora n&o souesse e2actamente
como!
Air Bsaac respondeu imediatamente $ue seria uma [elipse]! ' ,outor, espantado e contente ao
mesmo tempo, perguntou4l(e como 1 $ue saia! g'rag, disse, g0i" o clculog, pelo $ue o ,r!
Halley pediu para ver os clculos sem mais delongas, e Air Bsaac procurou nos seus pap1is, mas
n&o os conseguiu encontrar!
Bsto era espantoso M como se algu1m dissesse $ue tin(a encontrado a cura para o cancro, mas
n&o souesse onde tin(a posto a 0rmula! 8ressionado por Halley, -e.ton concordou em voltar
a 0a"er os clculos e apresentar um estudo sore isso! Cumpriu o prometido, mas 0e" ainda muito
mais! Cetirou4se durante dois anos e, ao 0im de intensas re0le2)es e raiscos 0ren1ticos, acaou
por apresentar a sua ora prima: Philoso+hiae aturalis Princi+ia Mathematica, ou <s
PrincE+ios Matem"ticos da Filosofia atural, mais con(ecido por Princi+ia'
Caras s&o as ve"es na (istria em $ue a mente (umana 1 capa" de c(egar a conclus)es t&o
argutas e inesperadas $ue se 0ica sem saer o $ue 1 mais espantoso M o 0acto em si, ou a ideia de
algu1m ter conseguido descori4lo! < Princi+ia 0oi um desses momentos! -e.ton tornou4se
0amoso de um dia para o outro! 8assou a ser alvo de (onras e aplausos para o resto da vida, e,
entre muitas outras coisas, tornou4se no primeiro ingls a receer o t/tulo de cavaleiro por se ter
distinguido num ramo cient/0ico! +t1 o grande matemtico alem&o Gott0ried von @eini", com
$uem -e.ton disputou arduamente a prima"ia da inven%&o do clculo, considerou $ue as suas
descoertas no dom/nio da matemtica igualam todos os traal(os anteriormente desenvolvidos
nesse dom/nio! g-en(um mortal se pode apro2imar mais dos deusesg, escreveu Halley,
transmitindo assim a opini&o partil(ada pelos seus contemporaneos e por muitos outros desde
ent&o!
[P:]
+pesar de o Princi+ia ter sido considerado gum dos livros mais inacess/veis $ue alguma ve" 0oi
escritog \-e.ton 0e" de propsito, a 0im de n&o ser incomodado por gdiletantesg da matemtica,
como l(es c(amava], passou a ser um 0arol para $uem o conseguia seguir! -&o s e2plicava
matematicamente as ritas dos corpos celestes, como tam1m identi0icava a 0or%a de atrac%&o
$ue os mantin(a em movimento M a gravidade! ,e repente, todo e $ual$uer movimento do
universo passava a ter sentido!
' Princi+ia aseava4se nas trs leis ne.tonianas do movimento \$ue determinam, em termos
muito gerais, $ue um o3ecto se move na direc%&o em $ue 1 empurrado^ $ue continuar a mover4
se em lin(a recta at1 $ue outra 0or%a v agir sore ele, de 0orma a redu"ir ou a parar esse
movimento, e $ue toda a ac%&o tem uma reac%&o oposta e e$uivalente], em como na sua lei
universal da gravita%&o! Bsto veio demonstrar $ue todo o o3ecto no universo gd um pu2&og em
todos os outros! 8ode n&o parecer mas, en$uanto est a/ sentado, est simultaneamente a pu2ar
tudo 5 sua volta M paredes, tecto, candeeiro, c&o M para si, para o seu pe$ueno \mel(or,
pe$uen/ssimo] campo gravitacional! # essas coisas tam1m o est&o a pu2ar a si! Roi -e.ton
$uem perceeu $ue a atrac%&o entre dois o3ectos 1, para citar Reynman outra ve", gproporcional
5 massa de cada um, e inversamente proporcional ao $uadrado da distancia entre elesg! ,ito de
outra maneira, se duplicar a distancia entre dois o3ectos, a atrac%&o entre eles passa a ser $uatro
ve"es mais 0raca, o $ue se pode tradu"ir pela 0rmula seguinte:
F igual a 4 ve@es m ve@es m linha so,re o quadrado de r GG
0rmula $ue, evidentemente, ser muito di0/cil para $ual$uer um de ns, pores mortais, utili"ar
na sua vida prtica, mas sempre d para l(e admirarmos a sucinta elegancia! ,uas reves
multiplica%)es, uma simples divis&o e!!! "s, 0icamos a saer a nossa posi%&o gravitacional onde
$uer $ue vamos! Roi a primeira lei da nature"a de carcter realmente universal a ser produ"ida
pela mente (umana, ra"&o pela $ual -e.ton passou a ser t&o universalmente admirado!
+ elaora%&o do Princi+ia n&o 0oi e2actamente uma tare0a simples! 8ara terror de Halley,
-e.ton e HooZe entraram em con0lito pela reivindica%&o da lei do inverso do $uadrado das
distancias, pelo $ue -e.ton se recusou a entregar o crucial terceiro volume, sem o $ual os dois
primeiros pouco sentido teriam! Roi preciso $ue Halley utili"asse todos os seus talentos
diplomticos, correndo esa0orido entre um e outro en$uanto dispensava rios de lison3as, para
conseguir 0inalmente arrancar o volume 0inal ao capric(oso pro0essor!
[-'T+ ,# ,BGBT+@BH+de']
ll + 0rmula 0oi transcrita em e2tenso para poder ser lida pelo leitor de te2to!
[PN]
*as os traumas de Halley n&o iam 0icar por a$ui! + Coyal Aociety tin(a prometido pulicar o
traal(o, mas resolveu desistir nesse momento, alegando prolemas 0inanceiros! -o ano anterior
tin(a 0inanciado um dispendioso 0racasso, The Histor# of Fishes, e come%ava a suspeitar $ue um
tratado sore princ/pios matemticos n&o seria propriamente acol(ido com um entusiasmo
desen0reado! Halley, $ue n&o dispun(a de grandes meios, acaou por pagar a pulica%&o do livro
do seu prprio olso! Como de costume, -e.ton n&o deu $ual$uer contriuto! 8ara piorar ainda
mais a situa%&o, Halley, $ue acaara de aceitar um lugar como secretrio da Aociedade, 0oi
in0ormado $ue esta dei2ara de poder pagar4l(e o prometido salrio de Q: liras anuais! #m ve"
disso, ia ser pago em e2emplares da Histor# of Fishes'''
+s leis de -e.ton e2plicavam tantas coisas M o ir e vir das mar1s, os movimentos dos planetas,
a tra3ectria das alas de can(&o antes de voltarem a cair na Terra, por $ue 1 $ue n&o somos
pro3ectados no espa%o $uando o planeta em $ue assentamos os p1s gira a uma velocidade de
centenas de $uilmetros por (oral M $ue 0oi preciso algum tempo at1 as pessoas se aperceerem
de todas as suas implica%)es!
*as (ouve uma revela%&o $ue se tornou controversa $uase de imediato: a de $ue a Terra n&o era
completamente redonda! ,e acordo com a teoria de -e.ton, a 0or%a centr/0uga da Terra
resultaria num ligeiro ac(atamento nos plos e um alargamento no e$uador, o $ue tornaria o
planeta ligeiramente olato^ isto, por sua ve", signi0icaria $ue a distancia correspondente a um
grau seria di0erente em Btlia e na #sccia, por$ue essa distancia encurtaria 5 medida $ue nos
a0astssemos dos plos! #sta descoerta passava a ser um prolema para todos a$ueles $ue,
$uando $ueriam medir a Terra, partiam do princ/pio de $ue era uma es0era per0eita! # este
conceito era universal!
Havia mais de meio s1culo $ue se tentava saer o taman(o da Terra, 0a"endo sempre medi%)es
muito precisas! Uma das primeiras tentativas 0oi 0eita por um matemtico ingls c(amado
Cic(ard -or.ood! +inda 3ovem, -or.ood 0ora at1 5s Bermudas com uma campanula de
mergul(o aseada no modelo de Halley, com a inten%&o de gan(ar uma 0ortuna a apan(ar
p1rolas do 0undo do mar! ' es$uema 0al(ou por$ue n&o (avia p1rolas, e de $ual$uer 0orma a
campanula
[-'T+A]
l + velocidade da Terra depende do ponto onde nos encontramos! Earia entre pouco mais de
NQ:: $uilmetros por (ora no e$uador e "ero nos plos! #m @ondres, a velocidade 1 de LLY
$uilmetros por (ora!
[P9]
de -or.ood n&o 0uncionou, mas ele n&o era (omem para desperdi%ar tal e2perincia! -o in/cio
do s1culo fEBB, as Bermudas eram consideradas di0/ceis de locali"ar pelos comandantes dos
navios! ' prolema 1 $ue os oceanos eram grandes, as Bermudas pe$uenas, e os instrumentos de
navega%&o inade$uados para lidar com esta despropor%&o! -em se$uer (avia acordo $uanto ao
comprimento de uma mil(a nutica! Tradu"ido na largura de um oceano inteiro, o mais pe$ueno
erro de clculo aumentava de tal 0orma $ue os navios muitas ve"es 0al(avam alvos do taman(o
das Bermudas por margens de erro verdadeiramente desencora3adoras! -or.ood, $ue come%ara
por ser um apai2onado da trigonometria e conse$uentemente de tudo o $ue 0osse angulos,
decidiu contriuir com algum rigor matemtico para a navega%&o^ para tal, resolveu calcular o
comprimento de um grau!
Come%ando virado de costas para a Torre de @ondres, -or.ood passou dois es0or%ados anos a
percorrer KKQ $uilmetros para norte, em direc%&o a DorZ! i medida $ue camin(ava, esticava e
media repetidamente um peda%o de corrente $ue levara consigo, calculando sempre
meticulosamente os altos e ai2os do terreno e os desvios das estradas! + ?ltima etapa consistiu
em medir o angulo do Aol em DorZ, 5 mesma (ora do dia e no mesmo dia do ano em $ue 0i"era a
primeira medi%&o em @ondres! + partir da$ui, calculou $ue podia determinar o comprimento de
um grau de meridiano da Terra, podendo assim calcular a distancia total da circun0erncia! #ra
uma tare0a $uase ridiculamente amiciosa M um engano na mais pe$uena 0rac%&o de grau
implicaria um erro de muitos $uilmetros M, mas o 0acto 1 $ue, tal como -or.ood a0irmou c(eio
de orgul(o, o clculo estava certo gcom uma margem de erro de um escantil(&og M ou, mais
precisamente, de cerca de QQ: metros! #m termos m1tricos, o n?mero por ele encontrado 0oi de
NN:,V9 $uilmetros por grau de arco!
+ ora de arte da navega%&o de -or.ood, The )eaman s Practice, 0oi pulicada em NPKV, tendo
tido sucesso imediato! Roi reeditada NV ve"es, e 9Q anos aps a sua morte continuava a ser
impressa! -or.ood voltou para as Bermudas, desta ve" com a 0am/lia, dedicando4se 5
agricultura e utili"ando o seu tempo livre para traal(ar na sua antiga pai2&o, a trigonometria! +/
viveu os restantes KY anos da sua vida, e muito gostar/amos de poder di"er $ue os passou 0eli" e
contente, mas in0eli"mente n&o 0oi assim! ,urante a viagem de Bnglaterra at1 l, os seus dois
0il(os 0icaram numa caina com o reverendo -at(aniel `(ite, tendo conseguido, sae4se l
como, traumati"ar de tal 0orma o 3ovem vigrio $ue este passou o resto da sua vida a perseguir
-or.ood pelas coisas mais insigni0icantes $ue conseguisse arran3ar!
[PK]
+s duas 0il(as de -or.ood trou2eram ainda mais prolemas ao pai com os maus casamentos
$ue 0i"eram! ' marido de uma delas, possivelmente instigado pelo tal padre, passou a vida a
apresentar $uei2a contra ele em triunal por tudo e por nada, causando4l(e constante e2aspero e
origando4o permanentemente a via3ar pelas Bermudas para se de0ender! Rinalmente, na d1cada
de NPQ:, apareceram os 3ulgamentos por ru2aria nas Bermudas, e -or.ood passou os ?ltimos
anos da sua vida aterrori"ado com a ideia de $ue os s/molos de trigonometria $ue usava 0ossem
considerados comunica%)es com o diao, coisa $ue o levaria certamente a uma medon(a
e2ecu%&o! Aaemos t&o pouco sore -or.ood $ue at1 pode ser $ue ten(a merecido um 0im de
vida t&o conturado! ' certo 1 $ue o teve!
#ntretanto, a 0ere de determinar a circun0erncia da Terra passou para Rran%a! ' astrnomo
Tean 8icard encontrou um m1todo de triangula%&o e2tremamente complicado, $ue envolvia
$uadrantes, relgios de pndulo, mapas do c1u e telescpios \para oservar os movimentos das
luas de T?piter]! 8assados dois anos de e2pedi%)es e triangula%)es pela Rran%a 0ora, anunciou,
em NPPL, o valor mais preciso de NN:,;P $uilmetros por grau de arco! Roi um motivo de grande
orgul(o para os 0ranceses, mas partia do princ/pio de $ue a Terra era uma es0era per0eita M e,
agora, -e.ton di"ia $ue n&o era!
8ara complicar as coisas, depois da morte de 8icard, Giovanni e Tac$ues Cassini, uma e$uipa
constitu/da por pai e 0il(o, repetiram a e2perincia numa rea maior e c(egaram 5 conclus&o de
$ue a Terra era mais larga nos plos do $ue no e$uador M ou se3a, $ue -e.ton estava
completamente errado! Roi por esta ra"&o $ue a +cademia de Cincias enviou Bouguer e @a
Condamine 5 +m1rica do Aul, a 0im de e0ectuar mais medi%)es!
#scol(eram os +ndes por$ue precisavam de medir perto do e$uador para poder determinar se ali
(avia de 0acto uma altera%&o na es0ericidade da Terra, e por$ue calcularam $ue as montan(as
l(es dariam ons pontos de vis&o! ' prolema 1 $ue as montan(as do 8eru estavam $uase
sempre envoltas em nuvens, e por vrias ve"es tin(am de esperar semanas para conseguir uma
(ora de vis&o clara! +l1m disso, tin(am seleccionado um dos tipos de terreno mais di0/ceis da
Terra! 's peruanos re0erem4se normalmente 5 sua paisagem como mu# accidentado : muito
acidentada M e n&o e2ageram nada! 's 0ranceses n&o s tin(am de escalar as montan(as mais
acidentadas M montan(as $ue at1 derrotavam as mulas M como ainda, para l c(egarem, tin(am
de atravessar a vau rios de torrentes 0ort/ssimas, desravar selvas e atravessar $uilmetros de
planaltos des1rticos coertos de pedra, $uase tudo sem mapas e longe de $ual$uer 0on4
[P;] te de provis)es! *as a tenacidade era a grande virtude de Bouguer e @a Condamine, pelo
$ue se mantiveram 0i1is 5 sua miss&o durante uns longos, su3os e escaldantes nove anos e meio!
8ouco tempo antes de conclu/rem o pro3ecto receeram a in0orma%&o de $ue uma outra e$uipa
0rancesa estava a tirar medidas no -orte da #scandinvia \en0rentando outro tipo de
di0iculdades, pantanos orul(antes e rios de gelo 0lutuante], tendo descoerto $ue um grau era
realmente maior perto dos plos, tal como -e.ton previra! + Terra era ;K $uilmetros mais
curta $uando medida no e$uador do $ue no sentido longitudinal, passando pelos plos!
Bouguer e @a Condamine tin(am, portanto, passado $uase uma d1cada 5 procura de um
resultado ao $ual nem $ueriam c(egar, para vir a descorir no 0im $ue nem se$uer eram os
primeiros a encontr4lo! T desinteressados, completaram o seu estudo, $ue apenas veio
con0irmar a descoerta da outra e$uipa 0rancesa! ,epois, sempre sem se 0alarem, voltaram para
a costa e apan(aram arcos di0erentes para voltar para casa!
'utra con3ectura de -e.ton constante do Princi+ia di"ia $ue uma es0era de c(umo pendurada
perto de uma montan(a se inclinaria ligeiramente em direc%&o a esta, a0ectada pela massa
gravitacional da montan(a e da Terra! #ra um 0acto mais do $ue curioso! Ae se medisse o desvio
com precis&o e se calculasse a massa da montan(a, era poss/vel calcular a constante
gravitacional universal M isto 1, o valor sico da gravidade, con(ecido por G M e, no mesmo
processo, a massa da Terra!
Bouguer e @a Condamine tin(am tentado 0a"er isso no monte C(imora"o, no 8eru, mas 0oram
derrotados por di0iculdades t1cnicas e pelas suas prprias discuss)es, pelo $ue a no%&o 0icou no
limo mais K: anos, at1 ser ressuscitada na Gr&4Bretan(a por -evil *asZelyne, o astrnomo
real! -o con(ecido livro 8ongitude, de ,ava Aoel, *asZelyne 1 apresentado como um pateta e
um andido, por n&o ter apreciado o ril(antismo do relo3oeiro To(n Harrison, e talve" (a3a
ra"&o para tal, mas o 0acto 1 $ue estamos em d/vida para com ele por outros motivos $ue n&o
constam do livro e principalmente pelo arguto es$uema $ue criou para calcular o peso da Terra!
*asZelyne perceeu $ue a c(ave do prolema era descorir uma montan(a de 0orma
su0icientemente regular para se conseguir ac(ar a sua massa!
+ seu pedido, a Coyal Aociety concordou em arran3ar algu1m de con0ian%a para dar a volta 5s
Bl(as Britanicas 5 procura dessa montan(a! *aZelyne saia da pessoa e2acta M o astrnomo e
investigador C(arles *ason! 's dois tin(am
[PQ]
0icado amigos NN anos antes, ao traal(arem 3untos num pro3ecto de medi%&o de um evento
astronmico de enorme importancia: a passagem do planeta E1nus 5 0rente do Aol! ' incansvel
#dmund Halley sugerira, anos antes, $ue, se se medisse uma passagem desse tipo a partir de
determinados pontos da Terra, poder4se4iam usar em seguida os princ/pios da triangula%&o para
descorir a distancia da Terra ao Aol, e a partir da/ calirar as distancias a todos os outros corpos
do sistema solar!
Bn0eli"mente, os transitos de E1nus, como se l(es c(ama, s&o irregulares! 'correm em pares com
oito anos de intervalo, mas depois param durante um s1culo ou mais, e n&o (avia nen(um no
per/odo de vida de Halley l! *as a ideia 0icou latente, e no transito seguinte, $ue devia veri0icar4
se em NVPN, mais de duas d1cadas aps a morte de Halley, o mundo cient/0ico estava pronto M
mais pronto do $ue alguma ve" estivera para um acontecimento astronmico!
Com a$uela tendncia para complicar as coisas $ue caracteri"ava a 1poca, cientistas de todo o
mundo partiram para mais de uma centena de locais de um lado ao outro do gloo M Ai1ria,
C(ina, n0rica do Aul, Bndon1sia, e as 0lorestas do `isconsin, entre muitas outras! A a Rran%a
enviou K9 oservadores e a Gr&4Bretan(a NY, en$uanto outros partiam da Au1cia, C?ssia, Btlia,
+leman(a, Brlanda, etc!
#ra o primeiro empreendimento cient/0ico de sempre a envolver uma coopera%&o internacional, e
(ouve prolemas em $uase todos os lugares! *uitos oservadores 0icaram pelo camin(o devido
a guerras, doen%as ou nau0rgios! 'utros conseguiram c(egar ao seu destino, mas ao arir as
agagens encontravam os e$uipamentos partidos ou empenados pelo calor tropical! *ais uma
ve" a Rran%a parecia destinada a 0ornecer os participantes mais a"arentos! Tean C(appe levou
meses para c(egar 5 Ai1ria, via3ando de carruagem, arco e tren, e protegendo amorosamente
os seus instrumentos a cada solavanco, para, na ?ltima etapa vital, dar consigo lo$ueado pelas
enc(entes dos rios causadas por uma 8rimavera e2cepcionalmente c(uvosa, pela $ual os
(aitantes locais se apressaram a culp4lo, ao v4lo apontar estran(os instrumentos para o c1u!
C(appe ainda conseguiu escapar com vida, mas sem $uais$uer medi%)es ?teis!
*ais a"arado ainda 0oi Guillaume @e Gentil, cu3as e2perincias se encontram ril(antemente
resumidas por Timot(y Rerris no seu livro Coming of Age in the Mil$# Ha#' @e Gentil partiu
para a /ndia com um ano de antecedncia para
[-'T+A]
l ' pr2imo transito ser no dia Y de Tun(o de 9::;, seguido por outro em 9:N9! -&o (ouve
nen(um no s1culo ff!
[PP]
oservar o 0enmeno, mas acaou por estar ainda retido no mar no prprio dia do transito devido
a vrios contratempos M o pior s/tio onde poderia estar, 3 $ue 1 imposs/vel medir se3a o $ue 0or
com m&o 0irme dentro de um arco $ue n&o pra de alou%ar!
Aem se dei2ar aater, continuou a viagem em direc%&o 5 /ndia, a 0im de oservar o transito
seguinte em NVPL! Com oito anos pela 0rente para se preparar, construiu um posto de oserva%&o
de primeira categoria, testou e voltou a testar os instrumentos e aguardou, per0eitamente pronto
para oservar o 0enmeno! -a man(& do segundo transito, ; de Tun(o de NVPL, acordou para
descorir $ue estava um lindo dia^ s $ue, e2actamente $uando E1nus come%ava a passar,
interpcs4se uma nuvem 5 0rente do Aol e a/ 0icou durante $uase todo o tempo do transito: trs
(oras, cator"e minutos e sete segundos!
#stoicamente, @e Gentil encai2otou todos os instrumentos e dirigiu4se para o pr2imo porto,
mas acaou por 0icar $uase um ano inteiro de cama devido a um ata$ue de disenteria $ue
apan(ou no camin(o! +inda 0raco, conseguiu 0inalmente emarcar! ' seu navio $uase nau0ragou
ao apan(ar um 0urac&o ao largo da costa a0ricana! Quando 0inalmente c(egou a casa, on"e anos e
meio depois de ter partido e sem ter conseguido asolutamente nada, descoriu $ue, durante a
sua ausncia, os seus 0amiliares o tin(am dado como morto, apoderando4se entusiasticamente de
todos os seus (averes!
#m compara%&o, as desilus)es por $ue passaram os NY oservadores ingleses 0oram ligeiras!
*ason 0icou a traal(ar com um 3ovem investigador c(amado Teremia( ,i2on, com $uem
aparentemente se deu em, pois acaaram por 0ormar uma e$uipa duradoura! Tin(am instru%)es
de ir at1 Aamatra e 0a"er a/ o registo do transito, mas, ao 0im de uma ?nica noite no mar, 0oram
atacados por uma 0ragata 0rancesa! \'s cientistas estavam c(eios de esp/rito de colaora%&o, mas
o mesmo n&o se passava com as respectivas na%)es!] *ason e ,i2on mandaram uma nota 5
Coyal Aociety, di"endo $ue, pelos vistos, os mares estavam rec(eados de perigos e perguntando
se n&o seria mel(or cancelarem tudo! + resposta veio rpida e 0ria, sulin(ando $ue 3 tin(am
sido pagos, $ue tanto a na%&o como a comunidade cient/0ica contavam com eles, e $ue se acaso
desistissem as suas reputa%)es 0icariam manc(adas para sempre! Aem alternativa, continuaram
viagem, at1 l(es c(egar a not/cia de $ue Aamatra ca/ra em poder dos 0ranceses, pelo $ue
acaaram por ter de oservar o transito a partir do cao da Boa #speran%a, sem resultados
conclusivos! -o regresso a casa pararam no
[PV]
roc(edo solitrio de Aanta Helena, onde se encontraram com *asZelyne, cu3as oserva%)es
tin(am sido pre3udicadas pela neulosidade do c1u! *ason e *asZelyne iniciaram ali uma slida
ami"ade, tendo passado vrias agradveis semanas a registar as mar1s, o $ue talve" at1 ten(a
tido a sua utilidade!
8ouco tempo depois, *asZelyne regressou a Bnglaterra, onde 0oi nomeado astrnomo real!
*ason e ,i2on, agora mais a0oitos a essas coisas, encetaram uma miss&o de $uatro anos, por
ve"es perigosa, 0iscali"ando KLK $uilmetros de terras americanas com o o3ectivo de resolver
uma disputa de 0ronteiras entre as propriedades de `illam 8enn e de @ord Baltimore, e as
respectivas colnias da 8ensilvania e *aryland! ' resultado 0oi a 0amosa lin(a *ason h ,i2on,
$ue mais tarde viria a ad$uirir importancia simlica na divis&o entre os estados livres e os $ue
ainda n&o tin(am aolido a escravatura! \+pesar de a lin(a divisria ser a sua tare0a principal,
tam1m 0i"eram algumas investiga%)es astronmicas, entre elas uma das mais precisas medi%)es
do s1culo de um grau de meridiano M 0eito $ue l(es trou2e muito mais renome em Bnglaterra do
$ue a resolu%&o de uma riga de 0ronteiras entre dois aristocratas mimados!]
,e volta 5 #uropa, *asZelyne, em como os seus colegas alem&es e 0ranceses, 0oi 0or%ado a
concluir $ue as medi%)es dos transitos de NVPN tin(am sido essencialmente um 0racasso!
Bronicamente, um dos prolemas 0oi o e2cesso de oserva%)es, $ue, $uando con0rontadas,
muitas ve"es se tornavam contraditrias e imposs/veis de resolver! ' registo correcto do transito
de E1nus acaou por caer a um $uase descon(ecido capit&o de navio, nascido em DorZs(ire,
c(amado Tames CooZ, $ue oservou o transito do cimo de uma colina soal(eira no Taiti, de onde
seguiu para um territrio (o3e c(amado +ustrlia, cu3o mapa levantou, tendo em seguida
reclamado as novas terras para a Coroa Bnglesa! Com o seu regresso, passou a (aver in0orma%)es
su0icientes para o astrnomo 0rancs Tosep( @alande calcular $ue a distancia m1dia da Terra ao
Aol era de um pouco mais de NQ: mil()es de $uilmetros! \'s dois transitos veri0icados no
s1culo fBf permitiram $ue os astrnomos c(egassem ao n?mero de N;L,QL mil()es de
$uilmetros, $ue se mant1m at1 aos dias de (o3e! + distancia e2acta, sae4se agora, 1 de
N;L,QLVYV:PLN mil()es de $uilmetros!] + Terra tin(a, por 0im, uma posi%&o no espa%o!
*ason e ,i2on regressaram a Bnglaterra no papel de (eris e, sem se saer por$u, dissolveram
a sua sociedade! Ae considerarmos a grande 0re$uncia com $ue surgem associados a grandes
acontecimentos cient/0icos do s1culo
[PY]
fEBBB, 1 de estran(ar $ue se saia t&o pouco sore $ual$uer um deles! -&o e2istem retratos, e
s&o raras as re0erncias escritas! < !ictionar# of ational Biogra+h# di" de ,i2on $ue gao $ue
parece, ter nascido numa mina de carv&o=, mas depois dei2a 5 imagina%&o do leitor arran3ar para
isso uma e2plica%&o plaus/vel, e acrescenta $ue morreu em ,ur(am, em NVVV! 8ara al1m do seu
nome, e do 0acto de ter estado associado a *ason, nada mais se sae!
*ason 1 ligeiramente menos misterioso! Aaemos $ue em NVV9, a pedido de *asZelyne, aceitou
a incumncia de partir 5 procura de uma montan(a ade$uada para 0a"er a e2perincia do desvio
gravitacional, acaando por regressar com a in0orma%&o de $ue essa montan(a se encontrava na
"ona central das Terras +ltas escocesas, logo acima do @oc( Tay, e se c(amava Ac(ie(allion!
*as n&o (ouve nada $ue o convencesse a passar o Eer&o a 0a"er o seu levantamento! -a
verdade, nunca mais l voltou! A voltamos a saer dele em NVYP, $uando, arupta e
misteriosamente, aparece em Rilad1l0ia com a mul(er e os oito 0il(os, aparentemente 5 eira da
ru/na! -unca mais regressara 5 +m1rica desde $ue a/ completara a sua pes$uisa NY anos antes^
aparentemente, n&o (avia ra")es para o ter 0eito, nem amigos ou patronos a rece4lo! *orreu
poucas semanas mais tarde!
Quando *ason se recusou 0a"er o levantamento da montan(a, o traal(o passou para
*asZelyne! # assim, durante $uatro meses do Eer&o de NVV;, *asZelyne viveu numa tenda
montada num remoto des0iladeiro escocs, passando os dias a orientar uma e$uipa de
oservadores $ue tiraram centenas de medi%)es a partir de todas as posi%)es poss/veis! 8ara
encontrar a massa da montan(a com ase em todos a$ueles n?meros, eram precisos muitos
clculos entediantes, pelo $ue contrataram um matemtico, de nome C(arles Hutton, para o
0a"er! 's oservadores tin(am coerto os mapas com n?meros, em $ue cada um signi0icava uma
eleva%&o a dado ponto na montan(a ou 5 volta dela! 's investigadores tin(am enc(ido um mapa
com um emaran(ado de n?meros, correspondendo cada um deles 5 altitude num determinado
ponto da montan(a, ou 5 sua volta! #ssencialmente, era uma enorme con0us&o de algarismos
dispersos, mas Hutton reparou $ue, se unisse com um lpis os pontos de igual altitude, tudo
0icava muito mais ordenado! -a verdade, com esse m1todo, era poss/vel apreender num instante
a 0orma geral da montan(a, em como a sua inclina%&o! +caava de inventar as curvas de n/vel!
#2trapolando a partir das medi%)es de Ac(ie(allion, Hutton calculou a massa da Terra em cinco
mil mil()es de mil(&o de toneladas, n?mero a partir
[PL]
do $ual era relativamente 0cil dedu"ir as massas de todos os outros corpos principais do sistema
solar, incluindo o Aol! # assim, s a partir desta ?nica e2perincia, 0icmos a saer a massa da
Terra, do Aol, da @ua, dos outros planetas e das suas luas, e ainda gan(mos o nus das curvas
de n/vel4nada mau, para o traal(o de um Eer&o!
Contudo, nem todos 0icaram contentes com os resultados! + ?nica desvantagem da e2perincia
de Ac(ie(allion era a impossiilidade de conseguir um n?mero totalmente correcto sem se saer
a densidade real da montan(a! 8ara 0acilitar os clculos, Hutton partiu do princ/pio de $ue a
densidade da montan(a seria igual 5 densidade da pedra comum, ou se3a, mais ou menos 9,Q
ve"es a da gua, mas isso n&o passava de uma suposi%&o!
Bnesperadamente, 0oi To(n *ic(ell, um vigrio de aldeia $ue vivia em T(orn(ill, lugare3o
isolado do condado de DorZs(ire, $uem resolveu concentrar4se na $uest&o! -&o ostante o seu
posto long/n$uo e relativamente (umilde, *ic(ell 0oi um dos grandes pensadores cient/0icos do
s1culo fEBBB, e recon(ecido e apreciado como tal!
#ntre muitas outras coisas, detectou o carcter ondulatrio dos terramotos, e0ectuou pela
primeira ve" muitas investiga%)es sore o magnetismo e a gravidade, e, o $ue 1 espantoso,
especulou sore a e2istncia de uracos negros 9:: anos antes de $ual$uer outra pessoa M uma
associa%&o intuitivo4dedutiva $ue nem -e.ton conseguiu 0a"er! Quando o m?sico alem&o
`illiam Hersc(el decidiu dedicar a sua vida 5 astronomia, 0oi a *ic(ell $ue se dirigiu para saer
como se constru/am telescpios, e 1 gra%as a essa de0erncia $ue a cincia planetria est em
d/vida para com ele desde ent&o!l
*as, de todos os 0eitos de *ic(ell, o mais engen(oso e $ue maior impacte teve 0oi uma m$uina
por ele conceida e constru/da para calcular a massa da Terra! Bn0eli"mente, morreu antes de
poder iniciar as e2perincias, mas n&o sem dei2ar a ideia e o e$uipamento nas m&os de um
cientista londrino com um esp/rito ril(ante mas e2tremamente misantropo, Henry Cavendis(!
+ vida de Cavendis( dava um romance! -ascido numa 0am/lia privilegiada4amos os avs eram
du$ues, respectivamente de ,evons(ire e _ent4, 0oi o mais talentoso cientista da sua 1poca,
emora tam1m o mais estran(o! Ao0ria
[-'T+A]
l #m NVYN, Hersc(el 0oi o primeiro (omem da era moderna a descorir um planeta! #ra de sua
vontade $ue se c(amasse George, em (onra ao monarca ritanico, mas acaou por se c(amar
Urano!
[V:]
de uma timide" tal $ue, nas palavras de um igra0o, gtocava as raias da doen%ag! Qual$uer
contacto (umano era para ele 0onte de pro0undo mal4estar!
Uma ve", ariu a porta de casa para se deparar com um admirador austr/aco, acaado de c(egar
de Eiena, parado na omreira! #ntusiasmado, o austr/aco dei2ou escapar uma catadupa de
elogios! Cavendis( 0icou a escut4lo por alguns momentos, como se os elogios 0ossem socos no
estcmago, at1 $ue n&o aguentou mais e desatou a correr pelo 3ardim 0ora e desapareceu pelo
port&o da propriedade, dei2ando aerta a porta da 0rente! +inda 0oram necessrias algumas (oras
de persuas&o para o 0a"er voltar para casa! +t1 o seu mordomo comunicava com ele por carta!
#mora por ve"es se aventurasse em sociedade M era grande apreciador dos ser)es cient/0icos
semanais organi"ados pelo 0amoso naturalista Air Tosep( BanZs M, os outros convidados eram
sempre instru/dos no sentido de n&o o aordarem de modo algum, nem mesmo ol(arem para ele!
+$ueles $ue se interessavam pelas suas ideias eram aconsel(ados a apro2imarem4se dele como
se 0ossem a passar por acaso e a aord4lo gcomo se 0alassem para o va"iog! Ae os seus
comentrios tivessem algum valor cient/0ico, talve" tivessem a sorte de receer uma resposta
aluciada, mas, ao $ue parece, a maior parte das ve"es ouviam simplesmente um guinc(o
agudo \parece $ue tin(a uma vo" esgani%ada], virando4se para encontrar de 0acto o tal va"io, e a
0igura de Cavendis( a a0astar4se em panico, 5 procura de um recanto mais tran$uilo!
+ aundancia dos seus meios e o gosto pela solid&o levaram4no a trans0ormar a sua casa em
Clap(am num enorme laoratrio, onde podia sossegadamente passear4se de um ramo das
cincias 0/sicas para o outro M electricidade, a$uecimento, gravidade, gases, tudo o $ue se
relacionasse com a composi%&o da mat1ria! -a segunda metade do s1culo fEBBB, os cientistas
come%avam a interessar4se pro0undamente pelas propriedades 0/sicas das coisas 0undamentais M
gases e electricidade em particular M, e come%avam a perceer at1 onde poderiam c(egar com
elas, muitas ve"es com mais entusiasmo do $ue senso comum! -a +m1rica, Ben3amim RranZlin
0icou c1lere por arriscar a vida ao pcr um papagaio a voar em plena tempestade! #m Rran%a,
um $u/mico de nome 8ilatre de Co"ier resolveu testar as propriedades in0lamveis do (idrog1nio
de um modo astante original: enc(eu a oca com o re0erido gs e soprou para cima de uma vela
acesa, provando imediatamente $ue o (idrog1nio 1 de 0acto um comust/vel e2plosivo, e $ue as
sorancel(as n&o s&o acessrio permanente no rosto (umano! ' prprio Cavendis( e0ectuou
e2perincias em $ue se sumetia a c(o$ues el1ctricos, cu3a voltagem ia aumentando
gradualmente en$uanto anotava
[VN]
diligentemente os sucessivos n/veis de dor at1 a pluma l(e cair da m&o, ou perder simplesmente
a conscincia!
-o decorrer da sua longa vida, Cavendis( 0e" uma s1rie de descoertas4c(ave! #ntre muitas
outras coisas, 0oi o primeiro a isolar o (idrog1nio, e tam1m a cominar (idrog1nio com
o2ig1nio para 0ormar gua M mas tudo o $ue 0a"ia tin(a o seu to$ue de estran(e"a! 8ara
constante e2aspero dos seus colegas cientistas, muitas ve"es aludia, nos traal(os $ue pulicava,
a e2perincias ocasionais $ue nunca se dera ao traal(o de anunciar a ningu1m! ' seu
secretismo n&o se limitava a lemrar o de -e.ton M ultrapassava4o 5 vontade! +s suas
e2perincias sore a condutiilidade el1ctrica tin(am um s1culo de avan%o em rela%&o ao seu
tempo, mas in0eli"mente s 0oram descoertas no s1culo seguinte! -a realidade, grande parte
dos seus 0eitos 0icaram por con(ecer at1 0inais do s1culo fBf, $uando Tames ClerZ *a2.ell, um
0/sico de Camridge, resolveu rever os pap1is de Cavendis(! #, por essa altura, os cr1ditos de
$uase todas as suas descoertas 3 tin(am sido atriu/dos a outros!
8ara al1m de muitas outras coisas, e sem contar a ningu1m, Cavendis( descoriu, ou pelo menos
previu, a lei da conserva%&o de energia, a @ei de '(m, a lei das press)es parciais de ,alton, a lei
das propor%)es rec/procas de Cic(ter, a lei dos gases de C(arles, e os princ/pios da
condutiilidade el1ctrica! # estes s&o apenas alguns e2emplos! Aegundo o (istoriador cient/0ico
T! G! Cro.t(er, Cavendis( 0oi tam1m o precursor do gtraal(o de _elvin e G! H! ,ar.in
relativo ao e0eito desacelerador da rota%&o da Terra provocado pela 0ric%&o da mar1s, da
descoerta de @armor sore o e0eito do arre0ecimento local da atmos0era, pulicado em NLNQ no
traal(o de 8icZering sore as misturas congelantes, e parte do traal(o de Cooseoom sore os
e$uil/rios (eterog1neos!g ,ei2ou ainda pistas $ue levaram directamente 5 descoerta do grupo
de elementos con(ecido como gases nores, alguns deles t&o di0/ceis de identi0icar $ue o ?ltimo
s 0oi descoerto em NLP9! *as o $ue nos interessa neste conte2to 1 a ?ltima e2perincia
con(ecida de Cavendis(, no Eer&o de NVLV, $uando tin(a 3 PV anos! 8or mero respeito
cient/0ico, Cavendis( resolveu dedicar a sua aten%&o aos cai2otes de e$uipamento $ue To(n
*ic(ell l(e tin(a dei2ado!
,epois de montado, o aparel(o de *ic(ell parecia uma vers&o setecentista de uma m$uina
autilus de e2erc/cio 0/sico, com pesos, contrapesos, pndulos, ei2os e 0ios de tor%&o! -o
interior da m$uina (avia duas olas de c(umo com NP: $uilos, suspensas ao lado de duas
es0eras mais pe$uenas! ' o3ectivo era medir o desvio gravitacional das duas es0eras provocado
pela pro2imidade das duas olas maiores, o $ue permitiria 0a"er a primeira medi%&o da 0or%a
di0/cil
[V9]
de detectar, con(ecida por constante gravitacional, a partir da $ual seria poss/vel dedu"ir o peso
da Terra \ou a sua massa, para ser mais correcto]l!
A por$ue a gravidade mant1m os planetas em rita e 0a" com $ue os o3ectos caiam com
estrondo, pensamos $ue se trata de uma 0or%a muito potente, mas n&o 1 verdade! + gravidade s
1 potente num sentido colectivo, $uando um corpo maci%o como o Aol segura outro corpo
maci%o como a Terra! + um n/vel elementar, a gravidade 1 e2traordinariamente 0raca! Quando
apan(amos um livro de uma mesa, ou uma moeda do c(&o, estamos a ultrapassar sem $ual$uer
es0or%o a 0or%a cominada da gravidade e2ercida pelo planeta inteiro! ' $ue Cavendis( estava a
tentar 0a"er era medir a gravidade a este n/vel e2tremamente leve, de peso4pluma!
+ palavra4c(ave era delicade"a! -&o se podia e2alar um suspiro se$uer na sala $ue contin(a o
aparel(o^ assim, Cavendis( colocou4se numa sala cont/gua, 0a"endo as suas oserva%)es atrav1s
de um telescpio inserido num uraco na porta! ' traal(o tin(a de ser e2traordinariamente
preciso, passando por NV delicadas medi%)es interligadas $ue levaram $uase um ano a
completar! Quando 0inalmente acaou os seus clculos, Cavendis( anunciou $ue a Terra pesava
pouco mais do $ue NK ::: ::: ::: ::: ::: ::: ::: liras, ou seis ili)es de trili)es de
toneladas, para usar uma medida mais actual!
Ho3e em dia, os cientistas tm 5 sua disposi%&o m$uinas t&o precisas $ue conseguem detectar o
peso de uma simples act1ria, e t&o sens/veis $ue um simples oce3o a 9: metros de distancia
pode alterar os resultados, mas o 0acto 1 $ue n&o conseguiram mel(orar signi0icativamente os
clculos $ue Cavendis( 0e" em NVLV! + estimativa actual mais precisa do peso da Terra 1 de
Q,LV9Q ili)es de trili)es de toneladas m1tricas, isto 1, apenas uma di0eren%a de cerca de um por
cento em rela%&o ao clculo de Cavendis(! Curiosamente, todos estes n?meros se limitaram a
con0irmar as estimativas 0eitas por -e.ton NN: anos antes de Cavendis(, e $ue nem se$uer
tin(am tido $ual$uer e2perincia a apoi4las!
Bsto signi0ica $ue, nos 0inais do s1culo fEBBB, os cientistas 3 con(eciam com toda a precis&o a
0orma e as dimens)es da Terra, em como a sua distancia at1
[-'T+A]
l 8ara um 0/sico, massa e peso s&o duas coisas completamente di0erentes! + nossa massa
permanece igual onde $uer $ue nos encontremos, mas o nosso peso varia em 0un%&o da distancia
a $ue nos encontramos do centro de $ual$uer outro o3ecto maci%o, como um planeta! Ae
via3armos at1 5 @ua, o nosso peso ser muito menor, mas a nossa massa ser a mesma! -a Terra,
por uma $uest&o de simpli0ica%&o, a massa e o peso s&o considerados a mesma coisa, pelo $ue os
dois termos podem ser considerados sinnimos, pelo menos em meios n&o acad1micos!
[VK]
ao Aol e aos planetas^ e agora, sem sair de casa, Cavendis( tin(a determinado o seu peso! +ssim,
poder/amos pensar $ue determinar a idade da Terra seria um processo relativamente 0cil! +o
0im e ao cao, 3 tin(am todos os elementos necessrios a seus p1s! *as n&o! 's seres (umanos
iam dividir o tomo, inventar a televis&o, o n#lon e o ca01 instantaneo antes de conseguirem
descorir a idade do seu planeta!
8ara perceermos por$u, vamos via3ar at1 5 #sccia e come%ar por um g1nio ril(ante de $uem
poucos ouviram 0alar, e $ue acaara de inventar uma nova cincia c(amada geologia!
[V;]
Q!
'A 8+CTB,'C#A ,# 8#,C+
-o mesmo momento em $ue Henry Cavendis( completava as suas e2perincias em @ondres, a
PQ: $uilmetros de distancia, em #dimurgo, registava4se outro momento decisivo com a morte
de Tames Hutton! Roi sem d?vida um momento mau para Hutton, mas ptimo para a cincia,
visto ter dado a um (omem c(amado To(n 8lay0air a oportunidade de rescrever o traal(o de
Hutton sem prurido algum!
Hutton, con(ecido por todos como um (omem de inteligncia arguta e um conversador ril(ante
cu3a compan(ia era sempre um pra"er, n&o tin(a rival no $ue tocava 5 compreens&o dos lentos e
misteriosos processos $ue intervieram na 0orma%&o da Terra! Contudo, era incapa" de 0ormular
as suas ideias de 0orma a serem minimamente compreens/veis! Como oservou um dos seus
igra0os com um $uase impercept/vel suspiro, gn&o 0ora a0e3ado com o dom da retrica! Cada
lin(a $ue escrevia tin(a notrios e0eitos sedativos! #is um e2emplo, tirado da sua ora4prima
escrita em NVLQ, A Theor# of the .arth &ith Proofs and Illustrations, numa passagem dedicada
a!!! n&o se sae em o $u:
' mundo em $ue vivemos 1 composto por materiais, n&o da terra $ue 0oi a predecessora
imediata da presente, mas da terra $ue, ascendendo da presente, consideramos como terceira, e a
$ual precedeu a terra $ue estava acima da super0/cie do mar $uando a nossa terra ainda estava
deai2o da gua do oceano!
' 0acto 1 $ue, praticamente so"in(o e de 0orma ril(ante, criou a cincia da geologia e
trans0ormou a nossa compreens&o da Terra! Hutton nasceu em NV9P numa aastada 0am/lia
escocesa, tendo ene0iciado de um con0orto material $ue l(e permitiu dedicar a maior parte da
sua vida a um traal(o agradvel,
[VQ]
ligeiro, e $ue l(e tra"ia grande satis0a%&o intelectual! #studou medicina, mas decidiu $ue n&o
gostava e passou para a agricultura, $ue 0oi praticando com toda a calma e metodologia nas
propriedades da 0am/lia, em Ber.icZs(ire! #m NVPY, cansado de couves e vacas, mudou4se para
#dimurgo, onde se estaeleceu num e2celente negcio de sal amon/aco e2tra/do da 0uligem do
carv&o, para al1m de se entreter com variados assuntos de nature"a cient/0ica! Hutton aproveitou
ao m2imo o 0acto de nessa 1poca #dimurgo ser um centro de grande actividade intelectual!
Tornou4se um dos memros dirigentes do 'yster Clu, uma associa%&o onde passava as noites
na compan(ia de (omens como o economista +dam Amit(, o $u/mico Tosep( BlacZ e o 0ilso0o
,avid Hume, em como alguns g1nios de passagem como Ben3amim RranZlin e Tames `att!
Como era costume na altura, Hutton interessava4se por todos os assuntos, da mineralogia 5
meta0/sica! Ceali"ou e2perincias com sustancias $u/micas, investigou m1todos para a
e2trac%&o de carv&o e constru%&o de canais, visitou minas de sal, especulou sore os
mecanismos da (ereditariedade, coleccionou 0sseis e propcs teorias sore a c(uva, a
composi%&o do ar e as leis do movimento, entre muitas outras coisas! *as o seu maior interesse
era a geologia!
#ntre as $uest)es $ue atra/am grande interesse na$uela 1poca de $uase 0anatismo cient/0ico
encontrava4se uma $ue ( muito intrigava toda a gente, nomeadamente o 0acto de tantas ve"es se
encontrarem conc(as vel(as e 0sseis marin(os no alto das montan(as! Como 1 $ue l tin(am
ido pararW 's $ue ac(avam $ue tin(am uma solu%&o para o mist1rio dividiam4se em dois campos
de opini&o opostos! Um grupo, con(ecido como os neptunistas, estava convencido de $ue tudo
na Terra, incluindo as conc(as marin(as em locais inesperadamente altos, podia ser e2plicado
pela suida e descida dos n/veis do mar! +creditavam $ue os montes, as montan(as e outras
caracter/sticas geolgicas eram t&o vel(as como a prpria Terra, e s mudavam $uando 0icavam
deai2o de gua em ocasi)es de inunda%&o a n/vel gloal!
#m oposi%&o a estes estavam os plutonistas, $ue di"iam $ue os vulc)es, terramotos e outros
acontecimentos do g1nero eram os responsveis pela cont/nua mudan%a do planeta, e $ue nada
se devia aos capric(os dos mares! Tam1m eles se interrogavam sore o destino $ue condu"ia as
guas $uando terminavam as inunda%)es^ ou se3a, se num certo momento (avia gua su0iciente
para corir os +lpes, ent&o para onde diao ia ela em tempos de acalmiaW +c(avam $ue a Terra
estava su3eita a 0or%as internas t&o 0ortes como as da super0/cie! *as o 0acto 1 $ue n&o tin(am
uma e2plica%&o convincente para o estran(o 0enmeno das conc(as no alto das montan(as!
[VP]
Roi en$uanto se deru%ava sore todas estas $uest)es $ue Hutton teve uma s1rie de intui%)es
ril(antes! +o oservar o solo das suas terras, perceeu $ue era criado pela eros&o das roc(as, e
$ue as part/culas desse solo eram continuamente arrastadas por rios e riac(os, voltando a ser
depositadas noutro lugar! C(egou 5 conclus&o de $ue, se o processo continuasse naturalmente, a
Terra acaaria por se desgastar at1 0icar lisa 5 super0/cie! -o entanto, 5 sua volta ele via montes e
eleva%)es! #ra vio $ue devia (aver mais $ual$uer coisa para e2plicar a 0orma%&o de
montan(as, uma 0orma $ual$uer de renova%&o e eleva%&o, responsvel pela cria%&o de novos
montes e serras, e $ue mantivesse o ciclo em perp1tuo movimento! ,edu"iu $ue os 0sseis
marin(os $ue se encontravam no cume das montan(as n&o tin(am sido arrastados por
inunda%)es marin(as^ em ve" disso, tin(am c(egado a/ arrastados pelas prprias montan(as!
,edu"iu tam1m $ue era o calor proveniente do interior da Terra $ue criava novas roc(as e
continentes, 0ormando assim cordil(eiras de montan(as! 8ode di"er4se $ue os gelogos s
conseguiram perceer totalmente as implica%)es desta teoria 9:: anos mais tarde, $uando
0inalmente adoptaram a tectnica de placas! +cima de tudo, o $ue as teorias de Hutton pareciam
sugerir era $ue os processos geolgicos re$ueriam muit/ssimo tempo, muito mais do $ue alguma
ve" se pudera imaginar! Havia nelas revela%)es su0icientes para trans0ormar completamente a
nossa maneira de ver a Terra!
#m NVYQ, Hutton pcs as suas ideias por escrito num longo traal(o, lido em reuni)es
consecutivas da Coyal Aociety, de #dimurgo! Quase ningu1m deu por ele, o $ue n&o 1 di0/cil de
entender! Roi assim $ue ele apresentou parte do traal(o aos seus ouvintes:
-o caso em anlise, a causa da 0orma%&o est no corpo $ue est separado^ pois $ue, depois de o
corpo ter sido actuado pelo calor, 1 pela reac%&o da prpria mat1ria do corpo $ue se 0orma a
0al(a $ue constitui o veio! -o outro caso, mais uma ve", a causa 1 e2tr/nseca ao corpo no $ual se
0orma a 0al(a! ,eu4se uma 0ractura e uma separa%&o violent/ssimas^ mas a causa ainda est por
descorir^ e n&o aparece no veio^ por$ue n&o 1 em toda a 0ractura e deslocamento do corpo
slido da nossa Terra $ue se encontram os minerais, ou as sustancias prprias dos veios
minerais!
#scusado ser di"er $ue $uase ningu1m do p?lico 0a"ia a m/nima ideia do $ue ele estava a
0alar! 's amigos encora3aram4no a desenvolver a teoria, na
[VV]
simptica esperan%a de $ue ele conseguisse encontrar uma 0orma clara de se e2plicar^ da/ $ue
ten(a passado os de" anos seguintes a preparar a sua grande ora em dois volumes, pulicada
em NVLQ!
's dois livros totali"avam cerca de mil pginas, e conseguiam ser ainda piores do $ue os seus
amigos mais pessimistas tin(am receado! 8ara al1m de tudo o resto, $uase metade da ora
consistia em cita%)es de 0ontes 0rancesas, no 0rancs original! ' terceiro volume era t&o
desprovido de interesse $ue s 0oi pulicado em NYLL, mais de um s1culo depois da morte de
Hutton, e o $uarto volume nem se$uer c(egou a ser pulicado! ' seu Theor# of the .arth 1 um
0orte candidato ao t/tulo de livro cient/0ico importante com menor /ndice de leitura \ou seria, se
n&o (ouvesse muitos outros candidatos]! +t1 C(arles @yell, o maior gelogo do s1culo seguinte
e (omem $ue lia tudo o $ue apan(ava, con0essou n&o ter conseguido passar das primeiras
pginas!
Reli"mente, Hutton tin(a na pessoa de To(n 8lay0air, pro0essor na Universidade de #dimurgo,
um amigo /ntimo e um g1nio matemtico, $ue n&o s escrevia ptima prosa como, gra%as aos
muitos anos em $ue acompan(ou Hutton, perceia $uase sempre o $ue este tentava di"er! #m
NY:9, cinco anos depois da morte de Hutton, 8lay0air pulicou uma e2posi%&o simpli0icada dos
princ/pios (uttonianos, a $ue c(amou Illustrations of the Huttonian Theor# of the .arth' ' livro
0oi muito em receido por todos a$ueles $ue se interessavam activamente por geologia, e $ue,
em NY:9, n&o eram assim tantos! *as isso estava prestes a mudar, e muito!!!
-o Bnverno de NY:V, reuniram4se NK almas g1meas em @ondres, na Rreemasons Tavern em @ong
+cre, Covent Garden, e 0ormaram um clue a $ue c(amaram 4eological )ociet#' + ideia era
reunirem4se uma ve" por ms para trocarem no%)es de geologia en$uanto des0rutavam de um
elo 3antar coroado por um ou dois clices de Madeira' ,ecidiram $ue o pre%o da re0ei%&o seria
de uns valentes NQ 2elins, a 0im de desencora3ar $ual$uer indiv/duo com (ailita%)es meramente
cererais! Capidamente se tornou claro $ue era preciso algo mais institucional, com sede
prpria, onde se pudessem reunir para partil(ar e discutir novas descoertas! -uma simples
d1cada, o n?mero de memros suiu para ;:: M continuavam a ser todos 0idalgos, claro M e a
Geological Aociety $uase c(egou a eclipsar a Coyal Aociety como primeira sociedade cient/0ica
do pa/s!
's seus memros reuniam4se duas ve"es por ms, desde -ovemro at1 Tun(o, altura em $ue
$uase todos partiam para passar o Eer&o em traal(o de campo! -&o se tratava de pessoas com
um interesse 0inanceiro em minerais,
[VY]
nem t&o4pouco de acad1micos, na grande maioria eram apenas caval(eiros aastados, com
tempo su0iciente para se dedicarem a um passatempo a n/vel mais ou menos pro0issional! #m
NYK: 3 eram V;Q, e o mundo nunca voltaria a ver um 0enmeno idntico!
+gora talve" se3a di0/cil de imaginar, mas no s1culo fBf a geologia era asolutamente e2citante
M $uase viciante M como nen(uma cincia 0ora at1 a/, nem voltaria a ser! #m NYKL, $uando
CodericZ *urc(ison pulicou The )ilurian )#stem, um estudo volumoso e ponderado sore um
tipo de roc(a c(amada grauva$ue, 0oi um ,est(seller imediato com $uatro reedi%)es seguidas,
emora custasse oito guin1us o e2emplar e 0osse, em ao estilo de Hutton, ileg/vel! \Como at1
um adepto de *urc(ison admitiu, gtin(a uma total ausncia de atractivo literriog]! # em NY;N,
$uando o grande C(arles @yell 0oi 5 +m1rica dar uma s1rie de con0erncias em Boston, teve de o
0a"er perante salas do Bnstituto @o.ell com lota%)es esgotadas, onde trs mil pessoas se
apin(avam para ouvir as suas descri%)es sedativas de "elitos marin(os e pertura%)es s/smicas
na Campania!
+t1 aos dias de (o3e, do nosso mundo racional e moderno, mas especialmente em Bnglaterra,
(ouve amantes da cincia $ue se lan%aram pelos campos 0ora para, como eles di"iam, se
dedicarem um pouco a gpartir pedrag! #ra uma miss&o $ue levavam muito a s1rio, e gostavam de
se vestir para tal com a solenidade ade$uada, com c(ap1us altos e 0atos escuros, 5 e2cep%&o do
reverendo `illiam BucZland, de '20ord, $ue tin(a por (ito 0a"er as suas e2perincias no
terreno vestido com uma ata de estudante!
+ pes$uisa atra/a muitas 0iguras e2traordinrias, como por e2emplo o 3 citado *urc(ison, $ue
passou pelo menos K: anos da sua vida a galopar atrs de raposas e a trans0ormar pssaros em
nuvens de penas 0lutuantes com a sua ca%adeira, n&o mostrando $ual$uer destre"a mental para
al1m da necessria 5 leitura do The Times, ou a um reve 3ogo de cartas! *as de repente
descoriu $ue gostava de roc(as e, com uma rapide" prodigiosa, trans0ormou4se num tit& do
pensamento geolgico!
,epois, (avia o ,r! Tames 8arZinson, um dos primeiros socialistas e autor de vrios pan0letos
provocatrios com t/tulos como gCevolu%&o sem Aangueg! #m NVL; viu4se implicado numa
conspira%&o c(amada g' Conluio da 8istola de Eentog, $ue visava matar o rei Torge BBB com uma
seta venenosa no pesco%o, no seu camarote do teatro! 8arZinson 0oi levado ao Consel(o Ceal
para ser interrogado, e escapou por um tri" a ser mandado a 0erros para a +ustrlia, por$ue as
$uei2as 0oram discretamente retiradas! Tendo adoptado em seguida
[VL]
um estilo de vida mais conservador, interessou4se por geologia, tendo sido um dos memros
0undadores da 4eological )ociet# e autor de um te2to importante c(amado <rganic %emains of
a Former Horld, $ue continuou a ser pulicado durante meio s1culo! -unca mais criou
prolemas! -os dias de (o3e 1 lemrado pelo importante estudo $ue 0e" da doen%a a $ue ent&o se
c(amava gparalisia tr1mulag, e $ue desde ent&o 1 con(ecida por doen%a de 8arZinson!
\8arZinson teve ainda outra modesta ra"&o para reclamar a 0ama! #m NVYQ, passou a ser
provavelmente a ?nica pessoa em toda a Histria $ue se poder gaar de ter gan(o um museu de
(istria natural numa ri0a! ' museu, situado no @eicester A$uare, em @ondres, 0ora 0undado por
Air +s(ton @ever, e 0ora 5 0alncia gra%as ao seu incontrolvel apetite por coleccionar maravil(as
naturais! 8arZinson 0icou com o museu at1 NY:Q, altura em $ue n&o conseguiu continuar a
mant4lo e o desmantelou, vendendo toda a sua colec%&o!]
C(arles @yell, emora sen(or de um carcter menos e2traordinrio, teve muito mais in0luncia
do $ue todos os outros 3untos! @yell nasceu no ano em $ue Hutton morreu, e apenas a NN:
$uilmetros de distancia, na vila de _innordy! +pesar de ser escocs de nascimento, cresceu no
Aul de Bnglaterra, na regi&o de -e. Rorest, no Hamps(ire, por$ue a m&e tin(a a mania de $ue os
escoceses eram todos uns edos incorrig/veis! Como era costume entre os 0idalgos cientistas
do s1culo fBf, @yell tam1m provin(a de uma 0am/lia aastada e de grande capacidade
intelectual! ' pai, $ue tam1m se c(amava C(arles, tin(a a $ualidade pouco (aitual de ser uma
autoridade tanto em ,ante como em 0ungos! ;< <rthotricium l#elli, um dos 0ungos sore o $ual
$ual$uer apreciador do campo ingls 3 ter tido a oportunidade de se sentar, 0oi assim c(amado
em sua (onra!] @yell (erdou do pai o interesse pelas cincias naturais, mas 0oi em '20ord $ue se
dei2ou apan(ar pela magia das aulas do reverendo `illiam BucZland M o tal dos alandraus ao
vento M $ue decidiu dedicar toda a sua vida 5 geologia!
BucZland possu/a uma cativante e2centricidade! -&o ( d?vida $ue 0e" descoertas importantes,
mas as suas e2centricidades gran3earam4l(e igual 0ama, sen&o superior! #ra particularmente
con(ecido pela sua colec%&o de animais selvagens, alguns em grandes e perigosos, $ue dei2ava
andar 5 solta pela casa e pelo 3ardim, e por gostar de comer todo e $ual$uer ser deste mundo!
,ependendo do capric(o de BucZland e da disponiilidade da esp1cie, os seus convidados eram
presenteados com por$uin(o4da4/ndia no 0orno, rato panado, porco4espin(o assado ou lesmas
marin(as do Audoeste asitico! BucZland ac(ava sempre $ue cada uma tin(a o seu encanto
culinrio, e2cepto a toupeira comum dos 3ardins, $ue ac(ava no3enta! Tornou4se o maior
especialista
[Y:]
da 1poca em coprlitos M 0e"es 0ossili"adas M e mandou 0a"er uma mesa inteira e2clusivamente
com elementos da sua colec%&o!
*esmo $uando dirigia traal(os cient/0icos s1rios, a sua metodologia era sempre original! Uma
ve", a sua mul(er 0oi acordada no meio da noite pela gritaria do marido: gQuerida, ten(o a
certe"a de $ue as pegadas do Cheirotherium s&o sem d?vida de uma tartaruga!g Correram os dois
para a co"in(a em camisa de noite! + sen(ora BucZland amassou 0arin(a e gua e estendeu4a em
cima da mesa, en$uanto o reverendo ia uscar a tartaruga de 0am/lia e a largava em cima da
massa! ,epois de a 0a"erem camin(ar para a 0rente e para trs, descoriram, encantados, $ue as
pegadas correspondiam mesmo 5s do 0ssil $ue BucZland andava a estudar! C(arles ,ar.in
ac(ava $ue BucZland era um pal(a%o M 0oi mesmo essa a palavra $ue utili"ou M, mas @yell, pelos
vistos, ac(ava4o interessante, e simpati"ou com ele o su0iciente para 0a"erem 3untos uma viagem
pela #sccia em NY9;! # 0oi pouco depois desta viagem $ue @yell decidiu aandonar a carreira
de advocacia e dedicar4se inteiramente 5 geologia!
@yell era e2tremamente m/ope e passava a vida a 0ran"ir os ol(os, o $ue l(e dava um ar de
preocupa%&o intensa! \-o 0im, acaou mesmo por cegar!] + sua outra peculiaridade era o (ito
de, $uando 0icava asorto nos seus pensamentos, assumir posi%)es es$uisitas M deitar4se, por
e2emplo, em duas cadeiras 3untas, ou gapoiar a cae%a no assento de uma cadeira, estando de
p1g \para citar o seu amigo ,ar.in]! +inda $uando se concentrava nalguma ideia, era 0re$uente
dei2ar4se escorregar pela cadeira aai2o, ao ponto de $uase 0icar sentado no c(&o! ' ?nico
verdadeiro traal(o $ue teve na vida 0oi como pro0essor de geologia no _ing=s College, de
@ondres, de NYKN a NYKK! Roi por essa altura $ue escreveu o Princi+les of 4eolog#, pulicado
em trs volumes entre NYK: e NYKK, estudo $ue, de vrias 0ormas, consolidava e desenvolvia as
ideias $ue Hutton e2pressara pela primeira ve" uma gera%&o atrs! \+pesar de @yell nunca ter
lido os originais de Hutton, estudara cuidadosamente a vers&o revista por 8lay0air!]
#ntre a 1poca de Hutton e a de @yell surgiu outra controv1rsia geolgica, muitas ve"es
con0undida com a vel(a disputa entre neptunistas e plutonistas, emora a ten(a suplantado
largamente! + nova luta trans0ormou4se numa discuss&o entre catastro0ismo e uni0ormitarismo M
termos pouco atraentes para uma importante e longa disputa! Catastro0istas, como 1 de supor
pelo nome, acreditavam $ue a Terra se tin(a 0ormado na se$uncia de cataclismos aruptos M
principalmente inunda%)es, ra"&o pela $ual se con0undem 5s ve"es os catastro0istas com os
neptunianos! Catastro0ismo era uma teoria particularmente conveniente para memros do clero
como BucZland, por$ue l(e permitia incorporar
[YN]
o ,il?vio de -o1 nas discuss)es cient/0icas! 's uni0ormistas, por seu turno, acreditavam $ue as
mudan%as da Terra eram graduais, e $ue $uase todos os processos geolgicos eram lentos,
arangendo per/odos de uma dura%&o imensa! Hutton era muito mais o pai desta no%&o do $ue
@yell, mas era @yell $ue as pessoas liam, pelo $ue, ainda (o3e, 1 ele $ue 1 considerado o pai da
geologia moderna!
@yell acreditava $ue as altera%)es da Terra eram uni0ormes e 0i2as M $ue tudo o $ue tin(a
acontecido no passado podia ser e2plicado atrav1s de acontecimentos $ue ainda est&o a ocorrer
(o3e! @yell e os seus seguidores n&o se limitavam a desden(ar o catastro0ismo M detestavam4no,
simplesmente! 's catastro0istas acreditavam $ue as e2tin%)es se processavam em s1rie, num
processo tal $ue os animais desapareciam repetidamente, sendo sustitu/dos por novos con3untos
M cren%a $ue o naturalista T! H! Hu2ley 3ocosamente comparava com guma sucess&o de ru,,ers
de ,ridge, no 0im dos $uais os 3ogadores viravam a mesa ao contrrio e e2igiam um novo
aral(o de cartasg! #ra uma 0orma demasiado 0cil de e2plicar o descon(ecido! g-unca se criou
um dogma t&o vocacionado para encora3ar a indolncia e tornar roma a 0ina lamina da
curiosidadeg, comentou @yell em tom re"ing&o!
@yell teve 0al(as considerveis! -&o conseguiu e2plicar de 0orma convincente a 0orma%&o das
montan(as, e desden(ou o papel dos glaciares en$uanto agentes de mudan%a! Cecusou4se a
aceitar a ideia de @ouis +gassi" sore as idades do gelo M a gre0rigera%&o do gloog, como l(e
c(amava com despre"o M e tin(a a certe"a de $ue gseriam encontrados mam/0eros nas camadas
0sseis mais antigasg! Ce3eitou a ideia de $ue os animais e plantas so0riam processos s?itos de
erradica%&o, e acreditava $ue os principais grupos de animais M mam/0eros, r1pteis, pei2es e aves
M tin(am coe2istido desde o princ/pio dos tempos! #m tudo isto acaaria por se provar $ue
estava enganado!
#, no entanto, 1 praticamente imposs/vel sorestimar a in0luncia e2ercida por @yell! <
Princi+les of 4eolog# 0oi reeditado N9 ve"es ainda durante a sua vida, contendo no%)es $ue
orientaram o pensamento geolgico durante largos anos, mesmo at1 5s ?ltimas d1cadas do
s1culo ff! ' prprio ,ar.in levou um e2emplar da primeira edi%&o na sua viagem do Beagle,
escrevendo mais tarde $ue go grande m1rito dos PrincE+ios $ue alterava toda a vis&o da nossa
mente, pelo $ue, mesmo $uando v/amos algo $ue @yell nunca contemplara, mesmo assim
estvamos a v4lo parcialmente pelos seus ol(osg! #m resumo, ,ar.in, 5 semel(an%a de muitos
da sua gera%&o, considerava4o $uase um deus! + grande prova do g1nio de @yell surgiu $uando,
na d1cada de Y: do s1culo ff, os gelogos tiveram
[Y9]
de aandonar parte da sua teoria para poderem integrar a popular teoria das e2tin%)es, e viram4
se gregos para o conseguir! *as isso 1 mat1ria para outro cap/tulo!
#ntretanto, a geologia ainda era uma crian%a, e nem tudo corria sempre em! ,esde o in/cio $ue
os gelogos tentaram classi0icar as roc(as segundo os per/odos em $ue tin(am sido 0ormadas,
mas (avia muitas ve"es grandes desentendimentos sore os limites desses per/odos M e nen(um
0oi pior do $ue o interminvel deate $ue 0icou con(ecido como a Grande Controv1rsia de
,evon! + $uest&o come%ou $uando o reverendo +dam Aedg.icZ, de Camridge, integrou no
per/odo camrico um estrato de roc(a $ue CodericZ *urc(ison insistia, e com ra"&o, pertencer
ao per/odo sil?rico! + discuss&o prolongou4se durante anos e c(egou a tomar propor%)es
violentas! g' ,e Ba Bec(e 1 um c&o porcog, desaa0ou *urc(ison uma ve" a um amigo, numa
das suas muitas e2plos)es de 0?ria!
8odemos ter uma ideia da intensidade das emo%)es em 3ogo se passarmos os ol(os pelos t/tulos
dos cap/tulos de The 4reat !evonian Controvers#, de *artin T! A! Cud.icZ, $ue descreve a
$uest&o de 0orma e2celente e somria! Come%a com t/tulos incuos, do g1nero g+renas de
,eate entre Caval(eirosg e g,esvendando o *ist1rio do Grauva$ueg, mas depois passa para
gGrauva$ue: ,e0esa e +ta$ueg, gCensuras e Cecrimina%)esg, g,i0undem4se Boatos Horr/veisg, =
`eaver Cetracta a Aua Heresiag, g8ondo um 8rovinciano no Aeu @ugarg, e \em caso de ainda
(aver d?vidas $ue se tratava de uma guerra] g*urc(ison +re a Campan(a da Cenaniag! + luta
0icou 0inalmente resolvida em NYVL com o simples e2pediente da cria%&o de um novo per/odo, o
'rdov/cico, $ue 0oi colocado entre os outros dois!
's nomes ingleses predominam no l12ico geolgico, por$ue os ingleses 0oram os mais activos
nos primeiros anos desta cincia! ,evnico vem evidentemente do condado ingls de ,evon,
Camrico vem do nome romano correspondente a Gales, en$uanto 'rdov/cico e Ail?rico
invocam antigas trios galesas, os 'rdovices e os Ailures! *as $uando a prospec%&o geolgica
se alargou a outros lugares, come%aram a surgir nomes de outros lugares! Turssico di" respeito
5s montan(as do Tura, na 0ronteira da Au/%a com a Rran%a! 81rmico invoca a antiga prov/ncia
russa de 8erm, nos Urais! Cretcico \do latim crIgesso6 0oi um termo encontrado por um
gelogo elga com o 0loreado nome de T! T! d='malius d=Halloy!
-o in/cio, a (istria da geologia 0oi dividida em $uatro per/odos: 8rimrio, Aecundrio, Tercirio
e Quaternrio! #ra um sistema demasiado linear para poder durar muito, pelo $ue em reve os
gelogos se encarregaram de acrescentar
[YK]
alguns per/odos e eliminar outros! 's termos 8rimrio e Aecundrio ca/ram em desuso, en$uanto
Quaternrio continuou a ser adoptado por uns, passando a ser re3eitado por outros! Ho3e em dia
s o Tercirio continua a ser a designa%&o o0icial em todo o lado, apesar de 3 n&o representar o
terceiro per/odo de coisa nen(uma!
-o seu Princi+ies, @yell introdu"iu unidades adicionais con(ecidas como g1pocasg ou gs1riesg
$ue arangessem o per/odo $ue vai desde a idade dos dinossauros, nomeadamente o 8leistoceno
\gmuito recenteg], o 8lioceno \gmais recenteg], o *ioceno \moderadamente recente] e o vago
'ligoceno \gs um pouco recenteg]! +o princ/pio, @yell tencionava empregar o su0i2o
gs/ncronog, o $ue se tradu"iria em designa%)es pomposas como g*ioss/ncronog e
g8lioss/ncronog! *as o reverendo `illiam `(e.ell, (omem in0luente, o3ectou por ra")es
etimolgicas e sugeriu gniog como su0i2o4padr&o , o $ue daria g*iniog, g8liniog, etc! +ssim, o
su0i2o gcenog surgiu como uma esp1cie de compromisso!
Ho3e em dia, e em termos muitos gerais, o tempo geolgico 1 dividido antes de mais em $uatro
grandes eras: o 8r14camrico, o 8aleo"ico \do grego gvida antigag], o *eso"ico \gvida do
meiog], e o Ceno"ico \gvida recenteg]! #stas $uatro eras s&o depois sudivididas em $ual$uer
coisa como N9 a 9: sugrupos c(amados per/odos, ou por ve"es, sistemas, ra"oavelmente
con(ecidos na sua maior parte: o Cretcico, o Turssico, o Trissico, o Ail?rico, etc!
l
,epois temos as eras de @yell M o 8leistoceno, o *ioceno, etc! M, $ue apenas se re0erem aos anos
mais recentes \mas paleontologicamente ricos], ou se3a, PQ mil()es de anos, e, 0inalmente, uma
$uantidade de sudivis)es con(ecidas por idades! + maioria tem, $uase sempre, nomes
derivados de lugares: gBlinoianog, g,esmoinesianog, gCroi2ianog, g_immeridgianog e por a/
0ora! +o todo, s&o cerca de gde"enas de d?"iasg, segundo To(n *c8(ee! Reli"mente, a n&o ser
$ue o leitor siga a carreira de gelogo, n&o ser 0cil voltar a ouvir 0alar nestes nomes!
+ con0us&o ainda se torna maior pelo 0acto de os per/odos e eras da +m1rica do -orte terem
nomes di0erentes dos da #uropa! 8or e2emplo, o per/odo Cincinatiano da +m1rica do -orte
corresponde essencialmente ao per/odo +s(gilliano na #uropa, soreposto a uma pe$uena 0atia
do Caradociano, ligeiramente mais antigo!
[-'T+A
l #mora n&o se trate de nen(um e2ame, se alguma ve" $uiser decor4los n&o ser m ideia
seguir o consel(o de To(n `il0ord: considerar as eras \8r14camrico, 8aleo"ico, *e"o"ico e
Ceno"ico] como esta%)es do ano \3 $ue s&o $uatro] e os per/odos \81rmico, Trissico,
Turssico, etc!] como meses do ano
[Y;]
+l1m disso, a terminologia muda ainda de livro para livro e de pessoa para pessoa, o $ue 0a"
com $ue uns identi0i$uem sete 1pocas recentes, en$uanto outros se contentem com apenas
$uatro! -outros livros, poder ainda n&o encontrar o Tercirio e Quaternrio por terem sido
sustitu/dos por outros per/odos de dura%&o di0erente, o 8aleogeno e o -eogeno! 'utros ainda
dividem o 8r14camrico em duas eras, a mais antiga, o +rcaico, e a mais recente, o 8rotero"ico!
8oder tam1m encontrar o termo Ranero"ico para descrever o intervalo $ue arange as eras
Ceno"ico, *eso"ico e 8aleo"ico!
Tudo isto s&o apenas unidades de tem+o' +s roc(as s&o divididas em sistemas, s1ries e 0ases! H
outra distin%&o $ue se utili"a entre recente e antigo \re0erente a tempo], e superior e in0erior
\re0erente a estratos de roc(a]! +$uilo $ue para as pessoas comuns se torna muito con0uso 1 um
assunto apai2onante para os gelogos! gTen(o visto (omens 0eitos 0icarem vermel(os de 0?ria
por causa deste nanossegundo meta0rico na (istria da vidag, escreveu o paleontlogo ingls
Cic(ard Rortey a propsito de um interminvel argumento $ue surgiu no s1culo ff sore a
0ronteira entre o Camrico e o 'rdov/cico!
' $ue vale 1 $ue (o3e temos acesso a t1cnicas so0isticadas de data%&o! ,urante grande parte do
s1culo fBf, os gelogos s podiam asear4se em meras especula%)es, e esperar $ue estivessem
certas^ a 0rustra%&o t/pica da altura consistia no 0acto de conseguirem ordenar as roc(as e 0sseis
por idades, mas n&o 0a"erem a mais pe$uena ideia do tempo $ue essas idades tin(am durado!
Quando BucZland especulou sore a idade de um ictiossauro, s conseguiu di"er $ue tin(a
vivido algures entre gde" mil, ou mais do $ue de" mil ve"es de" milg anos antes!
Como n&o (avia 0orma de se datarem correctamente os per/odos, n&o 0altava $uem tentasse
adivin(ar! + mais con(ecida das primeiras tentativas 0oi aventada pelo arceispo Tames Uss(er,
da Bgre3a Brlandesa, $ue, depois de 0a"er um estudo cuidado da B/lia e de outras 0ontes
(istricas, concluiu, num pesado volume a $ue c(amou Annals of the <5 Testament, $ue a Terra
tin(a sido criada no dia 9K de 'uturo de ;::; a! C!, ao meio4dia, a0irma%&o $ue muito tem
divertido (istoriadores e autores didcticos desde ent&o!l
[-'T+A]
l +pesar de vir mencionado na grande maioria dos livros sore este assunto, os detal(es da sua
descoerta variam muito! H $uem diga $ue ter 0eito esta declara%&o em NPQ:, outros em NPQ;
e outros ainda em NPP;! *uitos situam a data do suposto nascimento da Terra em 9P de
'uturo! H pelo menos um livro em $ue o seu nome aparece escrito gUs(erg! ' assunto
aparece estudado e descrito com interesse no livro .ight 8ittle Piggies, de Atep(en Tay Gould!
[YQ]
+ propsito, ( um mito $ue persiste M e $ue 1 re0erido em variad/ssimos livros M, segundo o
$ual a aordagem de Uss(er ter dominado o pensamento cient/0ico at1 meados do s1culo fBf,
tendo sido @yell $uem alterou o panorama! Atep(en 3ay Gould, no seu livro TimeJs Arro&, cita
como e2emplo t/pico esta 0rase, tirada de um livro popular na d1cada de NLY:: g+t1 @yell
pulicar o seu livro, a maioria das pessoas $ue se interessava pelo assunto acreditava $ue a Terra
era recente!g *as n&o 1 verdade! -as palavras de *artin T! A! Cud.icZ, gn&o (ouve um gelogo
de $ual$uer nacionalidade, cu3o traal(o ten(a sido levado a s1rio por outros gelogos, $ue
ten(a advogado uma data con0inada aos limites de uma e2egese literal do G1neseg! +t1 o
reverendo BucZland, uma das almas mais piedosas do s1culo fBf, declarou n&o (aver $ual$uer
passagem na B/lia onde se diga $ue ,eus criou os C1us e a Terra no primeiro dia, mas apenas
gno princ/piog! #sse princ/pio, argumentou ele, pode ter durado gmil()es e mil()es de anosg!
Todos concordavam $ue a Terra era antiga! + $uest&o era saer $u&o antiga!
,e entre as primeiras tentativas de datar o planeta, uma das mel(ores 0oi 0eita pelo sempre e0ica"
#dmond Halley $ue, em NVNQ, sugeriu $ue, se divid/ssemos a $uantidade total de sal dos
oceanos pelo sal $ue cada ano se l(e vin(a acrescentar, ter/amos o n?mero de anos de e2istncia
dos oceanos, o $ue 3 daria uma ideia da idade da Terra! #ra uma lgica tentadora, mas
in0eli"mente ningu1m saia a $uantidade de sal $ue (avia nos oceanos, nem $uanto aumentava
por ano, o $ue tornava a e2perincia impraticvel!
+ primeira tentativa de medi%&o $ue poder considerar4se vagamente cient/0ica 0oi 0eita pelo
0rancs Georges4@ouis @eclerc, conde de Bu00on, na d1cada de NVV:! T se saia ( muito tempo
$ue a Terra irradiava $uantidades apreciveis de calor M isso era evidente para $uem $uer $ue
descesse a uma mina de carv&o M, mas n&o (avia 0orma de avaliar a ta2a de dissipa%&o do calor!
+ e2perincia de Bu00on consistiu em a$uecer es0eras at1 0icarem rancas de calor, e em seguida
avaliar a ta2a da perda de calor, tocando4l(es \esperemos $ue muito ao de leve, pelo menos no
princ/pio] 5 medida $ue arre0eciam! + e2perincia permitiu4l(e calcular $ue a idade da Terra se
situava algures entre VQ mil e NPY mil anos! Claro $ue esta estimativa se encontrava muit/ssimo
aai2o dos n?meros reais, mas n&o dei2ava de ser uma no%&o radical, e Bu00on viu4se amea%ado
de e2comun(&o caso a divulgasse! Como era um (omem prtico, pediu imediatamente desculpa
por taman(a (eresia, e continuou alegremente a repetir as suas conclus)es em todos os traal(os
suse$uentes!
[YP]
8or meados do s1culo fBf, a maior parte das pessoas com alguma cultura ac(ava $ue a Terra
devia ter pelo menos uns mil()es de anos, talve" at1 de"enas de mil()es, mas provavelmente
n&o mais do $ue isso! Roi, portanto, uma grande surpresa $uando, em NYQL, C(arles ,ar.in
anunciou no seu livro <n the <rigin of )+ecies, $ue os processos geolgicos $ue tin(am criado a
regi&o de `eald M uma rea no Audeste de Bnglaterra $ue arange os condados de _ent, Aurrey e
Ausse2 M tin(am levado, segundo os seus clculos, K:P PP9 ;:: anos a completar4se! #ra uma
declara%&o 0antstica, n&o s por ser muito espec/0ica como por ir t&o descaradamente contrariar
tudo o $ue se acreditava saer sore a idade da Terral! + pol1mica 0oi tanta $ue ,ar.in acaou
por retirar o n?mero da terceira edi%&o do livro! *as o prolema continuava por resolver!
,ar.in e todos os seus colegas gelogos precisavam de demonstrar $ue a Terra era muito antiga,
mas ningu1m conseguia descorir maneira de o 0a"er!
Bn0eli"mente para ,ar.in e para o progresso, a $uest&o c(egou aos ouvidos do grande @orde
_elvin \$ue, emora induitavelmente grande, nessa altura se c(amava apenas `illiam
T(omson^ o t/tulo s l(e seria concedido em NYL9, $uando tin(a 3 PY anos e se apro2imava do
0im da sua carreira^ mas vou seguir o protocolo e usar o t/tulo retroactivamente]! _elvin era uma
das 0iguras mais e2traordinrias do s1culo fBf, para n&o di"er de $ual$uer s1culo! ' cientista
alem&o Hermann von Helm(olt", $ue tam1m n&o 0icava a dever nada a ningu1m em termos de
capacidade intelectual, escreveu $ue _elvin tin(a de longe a gmaior inteligncia, lucide" e
destre"a de pensamentog do $ue algum (omem $ue 3amais con(ecera! gis ve"es sentia4me
astante parvo ao p1 deleg, acrescentou com alguma triste"a!
#ra um sentimento compreens/vel, por$ue _elvin era de 0acto uma esp1cie de super4(omem
vitoriano! -asceu em Bel0ast em NY9;, 0il(o de um pro0essor de matemtica na Coyal
+cademical Bnstitution, $ue pouco tempo depois 0oi viver para Glasgo.! +/, _elvin demonstrou
ser um tal prod/gio $ue o admitiram na Universidade de Glasgo. com a tenra idade de de" anos!
Com vinte e poucos anos 3 tin(a estudado em vrias institui%)es de 8aris e @ondres, 3 se
licenciara em Camridge \onde gan(ou os primeiros pr1mios de matemtica e remo, e ainda
descoriu tempo para 0undar uma sociedade musical], 0ora eleito memro da 8eter(ouse, e
escrevera \em ingls e 0rancs] uma d?"ia de
,ar.in adorava n?meros e2actos! -um traal(o 0eito mais tarde, anunciou $ue o n?mero m1dio
de min(ocas por (ectare no solo agr/cola ingls era de NK9 YQP!
[YV]
estudos de matemtica pura de uma t&o espantosa originalidade $ue 0oi origado a pulic4los
anonimamente, com medo de envergon(ar os seus superiores! +os 99 anos regressou 5
Universidade de Glasgo. para assumir uma ctedra em 0iloso0ia, posi%&o $ue manteve durante
os QK anos $ue se seguiram!
-o decurso de uma longa carreira \morreu em NL:V, com YK anos], escreveu PPN ensaios,
acumulou PL patentes \$ue o tornaram e2tremamente rico], e gan(ou renome em $uase todas as
reas da 0/sica! #ntre muitas outras coisas, sugeriu a 0rmula $ue levou directamente 5 inven%&o
do m1todo da re0rigera%&o, inventou a escala de temperatura asoluta $ue ainda (o3e tem o seu
nome, inventou os dispositivos de e2pans&o $ue permitiam o envio de telegramas atrav1s dos
oceanos, e introdu"iu in?meros mel(oramentos nos transportes mar/timos e na navega%&o, desde
a inven%&o de uma ?ssola de 0cil manuseamento 5 cria%&o da primeira sonda de pro0undidade!
# estes 0oram apenas os seus 0eitos de ordem prtica!
' seu traal(o terico em electromagnetismo, termodinamica e teoria ondulatria da lu"

0oi
igualmente revolucionrio!l + sua ?nica 0al(a 0oi n&o conseguir calcular com precis&o a idade
da Terra! Roi uma $uest&o $ue l(e ocupou a maior parte da segunda metade da carreira, mas
mesmo assim n&o conseguiu c(egar nem perto do n?mero correcto! + sua primeira tentativa,
pulicada em NYP9 numa revista popular c(amada MacmillanJs, sugeria $ue a Terra tin(a LY
mil()es de anos, mas, 5 cautela, advertiu $ue esse n?mero podia ai2ar para 9: mil()es, ou
ent&o suir para ;:: mil()es! Com uma notvel prudncia, declarou $ue os seus clculos
podiam estar errados se g0ontes descon(ecidas para ns neste momento este3am entretanto a ser
preparadas no grande arma"1m da cria%&og M mas era vio $ue, para ele, isso seria altamente
improvvel!
Com o passar do tempo, _elvin tornou4se mais ousado nas suas oserva%)es, e tam1m menos
correcto! Continuou a rever os seus clculos cada ve"
[-'T+A]
l -omeadamente, elaorou a Aegunda @ei da Termodinamica! ' deate destas leis daria assunto
para outro livro, mas dei2o a$ui ao leitor um e2celente resumo 0eito pelo $u/mico C ` +tZins,
s para dar uma ideia do $ue se trata: gH $uatro @eis! + terceira delas, a Aegunda @ei, 0oi
recon(ecida primeiro^ a primeira, a @ei Herot(, 0oi a ?ltima a ser 0ormulada^ a 8rimeira @ei 0oi a
segunda^ a Terceira @ei pode nem ser considerada lei em compara%&o com as outras!g
Cesumindo, a Aegunda @ei determina $ue ( sempre um pouco de energia $ue 1 desperdi%ada!
-&o se pode ter um dispositivo em perp1tuo movimento, por$ue, por muito e0iciente $ue se3a,
vai sempre perder energia, acaando por parar! + 8rimeira @ei di" $ue n&o se pode criar energia,
e a Terceira $ue n&o pode redu"ir a temperatura ao "ero asoluto M (aver sempre calor residual!
,ennis 'verye re0ere4se por ve"es 5s trs leis em tom 3ocoso: \N] n&o se pode gan(ar, \9] n&o
se pode empatar, \K] n&o se pode sair do 3ogo
[YY]
mais para ai2o, desde o valor m2imo de ;:: mil()es para cem mil()es, depois para Q:
mil()es para 0inalmente, em NYLV, se 0icar por uns meros 9; mil()es de anos! _elvin n&o estava
a ser teimoso! Aimplesmente, n&o (avia nada na 0/sica suscept/vel de e2plicar como 1 $ue um
corpo do taman(o do Aol podia arder continuamente durante vrias de"enas de mil()es de anos,
no m2imo, sem se consumir completamente! 8ortanto, a ?nica conclus&o poss/vel era $ue tanto
o Aol como os planetas eram relativa mas inevitavelmente 3ovens!
' prolema estava em $ue $uase todos os 0sseis estudados contradi"iam esta teoria e, de
repente, no s1culo fBf, surgiu uma autntica onda de 0sseis reveladores!
[YL]
P!
U*+ CBo-CB+ C'* U-H+A # ,#-T#A
#m NVYV, (ouve algu1m na -ova T1rsia M (o3e em dia n&o se sae e2actamente $uem M $ue
encontrou um 01mur enorme meio enterrado na margem de um riac(o num local c(amado
`oodury CreeZ! #ra vio $ue o osso n&o pertencia a nen(uma das esp1cies ainda vivas na
altura, pelo menos na -ova T1rsia! ,o pouco $ue agora saemos, pensa4se $ue ter pertencido a
um (adrossauro, um grande dinossauro com ico de pato! -a$uela altura os dinossauros ainda
n&o eram con(ecidos!
' osso 0oi mandado para o ,r! Caspar `istar, o maior especialista em anatomia do pa/s, $ue o
descreveu num encontro da +merican 8(ilosop(ical Aociety, na Rilad1l0ia, $ue teve lugar nesse
'utono! Bn0eli"mente, `istar 0al(ou completamente o diagnstico do osso e, conse$uentemente,
o seu signi0icado, limitando4se a uns reparos cautelosos e sem interesse sore um provvel
monstro! # assim perdeu a oportunidade de, meio s1culo antes de $ual$uer outro, ser o
descoridor dos dinossauros! + verdade 1 $ue o osso despertou t&o pouco interesse $ue 0oi
aandonado num arma"1m $ual$uer, de onde mais tarde desapareceu! # 0oi assim $ue o primeiro
osso de dinossauro a aparecer 0oi tam1m o primeiro a desaparecer!
' 0acto de o osso ter despertado t&o pouco interesse 1 na verdade algo intrigante, 3 $ue
apareceu e2actamente numa 1poca em $ue a +m1rica atravessava uma onda de enorme
curiosidade por vest/gios de grandes animais e2tintos! + causa dessa curiosidade era talve" a
estran(a a0irma%&o do naturalista 0rancs conde de Bu00on M o das es0eras a$uecidas do cap/tulo
anterior M, segundo a $ual os seres vivos do -ovo *undo eram in0eriores em $uase tudo aos do
Eel(o *undo! -o seu vasto e apreciad/ssimo livro Histoire aturelle, Bu00on descreveu a
+m1rica como uma terra onde as guas eram estagnadas, o solo est1ril e os animais pe$uenos e
sem vigor, visto terem o organismo a0ectado
[L:]
pelos gvapores t2icosg $ue surgiam dos pantanos apodrecidos e das 0lorestas sem sol! +t1 os
/ndios nativos careciam de virilidade! g-&o tm ara nem pelos no corpog, con0idenciava um
Bu00on con0iante no seu saer, gnem ardor pelas mul(eresg! 's seus rg&os reprodutores eram
gpe$uenos e 0rgeisg!
Coisa surpreendente 1 $ue as oserva%)es de Bu00on encontraram apoio imediato noutros
escritores, especialmente na$ueles $ue, n&o estando 0amiliari"ados com o pa/s, n&o tin(am esse
contratempo a limitar4l(es as certe"as! ' (olands Corneille de 8au. anunciou, na sua ora de
grande sucesso %echerches Philoso+hiques sur les Amricains, $ue os ind/genas americanos do
se2o masculino eram n&o s med/ocres do ponto de vista reprodutor como apresentavam guma
tal 0alta de virilidade $ue at1 tin(am leite nos peitosg! Contra o $ue seria de esperar, estas ideias
gpegaramg de tal 0orma $ue continuaram a aparecer em vrios te2tos pulicados na #uropa at1
perto dos 0inais do s1culo fBf!
-&o 1 surpreendente $ue del/rios deste g1nero ten(am sido receidos na +m1rica com grande
indigna%&o! Rurioso, T(omas Te00erson pulicou um violento desmentido nas suas otes on the
)tate of 0irginia, e convenceu o seu amigo general To(n Aullivan, de -e. Hamps(ire, a mandar
9: soldados para as 0lorestas do -orte do estado 5 procura de um alce com o o3ectivo de o
enviar seguidamente a Bu00on como prova da estatura e ma3estade dos $uadr?pedes americanos!
Roram precisas duas semanas para ca%arem um animal $ue preenc(esse as condi%)es
necessrias! Bn0eli"mente, depois de aatido, veri0icou4se $ue o alce n&o tin(a a imponente
arma%&o $ue Te00erson especi0icara, mas Aullivan, (omem de e2pediente, incluiu na encomenda
um par de c(i0res de veado, sugerindo $ue os amarrassem no lugar da arma%&o original! +0inal,
$uem 1 $ue em Rran%a ia dar pela atotaW
#ntretanto, em Rilad1l0ia M na cidade de `istar4, alguns cientistas tin(am come%ado a 3untar os
ossos de uma criatura gigantesca semel(ante a um ele0ante, a $ue deram primeiro o nome de
ggrande incgnito +mericanog e $ue mais tarde 0oi identi0icada, n&o muito correctamente, como
um mamute! 's primeiros destes ossos tin(am sido encontrados num local c(amado Big Bone
@icZ, no _entucZy, mas depressa come%aram a aparecer por todo o lado! 8elos vistos, a +m1rica
alergara outrora uma criatura realmente enorme M o $ue ia destruir completamente os
disparatados comentrios do gauls Bu00on!
-a sua sede de comprovar a grande envergadura e 0erocidade do incognitum, parece $ue os
naturalistas americanos se dei2aram entusiasmar ligeiramente! #2ageraram o taman(o do animal
para seis ve"es mais e atriu/ram4l(e umas garras assustadoras $ue, na realidade, 0oram uscar a
um *egaloni2, ou pregui%a
[LN]
gigante, encontrado ali perto! ' mais espantoso 1 $ue se convenceram a si prprios de $ue o
animal 3 tivera a gagilidade e 0erocidade de um tigreg, e retrataram4no em ilustra%)es
convincentes, saltando com uma gra%a 0elina de s/tios altos sore as suas v/timas! Quando
descoriram as respectivas presas, en0iaram4nas na cae%a do animal de vrias maneiras
di0erentes, todas astante criativas! Um dos restauradores atarra2ou as presas ao contrrio, como
as presas de um tigre dente4de4sare, o $ue l(e deu um ar satis0atoriamente agressivo! 'utro
colocou4as de 0orma a curvarem para trs, segundo a atraente teoria de $ue o animal teria sido
a$utico e as teria usado como ancora, prendendo4se nos troncos de rvores en$uanto dormia! +
considera%&o mais pertinente $ue 0i"eram sore o incognitum, contudo, 0oi a de $ue parecia estar
e2tinto M 0acto de $ue Bu00on se apoderou com avide" como prova da sua nature"a
incontestavelmente degenerada!
Bu00on morreu em NVYY, mas a controv1rsia continuou! #m NVLQ c(egou a 8aris uma selec%&o
de ossos, a 0im de serem e2aminados pelo paleontlogo mais 0amoso do momento, o 3ovem
aristocrata Georges Cuvier! Cuvier 3 deslumrava todos com a sua incr/vel 0acilidade em
trans0ormar um monte in0orme de ossos desarticulados em 0ormas convincentes e (armoniosas!
,i"ia4se $ue era capa" de adivin(ar a 0orma e a nature"a de um animal ol(ando s para um
dente ou um ocado da mand/ula, e por ve"es di"ia mesmo a esp1cie e a ordem, 5 laia de
nus! +perceendo4se de $ue ningu1m na +m1rica se lemrara de descrever 0ormalmente o
animal, Cuvier encarregou4se de o 0a"er, tornando4se assim no seu descoridor o0icial! C(amou4
l(e mastodonte \$ue, estran(amente, signi0ica dente em 0orma de mamilo]!
Bnspirado pela controv1rsia, Cuvier escreveu em NVLP um estudo 0undamental, ote on the
)+ecies of 8iving and Fossil .le+hants, onde apresentou pela primeira ve" uma teoria 0ormal da
e2tin%&o! Considerava $ue, de tempos a tempos, a Terra era alvo de catstro0es gloais, durante
as $uais eram erradicados vrios grupos de criaturas! 8ara pessoas religiosas, como ele prprio, a
ideia arrastava consigo corolrios desagradveis, visto dar a entender $ue a 8rovidncia 0a"ia as
coisas ine2plicavelmente 5 toa! 8or$ue (avia ,eus de criar esp1cies
p
$ue mais tarde iria
eliminarW + no%&o era contrria 5 cren%a na Grande Cadeia do Aer, $ue sustentava $ue o mundo
estava cuidadosamente ordenado, e $ue todo o ser vivo tin(a nele, sempre tivera e teria, um
lugar e uma 0inalidade! Te00erson era um dos $ue n&o conseguia tolerar a ideia de $ue esp1cies
inteiras pudessem ser eliminadas \ou, em ?ltima anlise, evoluir]! 8or isso, $uando l(e sugeriram
$ue poderia (aver interesse cient/0ico e politico em e2plorar o interior
[L9]
da +m1rica para al1m do *ississipi, agarrou4se logo 5 ideia, na esperan%a de $ue os intr1pidos
aventureiros encontrassem manadas inteiras de roustos mastodontes e outras criaturas gigantes
a pastar nas 01rteis plan/cies americanas! ' secretrio particular e amigo pessoal de Te00erson,
*eri.et(er @e.is, 0oi escol(ido como naturalista4c(e0e e co4orientador, 3unto com `illiam
ClarZ, da e2pedi%&o! # a pessoa indicada para o aconsel(ar sore as esp1cies de animais a
procurar, e2tintos ou vivos, 0oi nem mais nem menos do $ue Caspar `istar!
-o mesmo ano M na verdade, no mesmo ms M em $ue o 0amoso e aristocrtico Cuvier propun(a
as suas teorias sore a e2tin%&o das esp1cies em 8aris, no outro lado do canal um ingls astante
menos con(ecido come%ava a aperceer4se do signi0icado dos 0sseis, de tal 0orma $ue as suas
conclus)es iriam criar as ases para descoertas 0uturas! `illiam Amit( era um 3ovem supervisor
na constru%&o do Aomerset Coal Canal! -a noite de Q de Taneiro de NVLP, estava sentado numa
estalagem de mala4posta em Aomerset, $uando raiscou num papel o conceito $ue l(e iria tra"er
a 0ama! 8ara se poder interpretar roc(as tem de (aver uma ideia de correla%&o, uma itola $ue
permita a0irmar $ue as roc(as carnicas de ,evon s&o, por e2emplo, mais recentes do $ue as
roc(as camricas da Gales do Aul! + descoerta de Amit( consistiu em perceer $ue a resposta
estava nos 0sseis! + cada mudan%a nos estratos de roc(a, (avia umas esp1cies de 0sseis $ue
desapareciam, ao passo $ue outras ainda passavam para o estrato seguinte! 8ela oserva%&o das
esp1cies $ue apareciam em cada estrato, era poss/vel descorir a idade relativa das roc(as,
independentemente do s/tio onde aparecessem! Bnspirando4se nos seus con(ecimentos como
supervisor, Amit( come%ou imediatamente a 0a"er o mapa das roc(as da Gr&4Bretan(a, $ue,
depois de muitas tentativas, seria pulicado em NYNQ, tornando4se num marco da geologia
moderna! \+ (istria 1 relatada na /ntegra no livro de Aimon `inc(ester The Ma+ That Changed
the Horld'6
Bn0eli"mente, apesar de ter 0eito esta descoerta, Amit( n&o mostrou interesse em saer por $ue 1
$ue as roc(as se apresentavam por esta ou a$uela ordem de estratos! g,ei2ei de tentar perceer a
origem dos estratos, contentando4me em saer $ue 1 assim e pronto,g escreveu! g's por$us e os
cornos n&o s&o do pelouro de um Aupervisor de *inerais!g
+ revela%&o de Amit( sore os estratos veio aumentar o mal4estar de ordem religiosa provocado
pela teoria da e2tin%&o! 8ara come%ar, vin(a con0irmar $ue ,eus eliminara algumas esp1cies n&o
s de ve" em $uando mas sim repetidamente, o $ue : 0a"ia parecer n&o s descuidado como
particularmente (ostil!
[LK]
Bsto 0e" com $ue se tornasse necessrio descorir por $ue 1 $ue algumas esp1cies eram
eliminadas en$uanto outras continuavam pelos tempos 0ora! #ra vio $ue (avia mais a di"er
sore a e2tin%&o do $ue uma mera inunda%&o /lica, como era con(ecido o ,il?vio de -o1,
conseguia e2plicar! Cuvier arran3ou a conveniente e2plica%&o, $ue o satis0e" plenamente, de $ue
o 4nesis s se aplicava 5 inunda%&o mais recente! 8elos vistos, ,eus n&o tin(a $uerido assustar
ou distrair *ois1s com not/cias de e2tin%)es anteriores e sem interesse!
# assim, nos primeiros anos do s1culo fBf, os 0sseis tin(am 3 ad$uirido uma certa
importancia incontornvel, o $ue 0e" com $ue o erro de `istar ao despre"ar o signi0icado
da$uele osso 0osse ainda mais imperdovel! ' 0acto 1 $ue, de repente, come%aram a surgir ossos
por todos os lados! 's americanos tiveram assim vrias outras oportunidades de reclamar para si
a descoerta dos dinossauros, mas desperdi%aram4nas todas! #m NY:P a e2pedi%&o de @e.is e
ClarZ atravessou o Hell CreeZ de *ontana, local onde mais tarde os ca%adores de 0sseis (aviam
de trope%ar literalmente em ossos de dinossauros, c(egando a e2aminar algo $ue era claramente
um osso de dinossauro incrustado numa roc(a, mas n&o conseguiram perceer do $ue se tratava!
'utros ossos e pegadas 0ossili"ados 0oram encontrados no Connecticut Civer Ealley, na -ova
Bnglaterra, por um mo%o de $uinta c(amado 8linus *oody, $ue andava 5 procura de tril(os
antigos numa plata0orma roc(osa em Aout( Hadley, no *assac(usetts! +lguns destes
soreviveram M nomeadamente os ossos de um +n$uissauro, $ue 0iguram agora na colec%&o do
8eaody *useum, em Dale! #ncontrados em NYNY, 0oram os primeiros ossos de dinossauro a ser
analisados e guardados, mas in0eli"mente s 0oram recon(ecidos como tal em NYQQ! Roi nesse
mesmo ano de NYNY $ue Caspar `istar morreu, acaando por gan(ar uma certa e inesperada
0ama $uando o otanico T(omas -uttall deu o seu nome a uma onita trepadeira M a glic/nia!
+lguns otanicos puristas insistem ainda (o3e em escrever o seu nome em latim como &istaria e
n&o &isteria, a gra0ia mais corrente!
8or essa altura, contudo, a 0?ria paleontolgica trans0erira4se para Bnglaterra! #m NYN9, em @yme
Cegis, na costa de ,orset, uma mi?da e2traordinria de nome *ary +nning M de NN, N9 ou NK
anos, dependendo do autor da narrativa M encontrou o 0ssil de um estran(o monstro marin(o
incrustado nas /ngremes e perigosas 0al1sias $ue correm ao longo do canal da *anc(a! Ho3e
recon(ecido como sendo o 0ssil de um ictiossauro, media Q,9 metros de comprimento!
Roi o princ/pio de uma carreira ril(ante, pois +nning passou os KQ anos seguintes a recol(er
0sseis, $ue depois vendia aos turistas! \Cr4se ter sido ela
[L;]
a inspiradora da 0amosa lengalenga: K)he sells seashells on the seashore'J6 Aeria tam1m ela a
encontrar o primeiro plesiossauro, outro monstro marin(o, e um dos primeiros e mel(ores
pterodctilos! ' 0acto de n&o serem tecnicamente dinossauros n&o era relevante na altura, uma
ve" $ue ningu1m saia o $ue era um dinossauro! #ra o su0iciente para se perceer $ue neste
mundo 3 tin(am e2istido criaturas em nada parecidas com as $ue se viam agora!
+nning n&o s tin(a um 3eito especial para encontrar 0sseis M alis, sem rival M, mas soretudo
a sua t1cnica de e2trac%&o da roc(a era de tal delicade"a $ue sa/am sempre per0eitos! Ae alguma
ve" tiver a oportunidade de visitar a sec%&o de r1pteis marin(os antigos no *useu de Histria
-atural, em @ondres, recomendo4l(e vivamente $ue a aproveite, pois n&o ( mel(or 0orma de
apreciar a escala e a ele"a do traal(o $ue esta rapariga 0oi capa" de reali"ar so"in(a, com os
instrumentos mais sicos $ue se possam imaginar, e em condi%)es di0ic/limas! A o
plesiossauro levou de" anos de escava%&o paciente, e apesar de n&o possuir $ual$uer tipo de
treino, +nning era igualmente capa" de elaorar desen(os e descri%)es competentes para
eventuais investigadores! *as, apesar de todas estas capacidades, os ac(ados importantes eram
raros, e ela passou a maior parte da vida na pore"a!
Aeria di0/cil con(ecer algu1m mais despre"ado na (istria da paleontologia do $ue *ary +nning,
mas o 0acto 1 $ue (ouve outra pessoa $ue n&o andou muito longe! C(amava4se Gideon +lgernon
*antell, e era m1dico de aldeia em Ausse2!
*antell era um po%o de de0eitos amulante M vaidoso, pedante, narcisista, sem sentido de
0am/lia M mas nunca deve ter (avido amador de paleontologia mais devotado! # tin(a a sorte de
ter uma mul(er atenta e dedicada! #m NY99, en$uanto o ,r! *antell 0a"ia uma visita
domiciliria a um lavrador de Ausse2, a mul(er 0oi dar um passeio pelas redonde"as e encontrou,
num monte de li2o destinado a preenc(er uracos na estrada, um o3ecto curioso, uma pedra
castan(a, curva, do taman(o de uma pe$uena no"! Con(ecendo o interesse do marido por
0sseis, e pensando $ue talve" se tratasse de um, pegou nele e levou4l(o! *antell viu
imediatamente $ue se tratava de um dente 0ossili"ado, e depois de um reve estudo teve a
certe"a de $ue era originrio de um animal (er/voro, da 0am/lia dos r1pteis, de grandes
dimens)es M vrios metros de comprimento M e do per/odo cretcico! Todas estas conclus)es
estavam certas, mas n&o dei2avam de ser ousadas, 3 $ue nunca se vira ou imaginara nada
semel(ante at1 ent&o!
Consciente de $ue a descoerta ia revolucionar tudo o $ue se saia at1 ent&o sore o passado, e
aconsel(ado pelo seu amigo reverendo `illiam BucZland
[LQ]
4 o dos alandraus esvoa%antes e e2tica gastronomia e2perimental M a proceder com cautela,
*antell dedicou trs es0or%ados anos 5 procura de provas $ue apoiassem as suas conclus)es!
*andou o dente para Cuvier em 8aris, pedindo4l(e a sua opini&o, mas o sio 0rancs n&o ligou
importancia, di"endo $ue se tratava de um dente de (ipoptamo! \*ais tarde, Cuvier des0e"4se
em desculpas por este erro inusitado!] Um dia, en$uanto 0a"ia uma investiga%&o no Hunterian
*useum, em @ondres, *antell encetou conversa com um colega investigador $ue l(e disse $ue
o dente era muito parecido com os dos animais $ue andava a estudar, as iguanas da n0rica do
Aul, 0acto $ue con0irmaram aps uma rpida compara%&o! Roi assim $ue a criatura de *antell
passou a c(amar4se iguanodonte, em (onra de um pregui%oso lagarto tropical com o $ual n&o
tin(a $ual$uer rela%&o!
*antell preparou um estudo para apresentar na Coyal Aociety! Bn0eli"mente, logo a seguir soue4
se $ue aparecera outro dinossauro, desta ve" numa pedreira em '20ords(ire, $ue 0ora logo
0ormalmente descrito pelo reverendo BucZland M o mesmo (omem $ue tin(a convencido
*antell a n&o se apressar! #ra agora o *egalossauro, nome $ue 0oi sugerido a BucZland pelo ,r!
Tames 8arZinson, 0uturo epnimo para a doen%a de 8arZinson! < om lemrar $ue BucZland era
acima de tudo um gelogo, como se veri0ica pelo relatrio, $ue escreveu sore o *egalossauro,
Transactions of the 4eological )ociet# of 8ondon' -ele re0eria $ue os dentes n&o estavam
implantados directamente nos ma2ilares, como no caso dos lagartos, mas sim encai2ados em
concavidades, como nos crocodilos! *as, emora se ten(a aperceido desses pormenores, n&o
entendeu o $ue signi0icavam: $ue o *egalossauro era um tipo de criatura inteiramente nova! 8or
isso, emora o relatrio demonstrasse pouca acuidade e intui%&o, 0oi a primeira descri%&o de um
dinossauro a ser pulicada, e por isso 0oi ele $ue receeu os louros pela descoerta desta antiga
lin(agem de seres, e n&o *antell, $ue na realidade era em mais merecedor!
Aem saer $ue as desilus)es iam passar a ser uma constante na sua vida, *antell continuou a
ca%a aos 0sseis M encontrou outro gigante, o Hilaeossauro, em NYKK M e 0oi comprando outros a
operrios de pedreiras at1 possuir a $ue 0oi provavelmente a maior colec%&o de toda a Gr&4
Bretan(a! *antell era t&o om m1dico $uanto ca%ador de ossos, mas n&o conseguiu dedicar4se
igualmente a amos os talentos! i medida $ue a sua colec%&o aumentava, a medicina ia sendo
negligenciada! #m reve os 0sseis enc(iam $uase por inteiro a sua casa de Brig(ton,
consumindo grande parte das suas economias! Quase tudo o $ue
[LP]
sorava ia para a pulica%&o de livros $ue poucos se davam ao traal(o de ler! ' livro
Illustrations of the 4eolog# of )usseD, pulicado em NY9V, s vendeu Q: e2emplares e dei2ou4o
com K:: liras de d/vidas M soma demasiado elevada e penosa para a 1poca!
-um momento de desespero, *antell pensou em converter a sua casa em museu com entrada
paga, mas depois aperceeu4se de $ue um acto t&o mercenrio estragaria a sua reputa%&o de
caval(eiro, para n&o 0alar da de cientista, e acaou por admitir visitas de gra%a! Ein(am 5s
centenas, semana aps semana, a0ectando o seu traal(o como m1dico e a sua vida 0amiliar!
+caou por se ver 0or%ado a vender a maior parte da sua colec%&o para pagar d/vidas! 8ouco
depois, a mul(er dei2ou4o, levando os $uatro 0il(os com ela!
8or incr/vel $ue pare%a, isto era apenas o in/cio dos seus prolemas!
-um lugar c(amado Crystal 8alace 8arZ, situado no distrito de Ayden(am, ao sul de @ondres,
pode ver4se algo de inslito e 3 es$uecido: as primeiras reprodu%)es de dinossauros em taman(o
natural! Ho3e em dia n&o recee muitos visitantes mas outrora 0oi uma das mais populares
atrac%)es de @ondres M na verdade, como oservou Cic(ard Rortey, o primeiro par$ue temtico
do mundo! H muitos pormenores nessas reprodu%)es $ue n&o est&o estritamente correctos: o
polegar do iguanodonte 0oi colocado no nari", soressaindo como uma esp1cie de ossa
agu%ada, e o corpo assenta em $uatro pernas em grossas $ue l(e d&o o aspecto de um c&o
enorme e desa3eitado! \-a vida real, o iguanodonte n&o andava a $uatro patas M era /pede!]
'l(ando para eles agora, custa a acreditar $ue estas estran(as e pac(orrentas criaturas ten(am
causado tanto pavor e dano, mas o certo 1 $ue o 0i"eram! -&o deve ter (avido nada na (istria
natural $ue ten(a provocado um dio t&o violento e duradouro como a lin(a de animais pr14
(istricos con(ecidos como dinossauros!
-a altura da constru%&o destes dinossauros, Ayden(am 0icava nos limites de @ondres, e o seu
par$ue parecia ser o local ideal para a constru%&o do Crystal 8alace, a estrutura de 0erro e vidro
$ue tin(a constitu/do a pe%a 0ocal da #2posi%&o Universal de NYQN, e $ue deu o nome ao novo
par$ue! 's dinossauros, 0eitos em cimento, eram uma esp1cie de atrac%&o suplementar! -a
v1spera de +no -ovo de NYQK, deu4se um 3antar $ue 0icou 0amoso, para o $ual 0oram
convidados 9N cientistas de renome! + re0ei%&o teve lugar dentro do iguanodonte, $ue ainda n&o
estava terminado! Gideon *antell, o (omem $ue encontrara e identi0icara o iguanodonte, n&o se
encontrava presente! i caeceira da
[LV]
mesa estava a grande estrela da paleontologia da altura, o 3ovem Cic(ard '.en, $ue, por esta
altura, 3 passara muito do seu precioso e produtivo tempo a trans0ormar a vida de *antell num
in0erno!
'.en crescera em @ancaster, no -orte de Bnglaterra, onde estudou medicina! #ra um anatomista
nato, e t&o dedicado aos seus estudos $ue, por ve"es, surripiava memros, rg&os e outras partes
de cadveres para os poder dissecar calmamente em casa! Uma ve", $uando levava para casa um
saco com a cae%a de um marin(eiro negro $ue acaara de cortar, escorregou numa pedra da
cal%ada e, (orrori"ado, 0icou a ver a cae%a rolar pela rua aai2o e entrar pela porta aerta de
uma casa, onde 0inalmente parou na sala da entrada! < di0/cil imaginar o $ue ter&o ac(ado os
donos da casa ao ver uma cae%a sem corpo entrar4l(es pela porta dentro! ,igamos $ue ainda
n&o tin(am tido tempo para tirar grandes conclus)es, $uando, passado um instante, um 3ovem
com ar esga"eado l(es entrou a correr pela porta dentro, agarrou a cae%a sem uma palavra, e
saiu a correr outra ve"!
#m NY9Q, com apenas 9N anos, '.en mudou4se para @ondres, onde depressa 0oi convidado pelo
Coyal College o0 Aurgeons a a3udar a organi"ar a vasta e desordenada colec%&o de esp1cimes
m1dicos e anatmicos da$uela institui%&o! + maior parte 0ora legada por To(n Hunter, cirurgi&o
0amoso e incansvel coleccionador de curiosidades m1dicas $ue nunca tin(am sido catalogadas
ou organi"adas, em grande parte por$ue a documenta%&o de apoio, onde se e2plicava o
signi0icado de cada uma, desaparecera pouco tempo aps a morte de Hunter!
'.en em reve se tornou 0amoso pela sua capacidade de organi"a%&o e dedu%&o! 8or outro lado,
demonstrou ser um anatomista /mpar, com uma intui%&o para a reconstitui%&o anatmica $uase
t&o e2traordinria como a do grande Cuvier em 8aris! Tornou4se de tal 0orma perito em anatomia
animal $ue l(e deram prioridade como receptor do cadver de $ual$uer animal $ue morresse no
3ardim Hoolgico de @ondres, e $ue ele invariavelmente mandava entregar na sua casa, para a/ o
e2aminar! Uma ve", ao entrar em casa, a mul(er de '.en encontrou o vest/ulo astante
preenc(ido com um rinoceronte $ue acaara de e2pirar! Tornou4se rapidamente no primeiro
especialista em toda a esp1cie de animais vivos e e2tintos M desde ornitorrincos, e$uidnas e
outros marsupiais recentemente descoertos, at1 ao malogrado dod e aos pssaros gigantes
e2tintos c(amados moas, $ue outrora tin(am povoado a -ova Helandia, at1 o ?ltimo e2emplar
da esp1cie ser devorado pelos *aoris! Roi o primeiro
[LY]
a descrever o ar$ueopt1ri2 a seguir 5 sua descoerta na Baviera, em NYPN, e o primeiro a
escrever um epit0io 0ormal para o dod! +o todo, elaorou cerca de P:: estudos de anatomia,
um n?mero prodigioso!
*as 0oi pelo seu traal(o com dinossauros $ue '.en 0icou 0amoso! Bnventou o termo
dinosauria, em NY;N! Aigni0ica glagarto terr/velg, o $ue n&o dei2a de ser um termo curiosamente
inade$uado! Como saemos agora, os dinossauros n&o eram necessariamente criaturas terr/veis M
alguns eram do taman(o de coel(os, e provavelmente at1 muito assustadi%os M, e se ( coisa $ue
n&o eram com certe"a, era lagartos, $ue pertencem a uma lin(agem muito mais antiga \cerca de
K: mil()es de anos de di0eren%a]! '.en estava convencido de $ue se tratava de r1pteis, e podia
ter proposto um termo grego per0eitamente ade$uado, her+eton, mas por $ual$uer ra"&o decidiu
n&o o escol(er! 'utro erro mais desculpvel \dada a raridade das esp1cies con(ecidas na altura]
era $ue os dinossauros constitu/am n&o uma mas duas ordens de r1pteis: os ornit/s$uios, com
ancas de pssaro, e os saur/s$uios, com ancas de lagarto!
'.en n&o era uma pessoa simptica, nem na aparncia nem no temperamento! Uma 0otogra0ia
tirada $uando 3 se apro2imava da vel(ice mostra4nos um rosto descarnado e sinistro, um caelo
comprido e sem vida, e uns ol(os esugal(ados, tal como os vil)es dos melodramas vitorianos M
o g1nero de cara $ue mete medo 5s crian%as! Tin(a um modo 0rio e autoritrio, e n&o
demonstrava ter $uais$uer escr?pulos $uando se tratava de atingir os seus o3ectivos! Que se
saia, 0oi a ?nica pessoa a ser odiada por C(arles ,ar.in! +t1 o prprio 0il(o \$ue se suicidou
pouco depois] se re0eriu 5 sua glamentvel 0rie"a de cora%&og!
's seus inegveis dons de anatomista permitiam4l(e sair impune das desonestidades mais
descaradas! #m NYQV, ao 0ol(ear o Churchills Medical !irector#, o naturalista T! H! Hu2ley
reparou $ue '.en aparecia mencionado como pro0essor de +natomia e Risiologia Comparadas,
na 4overnment )chool of Mines, o $ue muito o surpreendeu, visto ser esse o lugar $ue ele
prprio ocupava! +o investigar como era poss/vel C(urc(ill ter cometido um erro t&o elementar,
disseram4l(e $ue a in0orma%&o 0ora dada pelo prprio ,r! '.en! #ntretanto, outro colega
naturalista, de nome Hug( Ralconer, apan(ou '.en a reivindicar uma das suas descoertas!
'utros ainda acusaram4no de pedir esp1cimes emprestados e recusar4se a devolv4los, negando
$ue os tin(a levado! C(egou a entrar em terr/vel disputa com o dentista da Cain(a por $uerer
reivindicar para si uma teoria relativa 5 0isiologia dos dentes!
[LL]
-&o (esitava em perseguir a$ueles de $uem n&o gostava! +inda nos primrdios da sua carreira,
usou a sua in0luncia 3unto da Loological )ociet# para oicotar o traal(o de um 3ovem e
promissor anatomista c(amado Coert Grant, cu3o ?nico crime 0ora ter demonstrado talento na
sua especialidade! Grant 0icou espantado $uando, de repente, l(e 0oi negado acesso aos
esp1cimes anatmicos de $ue precisava para reali"ar a sua pes$uisa! Bmpossiilitado de
prosseguir o seu traal(o, 1 vio $ue acaou por cair numa oscuridade deprimida!
*as n&o (ouve ningu1m $ue so0resse tanto com as ms inten%)es de '.en como o cada ve"
mais desventurado Gideon *antell! ,epois de perder a mul(er, os 0il(os, a clientela m1dica e a
maior parte da sua colec%&o de 0sseis, *antell mudou4se para @ondres! #m NY;N M o ano
0at/dico em $ue '.en atingiria o auge da glria por nomear e identi0icar os dinossauros M,
*antell teve um acidente (orr/vel! +o atravessar Clap(am Common de carruagem, caiu do
assento sem se saer como, 0icou preso nas r1deas, e 0oi arrastado a galope sore um piso muito
desigual pelos cavalos assustados! ' acidente dei2ou4o corcunda e com dores para toda a vida,
devido aos danos irreparveis $ue so0reu na coluna verteral!
+proveitando4se do 0rgil estado de *antell, '.en lan%ou4se na tare0a de apagar
sistematicamente os registos das descoertas de *antell, dando novos nomes a esp1cies $ue este
denominara (avia anos e reivindicando em seguida o 0eito para si! *antell continuou a tentar
0a"er pes$uisas, mas '.en usou a sua in0luncia 3unto da Coyal Aociety para $ue l(e re3eitassem
a maior parte dos estudos apresentados! #m NYQ9, incapa" de suportar mais o so0rimento 0/sico e
as persegui%)es, *antell suicidou4se! + sua coluna de0ormada 0oi removida e enviada para o
Coyal College o0 Aurgeons, onde 0oi M e a$ui est a maior ironia M con0iada aos cuidados de
Cic(ard '.en, director do Hunterian *useum do College!
*as os insultos ainda n&o tin(am acaado! 8ouco depois da morte de *antell, apareceu um
oiturio escandalosamente 0ero" na 8iterar# 4a@ette, onde era descrito como anatomista
med/ocre, cu3as modestas contriui%)es para a paleontologia tin(am sido limitadas por uma
gcarncia de con(ecimentos e2actosg! + prpria descoerta do iguanodonte era4l(e negada no
oiturio, sendo atriu/da a Cuvier e '.en, entre outros! +pesar de n&o estar assinado, o
oiturio e2iia o estilo incon0und/vel de '.en, pelo $ue ningu1m no mundo das cincias
duvidou da sua autoria!
8or esta altura, contudo, as transgress)es de '.en iam come%ar a causar4l(e prolemas! + sua
desgra%a come%ou $uando um comit1 da Coyal Aociety
[N::]
4 de $ue, por acaso, era ele o presidente M decidiu conceder4l(e a (onra suprema, a *edal(a
Ceal, por um estudo $ue elaorara sore um molusco e2tinto c(amado elemnite! gContudo,g
como oserva ,eora( Cadury na e2celente (istria $ue escreveu sore a$uele per/odo,
Terri,le 8i@ard, go traal(o n&o era t&o original como pareciag! +0inal, a elemnite tin(a sido
descoerta $uatro anos antes por um naturalista amador c(amado C(aning 8earce, e a
descoerta at1 0ora relatada em pormenor numa reuni&o da Geological Aociety! '.en estivera
presente nessa reuni&o, mas omitiu o 0acto $uando apresentou o seu prprio relatrio 5 Coyal
Aociety M no $ual, e n&o 0oi por acaso, teve o cuidado de reapti"ar a criatura em sua (onra,
c(amando4l(e Belemnites o&enii' +pesar de n&o l(e retirarem a medal(a, o episdio dei2ou um
estigma permanente na sua reputa%&o, at1 entre os poucos $ue ainda o apoiavam!
#ventualmente, Hu2ley acaaria por 0a"er a '.en a$uilo $ue ele 0i"era a tantos outros: votou
contra a sua admiss&o nos consel(os de administra%&o das Hoological e Coyal Aocieties, e, como
insulto 0inal, Hu2ley 0oi nomeado como o novo pro0essor do Hunterian *useum do Coyal
College o0 Aurgeons!
'.en nunca mais 0e" $ual$uer pes$uisa importante, mas consagrou a segunda metade da sua
carreira a uma preciosa causa, pela $ual todos devemos estar agradecidos! #m NYQP 0oi nomeado
c(e0e da sec%&o de (istria natural do Britis( *useum, e 0oi nessa $ualidade $ue se tornou na
mola impulsionadora para a cria%&o do *useu de Histria -atural de @ondres! ' grandioso e
admirad/ssimo con3unto gtico de Aout( _ensington, $ue ariu em NYY:, 1 na sua $uase
totalidade testemun(o da grande vis&o naturalista de '.en!
+ntes de '.en, os museus serviam prioritariamente as elites, e mesmo assim eram de di0/cil
acesso! -os primeiros tempos do Britis( *useum, os potenciais visitantes tin(am de 0a"er um
pedido por escrito e sumeter4se a uma reve entrevista, a 0im de determinar se podiam entrar!
,epois tin(am de voltar uma segunda ve" para oter um il(ete M isto no caso de terem
conseguido autori"a%&o para entrar M e, 0inalmente, uma terceira ve", desta 0eita para ver os
tesouros do museu! # ainda assim n&o eram autori"ados a demorar4se muito diante de cada pe%a:
3untavam4nos em grupos e origavam4nos a circular! '.en pretendia $ue todos 0ossem em4
vindos, c(egando ao ponto de incentivar as pessoas com emprego a visitar o museu 5 noite, e
$uis dedicar a maior parte da rea do museu a e2posi%)es p?licas! -uma medida radical para a
1poca, c(egou a mandar colocar eti$uetas in0ormativas em cada pe%a, de 0orma a $ue as pessoas
pudessem apreciar o $ue estavam a ver! -este ponto, curiosamente, estava em total desacordo
com Hu2ley, $ue ac(ava $ue os museus deviam ser
[N:N]
antes de mais nada institutos de pes$uisa! +o 0a"er do *useu de Histria -atural uma institui%&o
para todos, '.en trans0ormou o conceito da voca%&o dos museus, dando4l(es o seu cari" actual!
*esmo assim, o altru/smo mani0estado em rela%&o aos seus semel(antes n&o o desviou das
rivalidades de carcter mais pessoal! Um dos seus ?ltimos actos o0iciais consistiu em encae%ar
uma campan(a contra uma proposta de se erigir uma esttua em memria de C(arles ,ar.in!
Quanto a isso, 0al(ou, emora no 0im ten(a acaado por conseguir um relativo triun0o
involuntrio! ' 0acto 1 $ue (o3e em dia a esttua de '.en domina uma vista imponente a partir
da escadaria do trio principal do *useu de Histria -atural, en$uanto as esttuas de ,ar.in e
T! H! Hu2ley se encontram relegadas, de 0orma algo oscura, para a ca0etaria do museu, onde
contemplam com ar grave a (umanidade a eer c(venas de c( e a comer olas4de4erlim!
Aeria ra"ovel pensar $ue as mes$uin(as rivalidades de '.en teriam marcado o ponto mais
ai2o da paleontologia do s1culo fBf, mas o pior ainda estava para vir, desta ve" do outro lado
do oceano! -a +m1rica, nas ?ltimas d1cadas do s1culo, surgiu uma rivalidade ainda maior,
espectacularmente venenosa emora n&o t&o destrutiva, entre dois (omens estran(os e cru1is,
#d.ard ,rinZer Cope e 't(eniel C(arles *ars(!
Tin(am muito em comum! +mos eram mimados, amiciosos, narcisistas, con0lituosos,
inve3osos, descon0iados, e sempre in0eli"es! *as o 0acto 1 $ue, entre eles, mudaram o mundo da
paleontologia!
Come%aram por ser amigos e respeitarem4se mutuamente, c(egando ao ponto de dar 5s esp1cies
de 0sseis $ue iam descorindo o nome do outro, tendo c(egado a passar 3untos uma agradvel
semana de traal(o em NYPY! *as entretanto (ouve $ual$uer coisa $ue correu mal M ningu1m
sae em o $u M, e no ano seguinte 3 tin(am criado uma incompatiilidade $ue se
trans0ormaria num dio destrutivo e devorador durante K: anos! Talve" se possa di"er $ue n&o
(ouve mais ningu1m em toda a (istria das cincias naturais com um despre"o m?tuo maior do
$ue o destes dois!
*ars(, oito anos mais vel(o do $ue Cope, era um su3eito recatado, tipo rato de ilioteca, com
uma ara aparada e modos elegantes, $ue passava pouco tempo em campo, e mesmo $uando l
estava, raramente encontrava 0osse o $ue 0osse! -uma visita aos 0amosos campos de dinossauros
de Como Blu00, no `yoming, n&o recon(eceu os ossos $ue estavam, nas palavras de um
(istoriador, gpousados por todo o lado, como troncos de rvoresg! *as ele tin(a posses
[N:9]
para comprar $uase tudo o $ue l(e apetecesse! +pesar de pertencer a um estrato social ai2o M o
pai era lavrador no -orte do estado de -ova Bor$ue M, o tio era o ri$u/ssimo e generoso
0inanceiro George 8eaody! +ssim $ue *ars( mostrou interesse em (istria natural, 8eaody
mandou construir um museu s para ele em Dale e providenciou os 0undos necessrios para $ue
*ars( o enc(esse com praticamente tudo o $ue $uisesse!
Cope tivera um acesso mais directo ao din(eiro M o pai era um aastado negociante de Rilad1l0ia
M e era de longe o mais aventureiro dos dois! -o Eer&o de NYVP, em *ontana, en$uanto George
+rmstrong Custer e as suas tropas eram di"imadas em @ittle Big Horn, Cope andava 5 ca%a de
ossos ali perto! Quando l(e 0i"eram notar $ue talve" n&o 0osse a altura mais prudente para ca%ar
tesouros em terrenos /ndios, Cope pensou um instante, mas decidiu continuar! + col(eita estava a
sair oa de mais para parar! + certa altura deparou4se com um grupo de /ndios Cro. $ue o
ol(aram descon0iados, mas conseguiu con$uistar a sua ami"ade, tirando e voltando a pcr a
dentadura repetidas ve"es!
,urante cerca de uma d1cada, a avers&o m?tua entre *ars( e Cope tradu"iu4se essencialmente
numa discreta troca de pe$uenas investidas, mas em NYVV e2plodiu, assumindo dimens)es
gigantescas! -esse ano, +rt(ur @aZes, pro0essor de liceu no Colorado, encontrou ossos perto de
*orrison, en$uanto passeava pelas montan(as com um amigo! Cecon(ecendo4os como
provenientes de um gsurio gigantescog, @aZes teve a ideia prudente de enviar amostras
separadas para *ars( e Cope! Cope 0icou encantado e mandou cem dlares a @aZes pelo ac(ado,
pedindo4l(e $ue n&o revelasse a (istria a ningu1m, especialmente a *ars(! Con0uso, @aZes
pediu a *ars( $ue enviasse a sua amostra a Cope! *ars( cumpriu, mas considerou isso uma
a0ronta $ue nunca mais iria es$uecer!
+ssim come%ou a guerra entre os dois, $ue se 0oi tornando cada ve" mais venenosa,
descontrolada e por ve"es mesmo rid/cula! C(egaram ao ponto de mandar a respectiva e$uipa de
escavadores atirar pedras 5 do outro! + certa altura, Cope 0oi apan(ado a arromar cai2otes
pertencentes a *ars(! Bnsultavam4se mutuamente na imprensa, e cada um deles tro%ava dos
resultados do outro! Caramente M talve" at1 nunca M a simples animosidade conseguiu $ue a
cincia avan%asse tanto e t&o depressa! -os anos $ue se seguiram, os dois aumentaram o n?mero
de esp1cies de dinossauros con(ecidas na +m1rica de nove para $uase NQ:! 8raticamente todos
os dinossauros $ue a maior parte das pessoas con(ece M estegossauros, rontossauros,
diplodocos, triceratops M 0oram
[N:K]
encontrados por um dos dois!l Bn0eli"mente, traal(avam com uma pressa t&o desvairada, $ue
muitas ve"es nem se aperceiam de $ue a$uilo $ue consideravam uma nova descoerta 3 era
um 0acto saido! #ntre os dois, conseguiram gdescorirg uma esp1cie c(amada 5intatheres
ance+s, nada menos do $ue 99 ve"es! Roram precisos anos para clari0icar as enormes con0us)es
$ue conseguiram criar em termos de classi0ica%&o! +lgumas ainda (o3e est&o por esclarecer!
,os dois, 0oi Cope $uem dei2ou o legado cient/0ico mais sustancial! ,urante a sua carreira, de
uma produtividade alucinante, elaorou $ual$uer coisa como N;:: estudos em 0undamentados
e descreveu $uase NK:: novas esp1cies de 0sseis \de todos os tipos, n&o apenas de dinossauros]
M mais do doro da produ%&o de *ars( em amos os casos! Cope podia ter 0eito ainda mais, mas
in0eli"mente a sua actividade decaiu suitamente nos ?ltimos anos da sua vida! Tendo (erdado
uma 0ortuna em NYVQ, 0e" um mau investimento em prata e perdeu tudo! +caou por ter de ir
viver para um $uarto alugado em Rilad1l0ia, rodeado de livros, pap1is e ossos! *ars(, por seu
turno, acaou os seus dias numa esplndida mans&o de -e. Haven! Cope morreu em NYLV,
*ars( dois anos mais tarde!
-os ?ltimos anos da sua vida, Cope ad$uiriu outra osess&o interessante! ' seu maior dese3o era
ser declarado esp1cime4padr&o do Homo sa+iens : isto 1, $ue o seu es$ueleto 0osse considerado
o modelo o0icial para a ra%a (umana! -ormalmente, considera4se o modelo o0icial de uma
esp1cie o primeiro es$ueleto dessa esp1cie a ser encontrado, mas como n&o (avia um primeiro
es$ueleto do Homo sa+iens, o lugar estava vago, e Cope dese3ava preenc(4lo! #ra um dese3o
estran(o e narcisista, mas ningu1m conseguiu encontrar ra")es para se opor a ele! # assim, Cope
doou o seu es$ueleto ao `istar Bnstitute, uma sociedade de investiga%&o de Rilad1l0ia doada
pelos descendentes do incontornvel Caspar `istar! Bn0eli"mente, depois de o es$ueleto estar
preparado e devidamente montado, c(egou4se 5 conclus&o de $ue mostrava sintomas de s/0ilis
incipiente, coisa $ue n&o se poderia considerar caracter/stica dese3vel no esp1cime4padr&o da
ra%a (umana! # 0oi assim $ue a peti%&o de Cope 0oi discretamente posta na prateleira,
3untamente com a sua ossada! +inda (o3e n&o e2istem esp1cimes da ra%a (umana moderna!
#m rela%&o aos outros actores desta pe%a dramtica, '.en morreu em NYL9, alguns anos antes
de Cope e *ars(! BucZland acaou por enlou$uecer, vivendo os seus ?ltimos dias como um
0arrapo (umano aluciante num asilo
[-otas]
l + e2cep%&o 0oi o T#rannosaurus reD, encontrado por Barnum Bro.n, em NL:9!
[N:;]
de loucos em Clap(am, muito perto do local onde *antell so0rera o acidente $ue o incapacitou!
+ coluna torta de *antell 0icou e2posta no Hunterian *useum durante $uase um s1culo, at1 ser
piedosamente redu"ida a p por uma oma alem& durante os omardeamentos de @ondres! '
$ue restava da colec%&o de *antell passou para os 0il(os depois da sua morte, e grande parte 0oi
levada para a -ova Helandia pelo seu 0il(o `alter, $ue emigrou em NY;:! `alter viria a ser um
distinto cidad&o neo"elands, c(egando mesmo a ser nomeado ministro dos +ssuntos -ativos!
#m NYPQ doou os principais esp1cimes da colec%&o do pai, incluindo o 0amoso dente de
iguanodonte, ao *useu Colonial \agora *useu da -ova Helandia] em `ellington, onde
permanecem at1 (o3e! ' dente de iguanodonte, por onde tudo come%ou M talve" o dente mais
importante de toda a (istria da paleontologia M, 3 n&o est em e2posi%&o!
< claro $ue a ca%a aos dinossauros n&o acaou com o desaparecimento dos grandes ca%adores de
0sseis do s1culo fBf! -a verdade, numa escala surpreendente, pode di"er4se $ue apenas
come%ara! #m NYLY, o ano entre a morte de Cope e de *ars(, descoriu4se um tesouro maior do
$ue alguma ve" se tin(a encontrado, num local c(amado Bone Cain Quarry, a poucos
$uilmetros do s/tio 0avorito de *ars( para a procura de ossos M Como Blu00, no `yoming! +/
viriam a ser encontrados centenas e centenas de ossos 0sseis, meio enterrados nas encostas! -a
verdade, eram tantos $ue algu1m se lemrara de construir com eles uma caana M da/ o nome do
lugar! @ogo nos primeiros dois per/odos de escava%&o recol(eram4se no local ;Q mil $uilos de
ossos antigos, en$uanto em cada um dos seis anos seguintes se conseguiram mais umas de"enas
de mil(ar de $uilos!
' resultado 0oi $ue, ao entrar do s1culo ff, os paleontlogos tin(am, literalmente, toneladas de
ossos vel(os para se entreterem! ' prolema 1 $ue ainda n&o 0a"iam ideia da idade de cada um
deles! 8ior ainda, os n?meros a $ue se tin(a c(egado sore a provvel idade da Terra n&o
conseguiam comportar o n?mero de eras, idades e 1pocas $ue, pelos vistos, o passado contin(a!
Ae a Terra tin(a realmente apenas 9: mil()es de anos, como (avia insistido o grande @orde
_elvin, ent&o (avia ordas inteiras de criaturas antigas $ue tin(am aparecido e desaparecido
praticamente no mesmo instante geolgico! -&o 0a"ia $ual$uer sentido!
+l1m de _elvin, outros cientistas se deru%aram sore o prolema, c(egando a resultados $ue
apenas serviam para tornar a incerte"a ainda maior! Aamuel Haug(ton, um respeitado gelogo do
Trinity College, em ,ulin, estimou
[N:Q]
a idade da Terra em 9K:: mil()es de anos M o $ue ia muito al1m de $uais$uer outros n?meros
aventados por algu1m! Quando l(e c(amaram a aten%&o para isso, re0e" os seus clculos com
ase nos mesmo dados, e c(egou ao n?mero de NQK mil()es de anos! To(n Toly, tam1m de
Trinity, decidiu re0ormular a ideia do sal dos oceanos de #dmond Halley, mas o seu m1todo era
aseado em pressupostos t&o errados $ue rapidamente se desorientou! Calculou $ue a Terra tin(a
YL mil()es de anos M um n?mero $ue se apro2imava astante dos clculos de _elvin, mas $ue,
in0eli"mente, andava muito longe da realidade!
+ con0us&o era tal $ue, no 0inal do s1culo fBf, dependendo do te2to $ue se consultasse, 0icava4
se a saer $ue o n?mero de anos decorrido entre o aman(ecer do per/odo camrico e os nossos
dias era de trs mil()es, NY mil()es, P:: mil()es, VL; mil()es ou 9,; ili)es M ou $ual$uer
outro n?mero dentro destes parametros! 8or volta de NLN:, uma das estimativas mais
respeitadas, apresentada pelo americano George BecZer, considerava $ue a idade da Terra seria
talve" de uns meros QQ mil()es de anos!
#2actamente $uando a $uest&o parecia irremediavelmente emrul(ada e con0usa, eis $ue
aparece outra 0igura e2traordinria com uma aordagem completamente nova! #rnest
Cut(er0ord, um mo%o de $uinta da -ova Helandia, rapa" a0vel, de modos simples e esp/rito
ril(ante, apresentou provas praticamente irre0utveis de $ue a Terra tin(a no m/nimo muitas
centenas de mil()es de anos, provavelmente at1 mais!
' mais espantoso 1 $ue as suas provas tin(am por ase a al$uimia M natural, espontanea,
cienti0icamente cred/vel e totalmente inoculta, mas, mesmo assim, al$uimia! +0inal, -e.ton n&o
estava assim t&o enganado, apesar de tudo! 'ra a 0orma e2acta como tudo aconteceu,
evidentemente, 3 1 outra (istria!
[N:P]
V!
*+T<CB+A #@#*#-T+C#A
Costuma considerar4se $ue a $u/mica, en$uanto cincia s1ria e respeitvel, data de NPPN, $uando
Coert Boyle, de '20ord, pulicou The )ce+tical Ch#mist : o primeiro traal(o a 0a"er a
distin%&o entre $u/micos e al$uimistas M mas 0oi uma mudan%a lenta e, muitas ve"es, pouco
linear! +t1 ao s1culo fEBBB, os acad1micos sentiam4se estran(amente em em amos os campos
M como o alem&o To(ann Bec(er, $ue produ"iu um traal(o e2cepcional em mineralogia
c(amado Ph#sica )u,teraMnea, mas $ue tam1m tin(a a certe"a de $ue, com os materiais certos,
podia tornar4se invis/vel!
Talve" n&o (a3a nada $ue e2empli0i$ue t&o em a estran(a, e por ve"es acidental, nature"a da
$u/mica como cincia nos seus primeiros tempos como a descoerta do alem&o Henning Brand,
em NPVQ! Brand estava convencido de $ue era poss/vel destilar ouro a partir de urina (umana! \+
semel(an%a da cor parece ter contriu/do para a sua conclus&o]! Tuntou Q: aldes de urina
(umana e guardou4os durante meses na cave! ,epois converteu4a, atrav1s de variados e
misteriosos processos, primeiro numa pasta no3enta, e depois numa sustancia cerosa
transl?cida! Claro $ue nen(uma delas se converteu em ouro, mas o 0acto 1 $ue aconteceu uma
coisa estran(a e interessante! 8assado algum tempo, a sustancia come%ou a ril(ar! +l1m disso,
$uando e2posta ao ar, entrava muitas ve"es em comust&o espontanea!
' valor comercial da sustancia M $ue cedo 0icou con(ecida como 0s0oro, palavra tirada de
ra/"es gregas e latinas $ue signi0icam g$ue cont1m lu"g M n&o 0oi e2plorado por comerciantes
vidos de lucros, e as di0iculdades inerentes 5 sua produ%&o tornavam4na demasiado cara! Trinta
gramas de 0s0oro eram vendidos a seis guin1us M talve" umas K:: liras na moeda de (o3e M ou
se3a, mais cara do $ue o ouro!
[N:V]
+ princ/pio, convocaram4se soldados para 0ornecer a mat1ria4prima, mas o es$uema n&o era
propriamente o mais indicado para uma produ%&o 5 escala industrial! 8or volta de NVQ:, um
$u/mico sueco c(amado _arl \ou Carl] Ac(eele descoriu uma 0orma de produ"ir 0s0oro a
granel, sem ter de passar pela porcaria ou pelo c(eiro da urina! Roi em parte por causa desta
descoerta $ue a Au1cia se tornou num dos grandes produtores mundiais de 0s0oros, posi%&o
$ue ainda (o3e mant1m!
Ac(eele era um su3eito e2traordinrio com um a"ar ainda mais e2traordinrio! Aendo um
0armacutico sem meios 0inanceiros $ue l(e permitissem comprar e$uipamento avan%ado,
descoriu ainda assim oito elementos M cloro, 0l?or, mangans, rio, molid1nio, tungst1nio,
a"oto e o2ig1nio M, sem ter sido recon(ecido como o descoridor de nen(um deles! #m todos os
casos, os seus resultados 0oram ignorados, ou ent&o pulicados depois de outra pessoa ter 0eito a
mesma descoerta independentemente! Tam1m identi0icou muitos compostos ?teis, entre os
$uais a amnia, a glicerina e o cido tanico, e 0oi o primeiro a perceer o valor comercial do
cloro como li2/via M tudo descoertas $ue acaaram por enri$uecer outros!
Um dos seus de0eitos mais notveis era uma curiosa insistncia em provar todas as sustancias
em $ue traal(ava, incluindo as mais espantosamente desagradveis, como o merc?rio, o cido
pr?ssico \outra das suas descoertas] e o cido cian/drico M um composto t&o venenoso $ue, NQ:
anos mais tarde, 0oi seleccionado por #r.in Ac(rqdinger como to2ina de elei%&o numa 0amosa
e2perincia! + imprudncia de Ac(eele saiu4l(e cara! #m NVYP, com apenas ;K anos, 0oi
encontrado morto no seu laoratrio, cercado por uma s1rie de produtos t2icos, podendo
$ual$uer deles ter sido o responsvel pelo ol(ar espantado com $ue morreu!
Ae o mundo 0osse 3usto e 0alasse sueco, Ac(eele teria sido universalmente aclamado! *as a 0ama
tem tendncia a procurar cientistas mais c1leres, normalmente do mundo angl0ono! Ac(eele
descoriu o o2ig1nio em NVV9, mas por ra")es e2tremamente complicadas n&o conseguiu
pulicar a tempo o seu estudo! 's louros 0oram para Tosep( 8riestley, $ue descoriu o mesmo
elemento independentemente, mas mais tarde, no Eer&o de NVV;! +inda mais c(ocante 0oi n&o
ter receido cr1dito pela descoerta do cloro! Quase todos os livros escolares continuam a
atriuir essa descoerta a Hump(ry ,avy, $ue na verdade descoriu o cloro, sim, mas KP anos
depois de Ac(eele!
+pesar de a $u/mica ter evolu/do muito ao longo do s1culo $ue separou -e.ton e Boyle de
Ac(eele e 8riestley e Henry Cavendis(, ainda (avia muito
[N:Y]
por 0a"er! +t1 aos ?ltimos anos do s1culo fEBBB \e, no caso de 8riestley, um pouco mais tarde],
os cientistas de todo o mundo continuavam 5 procura de coisas $ue na realidade n&o e2istiam, e
por ve"es pensavam at1 t4las encontrado: ares viciados, cidos marin(os de0logisticados,
0lo2os, calces, e2ala%)es terr$ueas e, acima de tudo, o 0logisto, sustancia $ue se pensava ser o
agente activo no processo de comust&o! Tam1m se pensava $ue (avia nisto tudo um
misterioso lan vital, a 0or%a $ue daria vida aos o3ectos inanimados! -ingu1m saia onde se
locali"ava essa essncia et1rea, mas (avia duas coisas $ue pareciam provveis: por um lado, $ue
podia ser gespevitadag com c(o$ues el1ctricos \uma ideia mais tarde e2plorada at1 ao limite por
*ary A(elley na sua novela Fran$enstein6, e, por outro, $ue e2istia numas sustancias mas n&o
em outras, ra"&o pela $ual se acaou por criar dois ramos distintos na $u/mica: a $u/mica
organica \para as $ue pareciam ter essa essncia] e a inorganica \para as $ue pareciam n&o a ter]!
#ra necessrio (aver algu1m com uma vis&o especial, capa" de lan%ar a $u/mica na era moderna,
e essa pessoa 0oi o 0rancs +ntoine4@aurent @avoisier! -ascido em NV;K, @avoisier pertencia 5
pe$uena nore"a \o pai tin(a comprado o t/tulo da 0am/lia]! #m NVYP, comprou uma $uota numa
institui%&o pro0undamente despre"ada, c(amada Rerme G1nerale \ou Quinta Geral], $ue
colectava ta2as e impostos em nome do Governo! +pesar de @avoisier ser pessoalmente um
(omem pac/0ico e 3usto, a compan(ia para $ue traal(ava n&o era nem uma coisa nem outra!
8ara come%ar, n&o corava impostos aos ricos, s aos pores, e muitas ve"es aritrariamente!
8ara ele, a vantagem da institui%&o era dar4l(e os meios 0inanceiros necessrios para poder
seguir a sua grande voca%&o: as cincias! -o topo da sua carreira, c(egou a gan(ar NQ: mil
din(eiros num ano M cerca de N9 mil()es de liras (o3e!
Trs anos depois de ingressar nesta carreira produtiva, casou com uma rapariga de N; anos, 0il(a
de um dos seus patr)es! ' casamento 0oi um encontro de mentes e cora%)es! *adame @avoisier
tin(a um intelecto incisivo, e em reve estava a traal(ar activamente ao lado do marido! +pesar
das e2igncias do traal(o e da vida social, conseguiam ainda dedicar cinco (oras dirias 5s
cincias M duas de man(& e trs 5 noite M em como o domingo inteiro, ao $ual c(amavam o seu
Aour de ,onheur \dia de 0elicidade]! @avoisier ainda conseguiu arran3ar tempo para ser
comissrio de plvora, supervisionar a constru%&o de uma mural(a em torno de 8aris para arrar
contraandistas, a3udar a criar o sistema m1trico, e ser co4autor do livro Mthode de
omenclature Chimique, $ue se tornou na /lia da nomenclatura $u/mica!
[N:L]
Como memro dirigente da +cad1mie Coyale des Aciences, era ainda c(amado a manter um
interesse activo em assuntos como o (ipnose, a re0orma prisional, a respira%&o dos insectos e o
aastecimento de gua 5 cidade de 8aris! Roi neste conte2to $ue, em NVY:, @avoisier 0e" alguns
comentrios pouco aonatrios sore uma nova teoria da comust&o apresentada 5 +cademia
por um 3ovem cientista em come%o de carreira! + teoria estava de 0acto errada, mas o cientista
nunca l(e perdoou! C(amava4se Tean48aul *arat!
+ ?nica coisa $ue @avoisier nunca 0e" 0oi descorir um ?nico elemento! -a$uela altura, em $ue
$ual$uer H1 da #s$uina com uma proveta, uma c(ama e uns ps interessantes podia descorir
$ual$uer coisa nova M e $uando cerca de dois ter%os dos elementos estavam ainda por descorir
M @avoisier n&o conseguiu descorir um ?nico! -&o 0oi com certe"a por 0alta de provetas! Tin(a
NK mil 5 sua disposi%&o na$uele $ue era provavelmente, e de 0orma $uase escandalosa, o mel(or
laoratrio privado da 1poca!
#m ve" disso, @avoisier pegou nas descoertas dos outros e deu4l(es algum sentido! Bgnorou o
0logisto e os ares me0/ticos! Compreendeu para $ue servia o o2ig1nio e o (idrog1nio, e deu a
amos os seus nomes actuais! #m resumo, a3udou a dar rigor, clare"a e m1todo 5 cincia
$u/mica!
# n&o ( d?vida de $ue o seu lu2uoso e$uipamento acaou por se revelar muito ?til! ,urante
anos, ele e a mul(er 0i"eram estudos e2tremamente rigorosos $ue necessitavam de medi%)es
muito precisas! ,escoriram, por e2emplo, $ue um o3ecto 0errugento n&o perdia peso, como
todos pensavam (avia muito tempo^ pelo contrrio, 0icava mais pesado, o $ue constituiu uma
descoerta surpreendente! ' 0acto 1 $ue, 5 medida $ue en0erru3a, o o3ecto vai atraindo
part/culas elementares do ar! Roi a primeira constata%&o de $ue a mat1ria pode trans0ormar4se,
mas n&o perder4se! Ae $ueimasse agora este livro, a sua mat1ria seria trans0ormada em cin"as e
0umo, mas a $uantidade total de mat1ria no universo seria a mesma! #ste conceito,
verdadeiramente revolucionrio, 0icou con(ecido como lei da conserva%&o da massa!
Bn0eli"mente, coincidiu com outro tipo de revolu%&o M a Cevolu%&o Rrancesa M e, em rela%&o a
essa, @avoisier estava inteiramente do lado errado!
Com e0eito, n&o s era memro da odiada Rerme G1n1rale, como tam1m constru/ra o muro 5
volta de 8aris M uma constru%&o t&o odiada $ue 0oi a primeira coisa a ser atacada pelos cidad&os
reeldes! + acrescentar a isto, em NVLN *arat, agora uma vo" importante na +ssemleia
-acional, denunciou @avoisier, sugerindo $ue era mais do $ue tempo de o en0orcar! 8ouco
depois, a Rerme G1n1rale 0oi encerrada! *enos tempo depois, *arat era assassinado na an(eira
[NN:]
por uma 3ovem $ue o0endera gravemente, de nome C(arlotte Corday, mas 3 era tarde de mais
para @avoisier!
#m NVLK, o Ceinado do Terror, 3 de si intenso, passou a uma 0ase ainda mais violenta! #m
'uturo, *arie +ntoinette 0oi mandada para a guil(otina! -o ms seguinte, @avoisier 0oi preso,
$uando, 3unto com a mul(er, preparava um plano B de 0uga para a #sccia! #m *aio,
3untamente com mais KN colegas da Rerme G1nerale, 0oi levado ao Triunal Cevolucionrio
\numa sala presidida por um usto de *arat]! 'ito 0oram considerados inocentes, mas @avoisier
e os outros 0oram levados directamente para a 8ra%a da Cevolu%&o, \agora 8ra%a da Concrdia],
local da guil(otina mais concorrida de Rran%a! @avoisier assistiu 5 decapita%&o do sogro, aps o
$ue suiu ao cada0also e aceitou a sua prpria sorte! *enos de trs meses passados, no dia 9V de
Tul(o, 0oi o prprio Coespierre $ue teve a mesma sina na mesma pra%a, acaando assim o
Ceinado do Terror!
Cem anos depois da sua morte, 8aris viu erguer4se uma esttua de @avoisier, $ue 0oi largamente
admirada at1 algu1m 0a"er notar $ue n&o se parecia nada com ele! Aumetido a interrogatrio, o
escultor con0essou ter usado a cae%a do matemtico e 0ilso0o *ar$us de Condorcet M pelos
vistos, tin(a uma a mais M na esperan%a de $ue ningu1m notasse, ou no caso de notar, n&o se
importasse! Tin(a ra"&o em rela%&o 5 segunda (iptese! + esttua de @avoisier4cum4Condorcet
0icou no mesmo lugar durante mais meio s1culo, at1 5 Aegunda Guerra *undial, $uando, numa
ela man(&, 0oi retirada e derretida para sucata!
-as primeiras d1cadas do s1culo fBf come%ou a moda de inalar 2ido nitroso, ou gs (ilariante,
depois de se ter c(egado 5 conclus&o de $ue o seu uso gera acompan(ado por uma sensa%&o
altamente agradvel e e2citanteg! -os Q: anos $ue se seguiram, 0oi a droga de elei%&o entre os
3ovens! 's teatros apresentavam gnoites de gs (ilarianteg, durante as $uais se apresentavam
voluntrios para se re0rescarem com uma ela inala%&o, entretendo em seguida o p?lico com o
seu cmico andar camaleante!
A em NY;P 1 $ue se descoriu uma aplica%&o prtica para o 2ido nitroso: como anest1sico!
Aae ,eus $uantas de"enas de mil(ar de pessoas so0reram desnecessariamente dores atro"es
deai2o da 0aca do cirurgi&o, por ningu1m ter pensado na mais via aplica%&o prtica deste gs!
Ralo disto para sulin(ar o 0acto de, depois de um t&o grande avan%o no s1culo fEBBB, a $u/mica
ter perdido um pouco o alan%o no in/cio do s1culo fBf, tal como aconteceria com a geologia
no in/cio do s1culo ff! Teve a ver em parte
[NNN]
com as limita%)es do e$uipamento M por e2emplo, s na segunda metade do s1culo 1 $ue
apareceram as centri0ugadoras, o $ue limitou severamente vrios tipos de e2perincias M, mas 0oi
tam1m um 0enmeno social! + $u/mica era, de uma maneira geral, uma cincia para (omens de
negcios, para os $ue traal(avam com carv&o, potassa e tintas! 's caval(eiros eram mais
atra/dos pela geologia, as cincias naturais e a 0/sica! \-&o era tanto assim na #uropa continental
como na Gr&4Bretan(a, mas $uase!] Talve" se3a revelador o 0acto de uma das mais importantes
oserva%)es do s1culo, o movimento ro.niano, $ue estaelece a nature"a activa das mol1culas,
ter sido 0eita n&o por um $u/mico mas por um otanico escocs c(amado Coert Bro.n! \' $ue
Bro.n descoriu em NY9V 0oi $ue min?sculos gr&os de plen em suspens&o na gua
permaneciam inde0inidamente em movimento, por muito tempo $ue se l(es desse para assentar!
+ causa deste movimento perp1tuo M nomeadamente, as ac%)es das mol1culas invis/veis M
permaneceu um mist1rio durante largo tempo!]
Tudo podia ter corrido pior se n&o tivesse sido um personagem maravil(osamente e2cntrico, o
conde Eon Cum0ord $ue, apesar da grandiosidade do seu t/tulo, come%ou a vida em `ourn, no
*assac(usetts, com o simples nome de Ben3amin T(ompson! #ra elegante e amicioso, gonito
de tra%os e de 0igurag, ocasionalmente cora3oso e e2traordinariamente inteligente, mas incapa"
de se dei2ar perturar por coisa t&o desagradvel como um escr?pulo! Casou aos NL anos com
uma vi?va rica N; anos mais vel(a, mas, $uando reentou a revolta nas colnias, teve a triste
ideia de se colocar do lado dos 0i1is 5 Coroa inglesa, traal(ando para eles como espi&o durante
algum tempo! -o ano 0at/dico de NVVP, na iminncia de ser preso gpor indi0eren%a 5 causa da
lierdadeg, aandonou a mul(er e o 0il(o para 0ugir a uma multid&o de antimonr$uicos armados
com aldes de alcatr&o $uente, sacos de penas e o dese3o imenso de o en0eitar com amos!
#scapou primeiro para Bnglaterra e depois para a +leman(a, onde serviu como consultor militar
no Governo da Baviera, impressionando de tal maneira as autoridades $ue, em NVLN, 0oi
agraciado com o t/tulo de conde Eon Cum0ord do Aagrado Bmp1rio Comano! ,urante a sua
estada em *uni$ue, aproveitou para desen(ar e instalar o 0amoso 3ardim Bngls!
#ntre estas 0a%an(as, ainda encontrou tempo para se dedicar 5 cincia! Tornou4se na maior
autoridade mundial em termodinamica, e 0oi o primeiro a enunciar os princ/pios da convec%&o
dos 0luidos e da circula%&o das correntes oceanicas! Tam1m inventou vrios o3ectos ?teis,
incluindo uma m$uina
[NN9]
de ca01, roupa interior t1rmica, e um tipo de 0og&o de sala $ue ainda (o3e 1 con(ecido como
lareira Cum0ord! #m NY:Q, durante uma estada em Rran%a, corte3ou *adame @avoisier, a vi?va
de +ntoine4@aurent, acaando por casar com ela! ' casamento n&o resultou e separaram4se
pouco depois! Cum0ord continuou a viver em Rran%a, onde morreu em NYN;, universalmente
estimado por todos menos pelas suas e24mul(eres!
*as a ra"&o por $ue 0alamos dele a$ui 0oi $ue, em NVLL, durante uma passagem por @ondres
relativamente reve, Cum0ord 0undou a Coyal Bnstitution, mais uma das muitas sociedades
culturais $ue apareceram por toda a Bnglaterra no 0inal do s1culo fEBBB e princ/pio do s1culo
fBf! ,urante uns tempos, 0oi praticamente a ?nica institui%&o a promover activamente a nova
cincia da $u/mica, e isso gra%as a um 3ovem ril(ante, Hump(ry ,avy, nomeado pro0essor de
$u/mica da$uela institui%&o pouco depois da sua 0unda%&o, $ue rapidamente gan(ou 0ama como
con0erencista ril(ante e produtivo e2perimentalista!
8ouco depois de assumir o cargo, ,avy desatou a descorir novos elementos uns atrs dos
outros M potssio, sdio, magn1sio, clcio, estrcncio e alum/nio! -&o descoriu tantos por ser
sistematicamente inteligente, mas sim por$ue desenvolveu uma t1cnica engen(osa $ue consistia
em aplicar electricidade a uma sustancia 0undida, mais con(ecida como electrlise! ,escoriu
N9 elementos na totalidade, um $uinto da $uantidade $ue se con(ece (o3e! ,avy podia ter 0eito
muito mais, mas in0eli"mente era dado aos pra"eres do 2ido nitroso, (ito $ue desenvolveu
desde novo! Ricou t&o viciado neste gs $ue tin(a de o respirar trs a $uatro ve"es por dia!
8ensa4se $ue ter sido essa a causa da sua morte, em NY9L!
Reli"mente, (avia pessoas mais srias a traal(ar noutros lugares! #m NY:Y, um qua$er
ostinado de nome To(n ,alton tornou4se na primeira pessoa a revelar a nature"a de um tomo
\progresso $ue ser discutido de 0orma mais completa um pouco mais adiante], e em NYNN um
italiano com um esplndido nome digno de uma pera, @oren"o Comano +madeo Carlo
+vogadro, conde de Quare$ua e Cerreto, 0e" uma descoerta $ue viria a revelar4se muito
signi0icativa a longo pra"o M nomeadamente, $ue dois volumes iguais de $ual$uer tipo de gs, se
0orem conservados 5 mesma press&o e temperatura, contm o mesmo n?mero de mol1culas!
Havia duas coisas notveis no princ/pio de +vogadro, como 0icou con(ecido! 8rimeiro,
providenciou uma ase para medi%)es mais precisas do peso e taman(o dos tomos! Usando os
seus clculos matemticos, os $u/micos conseguiram calcular, por e2emplo, $ue um tomo
m1dio tin(a o diametro de
[NNK]
:,::: ::: :Y cm! # segundo, $uase ningu1m soue do princ/pio de +vogadro, t&o
elementarmente simples, durante $uase Q: anos! l
#m parte, isto acontecia por$ue +vogadro era um (omem recatado M traal(ava so"in(o,
correspondia4se pouco com outros cientistas, pulicava poucos estudos e n&o ia a reuni)es M,
mas tam1m n&o (avia reuni)es para ir e poucas revistas de $u/mica onde pulicar, o $ue n&o
dei2a de ser algo e2traordinrio! + Cevolu%&o Bndustrial 0oi provocada em grande parte pelos
desenvolvimentos da $u/mica, e contudo, como cincia organi"ada, a $u/mica $uase n&o e2istiu
durante d1cadas!
+ C(emical Aociety o0 @ondon s 0oi 0undada em NY;N, e s em NY;Y come%ou a pulicar uma
revista peridica, altura em $ue praticamente todas as outras sociedades eruditas da Bnglaterra M
a Geolgica, a Geogr0ica, a Hoolgica, a Hort/cola, e a de @inneu \para os naturalistas e
otanicos] M 3 e2istiam ( pelo menos 9: anos, e nalguns casos muito mais do $ue isso! ' seu
rival, o Bnstitute o0 C(emistry, s surgiria em NYVV, um ano depois de ser 0undada a +merican
C(emical Aociety! # 0oi por a cincia $u/mica levar tanto tempo a ser organi"ada $ue a
importante descoerta de +vogadro de NYNN s come%ou a ser con(ecida por todos no primeiro
congresso internacional de $u/mica, reali"ado em _arlsru(e, em NYP:!
Como os $u/micos tin(am traal(ado isoladamente durante tanto tempo, as conven%)es levaram
tempo a surgir! +t1 5 segunda metade do s1culo, a 0rmula H
9
'
9
podia signi0icar gua para uns e
per2ido de (idrog1nio para outros! C
9
H
;
podia ser etileno ou gs dos pantanos \metano]! -&o
(avia, praticamente, uma mol1cula $ue 0osse representada da mesma 0orma em todo o lado!
's $u/micos usavam uma con0usa variedade de s/molos e areviaturas, muitas ve"es
inventadas por eles prprios! ' sueco T! T! Ber"elius contriuiu com
[-'T+A]
l ' princ/pio levou 5 adop%&o, muito mais tardia, do n?mero de +vogadro, uma unidade sica
de medi%&o em $u/mica, a $ue 0oi dado o seu nome muito depois da sua morte! < o n?mero de
mol1culas encontrado em 9,:NP gramas de (idrog1nio \ou um volume igual de outro gs
$ual$uer]! ' seu valor 1 de P,:99NKPV 2 N: elevado a 9K, o $ue constitui um n?mero
e2tens/ssimo! < costume os estudantes de $u/mica divertirem4se a calcular em computador a
vastid&o deste n?mero, pelo $ue posso a0irmar com seguran%a $ue 1 e$uivalente 5 $uantidade de
pipocas necessria para corir a super0/cie dos #stados Unidos numa pro0undidade de N;,Q
$uilmetros, ou ao n?mero de copos de gua contido no oceano 8ac/0ico, ou de latas de
re0rigerantes $ue, empil(adas numa camada uni0orme, coririam a super0/cie da Terra numa
pro0undidade de K9: $uilmetros! ' mesmo n?mero em cntimos americanos seria su0iciente
para $ue todas as pessoas da Terra 0ossem trilionrias \em dlares!] < um n?mero
incalculavelmente grande!
[NN;]
uma medida 0undamental para introdu"ir alguma ordem nas coisas, ao estipular $ue os
elementos 0ossem designados por areviaturas aseadas nos respectivos nomes em grego ou
latim, ra"&o pela $ual o 0s0oro 1 8 \do latim +hos+horum6 e a prata 1 +g \do latim argentum6' '
0acto de muitas outras areviaturas corresponderem aos nomes comuns \- de nitrog1nio, ' de
o2ig1nio, H de (idrog1nio, etc!] deve4se 5 origem latina de grande parte das l/nguas do mundo
ocidental! 8ara indicar o n?mero de tomos e2istente numa mol1cula, Ber"elius usou um n?mero
acima da lin(a de escrita, como em H9'! [( elevado a 9 o]*ais tarde, sem ra"&o especial,
passou a ser moda escrever esse n?mero na parte in0erior da lin(a: H
9
'!
+pesar das ocasionais tentativas de organi"a%&o, na segunda metade do s1culo fBf a $u/mica
estava num estado astante catico, ra"&o pela $ual toda a gente viu com ons ol(os o
aparecimento, em NYPL, de um pro0essor da Universidade de Aampetersurgo, um e2cntrico
com ar de louco c(amado ,mitri Bvanovic( *endeleyev!
*endeleyev \por ve"es tam1m se escreve *endeleev ou *endel1e0], nasceu em NYK; em
ToolsZ, no long/n$uo 'este da Ai1ria, numa 0am/lia educada, ra"oavelmente prspera, e muito
grande M t&o grande, $ue a (istria 3 perdeu a no%&o do n?mero de *endeleyev $ue e2istiram:
alguns di"em $ue (avia N; 0il(os, outros NV, mas todos est&o de acordo em $ue ,mitri era o
mais novo! + sorte nem sempre estava com os *endeleyev! ,mitri era ainda pe$ueno $uando o
pai, director da escola local, 0icou cego, e a m&e teve de ir traal(ar! ,eve ter sido uma mul(er
e2traordinria, visto $ue acaou por c(egar ao cargo de gerente de uma prspera 0rica de
vidro! Tudo correu em at1 NY;Y, $uando a 0rica ardeu e a 0am/lia 0icou na pen?ria! ,ecidida a
dar uma oa educa%&o ao seu 0il(o mais novo, a intr1pida sen(ora *endeleyev 0oi com ,mitri
at1 Aampetersurgo 5 oleia, uma viagem de seis mil $uilmetros M a distancia $ue vai de
@ondres 5 Guin1 #$uatorial M, onde o depositou no Bnstituto de 8edagogia! ,esgastada por uma
vida de es0or%o permanente, acaou por morrer pouco depois!
*endeleyev, aluno aplicado, completou devidamente os seus estudos, acaando por conseguir
um lugar na universidade local! ' seu traal(o a/ revelou um $u/mico competente mas n&o
e2traordinrio, mais con(ecido pelo caelo desgren(ado e a ara (irsuta, $ue s aparava uma
ve" por ano, do $ue pelos seus dotes no laoratrio!
-o entanto, em NYPL, com a idade de KQ anos, come%ou a especular sore uma 0orma de ordenar
os elementos! -a altura, os elementos eram geralmente
[NNQ]
agrupados de duas maneiras M ou pelo seu peso atmico \segundo o princ/pio de +vogadro], ou
pelas suas propriedades comuns \por e2emplo, se eram metais ou gases]! + descoerta de
*endeleyev consistiu em perceer $ue se podiam cominar as duas coisas numa ?nica taela!
Como acontece muitas ve"es em cincia, o princ/pio 3 0ora descoerto trs anos antes por um
$u/mico amador ingls c(amado To(n -e.lands! #ste alvitrou $ue, $uando os elementos eram
ordenados pelo seu peso atmico, pareciam repetir certas propriedades M de uma certa 0orma,
pareciam (armoni"ar4se M de oito em oito lugares ao longo da escala! Bsto n&o 0oi muito sensato,
por$ue a cincia ainda n&o estava preparada para esta ideia! -e.land deu4l(e o nome de @ei das
'itavas, e comparou o 0enmeno 5s oitavas do piano! Talve" 0osse a 0orma como apresentou a
ideia, mas o 0acto 1 $ue 0oi considerada essencialmente rid/cula, tendo sido muito tro%ada! -as
reuni)es a $ue ia, (avia sempre uns engra%adin(os $ue l(e perguntavam se podia pedir aos seus
elementos $ue l(es tocassem uma musi$uin(a! ,esiludido, -e.land acaou por desistir de
impor a sua teoria, e em reve desaparecia completamente do panorama cient/0ico!
*endeleyev inventou um sistema ligeiramente di0erente, 3untando os elementos em grupos de
sete, mas usou 0undamentalmente o mesmo princ/pio! ,e repente, a ideia parecia ril(ante e
per0eitamente compreens/vel! Como as propriedades se repetiam periodicamente, a inven%&o
receeu o nome de taela peridica!
,i"ia4se $ue *endeleyev se tin(a inspirado no 3ogo de cartas c(amado pacincia M em todo o
lado menos na +m1rica do -orte, onde 1 con(ecido como solitaire :, no $ual as cartas s&o
dispostas (ori"ontalmente por naipes e verticalmente por n?meros! Usando um conceito mais ou
menos parecido, dispcs os elementos em lin(as (ori"ontais, a $ue c(amou per/odos, e colunas
verticais a $ue c(amou grupos! #ste sistema mostrava instantaneamente uma s1rie de rela%)es
$uando lido de cima para ai2o, e outra $uando lido na (ori"ontal! #speci0icamente, as colunas
verticais agrupam os elementos $u/micos com propriedades semel(antes! +ssim, o core 0ica
por cima da prata, e a prata por cima do ouro, pelas suas a0inidades $u/micas en$uanto metais,
en$uanto o (1lio, o n1on e o rgon est&o numa coluna constitu/da por gases! \' 0actor 0ormal
$ue determina realmente a ordena%&o 1 a$uilo a $ue se c(ama valncias dos electr)es, mas para
o leitor saer do $ue se trata receio $ue ten(a de se inscrever num curso nocturno!] +s lin(as
(ori"ontais, por seu turno, ordenam os elementos
[NNP]
$u/micos por ordem ascendente, segundo o n?mero de prot)es do respectivo n?cleo M $ue 1
designado como o seu n?mero atmico!
+ estrutura dos tomos, em como o signi0icado dos prot)es, ser apresentada num pr2imo
cap/tulo, pelo $ue, para 3, asta apreciar o princ/pio organi"ativo: o (idrog1nio s tem um
prot&o, portanto, o seu n?mero atmico 1 N, pelo $ue 1 o primeiro a aparecer na taela^ o uranio
tem L9 prot)es, portanto vem $uase no 0im, e o seu n?mero atmico 1 L9! Como 3 0oi re0erido
por 8(ilip Ball, neste sentido a $u/mica 1 apenas uma $uest&o de contagem! \+ propsito, o
n?mero atmico n&o deve ser con0undido com o peso atmico, $ue 1 o n?mero de prot)es mais
o n?mero de neutr)es de um dado elemento!]
Havia ainda muito para saer e compreender! ' (idrog1nio 1 o elemento mais comum do
universo, e no entanto s da/ a K: anos 1 $ue algu1m se ia aperceer disso! ' (1lio, o segundo
elemento mais aundante, 0ora descoerto apenas no ano anterior M antes disso, nem se$uer se
suspeitava da sua e2istncia M e mesmo assim, nem se$uer 0oi na Terra mas no Aol, onde 0oi
descoerto com um espectroscpio durante um eclipse solar, ra"&o pela $ual se c(ama (1lio, em
(onra do deus4sol grego Helios! # s seria isolado em NYLQ! ,e $ual$uer maneira, gra%as 5
taela de *endeleyev, a $u/mica assentava agora numa ase slida!
8ara a grande maioria das pessoas, a taela peridica 1 de uma ele"a astracta, mas para os
$u/micos estaeleceu imediatamente uma ordem e clare"a $ue nunca 1 de mais a0irmar! gAem
somra de d?vida, a Taela 8eridica dos
#lementos Qu/micos 1 o gr0ico organi"acional mais elegante $ue alguma ve"
0oi criadog, escreveu Coert #! _res em The Histor# and 5se of our .arthJs Chemical
.lements, e o leitor encontrar opini)es semel(antes em $uase todas as
(istrias da $u/mica pulicadas at1 agora!
Ho3e ( gcerca de N9:g elementos con(ecidos M L9 naturais, e mais uns tantos criados em
laoratrio! ' seu n?mero real 1 ligeiramente controverso, por$ue os elementos pesados,
sinteti"ados, e2istem apenas durante umas 0rac%)es de segundo, e os $u/micos por ve"es 0icam
na d?vida se realmente 0oram detectados ou n&o! -o tempo de *endeleyev s se con(eciam PK
elementos, mas 3ustamente, o golpe de inteligncia dele 0oi ter perceido $ue os elementos
con(ecidos n&o representavam o $uadro completo, e $ue (avia vrias pe%as $ue 0altavam! +
taela previa com notvel precis&o onde se encai2ariam os novos elementos $uando 0ossem
descoertos!
+ propsito, ningu1m sae $uantos mais elementos podem aparecer, emora um peso atmico
acima de NPY se3a considerado gpuramente especulativog,
[NNV]
mas o certo 1 $ue $ual$uer um $ue apare%a encai2ar4se4 per0eitamente na e2traordinria taela
de *endeleyev!
' s1culo fBf tin(a ainda reservada uma ?ltima grande surpresa para os $u/micos! Tudo
come%ou em NYLP, em 8aris, $uando Henri Bec$uerel dei2ou inadvertidamente um pacote de
sais de uranio dentro de uma gaveta, em cima de uma c(apa 0otogr0ica emalada! Quando 0oi
retirar a c(apa algum tempo mais tarde, 0icou surpreendido ao descorir $ue os sais tin(am
provocado uma impress&o na mesma, como se tivesse estado e2posta 5 lu"! 's sais estavam a
emitir uma esp1cie de raios!
Considerando a importancia da descoerta, Bec$uerel 0e" uma coisa muito estran(a: entregou o
assunto nas m&os de uma rec1m4licenciada, pedindo4l(e $ue o estudasse! Reli"mente, essa
rec1m4licenciada era *arie Curie, recentemente emigrada da 8olnia! Traal(ando 3untamente
com o marido, 8ierre, com $uem casara (avia pouco, *arie Curie descoriu $ue certas roc(as
emitiam permanentemente e2traordinrias $uantidades de energia, sem contudo diminu/rem de
taman(o ou se alterarem de 0orma percept/vel! ' $ue ela e o marido n&o podiam saer M e $ue
ningu1m podia saer, at1 #instein o e2plicar na d1cada seguinte M era $ue essas roc(as estavam a
converter massa em energia de uma maneira incrivelmente e0ica"! *arie Curie c(amou ao
0enmeno gradioactividadeg! -o decurso do seu traal(o, os Curie tam1m descoriram dois
elementos M o polnio, $ue apti"aram em (onra da terra natal de *arie, e o rdio! #m NL:K, os
Curie e Bec$uerel gan(aram con3untamente o 8r1mio -oel da R/sica! \*arie Curie viria a
gan(ar o segundo, em $u/mica, em NLNN^ 0oi a ?nica pessoa a gan(ar pr1mios nos dois ramos M
0/sica e $u/mica!]
-a Universidade *cGill, em *onreal, o 3ovem neo"elands #rnest Cut(er0ord come%ou a
interessar4se pelos novos materiais radioactivos! Tuntamente com RredericZ Aoddy, seu colega,
descoriu $ue nestas pe$uenas $uantidades de mat1ria se condensavam reservas enormes de
energia, e $ue o decaimento radioactivo dessas reservas era responsvel por uma grande
percentagem do calor da Terra! Tam1m descoriram $ue os elementos radioactivos, durante o
decaimento, se trans0ormavam noutros elementos M um dia tin(am um tomo de uranio, por
e2emplo, e no dia seguinte tin(am um tomo de c(umo, o $ue era verdadeiramente
e2traordinrio! #ra al$uimia, pura e simples^ ningu1m 3amais imaginara $ue algo assim pudesse
acontecer natural e espontaneamente!
Aempre pragmtico, Cut(er0ord 0oi o primeiro a prever as aplica%)es prticas de semel(ante
descoerta! 8erceeu $ue, para $ual$uer amostra de deter4
[NNY]
[Blustra%&o da Taela 8eridica dos #lementos M Eide pgina ;LP
[NNL]
minado material radioactivo, o tempo $ue metade dessa amostra levava a gdesgastar4seg era
sempre o mesmo M a 0amosa semivida l M e $ue esta ta2a constante e 0ivel de decaimento podia
ser utili"ada como uma esp1cie de relgio! Ra"endo o clculo retroactivamente, a partir da
radia%&o $ue um determinado material tin(a no presente e da rapide" com $ue deca/a, era
poss/vel calcular a idade desse material! Testou um peda%o de pec(elenda, o principal min1rio
do uranio, e descoriu $ue este tin(a V:: mil()es de anos M ou se3a, era muito mais vel(o do $ue
a idade $ue muitas pessoas estavam dispostas a atriuir 5 Terra!
-a 8rimavera de NL:;, Cut(er0ord 0oi a @ondres para uma con0erncia no Coyal Bnstitution M a
organi"a%&o 0undada pelo conde Eon Cum0ord, N:Q anos antes, emora essa era de caeleiras
empoadas parecesse estar agora a anos4lu" de distancia, comparada com a atitude gtoca a
arrega%ar as mangas e ao traal(o[g dos recentes vitorianos! Cut(er0ord estava l para 0alar da
sua nova teoria da desintegra%&o da radioactividade, para o $ue levou consigo um peda%o de
pec(elenda! Com muito tacto M at1 por$ue o vel(o _elvin estava presente, emora nem sempre
acordado M, Cut(er0ord re0eriu $ue o prprio _elvin tin(a aventado a (iptese de a descoerta
de outra 0onte de calor ir alterar completamente os seus clculos! Gra%as 5 radioactividade, a
Terra podia ser M e era, evidentemente M muito mais vel(a do $ue os 9; mil()es de anos
previstos por _elvin!
_elvin mostrou4se muito satis0eito com a respeitosa apresenta%&o de Cut(er0ord, mas na
realidade n&o se dei2ou comover! -unca aceitou a revis&o dos n?meros e acreditou, at1 morrer,
$ue o clculo $ue 0i"era da idade da Terra tin(a sido o seu contriuto mais importante e genial
para a cincia M muito mel(or do $ue o seu traal(o sore a termodinamica!
[-'T+A]
l Ae alguma ve" se interrogou sore como 1 $ue os tomos determinam $uais s&o os Q: por
cento $ue se e2tinguem e $uais os Q: por cento $ue sorevivem para a sess&o seguinte, a
resposta 1 $ue a semivida 1 e0ectivamente uma convenincia estat/stica M uma esp1cie de taela
actuarial para os elementos! Bmagine $ue tem uma amostra de material com uma semivida de K:
segundos! -&o $uer di"er $ue todos os tomos dessa amostra e2istam e2actamente durante K:,
P: ou L: segundos, ou noutro per/odo de tempo cuidadosamente ordenado! Cada tomo
soreviver por um per/odo de tempo completamente aleatrio, $ue n&o tem nada a ver com
m?ltiplos de K:^ pode durar at1 dois segundos a partir de agora ou oscilar durante os pr2imos
anos, d1cadas ou s1culos! -ingu1m pode sa4lo! *as o $ue podemos a0irmar 1 $ue para a$uela
amostra como um todo, a ta2a de desaparecimento ser a$uela $ue 0ar desaparecer metade dos
tomos a cada K: segundos! 8or outras palavras, 1 um valor m1dio, e pode ser aplicado a
$ual$uer volume de amostragem! +lgu1m 3 calculou, por e2emplo, $ue os dimes americanos
\um d1cimo de dlar] tm uma semivida de cerca de K: anos!
[N9:]
Como na maioria das revolu%)es cient/0icas, as descoertas de Cut(er0ord n&o 0oram aceites
universalmente! To(n Toly, de ,ulin, insistiu, at1 0inais da d1cada de NLK:, $ue a Terra n&o
tin(a mais do $ue YL mil()es de anos, e, se parou de insistir nessa altura, 0oi por ter morrido!
'utros preocupavam4se com o 0acto de Cut(er0ord ter provavelmente e2agerado no tempo! *as
mesmo com o m1todo da data%&o radiom1trica, como passaram a ser con(ecidos os clculos
aseados no decaimento radioactivo, levaria ainda d1cadas at1 nos apro2imarmos da idade real
da Terra, e mesmo assim com uma margem de erro de cerca de um ili&o de anos! + cincia
estava no camin(o certo, mas ainda muito longe da meta!
_elvin morreu em NL:V! -esse ano morreu tam1m ,mitri *endeleyev! Tal como _elvin, (
muito $ue n&o 0a"ia $ual$uer traal(o produtivo, mas, ao contrrio dele, os seus ?ltimos anos de
vida n&o 0oram nada serenos! i medida $ue envel(ecia, *endeleyev tornou4se cada ve" mais
e2cntrico M recusou4se a recon(ecer a e2istncia da radia%&o, ou dos electr)es, ou de $ual$uer
outra coisa $ue 0osse novidade M e, tam1m, de trato cada ve" mais di0/cil! 8assou os ?ltimos
anos de vida, essencialmente, a sair disparado e irritado dos vrios laoratrios e salas de
con0erncias espal(ados pela #uropa! #m NLQQ, o elemento N:N 0oi c(amado mendelevium, em
sua (onra! gComo n&o podia dei2ar de serg, sulin(a 8aul Atrat(ern, gtrata4se de um elemento
instvel!g
Quanto 5 radia%&o, evidentemente, continuou sem parar, tanto literalmente como de 0ormas $ue
ningu1m suspeitava! -o in/cio de NL::, 8ierre Curie come%ou a sentir claros sintomas de
radia%&o M nomeadamente, dores lentas nos ossos e sensa%&o crnica de mal4estar M $ue teriam,
sem d?vida, progredido da pior 0orma! *as nunca poderemos ter a certe"a, visto ter morrido
atropelado por uma carruagem em NL:P, ao atravessar uma rua de 8aris!
*arie Curie passou o resto da sua vida a distinguir4se pelo traal(o desenvolvido nesse dom/nio,
tendo a3udado a 0undar o c1lere Bnstituto do Cdio da Universidade de 8aris, em NLN;! +pesar
dos seus dois 8r1mios -oel, nunca 0oi eleita para a +cademia das Cincias, em grande parte
por, depois da morte de 8ierre, ter tido um caso com um 0/sico casado $ue era su0icientemente
indiscreto para escandali"ar at1 os 0ranceses M ou, pelo menos, os vel(otes $ue dirigiam a
academia, o $ue n&o ser em a mesma coisa!
,urante muito tempo, pensou4se $ue uma coisa t&o milagrosamente energ1tica como a
radioactividade s podia ser en10ica! ,urante anos, vrios 0aricantes de pasta de dentes e de
la2antes puseram trio radioactivo nos seus produtos, e pelo menos at1 aos 0inais da d1cada de
NL9:, o Glen Aprings Hotel,
[N9N]
na regi&o dos Ringer @aZes, de -ova Bor$ue \e certamente muitos outros], recomendavam
orgul(osamente os e0eitos teraputicos das suas gtermas minerais radioactivasg! +
radioactividade s 0oi anida dos produtos de consumo em NLKY! -essa altura 3 era tarde de
mais para *arie Curie, $ue morreu de leucemia em NLK;! + radia%&o 1 t&o perniciosa e
duradoura, $ue ainda (o3e todos os seus artigos cient/0icos de NYL: M at1 os seus livros de
co"in(a M s&o demasiado perigosos para ser manuseados livremente! 's seus livros de
laoratrio est&o guardados dentro de cai2as 0orradas a c(umo, e $uem $uiser consult4los tem
de usar roupas especiais de protec%&o!
Gra%as ao traal(o dedicado e, sem $ue o souessem, de alto risco dos primeiros cientistas
atmicos, nos primeiros anos do s1culo ff come%ava a tornar4se claro $ue a idade da Terra era
in$uestionavelmente veneranda, emoraten(a sido necessrio mais meio s1culo de cincia para
se saer e2actamente
at1 $ue ponto! #ntretanto, a cincia estava a entrar ela prpria numa nova era M a era atmica!
[N99]
[N9K]
III
ALVORADA DE UMA NOVA ERA
[Blustra%&o M ver pgina ;LP]
[N9;]
5m fEsico uma maneira atmica de +ensar so,re os "tomos'
+nnimo
[N9Q]
Y!
' U-BE#CA' ,# #B-AT#B-
+ medida $ue o s1culo fBf se apro2imava do 0im, os cientistas podiam pensar com satis0a%&o
$ue tin(am desvendado $uase todos os mist1rios do mundo 0/sico: electricidade, magnetismo,
gases, ptica, ac?stica, cin1tica e mecanica estat/stica, para s mencionar alguns^ todos se
tin(am alin(ado, oedientes, perante eles! Tin(am descoerto os raios f, o raio catdico, o
electr&o e a radioactividade, e inventado o o(m, o .att, o Zelvin, o 3oule, o ampere e o pe$ueno
erg!
Ae uma coisa podia oscilar, ser acelerada, perturada, destilada, cominada, pesada ou
trans0ormada em gs, tudo isso 3 tin(am 0eito, e pelo camin(o tin(am produ"ido um con3unto
de leis do universo t&o importantes e ma3estosas $ue ainda (o3e temos tendncia a escrev4las
com letra mai?sculas: + Teoria da @u" como Campo #lectromagn1tico, + @ei das 8ropor%)es
Cec/procas, de Cic(ter, + @ei dos Gases, de C(arles, + @ei dos Eolumes Cominados, + @ei do
Hero +soluto, ' Conceito de Ealncia, + @ei da +c%&o das *assas, e um sem4n?mero de
outras! 8or todo o mundo se ouvia o retinir dos metais e das a0oradas de vapor das m$uinas e
instrumentos $ue o seu engen(o tin(a produ"ido! *uitas pessoas, mesmo as ilustradas,
acreditavam $ue n&o (avia 3 grande coisa por 0a"er no dom/nio da cincia!
#m NYVQ, $uando um 3ovem alem&o de _iel c(amado *a2 8lancZ (esitou entre dedicar4se 5
0/sica ou 5 matemtica, 0oi4l(e vivamente recomendado $ue n&o escol(esse a 0/sica, por$ue 3 se
tin(am 0eito todas as descoertas nessa rea! ,i"iam4l(e $ue podia ter a certe"a de $ue o
pr2imo s1culo seria de consolida%&o e re0orma, mas nunca de revolu%&o! *as 8lancZ n&o ligou!
#studou 0/sica terica e atirou4se de alma e cora%&o ao traal(o sore a entropia, processo 0ulcral
da termodinamica, $ue parecia muito promissor para um 3ovem
[N9P]
amicioso! l #m NYLN, este 3ovem apresentou os seus resultados e soue, para seu grande
desgosto, $ue o traal(o importante sore entropia 3 tin(a sido 0eito, de 0acto, neste caso por
um t/mido acad1mico da Universidade de Dale c(amado T! `illard Gis!
,e entre todos a$ueles de $ue a maior parte das pessoas nunca ouviu 0alar, Gis 1 talve" o mais
ril(ante! *odesto ao ponto de ser $uase invis/vel, passou praticamente toda a sua vida, e2cepto
nos trs anos em $ue estudou na #uropa, dentro dos limites de uma rea de trs $uarteir)es entre
a sua casa e o cam+us de Dale, em -e. Haven, no Connecticut! -os primeiros de" anos em Dale
nem se preocupou em receer um ordenado \tin(a os seus prprios meios de susistncia]!
,esde NYVN, ano em $ue entrou para a universidade como pro0essor, at1 5 sua morte, em NL:K, o
seu curso atra/a em m1dia pouco mais de um aluno por semestre! 's ensaios $ue escrevia eram
di0/ceis de deci0rar, e al1m disso empregava uma 0orma de nota%&o ideogr0ica, $ue a maioria
ac(ava incompreens/vel! -o entanto, enterradas no meio dessas 0rmulas ocultas, (avia
lampe3os sulimes de g1nio!
#m NYVQ4VY, Gis escreveu uma s1rie de artigos a $ue deu o nome de <n the .quili,rium of
Heteregenous )u,stances, onde esclarecia com particular ril(antismo os princ/pios
termodinamicos de, por assim di"er, tudo o $ue e2iste M ggases, misturas, super0/cies, slidos,
mudan%as de estado, reac%)es $u/micas, c1lulas electro$u/micas, sedimenta%&o e osmoseg,
citando `illiam H! Cropper! -o 0undo, o $ue Gis 0e" 0oi mostrar $ue a termodinamica n&o se
aplicava somente ao calor e 5 energia, 5 grande e arul(enta escala da m$uina a vapor, mas
tam1m se encontrava presente e desempen(ava um papel ao n/vel atmico das reac%)es
$u/micas! < .quili,rium de Gis 0oi c(amado gos Princi+ia da termodinamicag, mas, por
ra")es $ue ultrapassam $ual$uer especula%&o, Gis decidiu pulicar estas oserva%)es
essenciais no Transactions of the Connecticut Academ# of Arts and )ciences, revista $ue at1 no
prprio Connecticut conseguia
[notas]
l #speci0icamente, trata4se de uma medida de ocorrncia aleatria ou desordem num sistema!
,arrell #ing, no seu livro 4eneral Chemistr#, sugere $ue imaginemos um aral(o de cartas!
Um aral(o novo, acaado de sair da cai2a, ordenado por naipes e em se$uncia desde o s at1
ao rei, pode ser considerado como estando no seu estado ordenado! Ae aral(armos as cartas, ele
passa a estar no seu estado desordenado! + entropia 1 a 0orma de medir o grau de desordem
desse estado e de calcular a proailidade de determinados resultados, se se continuar a aral(ar!
< evidente $ue, se se $uiser pulicar $uais$uer oserva%)es $ue se 0a%am numa revista
respeitvel, ser necessrio compreender conceitos adicionais, como irregularidades t1rmicas,
distancias de rede e rela%)es este$ueom1tricas, mas a ideia geral 1 esta!
[N9V]
passar desperceida, ra"&o pela $ual 8lancZ s tarde de mais 1 $ue ouviu 0alar dele!
Aem se dei2ar esmorecer M em, talve" um pouco esmorecido M, 8lancZ concentrou4se noutros
assuntos l! Tam1m ns vamos 3 tratar deles, mas primeiro 0a%amos um ligeiro \mas relevante[]
desvio at1 Cleveland, no '(io, a uma institui%&o ent&o con(ecida como a Case Ac(ool o0
+pplied Acience! +/, na d1cada de Y: do s1culo fBf, +lert *ic(elson, um 0/sico $ue acaava
de entrar na meia4idade, a3udado por um amigo, o $u/mico #d.ard *orley, lan%ou4se numa
s1rie de e2perincias, com resultados curiosos e perturadores $ue iriam ter grande impacte em
muito do $ue iria acontecer a seguir!
' $ue *ic(elson e *orley 0i"eram 0oi, emora sem $uerer, saotar uma cren%a antiga sore
algo c(amado 1ter luminoso, um meio estvel, invis/vel, sem peso, sem 0ric%&o, e in0eli"mente
sem $ual$uer e2istncia real, $ue se pensava permear o universo! Conceido por ,escartes,
apoiado por -e.ton e venerado por $uase todos desde essa altura, o 1ter ad$uiriu uma posi%&o
asolutamente central na 0/sica do s1culo fBf, para e2plicar a 0orma como a lu" via3ava atrav1s
do va"io do espa%o! #ra uma necessidade real na$uela 1poca, por$ue tanto a lu" como o
electromagnetismo eram vistos como ondas, $ue 1 o mesmo $ue di"er tipos de vira%)es! +s
vira%)es tm de ocorrer em $ual$uer coisa^ da/ a necessidade de um 1ter e a longa devo%&o ao
dito! T em NL:L, o grande 0/sico Bngls T! T! T(omson ainda insistia: g' 1ter n&o 1 uma cria%&o
0antstica de 0ilso0os especuladores^ 1 t&o essencial para ns como o ar $ue respiramosg M e
isto, $uatro anos aps ter sido $uase incontestavelmente decidido $ue o 1ter n&o e2istia! 'u se3a,
as pessoas estavam realmente vidradas no 1ter!
Ae precisssemos de dar um e2emplo t/pico da +m1rica do s1culo fBf como terra da
oportunidade, seria di0/cil encontrar mel(or do $ue a vida de +lert *ic(elson! -ascido em
NYQ9 na 0ronteira polaco4alem&, numa 0am/lia de comerciantes 3udeus pores, 0oi para os
#stados Unidos com a 0am/lia ainda e1 de colo, tendo crescido em plena 1poca da corrida ao
ouro num campo de
[notas]
l 8lancZ teve pouca sorte ao longo da vida! + sua $uerida primeira mul(er morreu cedo, em
NL:L, e o mais novo dos dois 0il(os 0oi morto na 8rimeira Guerra *undial! Tam1m tin(a duas
g1meas, $ue adorava! Uma morreu ao dar 5 lu" o primeiro 0il(o^ a outra 0oi tomar conta do e1
e apai2onou4se pelo marido da irm&! Casaram, e dois anos mais tarde era ela $uem morria ao dar
5 lu"! #m NL;;, $uando 8lancZ tin(a YQ anos, caiu4l(e uma oma dos +liados em casa,
destruindo tudo o $ue 0i"era M estudos, dirios, uma vida inteira de traal(o! -o ano seguinte, o
seu ?nico 0il(o sorevivente 0oi apan(ado numa conspira%&o para matar +dol0 Hitler! Roi
e2ecutado!
[N9Y]
e2plora%&o mineira na Cali0rnia, onde a 0am/lia tin(a uma lo3a de venda a retal(o! Como eram
pores de mais para poderem pagar a universidade, 0oi para `as(ington ,! C!, onde se pcs a
passear em 0rente aos port)es da Casa Branca, a 0im de provocar um encontro com o 8residente
Ulysses A! Grant $uando este aparecesse para o seu passeio (igi1nico dirio! \,ecididamente,
eram tempos mais 0ceis!] +o longo destes passeios, *ic(elson conseguiu cair nas oas gra%as
do 8residente, o su0iciente para este l(e garantir um lugar na +cademia -aval! # 0oi a/ $ue
*ic(elson aprendeu a sua 0/sica!
,e" anos mais tarde, agora 3 pro0essor na Case Ac(ool em Cleveland, *ic(elson come%ou a
interessar4se pela medi%&o de uma coisa c(amada corrente do 1ter M uma esp1cie de vento
produ"ido por o3ectos em movimento atrav1s do espa%o! + 0/sica ne.toniana previa, entre
outras coisas, $ue a velocidade da lu" atrav1s do 1ter devia variar em rela%&o ao oservador,
con0orme este estivesse a mover4se em direc%&o 5 0onte de lu" ou a a0astar4se dela, mas ningu1m
tin(a ainda descoerto a 0orma de medir isso! *ic(elson lemrou4se de $ue a Terra se desloca
em direc%&o ao Aol durante metade do ano, en$uanto na outra metade se a0asta dele, e concluiu
$ue, se se 0i"essem medi%)es cuidadosamente precisas em esta%)es do ano opostas, e se
comparasse o tempo de desloca%&o da lu" entre as duas medi%)es, oter4se4ia a resposta!
*ic(elson 0alou com +le2ander Gra(am Bell, $ue acaara de enri$uecer com a inven%&o do
tele0one, e convenceu4o a 0inanciar a constru%&o de um instrumento sens/vel e engen(oso,
conceido pelo prprio *ic(elson, a $ue c(amou inter0ermetro, e $ue conseguia medir a
velocidade da lu" com enorme precis&o! ,epois, com a a3uda do genial mas apagado *orley,
*ic(elson lan%ou4se em anos e anos de medi%)es e2austivas! ' traal(o era delicado e
cansativo, e teve de ser interrompido a certa altura para permitir $ue *ic(elson recuperasse de
um compreens/vel mas reve esgotamento nervoso, mas 0inalmente, em NYYV, deu os seus
0rutos! # n&o eram de modo algum a$uilo de $ue os dois cientistas estavam 5 espera!
Como escreveu o astro0/sico _ip A! T(orne, do Bnstituto de Tecnologia da Cali0rnia, ga
velocidade da lu" revelou ser sempre a mesma, independentemente da direc%&o em $ue via3a e
das esta%)es do anog! Roi a primeira ve", em 9:: anos M e2actamente 9:: anos M, $ue se
suspeitou $ue as leis de -e.ton talve" n&o se aplicassem em todo o lado e a todo o momento! +
descoerta de *ic(elson4*orley tornou4se, nas palavras de `illiam H! Cropper,
gprovavelmente o resultado negativo mais 0amoso da (istria da 0/sicag! *ic(elson gan(ou o
pr1mio -oel da R/sica pelo traal(o M o primeiro americano a receer
[N9L]
esta (onra M, mas apenas 9: anos mais tarde! #ntretanto, as e2perincias de *ic(elson4*orley
0icariam a pairar desagradavelmente, como uma esp1cie de c(eiro a mo0o, nos astidores do
pensamento cient/0ico!
Aurpreendentemente, e apesar das suas descoertas, no umral do s1culo ff *ic(elson
contava4se entre a$ueles $ue ac(avam $ue o traal(o cient/0ico estava $uase terminado, 0altando
gs mais uns torre)es e pinculos a acrescentar, e uns relevos a esculpir no tectog, nas palavras
do autor de um artigo pulicado na ature'
-&o ( d?vida de $ue o mundo estava a iniciar um s1culo de cincia, em $ue muitas pessoas n&o
perceiam nada e ningu1m perceia tudo! #m reve os cientistas iriam dar conskgo 5 deriva no
meio de um con0uso universo de part/culas e antipart/culas, onde as coisas surgiam e
desapareciam em espa%os de tempo tais $ue 0a"iam um nanossegundo parecer uma eternidade
pac(orrenta, onde tudo era estran(o e inesperado! + cincia estava a deslocar4se do mundo da
macro0/sica, onde os o3ectos podiam ser vistos, agarrados e medidos, para o mundo da
macro0/sica, onde os acontecimentos se mani0estam com uma impensvel rapide", a escalas
muito aai2o dos limites da imagina%&o! #stvamos a entrar na era $uantica, e a primeira pessoa
a empurrar a porta 0oi sem d?vida *a2 8lancZ, um (omem $ue a sorte ainda n&o a0e3ara!
#m NL::, $uando 3 era pro0essor de 0/sica terica na Universidade de Berlim e com a idade
relativamente avan%ada de ;9 anos, 8lancZ descoriu uma nova gteoria $uanticag, segundo a
$ual a energia n&o 1 uma coisa cont/nua, como a gua a correr, apresentando4se antes em pacotes
individuais, a $ue c(amou quanta' #ra sem d?vida um conceito novo, e correcto! #m reve
a3udaria a encontrar uma solu%&o para o $uera4cae%as de *ic(elson4*orley, por$ue
demonstrava $ue, a0inal, a lu" n&o era necessariamente uma onda! + longo pra"o, este conceito
viria a ser a ase de toda a 0/sica moderna! 8ara todos os e0eitos, 0oi o primeiro ind/cio de $ue o
mundo estava em vias de mudar!
*as o acontecimento4c(ave M o nascimento de uma nova era M deu4se em
NL:Q, $uando, numa revista alem& de 0/sica c(amada Annalen der Ph#si$, apareceu uma s1rie de
artigos escritos por um 3ovem urocrata su/%o sem a0ilia%)es universitrias ou acesso a $ual$uer
laoratrio, e $ue, como 0onte regular de
consulta, se limitava a usar o registo nacional de patentes de Berna, onde traal(ava como 0iscal
t1cnico de K!a classe! \' seu pedido de promo%&o a 0iscal
de 9!a classe 0ora recentemente inde0erido!]
C(amava4se +lert #instein, e nesse ano memorvel pulicou cinco ensaios na Annalen der
Ph#si$, dos $uais trs, nas palavras de C! 8 Ano., gse encontram
[NK:]
entre os maiores na (istria da 0/sicag M um em $ue analisava o e0eito 0otoel1ctrico aseando4se
na nova teoria $uantica de 8lancZ, outro sore o comportamento de pe$uenas part/culas em
suspens&o \con(ecido como movimento ro.niano], e outro em $ue eso%ava uma teoria
espec/0ica da relatividade!
' primeiro valeu o 8r1mio -oel ao seu autor^ nele se e2plicava a nature"a da lu" \o $ue a3udou
a tornar poss/vel a televis&o, entre outras coisas]l! ' segundo provou $ue os tomos e2istem
mesmo M 0acto $ue, surpreendentemente, 0ora o3ecto de controv1rsia! ' terceiro ensaio mudou
o mundo, pura e simplesmente!
#instein nasceu em Ulm, no Aul da +leman(a, em NYVL, mas cresceu em *uni$ue! ' seu in/cio
de vida n&o 0a"ia prever grandes 0eitos 0uturos! A aprendeu a 0alar aos trs anos! -a d1cada de
NYL:, como o negcio de material el1ctrico do pai estava a correr mal, mudaram4se para *il&o,
mas +lert, $ue 3 entrara na adolescncia, 0oi para a Au/%a a 0im de prosseguir os estudos M
acaou por reprovar no e2ame de admiss&o na universidade na primeira tentativa! #m NYLP
desistiu da nacionalidade alem& para n&o ter de 0a"er o servi%o militar e entrou no Bnstituto
8olit1cnico de Huri$ue, para um curso de $uatro anos conceido para 0ormar 5 press&o
pro0essores liceais de cincias! #ra um aluno inteligente, mas nada de e2traordinrio!
Rormou4se em NL::, e poucos meses mais tarde come%ou a contriuir com ensaios para a
Annalen der Ph#si$' < seu primeiro ensaio, sore a 0/sica de 0luidos nas pal(in(as de eer
\imagine4se], apareceu no mesmo 0asc/culo $ue a teoria $uantica de 8lancZ! ,e NL:9 a NL:;
escreveu uma s1rie de ensaios sore mecanica estat/stica, para descorir no 0im $ue T! `illard
Gis, do Connecticut, discreto mas produtivo, 0i"era tam1m o mesmo traal(o, no seu
.lementar# Princi+les of )tatistical Mechanics, pulicado em NL:N!
8or essa altura apai2onara4se por uma colega de estudos, a (?ngara *ileva *aric! #m NL:N
tiveram uma 0il(a 0ora do casamento, $ue 0oi discretamente entregue para adop%&o! #instein
nunca viu a crian%a! ,ois anos mais tarde, casaram! #ntre estes acontecimentos, em NL:9,
#instein empregou4se na reparti%&o do registo de patentes da Au/%a, onde permaneceu nos sete
anos seguintes!
[noras]
l 0oi premiado em termos vagos por gservi%os prestados 5 0/sica tericag! Teve de esperar NP
anos, at1 NL9N, para receer o pr1mio M astante tempo, se pensarmos em, mas nada $ue se
compare com RredericZ Ceines, $ue detectou o neutrino em NLQV mas s receeu o -oel em
NLLQ, KY anos mais tarde, ou com o alem&o #rnst CusZa, $ue inventou o microscpio electrnico
em NLK9 e receeu o -oel em NLYP, mais de meio s1culo depois! Uma ve" $ue os -oel nunca
s&o pstumos, para os premiados a longevidade pode ser um 0actor t&o importante como o
respectivo g1nio
[NKN]
Gostava do traal(o: era su0icientemente interessante para o origar a pu2ar pela cae%a, mas
n&o tanto $ue o distra/sse da sua 0/sica! # 0oi neste cenrio $ue criou a sua teoria da relatividade,
em NL:Q!
' artigo, gAore a #lectrodinamica dos Corpos em *ovimentog, 0oi um dos ensaios cient/0icos
mais e2traordinrios alguma ve" pulicados, tanto pela 0orma como 0oi apresentado como por
a$uilo $ue di"ia! -&o inclu/a notas de rodap1 nem cita%)es, o conte?do matemtico era
praticamente ine2istente, n&o 0a"ia re0erncia a $ual$uer traal(o $ue o pudesse ter in0luenciado
ou $ue o tivesse precedido, e agradecia a a3uda de um ?nico indiv/duo, um colega do registo de
patentes c(amado *ic(ele Besso! -as palavras de C! 8 Ano., era como se #instein gtivesse
c(egado 5$uelas conclus)es por mero racioc/nio, sem a3uda, e sem ouvir opini)es de outras
pessoas! # o mais espantoso 1 $ue, na maior parte do traal(o, 0oi e2actamente isso $ue ele 0e"g!
+ sua 0amosa e$ua%&o, < igual a m c ao $uadrado, n&o era mencionada no artigo, tendo antes
aparecido alguns meses mais tarde, num reve suplemento $ue se l(e seguiu! Como o leitor
ainda se deve recordar dos tempos do liceu, . signi0ica energia, m signi0ica massa e c

ao
$uadrado 1 a velocidade da lu" elevada ao $uadrado!
#m termos mais simples, o $ue a e$ua%&o tradu" 1 $ue massa e energia tm uma e$uivalncia!
A&o duas 0ormas da mesma coisa: a energia 1 a mat1ria liertada^ a mat1ria 1 a energia 5 espera
de acontecer! Uma ve" $ue c

ao $uadrado \a velocidade da lu" multiplicada por si prpria] 1 um
n?mero verdadeiramente imenso, a e$ua%&o di" $ue e2iste uma $uantidade enorme,
verdadeiramente enorme, de energia contida e aprisionada em todas as coisas materiais l!
Talve" o leitor n&o se sinta particularmente rousto, mas se tiver um corpo de adulto mediano
0i$ue saendo $ue, dentro da sua modesta estrutura, cont1m nada menos do $ue V 2 N: elevado a
de"oito 3oules de energia potencial M o su0iciente para e2plodir com uma 0or%a e$uivalente a K:
enormes omas de (idrog1nio, partindo do princ/pio de $ue saeria liert4la, e estivesse muito
ansioso para demonstrar a sua teoria! Todas as coisas tm este tipo de energia encurralada em si
prprias! A $ue n&o saemos liert4la! +t1 uma oma de uranio M a coisa mais energ1tica $ue
3 se conseguiu produ"ir M lierta menos de um por cento da energia $ue poderia liertar se
0cssemos mais espertos!
[notas]
l -&o se sae em por $ue 1 $ue c 0oi escol(ido como s/molo da velocidade da lu", mas ,avid
Bodanis sugeriu $ue poderia vir do latin celeritas, $ue signi0ica rapide"! ' <Dford .nglish
!ictionar#, compilado de" anos antes da teoria de #instein, recon(ece c como s/molo de muitas
coisas, desde o carono ao cr/$uete, mas n&o o menciona como s/molo da lu" ou da rapide"!
[NK9]
#ntre muitas outras coisas, a teoria de #instein e2plicou como 0unciona a radia%&o: como 1 $ue
um ocado de uranio pode emitir correntes constantes de energia de alto n/vel sem se derreter
como um cuo de gelo! \Consegue 0a"4lo, convertendo a massa em energia de maneira
e2tremamente e0iciente, como em 2 igual a m c ao quadrado!] #2plicou como 1 $ue as estrelas
podem arder durante ili)es de anos sem consumir o seu comust/vel! ;Idem'6 Com um golpe de
caneta, numa simples 0rmula, #instein deu aos gelogos e astrnomos um lu2uoso presente de
ili)es de anos! +cima de tudo, a teoria revelou $ue a velocidade da lu" era constante e suprema!
-&o (avia nada $ue a pudesse superar! Re" incidir nova lu" \no sentido prprio e 0igurado] sore
o cerne da nossa percep%&o da nature"a do universo! # n&o 0oi por acaso $ue resolveu tam1m o
prolema do 1ter luminoso, demonstrando $ue este n&o e2istia! #instein deu4nos um universo
$ue n&o precisava de tal coisa!
8or norma, os 0/sicos n&o prestam l muita aten%&o a descoertas 0eitas por empregados su/%os
de registos de patentes, pelo $ue, apesar da aundancia de in0orma%)es ?teis, os artigos de
#instein n&o atra/ram grande interesse! T $ue se limitara a resolver vrios dos mais pro0undos
mist1rios do nosso universo, #instein candidatou4se a um lugar de leitor na universidade mas 0oi
re3eitado^ a seguir tentou ser aceite como pro0essor de liceu, no $ue teve a mesma sorte! Eoltou,
portanto, ao seu cargo de 0iscal de K!a classe, mas 1 evidente $ue continuou a pensar! #stava
ainda muito longe de dar por encerradas as suas
actividades!
Quando o poeta 8aul Eal1ry perguntou uma ve" a #instein se usava um cadernin(o para registar
as suas ideias, #instein ol(ou4o com ligeira mas genu/na surpresa! g'(, n&o 1 precisog,
respondeu, graramente ten(o ideias!g ,esnecessrio ser di"er $ue, $uando tin(a uma, o mais
provvel era ser muito oa! + ideia $ue teve a seguir 0oi uma das maiores $ue algu1m 3amais
teve M na verdade, a maior de todas, segundo escreveram Boorse, *ot" e `eaver na sua (istria
da cincia atmica! gComo produto de uma mente ?nicag, escreveram, g1 sem d?vida a maior
reali"a%&o intelectual da (umanidadeg, coisa $ue me parece ser o maior elogio $ue se pode 0a"er
a algu1m!
H $uem diga $ue, por volta de NL:V, #instein viu um operrio cair de um tel(ado, o $ue o
levou a pensar na gravidade! Bn0eli"mente, tal como muitas outras (istrias, parece $ue esta 1
apcri0a! Aegundo o prprio #instein, o prolema da gravidade ocorreu4l(e simplesmente um dia
em $ue estava sentado numa cadeira!
[NKK]
+ di"er a verdade, o $ue ocorreu a #instein 0oi mais propriamente o in/cio de uma solu%&o para o
prolema da gravidade, uma ve" $ue se aperceera logo 5 partida de $ue uma coisa $ue 0altava
na sua teoria especial era a gravidade! ' $ue (avia de gespecialg na sua teoria especial 1 $ue
tratava de coisas em movimento, mas num estado essencialmente livre de restri%)es! 'ra o $ue
acontecia $uando uma coisa em movimento M a lu", acima de tudo M encontrava um ostculo
como a gravidadeW #ra uma $uest&o $ue iria ocupar os seus pensamentos durante a maior parte
dos de" anos seguintes, e $ue levaria 5 pulica%&o, em NLNV, de um estudo intitulado
Considera1Nes Cosmolgicas so,re a Teoria 4eral da %elatividade' + teoria especial da
relatividade de NL:Q era um traal(o pro0undo e importante, sem d?vida, mas como C! 8 Ano.
oservou uma ve", se #instein n&o a tivesse 0ormulado $uando o 0e", outro $ual$uer o teria 0eito,
muito provavelmente dentro dos cinco anos seguintes^ era uma ideia $ue estava 5 espera de
acontecer! *as a teoria geral era algo completamente di0erente! gAe n&o tivesse sido 0ormuladag,
escreveu Ano. em NLVL, g1 natural $ue ainda estiv1ssemos 5 espera dela nos dias de (o3e!g
Com o seu cac(imo, o seu ar de g1nio modesto e o caelo no ar, #instein era uma 0igura
demasiado monumental para 0icar eternamente na oscuridade, e em NLNL, com o 0im da guerra,
o mundo descoriu4o de repente! Bmediatamente surgiu a ideia de $ue as suas teorias da
relatividade eram imposs/veis de ser compreendidas pelo comum dos mortais! Como ,avid
Bodanis e2plica no seu admirvel livro < igual a m c ao $uadrado, a situa%&o piorou $uando o
e& 9or$ Times resolveu pulicar um artigo sore o tema e, por ra")es $ue nos ultrapassam,
enviou o seu correspondente desportivo, um tal Henry Crouc(, para 0a"er a entrevista!
Crouc( estava completamente 0ora do seu dom/nio, e perceeu $uase tudo mal! ,e todas as
in0orma%)es erradas $ue dava no seu relatrio, a mais acintosa era a a0irma%&o de $ue #instein
tin(a encontrado um editor t&o delirante $ue ia pulicar um livro $ue s uma d?"ia de (omens,
gno mundo inteiro, podia compreenderg! -&o e2istia tal livro, nem tal editor, nem t&o4pouco esse
c/rculo de (omens letrados, mas o 0acto 1 $ue a ideia pegou! #m reve o n?mero de pessoas
capa"es de compreender a relatividade era ainda mais redu"ido na imagina%&o popular M e o
mundo cient/0ico, 1 preciso $ue se diga, 0e" muito pouco para alterar o mito!
Quando um 3ornalista perguntou ao astrnomo ritanico Air +rt(ur #ddington se era verdade $ue
ele era uma das trs ?nicas pessoas no mundo inteiro $ue conseguia compreender a teoria da
relatividade de #instein,
[NK;]
#ddington pensou muito durante uns momentos e respondeu: g#stou a tentar descorir $uem 1 a
terceira pessoa!g -a realidade, o prolema da relatividade n&o estava na grande $uantidade de
e$ua%)es di0erenciais $ue contin(a, nas trans0orma%)es de @orent" e outras matemticas
complicadas \emora 0osse verdade $ue at1 #instein precisou de a3uda para algumas
passagens], mas sim no 0acto de e2cluir totalmente o con(ecimento intuitivo!
' $ue a relatividade di", na sua essncia, 1 $ue o espa%o e o tempo n&o s&o asolutos, mas
sim relativos tanto ao oservador como 5 coisa oservada, e $ue, $uanto mais rpido 0or o
nosso movimento, mais pronunciados se tornam esses e0eitos! -unca poderemos acelerar o
nosso movimento at1 alcan%ar a velocidade da lu", e $uanto mais tentarmos \e mais depressa
nos movermos] mais distorcidos 0icaremos em rela%&o a um oservador e2terior a ns!
Quase ao mesmo tempo, os partidrios da gcincia ao alcance de todosg tentaram descorir
maneiras de tornar o conceito acess/vel ao p?lico em geral! Uma das tentativas mais
conseguidas M pelo menos do ponto de vista comercial M 0oi o +BC da Celatividade, escrito pelo
matemtico e 0ilso0o Bertrand Cussell! Cussell empregou uma imagem $ue 0oi muitas ve"es
utili"ada desde ent&o! 8edia ao leitor $ue visuali"asse um comoio de cem metros de
comprimento a deslocar4se a uma velocidade e$uivalente a P: por cento da velocidade da lu"!
8ara algu1m $ue o visse passar a partir de um cais, o comoio pareceria ter apenas Y: metros de
comprimento, e tudo nele 0icaria igualmente comprimido! Ae pud1ssemos ouvir os passageiros a
conversar, as vo"es c(egar4nos4iam emrul(adas e arrastadas, como num gira4discos em rota%&o
demasiado lenta, e os seus movimentos pareceriam igualmente pesados! +t1 os relgios do
comoio pareceriam traal(ar a $uatro $uintos da sua velocidade normal!
-o entanto M e a/ 1 $ue est M as pessoas dentro do comoio n&o teriam a no%&o de
distor%&o! 8ara elas, tudo dentro do comoio pareceria per0eitamente normal! -s, os $ue
estvamos no cais, 1 $ue l(es parecer/amos estran(amente comprimidos e lentos! 'u se3a, tudo
depende da posi%&o do oservador em rela%&o ao o3ecto em movimento!
#ste e0eito acontece sempre $ue nos deslocamos! Ae atravessarmos os #stados Unidos de
avi&o, ao sair dele estaremos um $uin"ilion1simo de segundo mais novos do $ue as pessoas $ue
dei2mos para trs! *esmo ao andar numa sala, o leitor est a alterar muito ligeiramente a
0orma como e2perimenta o espa%o e o tempo! Ri"eram4se os clculos, e descoriu4se $ue uma
ola de aseol lan%ada a NP: $uilmetros por (ora gan(ar :,::: ::: ::: ::9 gramas de
massa pelo camin(o, at1 c(egar 5 ase! Bsto signi0ica $ue os e0eitos da relatividade
[NKQ]
s&o reais, e 3 0oram medidos! ' prolema 1 $ue essas mudan%as s&o demasiado pe$uenas para
as conseguirmos detectar! *as ( outras coisas no universo M a lu", a gravidade e o prprio
universo M em $ue as conse$uncias passam a ser mais s1rias!
8ortanto, se a ideia de relatividade nos parece estran(a, 1 s por$ue n&o e2perimentamos este
tipo de interac%)es na vida $uotidiana! -o entanto, voltando a citar Bodanis, todos ns nos
aperceemos de outras 0ormas de relatividade M por e2emplo, no $ue di" respeito ao som! Ae
estivermos num par$ue e algu1m perto de ns tiver um rdio a tocar em altos erros, saemos
$ue, se nos a0astarmos, vai parecer $ue a m?sica est a tocar mais ai2o! Claro $ue n&o est, a
nossa posi%&o em rela%&o a ela 1 $ue mudou! 8ara uma coisa $ue se3a demasiado pe$uena ou
lenta para 0a"er esta e2perincia M um caracol, por e2emplo M a ideia de $ue uma cai2a de som
possa emitir simultaneamente dois n/veis de som di0erentes para dois oservadores distintos
poder parecer incr/vel!
' conceito mais di0/cil de entender, e tam1m menos intuitivo, na teoria geral da relatividade, 1
a ideia de $ue o tempo 0a" parte do espa%o! ' nosso instinto 0a" com $ue ve3amos o tempo
como algo eterno, asoluto, imutvel M nada pode alterar o seu camin(o ine2orvel! *as na
verdade, segundo #instein, o tempo 1 varivel e est em constante mudan%a! Tem at1 0orma!
#st ligado M gine2trincavelmente interligadog, na e2press&o de Atep(en Ha.Zins M com as trs
dimens)es do espa%o, numa curiosa dimens&o c(amada espa%o4tempo!
' espa%o4tempo 1 normalmente e2plicado da seguinte 0orma: imagine uma coisa plana mas
dorvel, por e2emplo, um colc(&o, ou uma 0ol(a de espuma de orrac(a M onde est colocado
um o3ecto redondo e pesado, como uma ola de 0erro! ' peso da ola 0a" com $ue o material
$ue l(e est su3acente esti$ue e se a0unde ligeiramente! #m termos grosseiros, este e0eito pode
ser comparado 5$uele $ue um o3ecto maci%o como o Aol \a ola de 0erro] provoca no espa%o4
tempo \o material]: estica4o, curva4o e de0orma4o! Bom, se 0i"er rolar uma ola pe$uena sore a
0ol(a, a tra3ectria ser t&o recta $uanto o e2igem as leis do movimento de -e.ton, mas, assim
$ue se apro2ima do o3ecto maci%o e da depress&o provocada por este no material de apoio, a
ola rolar para ai2o, inevitavelmente atra/da pelo o3ecto de maior massa! Bsto 1 a gravidade:
o resultado de uma concavidade no espa%o4tempo!
Todo o o3ecto com massa cria uma pe$uena depress&o no tecido do cosmos! ' universo 1,
como di" ,ennis 'verye, go colc(&o malevel por e2celnciag! -esta perspectiva, a gravidade
1 menos um 0actor do $ue uma conse$uncia M gn&o 1 uma =0or%a=, mas antes um suproduto da
de0orma%&o do
[NKP]
espa%o4tempog, nas palavras do 0/sico *ic(io _aZu, $ue di" ainda: g,e certa maneira, a
gravidade n&o e2iste^ o $ue 0a" mover os planetas e as estrelas 1 a distor%&o do espa%o e do
tempo!g
< claro $ue a analogia do colc(&o malevel s e2plica as coisas at1 certo ponto, por$ue n&o
incorpora o e0eito do tempo! *as a verdade 1 $ue o nosso c1rero n&o consegue ir mais longe,
por$ue 1 praticamente imposs/vel imaginar uma dimens&o $ue compreenda trs partes de
espa%o e uma parte de tempo, todas interligadas como os 0ios de um tecido de 2adre"! Ae3a
como 0or, temos de concordar $ue 0oi uma ideia genial para um 3ovem $ue, da 3anela de uma
reparti%&o de registos na capital da Au/%a, gostava de ol(ar son(adoramente l para 0ora!
#ntre muitas outras coisas, a teoria geral da relatividade de #instein dei2ava entrever $ue o
universo est em constante e2pans&o ou contrac%&o! *as #instein n&o era cosmlogo, e aceitou
o conceito generali"ado na 1poca de $ue o universo era 0i2o e eterno! *ais como um re0le2o do
$ue outra coisa, 3untou 5s suas e$ua%)es uma coisa a $ue c(amou a constante csmica, $ue
contraalan%ava aritrariamente os e0eitos da gravidade, e servia como uma esp1cie de tecla de
pausa matemtica! Todos os livros da (istria da cincia perdoam este lapso a #instein, mas
nem por isso dei2ou de ser um erro cient/0ico espantoso, e ele saia4o em! C(amou4l(e go
maior disparate da min(a vidag!
8or coincidncia, mais ou menos na mesma altura em $ue #instein aditava uma constante
csmica 5 sua teoria, no 'servatrio @o.ell, no +ri"ona, um astrnomo com o nome divertido
e intergalctico de Eesto Alip(er \na realidade, era natural de Bndiana] andava a 0a"er leituras
espectrogr0icas de estrelas distantes, e a descorir $ue davam a impress&o de estar a a0astar4se
da Terra! ' universo n&o era esttico! +s estrelas $ue Alip(er estava a oservar mostravam
sinais evidentes do e0eito de ,oppler M o mesmo mecanismo $ue e2plica o incon0und/vel som
gelsticog $ue 0a"em os carros de corrida $uando passam 3unto a ns a alta velocidade l! '
mesmo 0enmeno se aplica 5 lu", e no caso das
[notas]
l #ste e0eito 0oi assim c(amado em (onra de To(ann C(ristian ,oppler, um 0/sico austr/aco $ue
recon(eceu o 0enmeno pela primeira ve", em NY;9! Cesumidamente, o $ue acontece 1 $ue,
$uando um o3ecto em movimento se apro2ima de outro parado, as suas ondas sonoras 0icam
compactadas 5 medida $ue se v&o comprimindo contra o dispositivo $ue as recee \por
e2emplo, os nossos ouvidos], tal como acontece com $ual$uer coisa $ue se3a empurrada contra
um o3ecto imvel! #ssa compacta%&o 1 perceida pelo ouvido como um som alto e estridente!
+ssim $ue a 0onte de som passa, as ondas espal(am4se e distanciam4se, provocando a $ueda
arupta do n/vel de som!
[NKV]
gal2ias $ue se a0astam 1 con(ecido como desvio para o vermel(o \por$ue, $uando a lu" se
a0asta de ns, so0re um desvio para a e2tremidade vermel(a do espectro^ $uando se apro2ima,
desvia para a e2tremidade a"ul]!
Alip(er 0oi o primeiro a recon(ecer este e0eito na lu" e a perceer a sua importancia potencial
para a compreens&o dos movimentos do cosmos! Bn0eli"mente, ningu1m l(e prestou muita
aten%&o! ' 'servatrio @o.ell, como deve estar lemrado, era uma institui%&o um pouco
estran(a, gra%as 5 osess&o de 8ercival @o.ell com os canais marcianos $ue, na d1cada de
NLN:, o trans0ormaram, em todos os sentidos, num aluarte de 0eitos astronmicos! Alip(er n&o
saia da e2istncia da teoria de #instein, da mesma 0orma $ue o mundo n&o saia da e2istncia
de Alip(er! 8ortanto, a sua descoerta n&o teve $ual$uer impacte!
#m ve" disso, a glria iria ater 5 porta de uma autntica personi0ica%&o do (iperego c(amada
#d.in Hule! Hule nasceu em NYYL, de" anos depois de #instein, numa pe$uena vila do
*issouri, na orla das montan(as '"arZs, e cresceu em `(eaton, um su?rio de C(icago, no
Blinois! ' pai tin(a um om lugar numa empresa de seguros, pelo $ue #d.in go"ou sempre de
uma vida con0ortvel, al1m de ter a sorte de ser 0isicamente em dotado! #ra um atleta 0orte e
talentoso, tin(a encanto pessoal, era esperto e muit/ssimo em parecido M g$uase onito de
maisg, segundo a descri%&o de `illiam H! Cropper, gum +dnisg, nas palavras de outro
admirador! Aegundo ele prprio conta, conseguiu ainda desempen(ar vrios actos valorosos
pela vida 0ora M salvando pessoas de se a0ogarem, levando para lugar seguro soldados
amedrontados, perdidos nos campos de atal(a 0ranceses, pregando em campe)es de o2e
socos monumentais, ainda por cima em p?lico! 8arecia tudo om de mais para ser verdade! #
era! +pesar de todas as suas $ualidades, Hule era um mentiroso inveterado!
Bsto era mais do $ue estran(o, por$ue a vida de Hule 0oi desde muito novo aen%oada com
um n/vel de distin%&o $ue c(egava a rondar os limites do rid/culo! #ra um verdadeiro menino de
ouro! -uma ?nica prova de atletismo de liceu, em NL:P, gan(ou o salto 5 vara, o lan%amento do
disco e do peso, o lan%amento do martelo, as duas modalidades de salto em altura, 0e" parte da
e$uipa $ue gan(ou a corrida de esta0etas M ou se3a, sete primeiros lugares num s encontro
desportivo M e 0icou em terceiro lugar no salto livre! -esse mesmo ano, conseguiu o recorde
estadual do salto em comprimento!
Como estudante era igualmente ril(ante, e n&o teve di0iculdades em ser admitido na
Universidade de C(icago para estudar 0/sica e astronomia \por acaso, o c(e0e do departamento
era +lert *ic(elson]! Roi ent&o seleccionado
[NKY]
para ser um dos primeiros detentores de uma olsa de estudo C(odes em '20ord! < claro $ue
trs anos em Bnglaterra l(e deram a volta 5 cae%a, visto $ue voltou a `(eaton em NLNK com
uma capa escocesa, a 0umar cac(imo e a 0alar com um sota$ue peculiar, c(eio de aaahs e de
ooohs : n&o era em ritanico, mas tam1m n&o dei2ava de ser M, $ue o acompan(aria para o
resto da vida! +pesar de a0irmar mais tarde $ue passara a segunda metade do s1culo a praticar
advocacia em _entucZy, a verdade 1 $ue traal(ou como pro0essor de liceu e treinador de
s$uete em -e. +lany, no Bndiana, antes de conseguir um doutoramento tardio e uma reve
passagem pelo e21rcito! \C(egou a Rran%a um ms antes do +rmist/cio, e $uase de certe"a $ue
nunca c(egou a ouvir disparar um ?nico tiro!]
#m NLNL, com a idade de K: anos, mudou4se para a Cali0rnia, onde oteve um cargo no
'servatrio de *ount `ilson, perto de @os +ngeles! +/, de 0orma rpida e muito inesperada,
tornou4se no astrnomo mais 0amoso do s1culo ff!
Eale a pena 0a"er uma pausa para perceermos o pouco $ue se saia do cosmos nessa altura! 's
astrnomos de (o3e acreditam $ue e2istam talve" uns
N;: ili)es de gal2ias no universo vis/vel! < um n?mero enorme, muito maior do $ue parece
ser $uando nos limitamos a di"4lo! Ae as gal2ias 0ossem ervil(as congeladas, seriam
su0icientes para enc(er um auditrio grande M o vel(o Boston Garden, por e2emplo, ou o Coyal
+lert Hall! \#ste clculo 0oi 0eito por computador pelo astro0/sico Bruce Gregory!] Quando,
em NLNL, Hule ol(ou pela primeira ve" por um telescpio, o n?mero de gal2ias con(ecidas
era e2actamente um: a Eia @ctea! Tudo o resto se pensava pertencer ou 5 Eia @ctea, ou a uma
das muitas massas de gs distantes e peri01ricas! Hule demonstrou rapidamente $ue essa
cren%a estava completamente errada!
+o longo da d1cada seguinte, Hule en0rentou duas das $uest)es mais 0undamentais do
universo: $ue idade e $ue taman(o temW 8ara responder a amas as $uest)es 1 preciso saer4se
duas coisas M a $ue distancia est&o certas gal2ias e a $ue velocidade se a0astam de ns \a$uilo
$ue 1 con(ecido por velocidade de recess&o]! ' desvio para o vermel(o d4nos a velocidade a
$ue as gal2ias se a0astam, mas n&o nos di" a $ue distancia est&o, para come%ar! 8ara isso 1
preciso ter em conta a$uilo a $ue c(amamos estrelas4padr&o M estrelas cu3o ril(o pode ser
calculado com 0iailidade, e usado como itola para calcular o ril(o \e portanto a distancia
relativa] de outras estrelas!
+ sorte de Hule 0oi aparecer em cena logo depois de uma mul(er genial, c(amada Henrietta
A.an @eavitt, ter descoerto a maneira de o 0a"er! @eavitt
[NKL]
traal(ava no 'servatrio do Harvard College como computador, como eram c(amadas as
pessoas como ela! 's computadores passavam a vida a estudar c(apas 0otogr0icas de estrelas e
a 0a"er computa%)es M da/ o nome! #ra pouco mais do $ue escravid&o, s $ue com outro nome M
mas era o mais perto $ue uma mul(er conseguia c(egar da verdadeira astronomia na$uela
altura, em Harvard ou em $ual$uer outro s/tio! #mora in3usto, o sistema n&o dei2ava de ter
certos ene0/cios inesperados: signi0icava $ue metade das mentes mais ril(antes eram assim
dirigidas para um traal(o $ue, de outra maneira, teria poucos adeptos, e era uma 0orma de
garantir $ue as mul(eres acaassem por ter uma percep%&o do cosmos $ue muitas ve"es
escapava aos seus colegas do se2o oposto!
Um computador de Harvard, +nnie Tump Cannon, usou o seu repetido contacto com o mundo
das estrelas para inventar um sistema de classi0ica%&o estelar t&o prtico $ue ainda 1 utili"ado
nos dias de (o3e! + contriui%&o de @eavitt 0oi ainda mais longe! #la reparou $ue um tipo de
estrelas, con(ecido como varivel ce0eida \da constela%&o Ce0eu, onde 0oi identi0icada pela
primeira ve"], pulsava a um ritmo regular M uma esp1cie de atida card/aca estelar! +s ce0eidas
s&o astante raras, mas pelo menos uma delas 1 muito con(ecida: a 8olaris, a estrela polar, 1
uma ce0eida!
Ho3e em dia saemos $ue as ce0eidas pulsam dessa 0orma por$ue s&o estrelas antigas $ue 3
passaram da sua g0ase de se$uncia principalg, na linguagem dos astrnomos, trans0ormando4se
em gigantes vermel(as! + $u/mica das gigantes vermel(as 1 demasiado densa para servir os
o3ectivos deste livro \e2ige o con(ecimento das propriedades dos tomos de (1lio ioni"ados
individualmente, entre outras coisas], mas, em termos simples, signi0ica $ue elas $ueimam o
$ue l(es resta de comust/vel de 0orma tal $ue aumentam e diminuem o respectivo ril(o a um
ritmo regular e muito preciso! ' golpe de g1nio de @eavitt 0oi perceer $ue, comparando a
grande"a relativa de ce0eidas locali"adas em di0erentes pontos do c1u, era poss/vel calcular o
ponto onde se encontravam em rela%&o umas 5s outras! 8odiam ser usadas como estrelas4padr&o
M termo inventado por ela, e $ue continua a ser usado universalmente! ' m1todo n&o 0ornecia
distancias asolutas, apenas distancias relativas, mas apesar disso era a primeira ve" $ue
algu1m tin(a encontrado uma maneira satis0atria de e0ectuar medi%)es 5 escala do universo!
\A para pormos estas descoertas em perspectiva, talve" val(a a pena recordar $ue, na$uela
altura, @eavitt e Cannon estavam a tentar dedu"ir propriedades 0undamentais do cosmos a partir
de uns vagos orr)es em c(apas
[N;:]
0otogr0icas, en$uanto o astrnomo de Harvard `illiam H! 8icZering, $ue, oviamente, tin(a
acesso a telescpios de primeira $ualidade sempre $ue $uisesse, estava a desenvolver a sua
teoria 0undamental, segundo a $ual as manc(as negras na super0/cie da @ua eram provocadas
por en2ames sa"onais de insectos migrantes!]
Cominando a itola csmica de @eavitt com o desvio para o vermel(o de Eesto Alip(er, #d.in
Hule come%ou ent&o a medir com outros ol(os pontos seleccionados do espa%o! #m NL9K
mostrou $ue uma nuvem de poal(a distante na constela%&o de +ndrmeda, con(ecida como
*KN, n&o era de modo algum uma nuvem de gs, mas sim um aglomerado de estrelas, uma
gal2ia com cem mil anos4lu" de largura e situada a pelo menos novecentos mil anos4lu" de
distancia! ' universo era mais vasto M mas mesmo muito mais vasto M do $ue algu1m alguma
ve" supusera! #m NL9; apresentou um estudo 0undamental, Ce+heids in )+iral e,ulae
;ne,ulae, da palavra latina $ue signi0ica gnuvensg, para ele signi0icava ggal2iasg], em $ue
revelava $ue o universo n&o se compun(a apenas da Eia @ctea, mas tam1m de muitas outras
gal2ias independentes M guniversos4il(asg M muitos dos $uais maiores do $ue a Eia @ctea, e
muito mais distantes!
A esta descoerta teria c(egado para assegurar a Hule a 0ama, mas ele agora $ueria tam1m
saer o taman(o real do universo, e acaou por 0a"er uma descoerta ainda mais espantosa!
8rimeiro come%ou por medir o espectro das gal2ias distantes M o mesmo $ue Alip(er tin(a
come%ado a 0a"er no +ri"ona! Usando o novo telescpio de *ount `ilson, um Hoo$er de 9,Q
metros, e 0a"endo algumas dedu%)es inteligentes, descoriu $ue todas as gal2ias do c1u
\e2cepto a nossa neulosa local] est&o a a0astar4se de ns! +l1m disso, a sua velocidade e
distancia eram rigorosamente proporcionais: $uanto mais longe estivesse a gal2ia, mais
depressa se a0astava de ns!
Bsto era realmente espantoso! ' universo estava em e2pans&o, de 0orma rpida e (omog1nea, e
em todas as direc%)es! -&o era preciso uma grande imagina%&o para dedu"ir o contrrio, e
perceer $ue, portanto, tudo devia ter come%ado a partir de um ponto central! @onge de ser o
estvel, 0i2o e eterno va"io $ue todos davam como ad$uirido, este universo tin(a tido um
come%o! ,a/ $ue pudesse tam1m ter um 0im!
' espantoso, como sulin(ou Atep(en Ha.Zing, era ningu1m ter tido a ideia de um universo
em e2pans&o at1 essa data! Um universo esttico, como devia ter sido vio para -e.ton e para
$ual$uer astrnomo com dois dedos de testa desde ent&o, teria de colapsar em si prprio! 8ara
al1m disso, se as estrelas estivessem a arder inde0inidamente num universo esttico, o calor
produ"ido
[N;N]
seria intolervel M pelo menos para seres como ns! Um universo em e2pans&o resolvia de uma
assentada todas essas $uest)es!
Hule era mel(or a oservar do $ue a re0lectir, e n&o perceeu imediatamente as implica%)es
da sua descoerta, em parte por$ue ignorava completamente a teoria geral da relatividade de
#instein, coisa notvel, visto $ue, nessa altura, #instein e a sua teoria 3 eram mundialmente
0amosos! +l1m disso, em NL9L, +lert *ic(elson M agora 3 no crep?sculo da vida, mas ainda
um dos cientistas mais atentos e estimados do mundo M aceitara um cargo no *ount `ilson, a
0im de medir a velocidade da lu" com o seu 0iel inter0ermetro, e deve pelo menos ter4l(e
0alado na aplicailidade da teoria de #instein 5s suas prprias descoertas!
Ae3a como 0or, Hule desperdi%ou uma magn/0ica oportunidade de se des0a"er em teorias
ril(antes! #m ve" dele, 0oi ao padre e investigador elga Georges @emaktre \com um 8(, do
*BT] $ue coue 3untar as duas pontas da meada na sua gteoria do 0ogo4de4arti0/ciog, segundo a
$ual o universo teria come%ado como um ponto geom1trico, gum tomo primordialg $ue
e2plodira em glria, e teria vindo a e2pandir4se desde ent&o! #ra uma ideia precursora da
moderna concep%&o do Big Bang, mas estava t&o adiantada em rela%&o ao seu tempo, $ue
@emaktre raramente consegue $ue se l(e dedi$uem mais do $ue as duas lin(as $ue a$ui
escrevemos a seu respeito! ' mundo precisaria de mais umas d1cadas, al1m da descoerta
acidental da radia%&o csmica de 0undo 0eita por 8en"ias e `ilson, gra%as ao tal silvo na antena
de -ova T1rsia, para $ue a teoria do Big Bang passasse de ideia interessante a teoria ad$uirida!
-em Hule nem #instein viriam a desempen(ar um grande papel nessa importante (istria!
#mora n&o parecesse ser o caso na altura, amos tin(am 0eito $uase tudo o $ue 0ariam em toda
a sua vida!
#m NLKP, Hule escreveu um livro c(amado The %ealm of the e,ulae, onde e2plicava as
suas importantes descoertas em estilo astante lison3eiro! -esta ora mostrava 0inalmente
con(ecer a teoria de #instein, pelo menos at1 certo ponto: concedeu4l(e $uatro pginas, num
total de 9::!
Hule morreu de um ata$ue de cora%&o em NLQK, mas ainda estava para l(e acontecer uma
?ltima coisa e2traordinria! 8or ra")es algo misteriosas, a mul(er recusou4se a 0a"er4l(e um
0uneral, e nunca revelou o $ue tin(a 0eito com o corpo! Cin$uenta anos mais tarde, ningu1m
sae onde param os restos mortais do maior astrnomo do s1culo! Ae $uiser (omenage4lo ter
de ol(ar para o c1u, para o Telescpio #spacial Hule, lan%ado no espa%o em NLL: e apti"ado
em sua (onra!
[N;9]
L!
' 8',#C'A' nT'*'
#n$uanto #instein e Hule se dedicavam a0anosamente a desvendar a gigantesca estrutura do
cosmos, outros lutavam para compreender algo $ue estava um pouco mais 5 m&o, mas, 5 sua
maneira, igualmente remoto: o min?sculo e misterioso tomo!
' 0/sico Cic(ard Reynman, do Bnstituto de Tecnologia da Cali0rnia, oservou uma ve" $ue, se
tiv1ssemos de redu"ir a (istria cient/0ica a uma ?nica declara%&o importante, essa seria: gTodas
as coisas s&o 0eitas de tomos!g #st&o em todo o lado e s&o os constituintes de tudo! 'l(em 5
vossa volta: tudo s&o tomos! -&o somente as coisas slidas, como as paredes e as mesas e
so0s, mas tam1m o ar $ue est entre eles! # em $uantidade tal $ue n&o se consegue se$uer
imaginar!
+ estrutura sica de uma mol1cula 1 o tomo \de uma palavra latina $ue signi0ica gmassa
pe$uenag]! Uma mol1cula 1 simplesmente um con3unto de dois ou mais tomos $ue se
articulam, 0uncionando de 0orma mais ou menos estvel: 3unte4se dois tomos de (idrog1nio a
um de o2ig1nio e teremos uma mol1cula de gua! 's $u/micos pensam mais em termos de
mol1culas do $ue de elementos, da mesma maneira $ue os escritores pensam em termos de
palavras em ve" de letras, e, por isso, pre0erem contar as mol1culas, e elas s&o numerosas, para
pcr a $uest&o modestamente! +o n/vel do mar e a uma temperatura de "ero graus cent/grados,
um cent/metro c?ico de ar \ou se3a, o taman(o e$uivalente a um cuo de a%?car] cont1m ;Q
ili)es de ili)es de mol1culas! # estas e2istem igualmente em cada cent/metro c?ico de ar 5
nossa volta! 8ense $uantos cent/metros c?icos e2istem no mundo 0ora da sua 3anela, ou
$uantos cuos de a%?car seriam precisos para enc(er essa vista! ,epois pense $uantos seriam
precisos para enc(er o universo! ,igamos, para resumir, $ue os tomos s&o muito aundantes!
[N;K]
A&o tam1m de uma durailidade 0antstica, e 1 por isso $ue via3am tanto! Cada tomo $ue
possu/mos 3 passou com certe"a por variad/ssimas estrelas e 0oi parte de mil()es de
organismos pelo camin(o, at1 se tornar parte de ns! Todos ns somos t&o atomicamente
numerosos, e t&o vigorosamente reciclados no momento da nossa morte, $ue uma parte
signi0icativa dos nossos tomos M at1 cerca de um ili&o para cada um de ns, como 3 (ouve
$uem sugerisse M provavelmente 3 ter pertencido a A(aZespeare! 'utro ili&o pertenceu a
Buda, e outro a Geng(is _(an, e outro a Beet(oven, ou a $ual$uer outra 0igura (istrica $ue o
leitor escol(er! \+o $ue parece, os personagens tm de ser (istricos, para $ue (a3a tempo
su0iciente para os tomos se redistriu/rem^ isto signi0ica $ue, por mais $ue $ueiramos, ainda
n&o estamos em comun(&o de tomos com o #lvis 8resley!]
Quer isto di"er $ue somos todos reincarna%)es M emora de curto pra"o! Quando morremos, os
nossos tomos desagregam4se e v&o 5 procura de novas utili"a%)es noutro lado M como parte de
uma 0ol(a, ou de um ser (umano, ou de uma gota de orval(o! -o entanto, os tomos vivem
praticamente para sempre! -ingu1m pode prever $uanto poder&o soreviver mas, segundo
*artin Cees, poder ser N: elevado a trinta e cinco anos M um n?mero t&o grande $ue at1 eu
0ico aliviado por poder e2press4lo so a 0orma de potncia!
's tomos s&o, acima de tudo, min?sculos! *eio mil(&o deles alin(ados lado a lado poderiam
esconder4se por trs de um caelo (umano! + uma escala dessas, um tomo individual 1
imposs/vel de imaginar, mas vamos tentar!
Comecemos com um mil/metro, $ue 1 uma lin(a deste taman(o: M +gora imagine essa lin(a
dividida em mil partes iguais! Cada uma dessas partes 1 um m/cron! < esta a escala dos
microrganismos! Uma param1cia t/pica, por e2emplo, mede dois m/crones de comprimento, ou
se3a, :,::9 mil/metros, o $ue 1 realmente muito pe$ueno! Ae $uisesse ver a ol(o nu uma
param1cia a nadar numa gota de gua, teria de aumentar a gota at1 esta ter N9 metros de largura!
-o entanto, se $uisesse ver os tomos na mesma gota, teria de a aumentar at1 ela ter 9;
quilmetros de largura!
's tomos, por outras palavras, e2istem a uma escala de grande"a de ordem totalmente
di0erente! 8ara atingir a escala dos tomos, ter/amos de pegar em cada um desses m/crones e
cort4lo em de" mil partes iguais! # ent&o sim, ter/amos a escala dos tomos: um d1cimo
milion1simo de mil/metro! < um grau de pe$uene" $ue e2cede em muito a nossa capacidade de
imagina%&o, mas podemos ter uma ideia da propor%&o se tivermos em conta $ue um tomo est
[N;;]
para o comprimento de uma lin(a de um mil/metro como a espessura de uma 0ol(a de papel
est para a altura do #mpire Atate Building!
< sem d?vida a aundancia e e2trema durailidade dos tomos $ue os torna ?teis, e a sua
pe$uene" $ue os torna t&o di0/ceis de detectar e compreender! 8e$uenos, numerosos e
praticamente indestrut/veis, s&o as trs caracter/sticas principais dos tomos $ue, como era de
esperar, n&o ocorreram a +ntoine4@aurent @avoisier, ou a Henry Cavendis( ou a Hump(ry
,avy, mas antes a um qua$er ingls poupado e com poucos estudos c(amado To(n ,alton, de
$uem 3 0almos no cap/tulo relativo 5 $u/mica!
,alton nasceu em NVPP na 0ronteira do @aZe ,istrict, perto de CocZermout(, numa 0am/lia de
tecel)es qua$ers, pore mas muito religiosa! \Quatro anos mais tarde, nasceria tam1m em
CocZermout( o poeta `illiam `ords.ort(!] ,alton 0oi um estudante e2cepcionalmente
ril(ante M t&o inteligente $ue, aos N9 anos, 0icou encarregado da escola qua$er local' Bsto
poder di"er tanto sore a escola como sore a precocidade de ,alton, mas talve" n&o: saemos
a partir dos seus dirios $ue por volta da$uela altura ele andava a ler os Princi+ia de -e.ton na
vers&o original, em latim, e outros traal(os de nature"a igualmente estimulante! Com NQ anos,
ainda a dar aulas na escola, come%ou a traal(ar na cidade vi"in(a de _endal, e de" anos mais
tarde mudou4se para *anc(ester, onde se dei2ou 0icar durante os Q: anos seguintes! #m
*anc(ester tornou4se numa esp1cie de 0urac&o intelectual, produ"indo livros e estudos sore
diversas mat1rias, desde a meteorologia 5 gramtica! ' daltonismo, de0icincia de $ue so0ria,
0oi assim c(amado gra%as aos estudos $ue e0ectuou sore ela! *as 0oi um pesado cal(ama%o
intitulado A e& )#stem of Chemical Philiso+h#, pulicado em NY:Y, $ue l(e trou2e a 0ama!
+/, num cap/tulo com apenas cinco pginas \o livro tin(a mais de L::], os estudiosos do seu
tempo depararam4se com a primeira aordagem ao conceito dos tomos, numa descri%&o $ue se
apro2imava astante do seu conceito actual! ,alton teve a intui%&o simples de $ue a rai" de toda
a mat1ria era constitu/da por part/culas e2traordinariamente min?sculas e irredut/veis! gCriar ou
destruir uma part/cula de (idrog1nio seria o mesmo $ue tentar introdu"ir um novo planeta no
sistema solar ou eliminar um $ue 3 e2istag, escreveu!
-em o conceito de tomo nem o respectivo termo eram e2actamente novos! +mos tin(am sido
desenvolvidos pelos antigos gregos! + contriui%&o de ,alton 0oi compreender os taman(os
relativos e as caracter/sticas dos tomos, em como a 0orma como se encai2avam! #le saia, por
e2emplo, $ue o (idrog1nio era o elemento mais leve, e por isso atriuiu4l(e o peso atmico de
N!
[N;Q]
Tam1m acreditava $ue a gua era composta por sete partes de o2ig1nio e uma de (idrog1nio, e
0oi por isso $ue deu ao o2ig1nio o peso atmico de sete! Roi desta 0orma $ue conseguiu c(egar
aos pesos relativos dos elementos con(ecidos! -em sempre era muito preciso M o peso atmico
do o2ig1nio 1 na realidade NP, e n&o sete M mas era um princ/pio slido, tendo passado a ser a
ase de toda a $u/mica moderna e de muitas outras cincias modernas!
#ste traal(o tornou ,alton 0amoso M emora de uma 0orma discreta, em ao estilo de um
qua$er ingls! #m NY9P, o $u/mico 0rancs 8 T! 8elletier 0oi a *anc(ester para se encontrar com
o (eri atmico! 8elletier esperava encontr4lo associado a uma $ual$uer institui%&o grandiosa,
e 0icou espantado ao v4lo ensinar aritm1tica elementar numa pe$uena escola de airro para
rapa"es! Aegundo o (istoriador cient/0ico #! T! Holmyard, ao deparar com o grande (omem,
8elletier, con0uso, aluciou: g#st4ce $ue 3=ai l=(onneur de m=addresser 5 *! ,altonWg, por$ue
mal podia acreditar $ue o $u/mico 0amoso em toda a #uropa 0osse a$uele modesto pro0essor,
ocupado a ensinar a um mi?do as $uatro opera%)es sicas! gAimg, respondeu o pragmtico
qua$er, sem $uais$uer 0loreados! gQueira o caval(eiro tomar assento, en$uanto ministro
aritm1tica a este manceo!g
#mora ,alton tentasse evitar toda e $ual$uer (onra, 0oi eleito para a Coyal Aociety, inundado
de medal(as e contemplado com uma ela pens&o do Governo M tudo contra sua vontade!
Quando morreu, em NY;;, ;: mil pessoas des0ilaram perante o cai2&o, e o corte3o 0?nere
atingiu os trs $uilmetros! + sua iogra0ia, no !ictionar# of ational Biogra+h#, 1 uma das
mais longas, igualada apenas pelas de ,ar.in e @yell entre os (omens de cincia do s1culo
fBf!
Um s1culo depois de ,alton apresentar a sua teoria, ela continuava a ser considerada (ipot1tica,
e alguns dos cientistas mais eminentes M nomeadamente o 0/sico vienense #rnst *ac(, de cu3o
nome deriva o valor da velocidade do som M simplesmente duvidavam da e2istncia dos
tomos! g's tomos n&o podem ser apreendidos pelos sentidos!!! s&o coisas astractasg,
escreveu! + e2istncia de tomos era t&o pouco cred/vel, especialmente nos pa/ses de l/ngua
alem&, $ue se di" ter sido um 0actor importante no suic/dio do grande 0/sico terico e entusiasta
das teorias atmicas @ud.ig Bolt"man, em NL:P!
Roi #instein $uem proporcionou a primeira prova incontroversa da e2istncia dos tomos, com
o seu estudo sore o movimento ro.niano em NL:Q, mas 0oi um 0acto $ue atraiu pouca
aten%&o e, de $ual$uer modo, #instein iria
[N;P]
em reve dedicar todo o seu tempo e traal(o 5 teoria da relatividade! # 0oi assim $ue o
primeiro verdadeiro (eri da era atmica, mesmo n&o tendo sido o primeiro a aparecer em cena,
0oi #rnest Cut(er0ord!
Cut(er0ord nasceu em NYVN nos con0ins da -ova Helandia, 0il(o de pais $ue tin(am emigrado
da #sccia para l cultivar um pouco de lin(o e 0a"er muitos 0il(os \para0raseando Ateven
`einerg]! Tendo crescido num local remoto de um pa/s long/n$uo, n&o podia estar mais
a0astado das ?ltimas evolu%)es da cincia, mas em NYLQ gan(ou uma olsa de estudo $ue o
levou at1 ao Cavendis( @aoratory da Universidade de Camridge, $ue em reve iria ser o s/tio
mais g$uenteg do mundo da 0/sica!
's 0/sicos s&o con(ecidos por gostarem de 0a"er tro%a dos cientistas de outras reas! Quando a
mul(er do grande 0/sico austr/aco `ol0gang 8auli o trocou por um $u/mico, ele 0icou
estonteado de surpresa! gAe tivesse escol(ido um toureiro, eu ainda compreendiag, comentou,
espantado, com um amigo, gmas um quEmico'''g
#ra um sentimento $ue Cut(er0ord teria compreendido! gToda a cincia se resume 5 0/sica, o
resto s&o colec%)es de selosg, disse uma ve", numa 0rase $ue tem sido muito citada desde ent&o!
H uma certa ironia divertida no 0acto de $uando, em NL:Y, gan(ou o 8r1mio -oel, ter sido
em $u/mica e n&o em 0/sica!
Cut(er0ord 0oi um (omem de sorte M sorte por ter sido um g1nio, mas ainda mais por viver
numa altura em $ue a 0/sica e a $u/mica eram mat1rias t&o e2citantes e compat/veis \emora ele
n&o as sentisse assim]! -unca mais voltariam a interligar4se t&o con0ortavelmente!
+pesar de todo o sucesso $ue teve, Cut(er0ord n&o era um (omem especialmente ril(ante^ na
verdade, era mesmo astante mau a matemtica! ,urante as aulas, vrias ve"es se perdia nas
suas prprias e$ua%)es, acaando por desistir a meio e di"er aos alunos $ue as resolvessem
so"in(os! Aegundo o seu colega de longa data, Tames C(ad.icZ, $ue descoriu o neutr&o, nem
se$uer era particularmente e0ica" a 0a"er e2perincias! #ra simplesmente persistente e de
esp/rito aerto! Compensava a 0alta de ril(antismo com esp/rito de decis&o e uma esp1cie de
ousadia! + sua mente, nas palavras de um igra0o, estava gsempre a e2pandir4se em direc%&o
aos limites, o mais longe poss/vel, e $ue era astante mais longe do $ue a maior parte dos
outrosg! Ae con0rontado com um prolema aparentemente sem solu%&o, traal(ava mais e
durante mais tempo do $ue a maior parte das pessoas, e mostrava4se tam1m mais receptivo a
e2plica%)es pouco ortodo2as! Conseguiu o seu maior 0eito gra%as ao 0acto de
[N;V]
estar disposto a passar (oras intensamente entediantes sentado 5 0rente do 1cr& a contar
cintila%)es de part/culas al0a, como eram ent&o con(ecidas M o tipo de traal(o $ue mais
ningu1m estava para 0a"er! Roi um dos primeiros a ver M talve" mesmo o primeiro M $ue a
potncia inerente ao tomo podia, se 0osse reprimida, criar omas capa"es de g0a"er este vel(o
mundo desvanecer4se em 0umog!
Risicamente era grande e imponente, com um vo"eir&o $ue 0a"ia tremer os t/midos! Uma ve",
$uando disseram a um colega $ue Cut(er0ord ia 0a"er uma emiss&o radio0nica transatlantica,
este perguntou secamente: g8ara $ue precisam da rdioWg Tin(a igualmente uma enorme e
onac(eirona autocon0ian%a! Quando algu1m comentou $ue parecia estar sempre na crista da
onda, respondeu: gBom, a0inal 0ui eu $ue 0i" a onda, n&o 0uiWg C! 8! Ano. recorda $ue, uma ve",
ouviu por acaso um comentrio de Cut(er0ord num al0aiate de Camridge: gTodos os dias me
cresce a arriga! # a inteligncia tam1m!g
*as tanto a arriga como a 0ama o precediam, em NYLQ, $uando c(egou ao Cavendis(
@aoratory l! Roi um per/odo e2cepcionalmente rico na (istria da cincia! -o ano em $ue
Cut(er0ord c(egou a Camridge, `il(elm Coentgen descoriu os raios f na Universidade de
`rr"urg, na +leman(a, e, no ano seguinte, Henri Bec$uerel descoriu a radioactividade! # o
prprio @aoratrio Cavendis( estava prestes a entrar num longo per/odo de grande"a! Roi l
$ue, em NYLV, T! T! T(omson e alguns colegas seus descoriram o electr&o, 0oi l $ue, em NLNN,
C! T! C! `ilson 0aricou o primeiro detector de part/culas \como vamos ver] e 0oi igualmente l
$ue, em NLK9, Tames C(ad.icZ descoriu o neutr&o! +lguns anos mais tarde, em NLQK, Tames
`atson e Rrancis CricZ viriam a descorir a estrutura do +,- nesse mesmo 0amoso
@aoratrio Cavendis(!
-o princ/pio, Cut(er0ord traal(ou com ondas de rdio, e com algum sucesso M conseguiu
transmitir um sinal sonoro n/tido a mais de um $uilmetro e meio de distancia, 0eito astante
ra"ovel para a 1poca M mas desistiu, $uando um colega mais vel(o o convenceu de $ue o rdio
tin(a pouco 0uturo! *as, de maneira geral, Cut(er0ord n&o teve grande sucesso no Cavendis(!
8assados trs anos, sentindo $ue n&o estava a evoluir tanto $uanto $ueria, aceitou um posto na
Universidade *cGill, em *onreal, onde come%ou a sua lenta e 0irme ascens&o para o estrelato!
Quando receeu o pr1mio -oel \por ginvestiga%)es sore a desintegra%&o dos elementos, e a
$u/mica das sustancias radioactivasg,
[notas]
l ' nome vem da mesma 0am/lia a $ue pertencia Henry Cavendis(! #ste era `illiam
Cavendis(, s1timo du$ue de ,evons(ire, matemtico genial e ar&o do a%o na Bnglaterra
vitoriana! #m NYV:, doou 5 Universidade PK:: liras para a constru%&o de um laoratrio
e2perimental!
[N;Y]
segundo a cita%&o o0icial] 3 se tin(a mudado para a Universidade de *anc(ester, e 0oi a/ $ue, na
realidade, produ"iu os seus traal(os mais importantes na determina%&o da estrutura e nature"a
do tomo!
-o in/cio do s1culo ff, 3 se saia $ue os tomos eram constitu/dos por diversos elementos M a
descoerta do electr&o, por T(omson, permitiu essa conclus&o M, mas n&o se saia $uantos
elementos (avia, ou como se encai2avam uns nos outros, ou $ue 0orma tin(am! +lguns 0/sicos
ac(avam $ue os tomos seriam c?icos, por$ue os cuos s&o mais 0ceis de arrumar, sem
$ual$uer perda de espa%o! + opini&o mais generali"ada, no entanto, era a de $ue um tomo seria
parecido com um olo de passas ou um pudim de amei2a: um o3ecto slido, denso, com carga
positiva, mas crivado de electr)es com carga negativa, como passas num olo!
#m NLN:, Cut(er0ord \assistido pelo seu aluno Hans Geiger, $ue viria a inventar o detector de
radia%&o com o seu nome], disparou tomos de (1lio ioni"ado, ou part/culas al0a, contra uma
0ol(a de pel/cula de ouro! l 8ara grande espanto de Cut(er0ord, algumas part/culas voltavam
para trs! #ra como se, di"ia, gtivesse atirado uma granada de NQ polegadas contra uma 0ol(a de
papel, e esta tivesse ricoc(eteado, acaando me por aterrar no colo!g Aegundo todas as regras
con(ecidas, tal n&o devia acontecer! ,epois de muita re0le2&o, perceeu $ue s podia (aver uma
e2plica%&o: as part/culas $ue voltavam para trs atiam em $ual$uer coisa pe$uena mas densa
$ue e2istia no cora%&o do tomo, en$uanto as outras part/culas continuavam livremente o seu
tra3ecto! Cut(er0ord perceeu $ue o tomo era constitu/do essencialmente por vcuo, mas com
um n?cleo muito denso no meio! #ra uma descoerta satis0atria, mas $ue apresentava um
prolema imediato! Aegundo todas as leis da 0/sica convencional, os tomos n&o deviam,
portanto, e2istir!
Ra%amos uma pe$uena pausa e consideremos a estrutura do tomo, tal como a con(ecemos (o3e!
Todos os tomos s&o 0eitos de trs esp1cies de part/culas elementares: os prot)es, $ue tm carga
el1ctrica positiva^ os electr)es, $ue tm carga el1ctrica negativa, e os neutr)es, $ue n&o tm
carga! 's prot)es e os neutr)es est&o concentrados no n?cleo, en$uanto os electr)es giram
livremente 5 volta dele! < o n?mero de prot)es $ue con0ere ao tomo a sua identidade $u/mica!
Um tomo com um prot&o 1 um tomo de (idrog1nio, um com
[notas]
l Geiger tam1m viria a revelar4se leal aos na"is, traindo sem $ual$uer (esita%&o colegas 3udeus,
incluindo muitos $ue o tin(am a3udado!
[N;L]
dois prot)es 1 um tomo de (1lio, com trs prot)es um tomo de l/tio, e por a/ 0ora! ,e cada ve"
$ue ( um prot&o $ue se 3unta, temos um novo elemento! \Como o n?mero de prot)es de um
tomo 1 sempre e$uilirado pelo mesmo n?mero de electr)es, 5s ve"es a re0erncia 0a"4se ao
n?mero de electr)es $ue constitui o elemento^ vem a dar no mesmo! + mim e2plicaram4me $ue
os prot)es d&o ao tomo a sua identidade, e os electr)es a sua personalidade!]
's neutr)es n&o in0luenciam a identidade do tomo, mas contriuem para a sua massa! '
n?mero de neutr)es 1 geralmente igual ao n?mero de prot)es, mas podem variar ligeiramente
para mais ou para menos! Ae 3untarmos mais um ou dois neutr)es, otemos um istopo! 's
termos $ue se ouvem sore t1cnicas de data%&o em ar$ueologia re0erem4se a istopos M o
carono4N;, por e2emplo, 1 um tomo de carono com seis prot)es e oito neutr)es \N; 1 a soma
dos dois]!
's prot)es e neutr)es est&o no n?cleo do tomo! ' n?cleo de um tomo 1 muito pe$ueno M
somente um milion1simo de ilion1simo do volume total do tomo M mas e2tremamente denso,
uma ve" $ue cont1m virtualmente toda a massa do tomo! Como disse Cropper, se um tomo
0osse e2pandido at1 ao taman(o de uma catedral, o n?cleo teria apenas as dimens)es de uma
mosca, mas essa mosca seria mil(ares de ve"es mais pesada do $ue a catedral! Roi este enorme
vcuo, este espa%o estrondoso e inesperado, $ue dei2ou Cut(er0ord totalmente perple2o em
NLN:!
Continua a ser uma no%&o di0/cil de apreender considerar $ue os tomos s&o asicamente
espa%os va"ios, e $ue a solide" $ue sentimos 5 nossa volta 1 mera ilus&o! Quando dois o3ectos
se 3untam no mundo real M as olas de il(ar s&o um e2emplo muitas ve"es utili"ado para
ilustrar isto M, na realidade n&o c(egam a tocar4se verdadeiramente! Timot(y Rerris e2plica: g's
campos com cargas negativas das duas olas repelem4se mutuamente!!! e se n&o 0ossem essas
cargas el1ctricas, poderiam, tal como as gal2ias, atravessar4se mutuamente e permanecer
inclumes!g Ae nos sentarmos numa cadeira, n&o nos estamos a sentar verdadeiramente, mas a
levitar sore ela 5 altura de um angstrom \um cent1simo de mil(&o de cent/metro], 3 $ue os
nossos electr)es e os electr)es da cadeira se op)em implacavelmente a uma maior intimidade!
+ imagem $ue $uase toda a gente tem de um tomo 1 a de um ou dois electr)es a girarem
suspensos 5 volta de um n?cleo, como planetas 5 volta de um sol! #sta imagem 0oi criada em
NL:;, aseada em pouco mais do $ue um om palpite, por um 0/sico 3apons c(amado Hantaro
-agaoZa! < uma ideia totalmente errada, mas $ue persiste! Como sulin(ou Bsaac +simov,
inspirou vrias gera%)es de escritores de 0ic%&o cient/0ica no sentido de criar mundos
[NQ:]
contidos dentro de outros mundos, nos $uais ( tomos $ue se trans0ormam em min?sculos
sistemas solares, ou em $ue o nosso sistema solar acaa por ser apenas uma part/cula dentro de
um mundo muito maior! +inda (o3e, a 'rgani"a%&o #uropeia de Bnvestiga%&o -uclear \C#C-]
continua a utili"ar a imagem de -agaoZa como logtipo no seu site da Bnternet! -a verdade,
como os 0/sicos depressa se aperceeram, os electr)es n&o s&o nada como planetas em rita,
mas mais como as ps de uma ventoin(a, $ue conseguem preenc(er simultaneamente todo o
espa%o por onde passam \mas com a di0eren%a crucial de $ue as ps da ventoin(a apenas
+arecem estar em todo o lado, en$uanto os electr)es est/o mesmo'6
#scusado ser di"er $ue muito pouco se saia disto em NLN:, e durante muitos dos anos $ue se
seguiram! + descoerta de Cut(er0ord apresentava alguns prolemas s1rios e imediatos, dos
$uais o menor n&o era com certe"a o 0acto de nen(um electr&o poder girar 5 volta do seu n?cleo
sem e2plodir! +s teorias da electrodinamica convencional e2igiam $ue um electr&o em
movimento esgotasse rapidamente a sua energia M coisa $ue levaria apenas um instante M e $ue,
num movimento em espiral, 0osse asorvido pelo n?cleo, com conse$uncias desastrosas para
amos! Havia ainda outro prolema: como 1 $ue os prot)es, com as suas cargas positivas,
podiam comprimir4se dentro do n?cleo sem e2plodir, e sem 0a"er e2plodir igualmente o resto do
tomoW 'viamente, o $ue $uer $ue estivesse a passar4se no mundo do in0initamente pe$ueno
n&o era governado pelas leis $ue se aplicam no macromundo onde as nossas e2pectativas
residem!
+ssim $ue os 0/sicos come%aram a pes$uisar nesta realidade suatmica, perceeram $ue ela
n&o era apenas di0erente da$uilo $ue 3 con(ec/amos, mas di0erente de tudo o $ue alguma ve"
poder/amos imaginar! gComo o comportamento dos tomos 1 completamente di0erente de
$ual$uer e2perincia normalg, oservou Cic(ard Reynman, g1 muito di0/cil (aituarmo4nos a
ele, e parece estran(o e misterioso, tanto para os leigos como para os 0/sicos e2perientesg!
Quando Reynman 0e" este comentrio, os 0/sicos 3 tin(am tido meio s1culo para se adaptarem
ao misterioso comportamento atmico! 8ortanto, imagine o $ue n&o ter sido para Cut(er0ord e
os seus colegas no princ/pio do s1culo ff, $uando tudo a$uilo era novidade total!
Uma das pessoas a traal(ar com Cut(er0ord 0oi um 3ovem dinamar$us de trato a0vel c(amado
-iels Bo(r! #m NLNK, en$uanto tentava compreender a estrutura do tomo, Bo(r teve uma ideia
t&o emocionante $ue adiou a sua lua4de4mel para poder escrever um estudo $ue (avia de se
tornar decisivo neste
[NQN]
dom/nio! Como n&o conseguiam ver nada t&o pe$ueno como um tomo, os 0/sicos tin(am de
tentar adivin(ar a sua estrutura a partir do seu comportamento perante certas e2perincias, como
Cut(er0ord tin(a 0eito com a 0ol(a de ouro e as part/culas al0a! is ve"es, os resultados
dei2avam4nos perple2os, o $ue n&o era surpreendente! Um dos enigmas por resolver ( algum
tempo tin(a a ver com as leituras do espectro dos comprimentos de onda do (idrog1nio! 's
padr)es produ"idos mostravam $ue os tomos de (idrog1nio emitiam energia em certos
comprimentos de onda, mas n&o noutros! #ra como se algu1m so vigilancia estivesse sempre a
aparecer em certos s/tios, sem contudo ser visto a deslocar4se at1 l! -ingu1m conseguia e2plicar
por $ue 1 $ue isto acontecia!
Roi ao deru%ar4se sore este prolema $ue ocorreu a Bo(r uma solu%&o, a $ual se apressou a
registar no seu 0amoso estudo! Bntitulado gAore a Constitui%&o dos ntomos e das *ol1culasg,
nele e2plicava como os electr)es conseguiam evitar ser asorvidos pelo n?cleo, ocupando
somente algumas ritas em de0inidas! Aegundo a nova teoria, um electr&o passava de uma
rita para outra, desaparecendo de uma e aparecendo instantaneamente na outra sem visitar o
es+a1o entre elas' < evidente $ue esta ideia M o 0amoso gsalto $uanticog M 1 de uma estran(e"a
asoluta, mas era oa de mais para n&o ser verdade! -&o s evitava $ue os electr)es ca/ssem 5
toa dentro do n?cleo, como tam1m e2plicava os estran(os comprimentos de onda do
(idrog1nio! 's electr)es s apareciam em certas ritas por$ue s e2istiam nessas ritas! #ra
um conceito estonteante, e 0e" com $ue Bo(r gan(asse o 8r1mio -oel da R/sica em NL99, um
ano depois de #instein receer o dele!
#ntretanto, o incansvel Cut(er0ord, agora 3 de volta a Camridge como sucessor de T! T!
T(omson na direc%&o do @aoratrio Cavendis(, apresentou um modelo $ue e2plicava por $ue 1
$ue os n?cleos n&o e2plodiam! Compreendeu $ue eles deviam ser e$uilirados por algum tipo de
part/culas neutrali"antes, 5s $uais c(amou neutr)es! + ideia era simples e atraente, mas di0/cil de
provar! ' associado de Cut(er0ord, Tames C(ad.icZ, dedicou NN anos de traal(o intensivo 5
ca%a de neutr)es, at1 $ue 0inalmente conseguiu o seu o3ectivo em NLK9! Tam1m ele gan(ou
um -oel da R/sica, em NLKQ! Como Boorse e os seus colegas sulin(am na (istria $ue
escreveram sore o assunto, o atraso na descoerta 0oi provavelmente uma grande vantagem,
uma ve" $ue um om con(ecimento dos neutr)es era 0undamental para o desenvolvimento da
oma atmica! \Uma ve" $ue os neutr)es n&o tm carga, n&o s&o repelidos pelos campos
el1ctricos e2istentes no cerne do tomo, podendo portanto ser disparados como pe$uenos
torpedos para dentro de um n?cleo, desencadeando o processo
[NQ9]
de destrui%&o con(ecido por 0iss&o nuclear!] Ae o neutr&o tivesse sido isolado nos anos NL9:,
di"em, gseria muito provvel $ue a oma atmica tivesse sido desenvolvida primeiro na
#uropa, provavelmente pelos alem&es!g
' 0acto 1 $ue os europeus andavam muito ocupados a tentar entender o estran(o comportamento
do electr&o! ' principal prolema $ue se l(es deparava era $ue, 5s ve"es, o electr&o se
comportava como uma part/cula, e outras ve"es como uma onda! #sta imposs/vel dualidade
$uase levou os 0/sicos 5 loucura! ,urante toda a d1cada seguinte, de uma ponta da #uropa 5
outra, re0lectiam e escreviam 0uriosamente, e depois apresentavam (ipteses constantes! #m
Rran%a, o pr/ncipe @ouis4Eictor de Broglie, morgado de uma 0am/lia ducal, descoriu $ue (avia
certas anomalias no comportamento dos electr)es $ue desapareciam se estes 0ossem encarados
como ondas! + oserva%&o c(amou a aten%&o do austr/aco #r.in Ac(rqdinger, $ue procedeu a
uns (eis mel(oramentos e inventou um ?til sistema con(ecido por mecanica de ondas! Quase
ao mesmo tempo, o 0/sico alem&o `erner Heisenerg apresentou uma teoria rival c(amada
mecanica matricial! #ra t&o comple2a matematicamente $ue $uase ningu1m a entendia,
incluindo o prprio Heisenerg \g#u nem se$uer sei $ue diao 1 uma matri"g, con0idenciou ele a
um amigo num momento de desespero], mas n&o ( d?vida de $ue resolveu alguns prolemas
$ue as ondas de Ac(rqdinger n&o conseguiam e2plicar!
+contece $ue agora a 0/sica tin(a duas teorias, assentes em premissas contraditrias, $ue
produ"iam os mesmos resultados! #ra uma situa%&o insustentvel!
Rinalmente, em NL9P, Heisenerg apresentou uma solu%&o de compromisso, criando uma nova
disciplina $ue veio a ser con(ecida por mecanica $uantica! +ssenta no 8rinc/pio de Bncerte"a de
Heisenerg, $ue di" $ue o electr&o 1 de 0acto uma part/cula, mas uma part/cula $ue pode ser
descrita em termos de ondas! + incerte"a em torno da $ual a teoria 1 constru/da 1 a de $ue, das
duas uma, ou conseguimos saer o percurso $ue um electr&o 0a" ao mover4se atrav1s do espa%o
ou conseguimos determinar onde ele se encontra, mas n&o podemos saer as duas coisas ao
mesmo tempo!l Qual$uer tentativa de medir um dos parametros perturar inevitavelmente o
outro! -&o 1 uma $uest&o relativa 5 necessidade de instrumentos mais precisos: 1 uma
propriedade imutvel do universo!
[notas]
l #2iste alguma incerte"a sore a utili"a%&o do termo incerte@a no princ/pio de Heisenerg! -o
pos0cio da sua pe%a de teatro Co+enhagen, *ic(ael Rrayn comenta $ue vrios termos alem&es
M 5nsicherheit, 5nschOrfe, 5n,est@mmtheit : tm sido utili"ados por di0erentes tradutores, mas
$ue nen(um e$uivale inteiramente 5 palavra incerte@a' Rrayn sugere $ue indetermina1/o seria
uma palavra mais ade$uada ao 8rinc/pio, e indetermina,ilidade mel(or ainda!
[NQK]
' $ue isto signi0ica, na prtica, 1 $ue nunca se pode prever onde estar um electr&o em
determinado momento^ s se podem listar as proailidades de ele estar ou n&o ali! 'u, di"endo
de outra maneira, at1 ser oservado, um electr&o deve ser considerado como estando gem todo o
lado e em lado nen(um ao mesmo tempog!
Ae isto l(e parece con0uso, talve" l(e sirva de algum consolo pensar $ue tam1m o 0oi para os
0/sicos! 'verye oserva: gBo(r comentou uma ve" $ue, se uma pessoa n&o 0icasse indignada
com a teoria $uantica $uando a ouvisse pela primeira ve", era por$ue certamente nem perceia o
$ue l(e estavam a di"er!g Quando perguntaram uma ve" a Heisenerg como se podia visuali"ar
um tomo, respondeu: g-em tente!g
+ssim, o tomo acaou por se revelar muito di0erente da imagem $ue a maior parte das pessoas
tin(a criado dele! ' electr&o n&o se desloca 5 volta do n?cleo como um planeta 5 volta do Aol,
tendo em ve" disso o aspecto mais amor0o de uma nuvem! + gcascag de um tomo n&o 1 um
invlucro duro e ril(ante, como as ilustra%)es por ve"es nos levam a crer, mas apenas a mais
e2terior dessas turvas nuvens de electr)es! + nuvem em si 1 essencialmente apenas uma "ona de
proailidade estat/stica $ue marca a rea para al1m da $ual o electr&o raramente se desloca!
8ortanto, um tomo, se o pud1ssemos ver, seria muito mais parecido com uma ola de t1nis
muito des0ocada do $ue com uma es0era metlica de contornos em de0inidos \mas nen(um dos
e2emplos 1 satis0atrio^ n&o es$ue%amos $ue estamos a 0alar de um mundo muito di0erente
da$uele $ue vemos 5 nossa volta]!
8arecia n&o (aver 0im para as coisas es$uisitas! 8ela primeira ve", como disse Tames Tre0il, os
cientistas deparavam4se com guma rea do universo $ue o nosso c1rero n&o est sintoni"ado
para compreenderg! 'u, como comentou Reynman, gnuma escala pe$uena, a 0orma como as
coisas se comportam n&o tem nada a ver com a 0orma como se comportam a uma grande
escalag! i medida $ue iam apro0undando esta mat1ria, os 0/sicos aperceeram4se de $ue tin(am
descoerto um mundo onde os electr)es n&o s podiam saltar de uma rita para outra sem
passar por $ual$uer espa%o e2istente entre as duas, como tam1m $ue a mat1ria podia surgir de
repente do nada M gdesde $ueg, citando +lan @ig(tman do Bnstituto de Tecnologia de
*assac(usetts, gdesapare%a outra ve" su0icientemente depressag!
Talve" a mais espantosa das improailidades $uanticas se3a a ideia, resultante do 8rinc/pio de
#2clus&o enunciado por `ol0gang 8auli em NL9Q, de $ue, determinados pares de part/culas
suatmicas, mesmo estanto separadas pelas
[NQ;]
maiores distancias, podem gsaerg instantaneamente o $ue a outra est a 0a"er! #stas part/culas
possuem uma propriedade con(ecida por s+in, e, de acordo com a teoria $uantica, no momento
em $ue se determina o s+in de uma part/cula, a sua part/cula4irm&, por mais distante $ue este3a,
come%ar imediatamente a girar sore si prpria na direc%&o oposta, e 5 mesma velocidade!
-as palavras do escritor cient/0ico @a.rence Tosep(, 1 como se tiv1ssemos duas olas de il(ar
iguais, uma no '(io e outra em Ri3i, e, no momento em $ue pus1ssemos uma a rodar sore si
prpria, a outra come%asse imediatamente a rodar no sentido oposto, e e2actamente 5 mesma
velocidade! ' mais notvel 1 $ue o 0enmeno 0oi comprovado em NLLV, $uando 0/sicos da
Universidade de Genera enviaram 0ot)es a de" $uilmetros de distancia em direc%)es opostas,
e demonstraram $ue, $uando inter0eriam com um, o outro reagia imediatamente da mesma
0orma!
+s coisas atingiram propor%)es tais $ue Bo(r c(egou ao ponto de comentar numa con0erncia, a
propsito das novas teorias, $ue o prolema n&o era ela serem loucas, mas antes n&o serem
suficientemente loucas! 8ara ilustrar a nature"a n&o intuitiva do mundo $uantico, Ac(rqdinger
propcs um 0amoso racioc/nio e2perimental: um (ipot1tico gato era colocado numa cai2a com
um tomo de uma sustancia radioactiva, amarrado a um 0rasco de cido cian/drico! Ae a
part/cula se decompusesse no espa%o de uma (ora, detonaria um mecanismo $ue partiria o 0rasco
e envenenaria o gato! Ae n&o, o gato viveria! *as como n&o poder/amos saer $ual dos dois
casos aconteceria, cienti0icamente a ?nica possiilidade seria considerar o gato N:: por cento
vivo e N:: por cento morto ao mesmo tempo! Bsto $uer di"er, como oservou Atep(en Ha.Zing
com um to$ue de e2cita%&o compreens/vel, $ue gn&o podemos prever eventos 0uturos com
e2actid&o se n&o conseguimos medir se$uer o estado presente do universo com precis&o[g
8or todas estas peculiaridades, muitos 0/sicos n&o gostaram da teoria $uantica, ou pelo menos de
alguns dos seus aspectos, entre eles #instein! Bsto era um tanto ou $uanto irnico, uma ve" $ue
0ora ele $uem, no seu annus mira,ilis de NL:Q, t&o persuasivamente e2plicara $ue os 0ot)es
podiam 5s ve"es comportar4se como part/culas e outras ve"es como ondas M a no%&o4c(ave da
nova 0/sica! g+ teoria $uantica merece muito respeitog, oservou delicadamente, mas na
realidade n&o gostava dela! g,eus n&o 3oga aos dadosg, di"ia!l
[notas]
l 'u, pelo menos, 1 essa a cita%&o $ue aparece $uase sempre! ' $ue ele disse mesmo 0oi:
g8arece4me di0/cil espreitar por cima do omro de ,eus para l(e espreitar o 3ogo! *as $ue #le
3ogue aos dados e use m1todos =telepticos=!!! isso n&o acredito nem por um momento!g
[NQQ]
#instein n&o suportava a ideia de $ue ,eus tivesse criado um universo onde e2istissem coisas
$ue nunca se pudessem vir a saer! +l1m disso, a ideia de ac%&o 5 distancia M $ue uma part/cula
pudesse instantaneamente in0luenciar outra a trili)es de $uilmetros de distancia M era uma pura
viola%&o 5 teoria especial da relatividade! #sta decretava e2pressamente $ue nada poderia
ultrapassar a velocidade da lu", e eis $ue os 0/sicos se pun(am a insistir $ue, de alguma maneira,
a n/vel suatmico, (avia in0orma%)es $ue o 0a"iam! \+ propsito, nunca ningu1m conseguiu
e2plicar como 1 $ue as part/culas reali"am tal proe"a! 's cientistas lidaram com este prolema
gsem pensar neleg, segundo o 0/sico DaZir +(aranov!]
+cima de tudo, (avia o prolema de a 0/sica $uantica ter introdu"ido um n/vel de imprecis&o
ine2istente at1 a/! ,e repente, eram necessrias duas s1ries de leis para e2plicar o
comportamento do Universo M a teoria $uantica para o mundo do /n0imo, e a teoria da
relatividade para o imenso universo $ue nos rodeia! + gravidade impl/cita na teoria da
relatividade era ril(ante na 0orma como e2plicava a ra"&o por $ue os planetas andavam em
rita em torno dos sis, ou por $ue as gal2ias tendiam a aglomerar4se, mas n&o tin(a $ual$uer
in0luncia ao n/vel das part/culas! 8ara e2plicar o $ue mantin(a os tomos 3untos eram
necessrias outras 0or%as, e duas delas 0oram descoertas em NLK:: a 0or%a nuclear 0orte e a 0or%a
nuclear 0raca! + 0or%a nuclear 0orte mant1m os tomos 3untos^ 1 gra%as a ela $ue os prot)es se
mantm 3untos dentro do n?cleo! + 0or%a nuclear 0raca est presente em tare0as mais variadas,
$ue, na sua maior parte, tm a ver com o controlo das ta2as de decaimento radioactivo!
#sta 0or%a 0raca, apesar do nome, 1 de" ili)es de ili)es de ili)es de ve"es mais 0orte do $ue a
gravidade, e a 0or%a nuclear 0orte 1 mais 0orte ainda M muit/ssimo mais, na verdade M mas a sua
in0luncia s se 0a" sentir a distancias e2traordinariamente curtas! + 0or%a 0orte s se 0a" sentir
at1 5 distancia de cerca de N I N:: ::: do diametro de um tomo! < por isso $ue os n?cleos dos
tomos s&o t&o compactos e densos, e $ue os elementos com n?cleos grandes e c(eios de prot)es
tendem a ser t&o instveis: a 0or%a 0orte simplesmente n&o consegue controlar todos os prot)es!
+ conclus&o disto tudo 1 $ue os 0/sicos acaaram por 0icar com duas s1ries de leis com vidas
completamente separadas M uma para o mundo do e2tremamente pe$ueno, e outra para o
universo em geral! #instein tam1m n&o gostou disto! 8or isso, passou o resto da vida a tentar
ligar estes dois 0ios soltos da meada atrav1s de uma nova grande teoria uni0icada, mas nunca
conseguiu! ,e ve" em $uando parecia4l(e $ue tin(a encontrado a solu%&o, mas acaava sempre
por c(egar a um eco sem sa/da! i medida $ue o tempo ia passando,
[NQP]
come%ou a ser cada ve" mais marginali"ado, c(egando a (aver $uem tivesse pena dele! Ano.
escreveu sore ele: gQuase todos os seus colegas ac(aram, e ainda ac(am, $ue desperdi%ou a
segunda metade da sua vida!g
-outros pontos, contudo, 0a"iam4se grandes progressos! 8or volta dos anos NL;:, os cientistas 3
tin(am c(egado a compreender o tomo a um n/vel e2tremamente pro0undo M como acaaram
por demonstrar, com uma e0iccia maior do $ue seria de dese3ar, em +gosto de NL;Q, ao
detonarem duas omas atmicas sore o Tap&o!
C(egados a este ponto, os 0/sicos tin(am desculpa por pensarem $ue tin(am con$uistado o
tomo! *as o 0acto 1 $ue, em mat1ria de 0/sica de part/culas, tudo se ia complicar ainda muito
mais! -o entanto, antes de nos lan%armos nessa (istria um pouco cansativa, 1 pre0er/vel
completarmos um dos 0ios da nossa (istria de $uase tudo com uma narrativa de avare"a,
trai%&o, erros cient/0icos e vrias mortes desnecessrias, at1 5 determina%&o de0initiva da idade
da Terra!
[NQV]
N:!
CHU*B', ' RB#@ B-B*BG'
-os 0inais dos anos NL;:, um estudante licenciado pela Universidade de C(icago c(amado Clair
8atterson \$ue, apesar do re$uintado nome de aptismo, era um rapa" do campo do Bo.a]
andava a usar um novo m1todo de medi%&o com istopos de c(umo para tentar descorir a
idade da Terra de uma ve" por todas! Bn0eli"mente, todas as amostras resultavam contaminadas,
demasiado contaminadas! + maior parte contin(a cerca de 9:: ve"es a $uantidade de c(umo
$ue seria normal! Roram precisos muitos anos para 8atterson c(egar 5 conclus&o de $ue era
T(omas *idgley Tr!, um inventor med/ocre do '(io, o responsvel pelo 0enmeno!
*idgley era engen(eiro, e o mundo inteiro seria (o3e um lugar mais seguro se ele tivesse
continuado a s4lo! *as n&o, come%ou a interessar4se pelas aplica%)es industriais da $u/mica!
#m NL9N, $uando traal(ava para a General *otors Cesearc( Corporation, em ,ayton, no '(io,
estudou um composto c(amado c(umo tetraetilo, e descoriu $ue este redu"ia
consideravelmente um 0enmeno (aitualmente con(ecido como detona%&o dos motores!
#mora 0osse do con(ecimento geral $ue o c(umo era perigoso, no in/cio do s1culo ff este
encontrava4se na grande maioria dos produtos consum/veis! +s latas de produtos alimentares
eram seladas com solda de c(umo! + gua era normalmente arma"enada em tan$ues 0orrados a
c(umo! #ra usado como pesticida nas 0rutas, so a 0orma de arseniato de c(umo! +t1 0a"ia
parte das emalagens das pastas de dentes! #ra raro o produto $ue n&o contaminava com um
pouco de c(umo a vida dos consumidores! #m todo o caso, 0oi com a adi%&o do c(umo 5
gasolina $ue esta intimidade se consumou!
' c(umo 1 uma neuroto2ina! 8ode provocar a danos irreparveis a n/vel do c1rero e do
sistema nervoso central! #ntre os muitos sintomas associados 5 sore2posi%&o ao c(umo
encontramos a cegueira, a insnia, a insu0icincia
[NQY]
renal, a perda de audi%&o, o cancro, vrios tipos de paralisia e as convuls)es! -a sua 0orma mais
aguda provoca alucina%)es apavorantes, tanto para as v/timas como para $uem assiste aos seus
ata$ues, e $ue acaam geralmente em coma e morte! -&o 1 nada oa ideia dei2ar entrar
demasiado c(umo no nosso organismo!
8or outro lado, o c(umo era 0cil de e2trair e de traal(ar, e $uase vergon(osamente lucrativo
$uando produ"ido industrialmente M e n&o ( d?vida de $ue o c(umo tetraetilo acaou
de0initivamente com a detona%&o dos motores! # 0oi assim $ue, em NL9K, trs das maiores
compan(ias americanas, a General *otors, a ,u 8ont e a Atandard 'il, de -ova T1rsia,
0ormaram uma empresa con3unta c(amada #t(yl Gasoline Corporation \mais tarde con(ecida
apenas por #t(yl Corporation], com o o3ectivo de 0a"er tanto c(umo tetraetilo $uanto o mundo
estivesse disposto a comprar, $ue acaou por ser muit/ssimo! C(amaram getilog ao aditivo por
parecer mais incuo e menos t2ico do $ue o termo gc(umog, e introdu"iram4no no consumo
p?lico \de muitas mais maneiras do $ue a maior parte das pessoas pensa] a N de Revereiro de
NL9K!
Quase ao mesmo tempo, os traal(adores come%aram a e2iir a 0orma de andar camaleante e a
con0us&o mental caracter/sticas de envenenamento recente! Quase imediatamente, a #t(yl
Corporation lan%ou4se numa pol/tica de desmentido calmo mas 0irme, $ue manteve durante
vrias d1cadas! Como comenta A(aron Bertsc( *cgrayne, na sua (istria da $u/mica industrial,
Prometheans in the 8a,, $uando os empregados de uma determinada 0rica e2iiam
alucina%)es irrevers/veis, o porta4vo" da empresa rapidamente in0ormava os reprteres: g#stes
(omens enlou$ueceram, provavelmente, por e2cesso de traal(o!g -o total, pelo menos NQ
(omens morreram nos primeiros tempos da produ%&o de gasolina com c(umo, e in?meros
0icaram doentes, muitas ve"es com gravidade^ n&o se con(ecem os n?meros e2actos, 3 $ue a
compan(ia conseguia $uase sempre aa0ar as not/cias de 0ugas, derramamentos e into2ica%)es,
pouco convenientes para o negcio! is ve"es, contudo, era imposs/vel evitar as not/cias,
particularmente em NL9;, $uando, numa s sala mal ventilada, morreram em poucos dias cinco
operrios da produ%&o e KQ 0icaram trans0ormados em 0arrapos (umanos camaleantes!
Como come%avam a correr rumores sore os perigos do novo produto, o entusistico inventor do
etilo, T(omas *idgley, resolveu 0a"er uma demonstra%&o para os reprteres, a 0im de acaar
com as preocupa%)es! #n$uanto ia 0alando sore a preocupa%&o da empresa com a seguran%a dos
seus traal(adores, entornou c(umo tetraetilo sore as m&os, depois pegou numa proveta
[NQL]
c(eia do mesmo produto e respirou os seus vapores durante um minuto, declarando $ue podia
repetir o processo todos os dias sem $ual$uer prolema! *as a verdade 1 $ue estava 0arto de
saer os perigos do envenenamento pelo c(umo: ele prprio tin(a 0icado seriamente doente uns
meses antes por e2posi%&o ao produto, e, $uando n&o tin(a de 0a"er estas encena%)es para
acalmar os 3ornalistas, 0ugia dele como o diao da cru"!
+nimado pelo sucesso da gasolina com c(umo, *idgley deru%ou4se em seguida sore outro
prolema t1cnico t/pico da 1poca! -os anos NL9:, os 0rigor/0icos eram incrivelmente perigosos,
por$ue usavam gases perigosos su3eitos a 0ugas! #m NL9L, uma 0uga num 0rigor/0ico de (ospital
em Cleveland, no '(io, matou mais de cem pessoas! *idgley lan%ou4se na descoerta de um
gs $ue 0osse estvel, n&o in0lamvel, n&o corrosivo e seguro de respirar! Com a$uele seu $uase
apavorante instinto para a asneira, inventou os cloro0luorocaronetos, ou CRC!
Caras ve"es (ouve um produto industrial $ue ten(a sido t&o rapidamente adoptado, e com
conse$uncias t&o desastrosas! 's CRC come%aram a ser produ"idos no in/cio dos anos NLK:, e
0oram imediatamente aplicados em $uase tudo, desde o ar condicionado nos carros a
desodori"antes em s+ra#, antes de se perceer, meio s1culo mais tarde, $ue se tratava do
responsvel pelo desaparecimento do o"ono na estratos0era! ,esnecessrio ser di"er $ue n&o 0oi
l muito oa ideia!
' o"ono 1 uma 0orma de o2ig1nio molecular em $ue cada mol1cula possui trs tomos de
o2ig1nio em ve" de dois! < uma esp1cie de anormalidade $u/mica, na medida em $ue, ao n/vel
do solo, se comporta como uma sustancia poluente, en$uanto na estratos0era 1 en10ico, uma
ve" $ue asorve as perigosas radia%)es ultravioletas! *as este o"ono en10ico n&o 1 muito
aundante! Ae 0osse distriu/do uni0ormemente ao longo da estratos0era, constituiria uma
camada de apenas :,K cm de espessura, ra"&o pela $ual 1 t&o vulnervel e as pertura%)es
atingem t&o rapidamente um ponto cr/tico!
's cloro0luorocaronetos tam1m n&o s&o muito aundantes4constituem apenas uma parte por
ili&o da atmos0era total M, mas s&o e2traordinariamente destrutivos! *eio $uilo de um CRC
pode capturar e ani$uilar K9 mil $uilos de o"ono atmos01rico! Tam1m s&o muito duradouros M
em m1dia, duram cerca de um s1culo M, destruindo tudo en$uanto duram! +l1m disso, s&o
autnticas espon3as a asorver calor! Uma simples mol1cula de CRC 1 cerca de de" mil ve"es
mais e0iciente a agravar o e0eito de estu0a do $ue uma mol1cula de
[NP:]
di2ido de carono M e o di2ido de carono n&o 1 nada modesto como gs de estu0a! #m
resumo, os cloro0luorocaronetos s&o grandes candidatos ao ep/teto da pior inven%&o do s1culo
ff!
*idgley nunca soue disto, por$ue morreu muito antes de se saer at1 $ue ponto os CRC eram
nocivos! *as o 0acto 1 $ue teve uma morte e2tremamente invulgar! ,epois de ter 0icado alei3ado
na se$uncia de uma poliomielite, *idgley inventou uma engen(oca com uma s1rie de
alavancas motori"adas $ue automaticamente o levantavam ou deitavam na cama! #m NL;;,
0icou preso nas cordas $uando a m$uina come%ou a traal(ar, acaando por ser estrangulado
pela sua prpria inven%&o!
' local certo para se saer a idade das coisas era, nos anos NL;:, a Universidade de C(icago!
`illard @iy estava prestes a inventar o processo de data%&o por radiocarono, $ue permite aos
cientistas ler a idade precisa nos ossos e noutros restos organicos, algo $ue nunca se tin(a
conseguido 0a"er at1 ent&o! +ntes desta altura, as datas antigas mais 0iveis n&o iam al1m da
8rimeira ,inastia no #gipto, cerca do ano K::: a! C! -ingu1m podia di"er com certe"a, por
e2emplo, $uando tin(a acaado a idade do gelo, ou $uando 1 $ue os (omens do Cro4*agnon
tin(am decorado as cavernas de @ascau2, em Rran%a!
+ ideia de @iy 0oi t&o proveitosa $ue viria a gan(ar o 8r1mio -oel em NLP:! Baseava4se no
0acto de todos os seres vivos terem dentro de si um istopo de carono c(amado carono4N;,
$ue come%a a diminuir a uma ta2a mensurvel no instante em $ue morrem! ' carono4N; tem
uma semivida M isto 1, o tempo $ue demora a desaparecer metade de $ual$uer amostra M de
cerca de QP:: anos, portanto, calculando a $uantidade desaparecida de uma determinada
amostra, @iy conseguia ter uma ideia astante ra"ovel da idade do o3ecto M emora s at1
certo ponto! ,epois de oito semividas, resta apenas :,KL por cento do carono radioactivo, muito
pouco para se 0a"er uma medi%&o precisa, o $ue $uer di"er $ue este m1todo do radiocarono s
0unciona com o3ectos at1 cerca de ;: mil anos de idade!
Curiosamente, 5 medida $ue a t1cnica se di0undia, come%aram a detectar4se certas imper0ei%)es!
8ara come%ar, descoriu4se $ue um dos componentes sicos da 0rmula de @iy, con(ecido
como constante de decaimento, estava incorrecto em cerca de trs por cento! -essa altura,
contudo, 3 se tin(am 0eito mil(ares de medi%)es em todo o mundo! #m ve" de con0erirem tudo,
os cientistas resolveram manter a constante como estava! g8ortantog, oserva Tim Rlannery,
gcada data radiom1trica calculada nos dias de (o3e ser trs por cento
[NPN] mais novag! *as os prolemas n&o acaavam a$ui! Tam1m se perceeu rapidamente $ue
as amostras de carono4N; podem ser 0acilmente contaminadas com carono de outras 0ontes M
uma pe$uena amostra de mat1ria vegetal, por e2emplo, $ue ten(a sido apan(ada
inadvertidamente ao mesmo tempo $ue a amostra! 8ara as amostras mais 3ovens M aai2o dos 9:
mil anos, mais ou menos M, uma ligeira contamina%&o n&o ter grande in0luncia, mas no caso
das amostras mais antigas pode ser um prolema s1rio, 3 $ue os tomos restantes para a
contagem s&o poucos! -o primeiro caso, citando Rlannery, g1 como se nos enganssemos num
dlar ao contar mil^ no caso das amostras mais antigas, pode ser um erro de um dlar $uando
temos apenas dois dlares para contar!g
' m1todo de @iy tam1m se aseava no pressuposto de $ue a $uantidade de carono4N;
contida na atmos0era, e a ta2a a $ue era asorvida pelos seres vivos, 0ora sempre constante
atrav1s da (istria! *as na realidade n&o era assim! Aaemos agora $ue o volume de carono4N;
na atmos0era depende de como o magnetismo da Terra desvia mais ou menos os raios csmicos,
e $ue isso pode variar astante atrav1s dos tempos! 8ortanto, algumas data%)es por carono4N;
s&o menos correctas do $ue outras! Bsto acontece especialmente com datas pr2imas da 1poca de
coloni"a%&o das +m1ricas, ra"&o pela $ual este assunto anda sempre em discuss&o!
8or 0im, e talve" um pouco surpreendemente, as leituras podem ser distorcidas por 0actores
e2ternos $ue aparentemente nada tm a ver M como, por e2emplo, o regime alimentar seguido
pelas pessoas cu3os ossos est&o a ser analisados! Um caso recente veio ilustrar o vel(o deate
sore se a s/0ilis teve origem no -ovo ou no Eel(o *undo! +r$uelogos de Hull, no -orte de
Bnglaterra, descoriram $ue uns monges e2umados do cemit1rio de um mosteiro tin(am
sucumido 5 s/0ilis, mas a conclus&o inicial, segundo a $ual isso teria acontecido antes da
viagem de Colomo, 0oi posta em d?vida depois de se saer $ue o seu regime alimentar inclu/a
grandes $uantidades de pei2e, coisa $ue poderia 0a"er com $ue os ossos parecessem mais
antigos do $ue eram na realidade! < em poss/vel $ue os monges ten(am apan(ado s/0ilis, mas
saer como e $uando, continua a ser um irritante mist1rio!
8or causa das sucessivas 0al(as com o carono4N;, os cientistas inventaram outros m1todos para
datar materiais antigos, entre os $uais a termoluminescncia, $ue mede os electr)es retidos nas
argilas, e a ressonancia de s+in electrnico, $ue consiste em omardear uma amostra com
ondas electromagn1ticas e medir as vira%)es dos electr)es! *as mesmo o mel(or destes
sistemas
[NP9]
n&o conseguia datar nada com mais de 9:: mil anos, e n&o era capa" de datar materiais
inorganicos, como roc(as, o $ue, evidentemente, 1 0undamental para determinar a idade do
planeta!
+ di0iculdade com a data%&o das roc(as era tal $ue, a certa altura, $uase todos os cientistas do
mundo inteiro desistiram de o 0a"er! Ae n&o 0osse um ostinado pro0essor universitrio ingls
c(amado +rt(ur Holmes, a $uest&o poderia muito em ter4se 0icado por a/!
Holmes 0oi (erico, tanto pelos ostculos $ue ultrapassou como pelos resultados $ue conseguiu
oter! 8or volta dos anos NL9:, $uando estava no auge da sua carreira, a geologia passava de
moda M o grande entusiasmo era agora a 0/sica M, e $uase n&o (avia 0inanciamentos para a$uele
ramo da cincia, especialmente na Gr&4Bretan(a, o seu er%o espiritual! Holmes 0oi, durante
muitos anos, todo o departamento de geologia da Universidade de ,ur(am! Erias ve"es teve de
pedir emprestado e$uipamento, ou ent&o consert4lo ele prprio, para poder continuar a sua
data%&o radiom1trica das roc(as! + dada altura, os seus clculos c(egaram a 0icar parados
durante um ano inteiro, 5 espera $ue a universidade l(e 0ornecesse uma simples m$uina de
somar! ,e ve" em $uando tin(a de aandonar a vida acad1mica para gan(ar o su0iciente para
sustentar a 0am/lia M c(egou a gerir uma lo3a de curiosidades em -e.castle upon Tyne M e era
0re$uente nem conseguir pagar as cinco liras anuais da cota da Geological Aociety!
#m teoria, a t1cnica usada por Holmes no seu traal(o era simples: aseava4se no processo
descoerto por #rnest Cut(er0ord em NL:;, segundo o $ual tomos de determinados elementos
se trans0ormam noutros elementos durante o decaimento radioactivo a uma ta2a t&o previs/vel
$ue podem ser usados como relgios! Ae souermos $uanto tempo leva ao potssio4;: a
trans0ormar4se em rgon4;:, e se medirmos as $uantidades de cada um contidas numa amostra,
podemos calcular a idade de um determinado material! Holmes calculou $ue, medindo a ta2a de
decaimento do uranio em c(umo, seria poss/vel calcular a idade das roc(as, e portanto M assim
o esperava M a da Terra!
*as (avia muitas di0iculdades t1cnicas a ultrapassar! Holmes tam1m precisava de instrumentos
so0isticados $ue pudessem tirar medidas precisas em amostras muito pe$uenas, mas, como 3
saemos, teve um traal(&o s para conseguir uma simples m$uina de somar! Roi 3 um 0eito
considervel $uando, em NL;P, conseguiu proclamar com alguma certe"a $ue a Terra tin(a pelo
menos trs ili)es de anos, e possivelmente mais ainda! Bn0eli"mente, ia agora deparar4se com
outro enorme impedimento para a aceita%&o da sua teoria: o
[NPK]
conservadorismo dos seus colegas cientistas! #mora dispostos a elogiar a sua metodologia,
muitos insistiam $ue ele n&o tin(a descoerto a idade da Terra, mas apenas a idade dos materiais
$ue a constitu/am!
Roi precisamente nessa altura $ue Harrison Bro.n, da Universidade de C(icago, desenvolveu
um novo m1todo para a contagem de istopos de c(umo em roc(as /gneas \ou se3a, as $ue se
0ormaram por 0us&o, por oposi%&o 5s $ue se 0ormaram por sedimenta%&o]! Quando perceeu $ue
o traal(o ia ser e2tremamente longo e meticuloso, passou4o para o 3ovem Clair 8atterson como
pro3ecto de tese! ,i"4se $ue l(e garantiu $ue determinar a idade da Terra atrav1s do seu novo
m1todo seria gcan3ag! *as a verdade 1 $ue acaou por levar vrios anos!
8atterson come%ou a traal(ar no pro3ecto em NL;Y! Comparada com as contriui%)es coloridas
de T(omas *idgley para a marc(a do progresso, a descoerta da idade da Terra passou a ser t&o
atraente como uma vel(a de N:: anos! ,urante sete anos, primeiro na Universidade de C(icago
e depois no Bnstituto de Tecnologia da Cali0rnia \para onde se mudou em NLQ9], traal(ou num
laoratrio est1ril, 0a"endo medi%)es rigoros/ssimas das ta2as de c(umoIuranio em amostras de
roc(as antigas cuidadosamente seleccionadas!
' prolema na medi%&o a idade da Terra era a necessidade de encontrar roc(as e2tremamente
antigas, $ue contivessem cristais com c(umo e uranio t&o vetustos como o prprio planeta,
visto $ue $ual$uer roc(a mais nova revelaria uma data erroneamente recente, mas as roc(as
muit/ssimo antigas s&o raras na Terra! -os 0inais dos anos NL;:, ningu1m perceia muito em
por $ue era assim! -a verdade, o $ue 1 de espantar, 1 $ue estar/amos 3 em avan%ados na era
espacial antes $ue algu1m conseguisse dar uma e2plica%&o ra"ovel sore o $ue acontecera com
as roc(as mais antigas da Terra! \+ resposta estava na tectnica de placas, de $ue vamos 0alar
mais adiante!] #ntretanto, 8atterson continuava a tentar e2plicar as coisas com materiais muito
limitados! 8or 0im, teve a engen(osa ideia de contornar a $uest&o da 0alta de roc(as antigas,
usando roc(as e2traterrestres! # 0oi assim $ue come%ou a estudar os meteoritos!
' princ/pio de $ue partiu M um pouco arriscado, mas $ue acaou por revelar4se correcto M 0oi o
de $ue muitos meteoritos s&o essencialmente restos dos materiais de constru%&o dos primeiros
dias do sistema solar, tendo por isso mantido as suas caracter/sticas $u/micas internas em estado
mais ou menos puro! *edindo4se a idade destas roc(as, ter4se4ia a idade \su0icientemente
apro2imada] da Terra!
Como sempre, no entanto, nada 1 t&o simples $uanto uma descri%&o destas parece sugerir! 's
meteoritos n&o andam por ai aos pontap1s, pelo $ue as
[NP;]
respectivas amostras n&o s&o l muito 0ceis de encontrar! +l1m disso, a t1cnica de medi%&o de
Bro.n provou ser muito delicada, e2igindo grande aper0ei%oamento para poder ser 0ivel! *as o
principal prolema era o 0acto de as amostras de 8atterson aparecerem permanente e
ine2plicavelmente contaminadas com grandes doses de c(umo atmos01rico sempre $ue eram
e2postas ao ar! Roi este 0acto $ue o levou a criar um laoratrio est1ril M o mel(or do mundo,
segundo pelo menos uma testemun(a!
8atterson levou sete anos de traal(o paciente a coligir amostras ade$uadas aos testes 0inais! -a
8rimavera de NLQK deslocou4se ao +rgonne -ational @aoratory, no Bllinois, onde o dei2aram
utili"ar o ?ltimo modelo de um espectrgra0o de massa, uma m$uina capa" de detectar e medir
as m/nimas $uantidades de c(umo e de uranio encerradas nos cristais antigos! Quando
0inalmente oteve os seus $ueridos resultados, 8atterson 0icou t&o e2citado $ue 0oi directamente
para a casa onde nascera, no Bo.a, e pediu 5 m&e $ue o levasse ao (ospital, por$ue ac(ou $ue
estava a ter um ata$ue de cora%&o!
8ouco tempo depois, numa reuni&o $ue teve lugar no `isconsin, 8atterson anunciou a idade
de0initiva da Terra: ;QQ: mil()es de anos \com uma margem de erro de V: mil()es de anos] M
gum n?mero $ue continua inalterado Q: anos mais tardeg, como sulin(a *cGrayne com
admira%&o! +o 0im de 9:: anos de tentativas, a Terra tin(a 0inalmente uma idade!
,epois de 0eito o grosso do seu traal(o, 8atterson passou a interessar4se pela incomodativa
$uest&o de todo a$uele c(umo a pairar na atmos0era! Ricou espantado ao descorir $ue o pouco
$ue se saia sore os e0eitos do c(umo nos seres (umanos estava $uase sempre errado, ou
podia, pelo menos, indu"ir em erro M o $ue tam1m n&o era de espantar, 3 $ue, durante ;: anos,
todos os estudos sore a mat1ria tin(am sido 0inanciados por 0aricantes de aditivos de c(umo!
-um desses estudos, um m1dico sem $ual$uer 0orma%&o em patologia $u/mica iniciou um
programa de cinco anos em $ue os voluntrios eram convidados a inalar ou engolir c(umo em
$uantidades elevadas, aps o $ue eram sumetidos a anlises das 0e"es e da urina! Bn0eli"mente,
e o m1dico pelos vistos ignorava tal 0acto, o c(umo n&o 1 e2cretado como res/duo indese3vel!
#m ve" disso, acumula4se nos ossos e no sangue M por isso 1 t&o perigoso! *as como n&o se
0i"eram anlises aos ossos nem ao sangue, o c(umo 0oi dado como incuo!
8atterson concluiu rapidamente $ue (avia uma grande $uantidade de c(umo na atmos0era M e
ainda (, uma ve" $ue o c(umo n&o desaparece M
[NPQ]
e $ue cerca de L: por cento desse c(umo vin(a, aparentemente, dos tuos de escape dos carros,
mas n&o podia prov4lo! 8recisava de ter uma maneira de comparar os n/veis de c(umo na
atmos0era e2istentes na altura com os anteriores a NL9K, data em $ue 0ora introdu"ido o c(umo
tetraetilo! @emrou4se ent&o de $ue a resposta podia estar nos n?cleos de gelo!
#ra saido $ue a neve em lugares como a Gronelandia se acumula em discretas camadas anuais
\por$ue as di0eren%as sa"onais de temperatura produ"em ligeiras mudan%as na sua colora%&o, na
passagem do Bnverno para o Eer&o]! Contando regressivamente as camadas e medindo a
$uantidade de c(umo em cada uma delas, conseguiria calcular a concentra%&o gloal de
c(umo em $ual$uer momento, durante centenas ou mesmo mil(ares de anos! #sta no%&o
tornou4se a ase dos estudos dos n?cleos de gelo, na $ual assentam muitos dos estudos actuais
de climatologia!
' $ue 8atterson descoriu 0oi $ue, antes de NL9K, $uase n&o (avia c(umo na atmos0era, mas a
partir dessa data os n/veis tin(am aumentado a uma ta2a constante e assustadora! Roi ent&o $ue
resolveu dedicar a sua vida a tentar $ue se retirasse o c(umo da gasolina! 8ara tal, passou a ser
um cr/tico constante e inaalvel da ind?stria do c(umo e respectivos interesses!
+ campan(a viria a revelar4se um verdadeiro pesadelo! + #t(yl era uma empresa vasta e
poderosa, com muitos apoiantes em lugares in0luentes! \#ntre os seus vrios administradores,
encontra4se o 3ui" do Aupremo Triunal @e.is 8o.el, e Gilert Grosvenor, da -ational
Geograp(ic Aociety!] ,e um momento para o outro, 8atterson viu os sus/dios de investiga%&o a
escassear, se n&o a desaparecer completamente! ' +merican 8etroleum Bnstitute cancelou uma
investiga%&o $ue l(e tin(a encomendado, assim como os Aervi%os de Aa?de 8?lica dos #stados
Unidos, um organismo estatal supostamente neutro!
i medida $ue 8atterson se tornava cada ve" mais num emara%o para a institui%&o em $ue
traal(ava, os memros do consel(o de administra%&o da escola iam sendo pressionados pela
ind?stria do c(umo, no sentido de o silenciar ou mesmo despedir! Aegundo di" Tamie @incoln
_itman, num artigo do The ation pulicado em 9:::, os e2ecutivos da #t(yl ter4se4&o
o0erecido para susidiar uma ctedra no Bnstituto de Tecnologia da Cali0rnia gse 8atterson 0osse
despac(adog! ' mais asurdo 0oi ter sido e2clu/do de um painel organi"ado em NLVN pelo
-ational Cesearc( Council para investigar os perigos de envenenamento pelo c(umo na
atmos0era, numa altura em $ue 3 era in$uestionavelmente o maior perito em c(umo
atmos01rico!
[NPP]
*as, (onra l(e se3a 0eita, 8atterson nunca esmoreceu nem desistiu! 's seus es0or%os acaaram
por levar 5 introdu%&o do Clean +ir +ct, em NLV:, e 0inalmente, em NLYP, 5 retirada da gasolina
com c(umo do mercado americano de consumo! Quase imediatamente, os n/veis de c(umo no
sangue dos americanos desceu Y: por cento! *as, como o c(umo n&o desaparece, ns, os $ue
estamos vivos (o3e, temos cerca de P9Q ve"es mais c(umo no sangue do $ue os nossos
antepassados de ( cem anos! +l1m disso, o n/vel de c(umo atmos01rico continua a aumentar,
com toda a legalidade, cerca de cem mil toneladas por ano, proveniente na sua maior parte das
minas, 0undi%)es e actividades industriais em geral! 's #stados Unidos tam1m aniram o
c(umo das tintas de interior g;: anos depois da #uropag, como sulin(a *cGrayne!
Aurpreendentemente, considerando a sua grande to2icidade, a solda de c(umo s 0oi retirada
das latas de produtos alimentares em NLLK!
Quanto 5 #t(yl Corporation, continua prspera, apesar de a G*, a Atandard 'il e a ,u 8ont 3
n&o deterem ac%)es na compan(ia! \Eenderam as respectivas $uotas a uma compan(ia c(amada
+lemarle 8aper, em NLP9!] Aegundo *cGrayne, em Revereiro de 9::N a #t(yl continuava a
insistir $ue gas pes$uisas n&o tin(am demonstrado $ue a gasolina com c(umo 0osse uma
amea%a para a sa?de (umana ou o amienteg! -a sua pgina da Bnternet, a compan(ia 0a" o seu
(istorial sem $ual$uer re0erncia ao c(umo M nem t&o4pouco a T(omas *idgley M, re0erindo
simplesmente $ue o produto original contin(a guma certa comina%&o de $u/micosg!
+ #t(yl 3 n&o produ" gasolina com c(umo, emora, segundo as contas da compan(ia de 9::N,
o tetraetilo de c(umo \ou T#@, como l(e c(amam] ainda 0osse responsvel por 9Q,N mil()es de
dlares das vendas de 9::: \num total de VLQ mil()es], n?mero mais elevado do $ue os 9;,N
mil()es de dlares de NLLL, mas em mais modesto do $ue os NNV mil()es de NLLY! -esse
relatrio, a compan(ia anunciava a sua determina%&o em gma2imi"ar os lucros gerados pelo
T#@, 5 medida $ue a sua utili"a%&o continuar a ser gradualmente suprimida em todo o mundog!
+ #t(yl comerciali"a o T#@ atrav1s de um acordo com a +ssociated 'ctel o0 #ngland!
#m rela%&o 5 outra calamidade $ue nos 0oi legada por T(omas *idgley, os
cloro0luorocaronetos \CRC], 0oram proiidos nos #stados Unidos em NLV;, mas s&o tena"es
como a praga, pelo $ue tudo o $ue 3 ten(a sido espal(ado na atmos0era \nos desodori"antes e
nas lacas do caelo, por e2emplo] vai continuar a devorar o o"ono muito tempo depois de
termos ido desta para mel(or! 8ior ainda, continuamos a introdu"ir enormes $uantidades de CRC
na atmos0era
[NPV]
todos os anos! Aegundo `ayne Biddle, ( mais de 9V mil()es de $uilos deste composto, num
valor de cerca de N,Q ili)es de dlares, $ue continuam a ser introdu"idos anualmente no
mercado! #nt&o $uem 1 $ue os produ"W -s M isto 1, muitas das nossas grandes compan(ias
continuam a produ"i4los nas suas 0ricas no estrangeiro, por$ue s ser&o anidos nos pa/ses do
Terceiro *undo em 9:N:!
Clair 8atterson morreu em NLLQ, sem gan(ar um 8r1mio -oel pelo seu traal(o! 's gelogos
nunca gan(am nada! *ais estran(o ainda, n&o gan(ou 0ama, nem c(amou grande aten%&o, ao
longo de meio s1culo de es0or%os constantes e 0eitos altru/stas! 8ode di"er4se sem e2agero algum
$ue 0oi o mais in0luente gelogo do s1culo ff! *as $uem 3 ouviu 0alar de Clair 8attersonW
*uitos livros de geologia nem se$uer o mencionam! ,ois livros de sucesso recentemente
pulicados sore a (istria da data%&o da Terra conseguem mesmo escrever o nome dele
incorrectamente! -o in/cio de 9::N, um cr/tico, ao 0alar de um desses livros na revista ature,
conseguiu acrescentar a este o erro espantoso de se re0erir a 8atterson como sendo uma mul(er!
#m todo o caso, 0oi gra%as ao traal(o de Clair 8atterson $ue, em NLQK, a Terra viu 0inalmente
atriuir4se4l(e uma idade capa" de reunir um consenso geral! ' ?nico prolema agora 1 $ue a
Terra era mais antiga do $ue o universo
$ue a cont1m!
[NPY]
NN!
'A QU+C_A ,# T+*#A T'DC#
#m NLNN, um cientista ritanico c(amado C! T! C! `ilson dedicava4se a
escalar com regularidade o pico de Ben -evis, uma montan(a escocesa con(ecida pela sua
(umidade, a 0im de estudar a 0orma%&o de nuvens, $uando l(e
ocorreu $ue devia (aver uma maneira mais 0cil de o 0a"er! ,e volta ao @aoratrio Cavendis(,
em Camridge, construiu uma camara de nuvens arti0iciais M um dispositivo simples onde podia
arre0ecer e (umidi0icar o ar, criando um
modelo ra"ovel de nuvem em amiente laoratorial!
' instrumento traal(ava muito em, e tin(a uma inesperada vantagem adicional! Quando
acelerava uma part/cula al0a atrav1s da camara a 0im de criar as suas nuvens arti0iciais, esta
dei2ava um tril(o vis/vel M como os rastos $ue dei2am os avi)es ao passar! Tin(a acaado de
inventar o detector de part/culas, coisa $ue provava de 0orma convincente a e2istncia de
part/culas suatmicas!
*ais tarde, dois outros cientistas de Cavendis( iriam inventar um dispositivo mais potente de
0ei2e de prot)es, en$uanto na Cali0rnia, em BerZeley, #rnest @a.rence produ"ia o seu 0amoso
ciclotar&o, ou gesmaga4tomosg, como se c(amaram no in/cio tais dispositivos! Todos estes
0uncionavam M e ainda 0uncionam M mais ou menos segundo o mesmo princ/pio: acelerar um
prot&o, ou outra part/cula com carga el1ctrica, at1 ele atingir enorme velocidade ao longo de um
tra3ecto \por ve"es linear, outras ve"es circular], e, de repente, 0a"4lo c(ocar com outra
part/cula, para ver o $ue se liertava no processo! #ra por isso $ue l(es c(amavam esmaga4
tomos! -&o era uma mani0esta%&o muito so0isticada do esp/rito cient/0ico, mas o $ue interessa 1
$ue, em geral, 0uncionava!
i medida $ue os 0/sicos constru/am m$uinas maiores e mais amiciosas, come%avam a
descorir ou a postular part/culas, ou 0am/lias de part/culas, $ue pareciam n&o ter 0im: mu)es,
pi)es, (iper)es, mes)es, mes)es4_, op)es de Higgs, op)es de vector intermedirio, arm)es e
ta$ui)es! +t1 os 0/sicos come%aram
[NPL]
a ac(ar tudo isto despropositado! gTovemg, respondeu #nrico Rermi $uando um estudante l(e
perguntou o nome de determinada part/cula, gse me conseguisse lemrar dos nomes dessas
part/culas, tin(a ido para otanica!g
Ho3e em dia os aceleradores de part/culas tm nomes $ue parecem sa/dos de uma atal(a do
Rlas( Gordon: Auperprot&o Ainsrot&o \A8A], Grande Colisor #lestr&o48ositr&o, Grande Colisor
de Hadr)es \@H,], Colisor Celativista de B)es 8esados! Usando grandes $uantidades de energia
\alguns traal(am s 5 noite, de modo a n&o deitarem aai2o a electricidade das cidades
vi"in(as, tal a $uantidade de energia $ue consomem], conseguem acelerar as part/culas a uma
velocidade tal $ue um simples electr&o pode dar ;V mil voltas a um t?nel de sete $uilmetros
num segundo! C(egou4se a temer $ue, no seu entusiasmo, os cientistas criassem
inadvertidamente um uraco negro, ou mesmo algo a $ue c(amam g$uarZs estran(osg, $ue
poderiam, teoricamente, interagir com outras part/culas suatmicas e propagar4se
descontroladamente! Ae est a ler isto, pode 0icar sossegado M 1 por$ue tal n&o aconteceu!
< necessria uma certa concentra%&o para encontrar part/culas! -&o s s&o pe$uen/ssimas e
rpidas como tam1m inacreditavelmente e01meras! +s part/culas podem aparecer e desaparecer
em $ual$uer coisa como :,::: ::: ::: ::: ::: ::: ::: ::N de segundo \N: elevado a 4N:]! +t1
a mais indolente das part/culas instveis n&o dura mais do $ue :,::: ::: N de segundo \N:
elevado a 4V]!
+lgumas s&o incrivelmente escorregadias! + cada segundo a Terra 1 visitada por de" mil trili)es
de trili)es de min?sculas part/culas, $uase desprovidas de massa, c(amadas neutrinos \a maior
parte disparada pelas erup%)es solares], dos $uais virtualmente todos passam atrav1s de tudo o
$ue e2iste na Terra, incluindo eu e o leitor, como se n&o e2ist/ssemos! 8ara apan(ar apenas
alguns deles, os cientistas precisam de tan$ues com uma capacidade de QV mil()es de litros de
gua pesada \gua com uma aundancia relativa de deut1rio] situados em camaras suterraneas
\normalmente minas vel(as], onde n&o possa (aver inter0erncia de outros tipos de radia%&o!
*uito de ve" em $uando, um neutrino esarra com um n?cleo atmico contido na gua,
produ"indo um pe$ueno sopro de energia! 's cientistas contam os sopros, e a partir da/
conseguem apro2imar4nos M muito ligeiramente M de uma e2plica%&o das propriedades
0undamentais do universo! #m NLLY, investigadores 3aponeses declararam $ue os neutrinos tm,
de 0acto, massa M s $ue n&o 1 l grande coisa: cerca de N I N: ::: ::: da do electr&o!
Ho3e em dia, a ?nica coisa necessria para descorir part/culas, 1 din(eiro! *uito! -a 0/sica
moderna, e2iste uma rela%&o inversamente proporcional entre
[NV:]
a pe$uene" da$uilo $ue se investiga e a escala do e$uipamento necessrio para o 0a"er! ' Centro
#uropeu de Bnvestiga%&o -uclear \C#C-] 1 como uma pe$uena cidade! Aituado na 0ronteira
entre a Rran%a e a Au/%a, emprega cerca de trs mil pessoas e ocupa vrios $uilmetros
$uadrados de terreno! ' C#C- possui um sistema de /manes supercondutores $ue pesa mais do
$ue a Torre #i00el, e tem um corredor suterraneo com mais de 9P $uilmetros!
8artir tomos 1 0cil, como sulin(ou Tames Tre0il^ o prprio leitor o 0a", de cada ve" $ue
acende uma lampada 0luorescente! 8artir n?cleos atmicos 1 $ue 3 re$uer uma soma
considervel e uma grande $uantidade de energia el1ctrica! + n/vel dos $uarZs M as part/culas
$ue 0ormam as part/culas M, 1 preciso ainda mais: trili)es de voltes de electricidade e um
or%amento igual ao de uma pe$uena na%&o da +m1rica Central! ' novo Grande Colisor de
Hadr)es do C#C-, \@H,], programado para entrar em 0uncionamento em 9::Q, vai c(egar aos
N; trili)es de volts de energia, e a sua constru%&o dever custar cerca de N,Q ili)es de dlares l!
Todavia estes n?meros s&o insigni0icantes se comparados com o $ue se poderia ter otido \e
gastado[] com o descomunal Aupercolisor Aupercondutor, cu3o pro3ecto 0oi entretanto
aandonado, in0eli"mente, mas $ue ainda come%ou a ser constru/do perto de `a2a(ac(ie, no
Te2as, nos anos NLY:, antes de ele prprio entrar em colis&o com o Congresso dos #stados
Unidos! ' o3ectivo do colisor era permitir $ue os cientistas investigassem a gnature"a ?ltima da
mat1riag, como sempre se disse, ao recriar t&o 0ielmente $uanto poss/vel as condi%)es do
universo durante os primeiros de" mil ilionavos de segundo! ' pro3ecto consistia em lan%ar
part/culas atrav1s de um t?nel com Y; $uilmetros de comprimento, atingindo o espantoso n/vel
de LL trili)es de volts de energia! #ra um pro3ecto amicioso, mas teria custado oito ili)es de
dlares \n?mero $ue eventualmente suiu para de" ili)es], al1m de centenas de mil(ar de
dlares por ano para o manter em 0uncionamento!
Roi talve" o e2emplo mais literal da vel(a (istria de genterrarg din(eiro^ o Congresso
+mericano gastou dois ili)es de dlares no pro3ecto para depois o cancelar em NLLK, $uando 3
tin(am sido escavados 99 $uilmetros de t?nel! ,e modo $ue, (o3e em dia, o Te2as pode gaar4
se de ter o uraco mais caro do universo! Aegundo o meu amigo Te00 Guinn, do Rort `ort( Atar4
Telegram, 1,
[notas]
l *as ( e0eitos secundrios ?teis, $ue 3usti0icam toda esta despesa! + `orld `ide `e 1 um
produto do C#C-! Roi inventada por um cientista da$uela institui%&o, Tim Berners4@ee, em
NLYL!
[NVN]
gessencialmente, um vasto campo aerto, rodeado por uma s1rie de pe$uenas cidades
desiludidas!g
,esde o 0iasco do Aupercolisor, os 0/sicos de part/culas passaram a ser um pouco menos
amiciosos nas suas e2pectativas, mas mesmo os pro3ectos relativamente modestos custam
$uantias de cortar a respira%&o se os compararmos com!!! praticamente tudo! + constru%&o de um
oservatrio de neutrinos proposto para a vel(a HomstaZe *ine, em @ead, no ,acota do Aul,
custaria Q:: mil()es de dlares M e numa mina 3 e2istente M sem contar com os custos anuais de
manuten%&o, e ainda com 9YN mil()es de dlares de gcustos gerais de convers&og! #ntretanto,
um acelerador de part/culas situado no Rermila, no Bllinois, custou 9P: mil()es de dlares s
pela remodela%&o!
Cesumindo, a 0/sica de part/culas 1 um empreendimento e2tremamente caro M mas muito
produtivo! Ho3e em dia, contam4se muito para cima de NQ: part/culas, e suspeita4se $ue (a3a
mais umas cem, mas in0eli"mente, como di" Cic(ard Reynman, g1 muito di0/cil perceer $ual a
rela%&o entre estas part/culas, ou para $ue 1 $ue a nature"a as $uer, ou $uais as liga%)es entre
umas e outrasg! Bnevitavelmente, cada ve" $ue se consegue arir uma cai2a, encontra4se outra
cai2a 0ec(ada l dentro! +lgumas pessoas pensam $ue ( part/culas c(amadas ta$ui)es, $ue
conseguem via3ar a uma velocidade superior 5 da lu"! 'utros amicionam encontrar os gravit)es
M o cerne da gravidade! -&o 1 0cil saer $uando se c(egou ao n/vel mais ai2o de todos! Carl
Aagan, no seu livro Cosmos, p)e a (iptese de, se consegu/ssemos via3ar para dentro de um
electr&o, descorirmos talve" $ue cont1m um universo em si prprio, como nas (istrias de
0ic%&o cient/0ica dos anos NLQ:! g,entro dele, organi"adas em e$uivalentes locais das gal2ias e
das estruturas mais pe$uenas, encontrar4se4ia um n?mero imenso de outras part/culas
elementares muito mais pe$uenas, $ue seriam por sua ve" pe$uenos universos em si mesmas ao
n/vel imediatamente in0erior, e por a/ 0ora, inde0inidamente M uma in0inita regress&o decrescente,
universos dentro de universos, sempre, sem parar! # no sentido crescente seria igual!g
8ara a maior parte de ns, 1 um mundo $ue ultrapassa a compreens&o! 8ara conseguir ler um
guia, mesmo elementar, da 0/sica de part/culas, ter/amos de deci0rar 3ias da criptologia como a
$ue se segue: g' pi&o e antipi&o carregados decaem, respectivamente, num mu&o mais
antineutrino, e num antimu&o mais neutrino, com uma m1dia de vida de 9,P:K 2 N:
4
s segundos^
o pi&o neutro decai originando dois 0ot)es com uma vida m1dia de cerca de :,Y 2 N:
4
=
P
segundos,
e o mu&o e antimu&o decaem respectivamente em!!!g # por a/ 0ora M note4se
[NV9]
$ue este trec(o 0oi retirado de um livro destinado ao leitor comum, escrito por um dos
int1rpretes mais l?cidos \normalmente], Ateven `einerg!
-a d1cada de NLP:, numa tentativa de simpli0icar um pouco as coisas, o 0/sico do Bnstituto de
Tecnologia da Cali0rnia, *uray Gell4*ann, inventou uma nova classe de part/culas,
essencialmente, nas palavras de Ateven `einerg,
gpara restaelecer alguma economia nos magotes de (adr)esg M um termo colectivo usado pelos
0/sicos para designar prot)es, neutr)es e outras part/culas governadas pela poderosa 0or%a
nuclear! Gell4*ann acreditava $ue todos os (adr)es eram constitu/dos por part/culas ainda mais
pe$uenas e 0undamentais! ' seu colega Cic(ard Reynman $ueria dar a estas novas part/culas
sicas o nome de part)es, mas, como lemravam o nome da cantora \,olly 8arton], 0oi
derrotado por maioria! #m ve" disso, passaram a c(amar4se quar$s'
Gell4*ann tirou o nome de uma c1lere e2clama%&o do livro Finnegans Ha$e, de Tames Toyce:
gTrs $uarZs para *uster *arZ[g! + simplicidade 0undamental dos $uarZs n&o durou muito! i
medida $ue se ia saendo mais sore eles, surgia a necessidade de se criarem sudivis)es!
+pesar de os $uarZs serem demasiado pe$uenos para poderem ter cor, c(eiro ou $ual$uer outra
caracter/stica 0/sica recon(ec/vel, 0oram agrupados em seis categorias M u+, do&n, strange,
charm, to+ e ,ottom : a $ue os 0/sicos d&o o i"arro nome de gsaoresg, e, por sua ve", estes s&o
divididos nas cores vermel(o, a"ul e verde! \< de crer $ue n&o ter sido totalmente por acaso $ue
estes termos 0oram usados pela primeira ve" na Cali0rnia durante a era psicad1lica!]
' resultado 0inal de tudo isto 0oi o *odelo Atandard, $ue 1, asicamente, uma esp1cie de esto3o
de pe%as do mundo suatmico! ' *odelo Atandard consiste em seis $uarZs, seis lept)es, cinco
os)es con(ecidos, mais a (iptese de um se2to, o os&o de Higgs \nome de um cientista
escocs, 8eter Higgs], mais trs das $uatro 0or%as 0/sicas: a 0or%a nuclear 0orte, a 0raca, e o
electromagnetismo!
' *odelo e2plica, essencialmente, $ue os $uarZs se encontram entre os locos sicos de
constitui%&o da mat1ria^ mantm4se 3untos atrav1s de part/culas c(amadas glu)es e, 3untos,
glu)es e $uarZs 0ormam os prot)es e os neutr)es, mat1ria $ue constitui o n?cleo do tomo! 's
lept)es s&o a 0onte dos electr)es e dos neutrinos! 's $uarZs, 3untos com os lept)es, c(amam4se
0ermi)es! 's os)es \assim c(amados em (onra do 0/sico indiano A! -! Bose] s&o part/culas $ue
produ"em e transportam 0or%as, e incluem os 0ot)es e os glu)es! ' os&o de Higgs pode ou n&o
e2istir na realidade^ 0oi inventado simplesmente como um estratagema para se poder atriuir
massa 5s part/culas!
[NVK]
Como o leitor 3 perceeu, 1 tudo um tanto con0uso, mas 1 a 0orma mais simples de se e2plicar o
$ue se passa no mundo das part/culas! + maior parte dos 0/sicos de part/culas pensa, como
comentou @eon @ederman num documentrio da cadeia de televis&o 8BA, em NLYQ, $ue 0alta ao
*odelo Atandard elegancia e simplicidade! g< demasiado complicado! Tem demasiados
parametros aritrriosg, disse @ederman! g-&o conseguimos imaginar o Criador a rodar 9:
ma%anetas, para marcar 9: parametros, para criar o universo tal como o con(ecemos!g + 0/sica,
ao 0im e ao cao, 1 apenas uma usca da simplicidade derradeira, mas at1 a$ui tudo o $ue
conseguimos 0oi uma esp1cie de trapal(ada elegante M ou, como di" @ederman: gH uma
pro0unda sensa%&o de $ue o $uadro n&o tem nada de onito!g
' *odelo Atandard 1 n&o s deselegante como incompleto! 8or um lado, n&o esclarece nada
sore a gravidade! 8or mais $ue procure, n&o ( nada no *odelo $ue e2pli$ue por $ue 1 $ue, ao
pcr um c(ap1u em cima de uma mesa, ele n&o 0lutua at1 ao tecto! #, como 3 perceemos,
tam1m n&o consegue e2plicar a massa! 8ara se poder atriuir massa 5s part/culas, teve de se
introdu"ir o (ipot1tico os&o de Higgs^ se ele e2iste ou n&o, 1 uma $uest&o $ue 0icar para os
0/sicos do s1culo ffB resolverem! Como Reynman oservou alegremente: g# assim, estamos
presos numa teoria, e n&o saemos se est certa ou errada, mas saemos $ue est um ,ocadinho
errada, ou pelo menos incompleta!g
-uma tentativa de dar sentido a isto tudo, os 0/sicos criaram a teoria das supercordas! #sta
postula $ue todas a$uelas coisin(as min?sculas, como os $uarZs e os lept)es, $ue anteriormente
considervamos como part/culas, s&o na realidade gcordasg M 0itas viratrias de energia $ue
oscilam em NN dimens)es, as $uais incluem as trs $ue 3 con(ecemos, mais o tempo, e mais
outras sete dimens)es $ue, para ns, s&o simplesmente descon(ecidas! +s cordas s&o
min?sculas, su0icientemente min?sculas para se con0undirem com meras part/culas individuais!
+o introdu"ir dimens)es adicionais, a teoria das supercordas possiilita aos 0/sicos 3untarem
num s pacote relativamente simples as leis da $uantica e as leis da gravidade, mas tam1m
signi0ica $ue $ual$uer coisa $ue os cientistas digam sore a teoria come%a a ad$uirir tra%os de
conversas de malucos! < o caso, por e2emplo, do 0/sico *ic(io _aZu, $uando e2plica a estrutura
do universo da perspectiva das supercordas:
g+ corda (etertica consiste numa corda 0ec(ada com dois tipos de vira%&o, uma no sentido dos
ponteiros do relgio e outra no sentido oposto, $ue s&o tratadas di0erentemente! +s vira%)es no
sentido
[NV;]
dos ponteiros do relgio e2istem num espa%o de de" dimens)es! +s outras e2istem num espa%o
de 9P dimens)es, das $uais NP 0oram compactadas! \@emramos $ue, nas cinco dimens)es
originais de _alu"a, a $uinta dimens&o era compactada por enrolamento, 0ormando um
c/rculo!]g
# assim continua por mais KQ: pginas!
+ teoria das cordas deu ainda origem a algo c(amado Teoria *, $ue incorpora super0/cies
con(ecidas como memranas M ou simplesmente ranas, para os grandes entendidos do mundo
da 0/sica! Ceceio, contudo, $ue ten(amos c(egado 5 paragem da estrada do con(ecimento onde a
maior parte de ns ter de sair! 8asso a citar o e& 9or$ Times, numa passagem destinada a dar
uma e2plica%&o t&o simples $uanto poss/vel ao p?lico em geral:
' processo ecpirtico come%a muito longe, no passado inde0inido, com um par de ranas planas
va"ias, colocadas paralelamente uma 5 outra num espa%o curvo com cinco dimens)es!!! +s duas
ranas, $ue 0ormam as paredes da $uinta dimens&o, podem ter surgido do nada de repente como
uma 0lutua%&o $uantica num passado ainda mais distante, e terem4se separado em seguida!
Quem somos ns para duvidarW 'u para compreender, 3 agoraW + propsito, et+irtico vem da
palavra grega $ue signi0ica gcon0lagra%&og!
-a 0/sica moderna, as coisas c(egaram a um tal ponto $ue, como di" 8aul ,avies na ature,
gpraticamente imposs/vel para os leigos conseguir distinguir entre o legitimamente estran(o e o
disparate c(apadog! + $uest&o c(egou ao c?mulo no 'utono de 9::9, $uando dois 0/sicos
0ranceses, os g1meos Bgor e GricZ(a Bogdanov, criaram uma teoria amiciosamente densa $ue
inclu/a conceitos como gtempo imaginriog e o gestado _uo4Ac(.inger4*arting, com o
o3ectivo de descrever o nada $ue era o universo antes do BigBang : um per/odo $ue sempre se
considerou ser imposs/vel de con(ecer, uma ve" $ue era anterior ao nascimento da 0/sica e das
suas propriedades!
' artigo dos irm&os Bogdanov suscitou $uase imediatamente grandes deates entre os 0/sicos,
$ue n&o saiam se (aviam de o considerar um disparate, uma ora genial ou uma aldraice!
gCienti0icamente, n&o ( d?vida de $ue se trata de um disparate mais ou menos completog,
declarou ao e& 9or$ Times 8eter `oit, um 0/sico da Universidade de Columia, gmas (o3e em
dia isso n&o
[NVQ]
constitui grande di0eren%a relativamente a grande parte do $ue tem sido escrito sore o assunto!g
_arl 8opper, a $uem Ateven `einerg c(amou go dicono dos 0ilso0os modernos da cinciag,
sugeriu uma ve" $ue talve" n&o (a3a uma teoria de0initiva para a 0/sica M $ue, na verdade, cada
e2plica%&o $ue se encontrasse precisaria sempre de outra e2plica%&o, produ"indo assim uma
gcadeia in0inita de mais e mais princ/pios 0undamentaisg! 'utra possiilidade igualmente vivel
1 a de $ue tal con(ecimento possa simplesmente ultrapassar4nos! gReli"mente, at1 agorag,
escreve `einerg no seu livro !reams of a Final Theor#, gn&o me parece $ue este3amos a
c(egar ao 0im das nossas capacidades intelectuaisg!
#sta 1 certamente uma rea $ue ver surgir novas evolu%)es do pensamento, e, $uase de certe"a,
esses pensamentos estar&o, mais uma ve", para al1m da nossa compreens&o!
#n$uanto os 0/sicos de meados do s1culo ff se deru%avam com perple2idade sore o mundo
do /n0imo, os astrnomos n&o se sentiam menos 0rustrados com a 0alta de respostas satis0atrias
em rela%&o ao universo em geral!
Quando 0almos pela ?ltima ve" em #d.in Hule, ele acaara de descorir $ue $uase todas as
gal2ias presentes no nosso campo visual se a0astavam de ns, e $ue a velocidade e a distancia
deste recuo eram rigorosamente proporcionais: $uanto mais longe estivesse a gal2ia, mais
depressa se movia! Hule perceeu $ue isso se podia e2primir com uma simples e$ua%&o, Ho
P vId \onde Ho a constante, v 1 a velocidade de recess&o de uma gal2ia em movimento, e da
distancia $ue nos separa dela]! ,esde ent&o, Ho tem sido con(ecida como a constante de
Hule, e a totalidade como a @ei de Hule! Com esta 0rmula, Hule calculou $ue o universo
tin(a 5 volta de dois ili)es de anos, o $ue n&o dava muito 3eito, por$ue at1 nos 0inais dos anos
NL9: 3 era astante vio $ue muitas das coisas $ue 0a"em parte do universo M inclusivamente a
prpria Terra M eram provavelmente mais vel(as do $ue isso! ' aper0ei%oamento desta data tem
sido uma das preocupa%)es constantes da cosmologia!
+ ?nica coisa constante sore a constante de Hule 0oi a $uantidade de controv1rsias $ue se
geraram sore o valor a atriuir4l(e! #m NLQP, os astrnomos descoriram $ue as variveis
ce0eidas eram mais variveis do $ue se pensava^ alis, (avia dois tipos de variveis, e n&o um!
Bsto permitiu4l(es re0a"er os clculos e c(egar a uma nova idade provvel do universo: de sete a
9: ili)es de anos! -&o era um n?mero l muito e2acto, mas pelo menos era su0icientemente
alto para incluir a 0orma%&o da Terra!
[NVP]
-os anos $ue se seguiram nasceu uma disputa in0indvel entre +llan Aandage, sucessor de
Hule em *ount `ilson, e G1rard de Eaucouleurs, um astrnomo nascido em Rran%a $ue
traal(ava na Universidade do Te2as! ,e pois de vrios anos de clculos cuidadosos, Aandage
atriuiu 5 constante de Hule o valor Q:, dando ao universo a idade de 9: ili)es de anos! *as
de Eaucouleurs estava igualmente seguro de $ue a constante de Hule era N:: l! Bsto
signi0icaria $ue o universo tin(a apenas metade do taman(o e da idade $ue l(e Aandage
atriuira: de" ili)es de anos! Tudo 0icou ainda mais incerto $uando, em NLL;, uma e$uipa dos
Carnegie 'servatories, na Cali0rnia, usando medidas 0eitas com o telescpio espacial Ho,,le,
aventou a (iptese de o universo poder ter apenas oito ili)es de anos M uma idade $ue eles
prprios admitiam ser in0erior a de algumas das estrelas contidas no universo! #m Revereiro de
9::K, uma e$uipa da -+A+ e do Goddard Apace Rlig(t Center, em *aryland, usando um novo
tipo de sat1lite de longo alcance c(amado Hil$inson Micro&ave Anistro+# Pro,e, anunciou com
algum grau de certe"a $ue a idade do universo 1 de NK,V ili)es de anos, mais mil(&o, menos
mil(&o! #, para 3, 0icamos assim!
+ di0iculdade em tirar conclus)es de0initivas 1 $ue e2iste sempre muito espa%o para
interpreta%)es! Bmagine $ue est num campo, 5 noite, a tentar descorir a $ue distancia est&o
duas lu"es el1ctricas situadas ao longe! Com instrumentos astronmicos relativamente simples,
poder 0acilmente constatar $ue as duas lampadas ril(am com a mesma intensidade, e $ue uma
delas est, digamos, Q: por cento mais distante do $ue a outra! *as n&o pode ter a certe"a se a
lu" mais perto de si 1, por e2emplo, uma lampada de QY .atts a KV metros, ou uma de PN a KP,Q
metros! 8ara al1m disso, tem de ter em conta as distor%)es causadas pelas varia%)es na atmos0era
da Terra, pela poeira intergalctica, pela lu" contaminadora das estrelas $ue se encontram em
planos mais avan%ados, e muitos outros 0actores! ' resultado 1 $ue as computa%)es s&o
[notas]
l ' leitor tem todo o direito de perguntar o $ue $uer di"er e2actamente uma gconstante de Q:g
ou uma gconstante de N::g! + resposta reside nas unidades de medidas astronmicas!
#2ceptuando os e0eitos de conversto, os astrnomos n&o utili"am anos4lu"! Utili"am uma
distancia c(amada +arsec \uma contrac%&o das palavras +aralaDe e segundo6, aseada numa
medida universal c(amada parala2e estelar, e$uivalente a K,9P anos4lu"! +s medidas realmente
grandes, como o taman(o de um universo, s&o medidas em megaparsecs M um mil(&o de
parsecs! + constante 1 e2pressa em termos de $uilmetros por segundo por megaparsec!
8ortanto, $uando os astrnomos se re0erem a uma constante de Hule de Q:, o $ue realmente
$uerem di"er 1 gQ: $uilmetros por segundo por megaparsec!g < evidente $ue, para a maior
parte de ns, esta medida n&o tem $ual$uer signi0icado, mas 1 o $ue acontece com as medidas
astronmicas: a maior parte das distancias 1 t&o grande $ue acaa por perder $ual$uer
signi0icado!
[NVV]
necessariamente aseadas numa s1rie de pressupostos, todos eles suscept/veis de discuss&o! H
ainda o prolema de o acesso aos telescpios ser sempre muito disputado, e a medi%&o dos
desvios para o vermel(o ter sa/do muito cara ao longo da (istria da astronomia! 8ode levar uma
noite inteira para se conseguir uma ?nica e2posi%&o, de 0orma $ue os astrnomos se tm visto
por ve"es origados \ou tentados] a asear as suas conclus)es em provas muito escassas! #m
cosmologia, como sugeriu o 3ornalista Geo00rey Carr, temos guma montan(a de teorias assente
num mont/culo de provas!g 'u, como disse *artin Cees: g+ nossa actual satis0a%&o \$ue est de
acordo com o nosso grau de compreens&o] pode re0lectir mais a pore"a dos dados do $ue a
e2celncia da teoria!g
+ propsito, esta incerte"a aplica4se tanto a coisas situadas relativamente perto como aos limites
distantes do universo! Como sulin(a ,onald Goldsmit(, $uando os astrnomos di"em $ue a
gal2ia *YV est a P: mil()es de anos4lu" de distancia, o $ue $uerem realmente di"er \gmas
geralmente n&o e2plicam ao p?lico em geral=] 1 $ue est algures entre ;: e L: mil()es de anos4
lu" de distancia, o $ue n&o 1 em a mesma coisa! #m rela%&o ao universo no sentido lato, estas
imprecis)es s&o necessariamente ampliadas! Com todo o tumulto gerado pelas ?ltimas
declara%)es, estamos longe de conseguir uma opini&o unanime!
Uma teoria interessante, lan%ada recentemente, di" $ue o universo n&o 1 nem de longe t&o
grande como pensamos, e $ue algumas das gal2ias $ue vemos 5 distancia podem ser apenas
re0le2os, imagens 0antasmas criadas pela lu" re0lectida!
+ verdade 1 $ue, mesmo a n/vel das coisas mais 0undamentais, ( muito $ue ainda n&o saemos
M entre elas: de $ue 1 0eito o universo! Quando os cientistas calculam a $uantidade de mat1ria
necessria para manter as coisas 3untas, 0alta4l(es sempre imensa mat1ria! 8arece $ue pelo
menos L: por cento, sen&o mesmo LL por cento, 1 composta pela gmat1ria negrag, de Rrit"
H.icZy M mat1ria $ue 1, por nature"a, invis/vel para ns! < ligeiramente (umil(ante pensar $ue
nem conseguimos ver a maior parte do universo em $ue vivemos, mas tal parece ser um dado
ad$uirido! 8elo menos, os nomes dos dois poss/veis culpados s&o divertidos: ou s&o `B*8 l,
\8art/culas *aci%as de Bnterac%&o Rraca, ou se3a, poeiras de mat1ria invis/vel dei2adas pelo Big
Ban, , ou *+CH' ll \'3ectos Compactos *aci%os com Halo M o $ue, na verdade, 1 apenas
mais um nome para uracos negros, an&s castan(as, e outras estrelas muito pouco ril(antes]!
[notas]
l `eaZly Bnteracting *assive 8articles!
ll *assive Compact Halo '3ects!
[NVY]
's 0/sicos de part/culas tendem a 0avorecer a e2plica%&o dos `B*8 como part/culas, os
astro0/sicos a e2plica%&o estelar dos *+CH'! ,urante certo tempo os *+CH' estiveram em
vantagem, mas n&o se encontrou um n?mero su0iciente deles, pelo $ue a moda passou outra ve"
para os `B*8, s $ue com o ligeiro prolema de nunca se ter descoerto nen(um! Como
interagem 0racamente, s&o \partindo do princ/pio de $ue e2istem se$uer] muito di0/ceis de
detectar! 's raios csmicos causariam muita inter0erncia, pelo $ue os cientistas tm de
continuar a procurar em 0undo deai2o da terra! Um $uilmetro aai2o da super0/cie do solo,
os omardeamentos csmicos teriam lIN ::: ::: do impacte $ue teriam 5 super0/cie! *as,
mesmo assim, g( dois ter%os do universo $ue continuam em 0alta no livro de contasg!
+s descoertas mais recentes indicam $ue n&o s as gal2ias est&o a a0astar4se de ns, como
tam1m o 0a"em a uma velocidade crescente! Bsto vai contra todas as e2pectativas! 8arece $ue o
universo pode estar n&o apenas c(eio de mat1ria negra mas tam1m de energia negra! 's
cientistas tam1m l(e c(amam energia do vcuo, ou ainda, num arrouo de e2otismo, $uinta4
essncia! ' $ue $uer $ue se3a, parece estar a dirigir uma 0or%a de e2pans&o $ue ningu1m
consegue e2plicar completamente! Aegundo esta teoria, o espa%o va"io n&o est de todo va"io,
( part/culas de mat1ria e antimat1ria a aparecerem e a desaparecerem constantemente e $ue
empurram o universo para 0ora a uma velocidade crescente! ' mais inesperado 1 $ue a ?nica
coisa $ue resolve tudo isto 1 3ustamente a constante cosmolgica de #instein M o pe$ueno
elemento matemtico $ue ele introdu"iu na teoria geral da relatividade para pcr termo 5
presum/vel e2pans&o do universo, e a $ue c(amou go maior disparate da min(a vidag! +gora
parece $ue, a0inal, ele tin(a ra"&o!
' resultado 1 $ue vivemos num universo cu3a idade n&o conseguimos calcular, rodeados por
estrelas a distancias $ue n&o conseguimos determinar com precis&o, preenc(idos por mat1ria $ue
n&o saemos identi0icar, e a 0uncionar em con0ormidade com leis da 0/sica cu3as propriedades
n&o entendemos verdadeiramente!
# posta esta conclus&o, algo in$uietante, regressemos ao planeta Terra e consideremos algo $ue,
para variar, conseguimos compreender M apesar de, provavelmente, o leitor 3 n&o se surpreender
se l(e disser $ue n&o o compreendemos inteiramente, e $ue o $ue compreendemos agora,
tam1m n&o compreendemos ( tanto tempo $uanto isso!
[NVL]
N9!
+ T#CC+ *'E#4A#
-uma das ?ltimas interven%)es pro0issionais 0eitas antes da sua morte, em NLQQ, +lert #instein
escreveu um pre0cio curto mas ril(ante ao livro do gelogo C(arles Hapgood, c(amado
.arthJs )hifting CrustB A Qe# to )ome Basic Pro,lems of .arth )cience' + teoria de $ue os
continentes se deslocavam ao longo da super0/cie terrestre era completamente destru/da no livro
de Hapgood! -um tom $ue praticamente convidava o leitor a dar com ele umas risadin(as
complacentes, Hapgood oservava $ue algumas almas inocentes tin(am reparado gnuma
aparente correspondncia na 0orma de certos continentesg! 8arecia, continuava Hapgood, $ue ga
+m1rica do Aul tin(a estado encai2ada na n0rica, e por a/ 0ora!!! +t1 ( $uem diga $ue as
0orma%)es roc(osas s&o semel(antes nos dois lados do +tlantico!g
' Ar! Hapgood despac(ava assim de uma assentada todas estas no%)es, sulin(ando $ue os
gelogos _! #! Caster e T! C! *endes tin(am procedido a traal(os e2austivos no terreno em
amos os lados do +tlantico, e tin(am estaelecido, acima de $ual$uer d?vida, $ue n&o e2istiam
semel(an%as nen(umas! ,eus sae onde 1 $ue os sen(ores Caster e *endes 0oram uscar as
suas amostras, por$ue a verdade 1 $ue as 0orma%)es roc(osas em amos os lados do +tlantico
s&o e2actamente as mesmas M n&o apenas semel(antes, mas as mesmas!
*as pelos vistos a ideia n&o agradou muito ao Ar! Hapgood, nem a muitos outros gelogos do
seu tempo! + teoria a $ue ele se re0eria 0ora proposta pela primeira ve" em NL:Y por um gelogo
americano amador, RranZ Bursley Taylor! Taylor pertencia a uma 0am/lia rica, e tin(a tanto os
meios como a lierdade de restri%)es acad1micas para se dedicar a 0ormas de investiga%&o n&o
convencionais! Rora um dos $ue notara a semel(an%a entre as lin(as costeiras opostas da
+m1rica do Aul e de n0rica, e 0oi dessa oserva%&o $ue desenvolveu a ideia de
[NY:]
$ue, outrora, os continentes se moviam de um lado para o outro! Augeriu ainda M e o palpite saiu
certo, como se veio a provar M $ue a colis&o entre os continentes poderia ter provocado o
aparecimento das cadeias de montan(as do gloo! -o entanto, n&o conseguiu apresentar grandes
provas para consustanciar a sua teoria, pelo $ue esta 0oi considerada demasiado louca para
merecer s1ria aten%&o!
-a +leman(a, no entanto, a ideia de Taylor vingou, tendo sido adoptada pelo terico +l0red
`egener, meteorologista na Universidade de *arurg! `egener investigou as vrias anomalias
de plantas e 0sseis $ue n&o se encai2avam 0acilmente com o modelo geralmente aceite da
(istria da Terra, e perceeu $ue muito pouco se aproveitava desse modelo, $uando interpretado
no sentido convencional! 's mesmos 0sseis animais apareciam em lados opostos dos oceanos,
em s/tios onde estes eram demasiado vastos para serem atravessados a nado! Como era poss/vel,
perguntava4se, os marsupiais via3arem da +m1rica do Aul para a +ustrliaW Como 1 $ue
apareciam caracis idnticos na #scandinvia e na -ova BnglaterraW # como 1 $ue, 3 agora, se
conseguia e2plicar a presen%a de 3a"igos de carv&o e outros res/duos semitropicais em lugares
0rios como Apitsergen, a mais de P:: $uilmetros a norte da -oruega, se n&o tivessem migrado
para l a partir de climas mais amenosW
`egener desenvolveu a teoria de $ue os continentes tin(am outrora 0ormado uma massa
terrestre ?nica a $ue c(amou 8angeia, onde a 0lora e a 0auna se tin(am misturado antes de os
continentes se separarem e 0lutuarem at1 5s suas presentes posi%)es! Tudo isto 0oi registado por
`egener nus livro intitulado !ie .ntstehung der Qontinente und <@eane, ou The <rigin of
Continents and <ceans, pulicado em alem&o em NLN9 e M apesar de a 8rimeira Guerra *undial
ter entretanto eclodido M em ingls, trs anos mais tarde!
8or causa da guerra, a teoria de `egener n&o atraiu muita aten%&o ao princ/pio, mas em NL9:,
$uando apresentou uma edi%&o revista e aumentada, rapidamente se tornou assunto de discuss&o!
Todos estavam de acordo em $ue os continentes se moviam M mas para cima e para ai2o, e n&o
para os lados! ' processo de movimenta%&o vertical, con(ecido como isostasia, 0oi a ase das
teorias geolgicas durante gera%)es, muito emora ningu1m conseguisse e2plicar por$u ou
como se produ"ia! Uma ideia $ue continuou a surgir rios compndios, 3 eu andava ( $ue
tempos na escola, era a teoria da gma%& assadag,
proposta pelo austr/aco #duard Auess imediatamente antes da viragem do s1culo! Aegundo essa
teoria, durante o processo de arre0ecimento e endurecimento da Terra $ue se sucedeu ao seu
estado de 0us&o, a super0/cie do planeta
[NYN]
ter4se4ia enrugado, tal coso a casca de usa ma%& depois de assada, dando origem 5s acias
oceanicas e 5s cadeias de montan(as! 8ouco l(e importou $ue Tames Hutton 3 tivesse
demonstrado ( muito tempo $ue um 0enmeno de tal 0orma esttico s poderia resultar num
es0eride (omog1neo, 5 medida $ue a eros&o 0osse nivelando as rugosidades e preenc(endo as
concavidades! Havia ainda o prolema, demonstrado por Cut(er0ord e Aoddy no princ/pio do
s1culo, de $ue os elementos terrestres arma"enam enormes reservas de calor M $uantidades
demasiado grandes para permitir o tipo de arre0ecimento e enrugamento sugerido por Auess! #
de $ual$uer maneira, se a teoria de Auess estivesse correcta, ent&o as montan(as deverias estar
uni0ormemente distriu/das ao longo da super0/cie terrestre, e oviamente n&o estavam, e teriam
sais ou senos a mesma idade! -o entanto, nos princ/pios do s1culo ff 3 era mais do $ue
evidente $ue algumas cordil(eiras, coso os Urais e os +palac(es, tin(am centenas de mil(ar de
anos mais do $ue, por e2emplo, os +lpes e as Coc(osas! Tin(a c(egado nitidamente o momento
de se criar uma nova teoria, mas, in0eli"mente, +l0red `egener n&o era o (omem indicado para
isso, no entender dos gelogos!
8ara come%ar, as suas no%)es radicais pun(am em causa os 0undamentos da$uele ramo da
cincia, o $ue raras ve"es contriui para gerar um p?lico 0avorvel! Um desa0io desses 3 teria
sido su0icientemente di0/cil de engolir se viesse de um gelogo, mas `egener nem se$uer tin(a
0orma%&o em geologia! #ra um simples meteorologista, por amor de ,eus! Um (omem $ue
prev o tempo M e alem&o, ainda por cima! #ras de0icincias imperdoveis!
# assim, os gelogos 0i"eram tudo o $ue estava ao seu alcance para invalidar as provas $ue ele
apresentou e ridiculari"ar as suas teorias! 8ara contornar o prolema da distriui%&o dos 0sseis,
colocaram gpontes continentaisg em todos os s/tios onde desse 3eito! Quando encontraram um
antepassado do cavalo c(amado Hi++arion es Rran%a e na Rlrida ao mesmo tempo, desen(aram
uma gponteg de um lado ao outro do +tlantico! Quando descoriram $ue os antigos tapires
tin(am e2istido simultaneamente na +m1rica do Aul e no Audeste +sitico, colocaram a/ outra
gponteg! #m reve os mares pr14(istricos 0icaram praticamente preenc(idos com pontes
(ipot1ticas M da +m1rica do -orte 5 #uropa, do Brasil a n0rica, do Audeste +sitico 5 +ustrlia,
da +ustrlia 5 +ntrctica! #stes tentculos conectores n&o s aparecias convenientemente sempre
$ue era preciso mudar um ser vivo de usa "ona para outra, como tam1m desapareciam
oedientemente em seguida, sem dei2ar rasto da sua e2istncia anterior! Claro $ue n&o (avia o
m/nimo ind/cio $ue provasse esta
[NY9]
teoria \$ue alis n&o podia estar mais errada], e no entanto 0oi esta a geologia ortodo2a adoptada
no meio s1culo seguinte!
*as nem tudo conseguia ser e2plicado pelas pontes! ,escoriu4se $ue uma das esp1cies de
triloites, em con(ecida na #uropa, tam1m vivera na Terra -ova M mas s de um lado!
-ingu1m conseguia dar uma e2plica%&o convincente para o 0acto de ter conseguido atravessar
K::: $uilmetros de um oceano (ostil, para depois n&o ser capa" de contornar uma il(a com K::
$uilmetros de largura! +inda mais di0/cil de e2plicar era outra esp1cie de triloite encontrada na
#uropa e no -oroeste do 8ac/0ico, mas sem $ual$uer e2emplar pelo meio, o $ue teria e2igido
n&o uma simples ponte terrestre, mas uma ponte a1rea, e em comprida! Contudo, 3 em NLP;,
$uando a #nciclop1dia Britanica discutiu as teorias rivais, 0oi a de `egener $ue 0oi acusada de
conter gnumerosas e graves di0iculdades tericasg! `egener cometeu sem d?vida alguns erros!
,eclarou $ue a Gronelandia estava a a0astar4se para oeste cerca de N,P $uilmetros por ano, o
$ue 1 um disparate n/tido! \Aeria mais 5 volta de um cent/metro]! +cima de tudo, n&o dava uma
e2plica%&o convincente sore a 0orma como se deslocam as massas terrestres! 8ara se acreditar
na teoria dele era necessrio aceitar $ue os continentes conseguiam, de uma 0orma ou de outra,
arir camin(o pela crosta terrestre slida, como um arado atrav1s do solo, sem dei2ar nen(um
sulco atrs de si! -ada do $ue era saido na altura conseguia 0ornecer uma e2plica%&o plaus/vel
para a origem da$ueles movimentos!
Roi +rt(ur Holmes, o gelogo ingls $ue tanto 0e" para descorir a idade da Terra, $ue sugeriu
uma teoria poss/vel! Holmes 0oi o primeiro cientista a compreender $ue o a$uecimento
radioactivo podia produ"ir correntes de convec%&o dentro da Terra! #m teoria, estas podiam ser
su0icientemente potentes para 0a"er mover os continentes 5 super0/cie! -o seu livro Princi+les of
Ph#sical 4eolog#, $ue teve grande sucesso e in0luenciou muita gente logo na sua primeira
pulica%&o em NL;;, Holmes lan%ou uma teoria sore a deriva dos continentes $ue, na sua
essncia, 1 a $ue prevalece ainda nos dias de (o3e! -&o dei2ava de ser uma proposta radical para
a 1poca, e 0oi largamente criticada, particularmente nos #stados Unidos, onde a resistncia 5
deriva dos continentes durou mais tempo do $ue em $ual$uer outro lugar! Um cr/tico comentou,
aparentemente sem $ual$uer ironia, $ue Holmes apresentava os seus argumentos de 0orma t&o
clara e atraente $ue os estudantes eram em capa"es de acreditar neles! -outras partes do
mundo, contudo, a nova teoria encontrou apoio 0irme, se em $ue cauteloso! #m NLQ:, numa
reuni&o da Britis( +ssociation 0or t(e +dvancement o0 Acience, uma vota%&o veio demonstrar
$ue metade dos
[NYK]
presentes 3 aderia 5 ideia da deriva dos continentes! \Hapgood citou pouco depois esse n?mero
como prova do trgico erro em $ue incorreram os gelogos ritanicos]! ' mais curioso 1 $ue o
prprio Holmes vacilava por ve"es nas suas convic%)es! #m NLQK con0essou: g-unca me
consegui liertar de um teimoso preconceito contra a deriva dos continentes^ sinto nos meus
ossos de gelogo, por assim di"er, $ue se trata de uma (iptese 0antasista!g
+ teoria n&o dei2ava de ter os seus apoiantes nos #stados Unidos! Ceginald ,aly de Harvard era
a 0avor da deriva dos continentes, mas, se o leitor em se lemra, tam1m era ele $ue di"ia $ue a
@ua tin(a sido 0ormada por um impacto csmico! +s suas ideias eram consideradas
interessantes, at1 vlidas, mas um pouco e2uerantes de mais para serem levadas a s1rio!
8ortanto, a maior parte dos acad1micos americanos pre0eriu manter a ideia de $ue os continentes
sempre tin(am ocupado as suas posi%)es actuais, e $ue as caracter/sticas das respectivas
super0/cies podiam ser atriu/das a $ual$uer outra coisa $ue n&o 0osse as desloca%)es laterais!
< interessante notar $ue os gelogos das compan(ias petrol/0eras saiam ( muito tempo $ue a
pes$uisa de 3a"igos de petrleo passava precisamente pelo tipo de movimentos de super0/cie
causados pela tectnica de placas! *as estes gelogos n&o escreviam ensaios acad1micos^
limitavam4se a procurar petrleo!
Havia outro grande prolema com as teorias geolgicas $ue ainda ningu1m tin(a resolvido, ou
c(egado se$uer perto da resolu%&o! #ra a $uest&o do destino dos sedimentos! Todos os anos, os
rios do planeta transportavam volumes maci%os de material resultante de eros&o M Q:: mil()es
de toneladas de clcio, por e2emplo M para os mares! Ae se multiplicasse a ta2a de deposi%&o
pelo n?mero de anos ao longo dos $uais o processo se veri0icava, c(egava4se a um valor
perturante: deveria (aver cerca de 9: $uilmetros de sedimentos acumulados nos 0undos dos
oceanos M ou, pondo a $uest&o de outra 0orma, os 0undos dos oceanos deviam estar, nesta 0ase,
muito acima da super0/cie dos mesmos! 's cientistas lidaram com este prolema da 0orma mais
prtica poss/vel: ignorando4o! *as acaou por c(egar o momento em $ue n&o podiam continuar
a ignor4lo!
,urante a Aegunda Guerra *undial, um mineralogista da Universidade de 8rinceton c(amado
Harry Hess 0oi colocado no comando de um navio de transporte de tropas de ata$ue, o UAA
Ca+e 7ohnson' A ordo deste arco (avia uma nova e so0isticada sonda de pro0undidade
c(amada 0atmetro, conceida para 0acilitar as manoras de desemar$ue nas praias, mas Hess
aperceeu4se
[NY;]
de $ue tam1m podia ser usada para estudos cient/0icos e nunca a desligou, nem no mar alto
nem no calor das atal(as! # a$uilo $ue descoriu 0oi totalmente inesperado! Ae os 0undos dos
oceanos eram antigos, como todos acreditavam, deviam estar coertos com uma espessa camada
de sedimento, como o lodo e2istente no 0undo de um lago ou de um rio! *as os dados
recol(idos por Hess mostravam $ue o 0undo do oceano tin(a tudo menos a$uela mat1ria lisa e
macia dos sedimentos antigos! #stava c(eio de ravinas, 0ossas e 0endas, e encontrava4se
pontil(ado de vulc)es sumarinos com cumes ac(atados a $ue c(amou gu#ots em (onra de um
e24gelogo de 8rinceton c(amado +rnold Guyot! Tudo isto era enigmtico, mas Hess tin(a uma
guerra com $ue se entreter, e relegou esses pensamentos para alturas mais prop/cias!
,epois da guerra, Hess regressou a 8rinceton e 5s preocupa%)es do ensino, mas os mist1rios do
0undo dos oceanos continuavam a ocupar4l(e uma parte da mente! #ntretanto, ao longo dos anos
NLQ:, os oceangra0os iam procedendo a pes$uisas mais so0isticadas do 0undo dos oceanos! #
0oi assim $ue tiveram mais uma surpresa: a maior e mais e2tensa cadeia de montan(as da Terra
estava M $uase toda M deai2o de gua! Ra"ia um tril(o cont/nuo ao longo dos leitos marin(os,
um pouco como os pespontos de uma ola de aseol! Come%ando na Bslandia, continuava a
descer pelo centro do oceano +tlantico, contornava o sul do continente a0ricano e atravessava o
oceano Xndico e o oceano +ustral, seguindo para o 8ac/0ico logo aai2o da +ustrlia^ a$ui
in0lectia para o 8ac/0ico como se 0osse em direc%&o 5 Bai2a Cali0rnia, antes de se dirigir
aruptamente para norte, contornando a costa ocidental dos #stados Unidos at1 ao +lasca!
'casionalmente, os seus picos mais elevados surgiam acima da gua, so a 0orma de pe$uenas
il(as ou ar$uip1lagos M os +%ores e as Canrias no +tlantico e o Havai no 8ac/0ico, por e2emplo
M mas a maior parte 3a"ia a uma pro0undidade de mil(ares de metros de gua salgada,
descon(ecida e insuspeita! ,epois de ligarem todas as suas rami0ica%)es, aperceeram4se de $ue
esta enorme cadeia montan(osa atingia os VQ mil $uilmetros!
T ( algum tempo $ue se saia uma /n0ima parte de tudo isto! Quando se come%aram a colocar
caos sumarinos no s1culo fBf, os t1cnicos aperceeram4se de $ue (avia $ual$uer esp1cie de
intrus&o montan(osa no meio do +tlantico devido 5 posi%&o dos caos no 0undo do mar, mas a
sua nature"a cont/nua, em como a dimens&o geral desta cadeia sumarina, revelaram ser uma
surpresa espantosa! +l1m do mais, contin(a anomalias 0/sicas $ue n&o se conseguiam e2plicar!
-o meio da crista m1dio4atlantica (avia uma ravina M uma 0al(a M com cerca de 9: $uilmetros
de largura ao longo de todo o seu comprimento
[NYQ]
de NL mil $uilmetros! Bsto parecia sugerir $ue a Terra estava a reentar pelas costuras, como
uma no" a sair da casca! #ra uma no%&o asurda e in$uietante, mas n&o se podia ignorar os
ind/cios!
# depois, em NLP:, as amostras col(idas vieram demonstrar $ue o 0undo do oceano era
relativamente novo na crista m1dio4atlantica, mas envel(ecia progressivamente para #ste ou
para 'este! Harry Hess ponderou a $uest&o, e c(egou 5 conclus&o de $ue isto s podia signi0icar
uma coisa: $ue se estava a 0ormar nova crosta terrestre em amas as vertentes da crista central, e
$ue essa crosta ia sendo empurrada em amos os sentidos laterais, 5 medida $ue ia dando lugar 5
nova crosta $ue ia surgindo! -a prtica, era como se o 0undo do +tlantico possu/sse duas
enormes correias transmissoras, uma $ue levava crosta para a +m1rica do -orte, outra para a
#uropa! ' processo 0icou con(ecido como e2pans&o do 0undo do oceano!
Quando a crosta alcan%ava o 0im da sua 3ornada, no limite dos continentes, mergul(ava outra ve"
na Terra num processo con(ecido por suduc%&o, o $ue e2plicava para onde iam a0inal todos os
sedimentos: estavam a voltar 5s entran(as da Terra! # tam1m e2plicava por $ue 1 $ue o 0undo
dos oceanos era t&o 3ovem em compara%&o com o resto da crosta terrestre! +inda n&o se tin(a
encontrado nen(um com mais de NVQ mil()es de anos, o $ue era um enigma, por$ue as roc(as
continentais tin(am, normalmente, ili)es de anos! +gora Hess 3 perceia por$u! +s roc(as
oceanicas duravam apenas o tempo de c(egar 5s costas! #ra uma teoria ril(ante, e $ue
e2plicava muita coisa! Hess desenvolveu4a num importante ensaio $ue 0oi $uase universalmente
ignorado! 8or ve"es, o mundo n&o est pura e simplesmente preparado para uma oa ideia!
#ntretanto, dois investigadores a traal(ar em separado estavam a 0a"er descoertas espantosas,
com ase num 0acto curioso da (istria da Terra descoerto vrias d1cadas antes! #m NL:P, um
0/sico 0rancs c(amado Bernard Brunc(es descorira $ue o campo magn1tico do planeta se
inverte de tempos a tempos, e $ue o registo dessas invers)es 0ica permanentemente inscrito em
certas roc(as na altura da sua 0orma%&o! #speci0icamente, ( pe$uenos gr&os de min1rio de 0erro
contidos nas roc(as $ue apontam na direc%&o dos plos magn1ticos presentes na altura da sua
0orma%&o, e $ue continuam a apontar nessa direc%&o 5 medida $ue as roc(as es0riam e
endurecem! < como se se glemrassemg do s/tio onde estavam os plos magn1ticos na altura da
sua 0orma%&o! ,urante anos isto n&o passou de uma curiosidade, mas, nos anos NLQ:, 8atricZ
BlacZett, da Universidade de @ondres, e A! _! Cuncorn, da Universidade de -e.castle,
estudaram os padr)es magn1ticos antigos 0i2ados nas roc(as da
[NYP]
Gr&4Bretan(a e 0icaram espantados, para n&o di"er de oca aerta, com a (istria $ue eles
gcontavamg: a dada altura, num passado distante, a Gr&4Bretan(a rodara sore o seu ei2o e
divagara para norte, 5 semel(an%a, de certo modo, de uma 3angada $ue $uera as amarras e 0ica
5 deriva! +l1m disso, descoriram $ue, se colocassem um mapa dos padr)es magn1ticos da
#uropa ao lado de um mapa dos padr)es americanos do mesmo per/odo, estes encai2avam
per0eitamente, como duas metades de uma carta rasgada ao meio! #ra perturador! *as, tam1m
desta ve", tais descoertas 0oram simplesmente ignoradas!
Coue 0inalmente a dois elementos da Universidade de Camridge, um geo0/sico c(amado
,rummond *att(e.s e um e24aluno seu c(amado Rred Eine, 3untar todas as pe%as do $uera4
cae%as! #m NLPK, servindo4se de registos de estudos magn1ticos do 0undo do oceano +tlantico,
demonstraram de 0orma conclusiva $ue os 0undos mar/timos estavam a alastrar precisamente da
0orma $ue Hess descrevera, e $ue tam1m os continentes se deslocavam! Um gelogo canadiano
com menos sorte, c(amado @a.rence *orley, c(egou 5 mesma conclus&o e2actamente na
mesma altura, mas in0eli"mente n&o encontrou nen(um editor para o seu ensaio! -um episdio
$ue 0icaria c1lere pela arrogancia intelectual impl/cita, o director do 7ournal of 4eo+h#sical
%esearch disse4l(e: g#sse tipo de especula%)es talve" se3a ptimo para conversa de coc$tail, mas
n&o para pulicar numa revista cient/0ica s1riag! *ais tarde, um gelogo oservou $ue este 0ora
gprovavelmente o ensaio geolgico mais signi0icativo a ser re3eitado para pulica%&og!
,e $ual$uer maneira, a moilidade da crosta terrestre era uma ideia $ue estava 0inalmente
pronta para ser aceite! Ao os ausp/cios da Coyal Aociety, reali"ou4se em @ondres, em NLP;, um
simpsio $ue reuniu os nomes mais importantes na mat1ria, e de repente, todos se tin(am
convertido 5 teoria! + Terra, concordaram, era um mosaico de segmentos interligados, e os seus
ma3estosos encontr)es eram os responsveis pela maior parte do $ue acontecia 5 super0/cie do
planeta!
' nome gderiva continentalg 0oi rapidamente posto de parte, $uando se perceeu $ue toda a
crosta estava em movimento e n&o apenas os continentes, mas levou algum tempo at1 $ue se
descorisse um nome para os segmentos individuais! 8rimeiro c(amaram4l(e glocos de crostag
ou, por ve"es, gla3es de pavimenta%&og! A nos 0inais de NLPY, com a pulica%&o de um artigo de
trs sismgra0os americanos no 7ournal of 4eo+h#sical %esearch, 1 $ue os segmentos
receeram o nome pelo $ual s&o con(ecidos desde ent&o: placas! # o mesmo artigo c(amou 5
nova cincia gtectnica de placasg!
[NYV]
+s ideias antigas custam a desaparecer, e nem todos se precipitaram a ara%ar a nova teoria! T
em nos anos NLV:, um dos compndios de geologia mais populares e 0iveis, The .arth, do
ilustre Harold Te00reys, insistia veementemente $ue a tectnica de placas era uma
impossiilidade 0/sica, como 3 antes a0irmara, numa edi%&o de NL9;! Tam1m re0utava a teoria
da convec%&o e do alastramento dos 0undos oceanicos! # no Basin and %ange, pulicado em
NLY:, To(n *c8(ee oservava $ue mesmo nessa altura, um em cada oito gelogos americanos
ainda n&o acreditava na tectnica de placas!
Ho3e saemos $ue a super0/cie da Terra 1 constitu/da por oito a do"e grandes placas
\dependendo do $ue se entende por grande] e cerca de vinte mais pe$uenas, movendo4se todas
em direc%)es e a velocidades di0erentes! +lgumas placas s&o grandes e relativamente inactivas,
outras pe$uenas mas c(eias de energia! + sua rela%&o com as massas terrestres $ue nelas
assentam 1 meramente acidental! + placa norte4americana, por e2emplo, 1 muito maior do $ue o
continente a $ue est associada! +compan(a mais ou menos a lin(a e2terior da costa oeste
\ra"&o pela $ual a regi&o 1 t&o s/smica: devido aos movimentos de colis&o no limite da placa],
mas ignora por completo a lin(a costeira oriental, estendendo4se em ve" disso pelo +tlantico
0ora at1 5 crista m1dia! + Bslandia est dividida ao meio, o $ue 0a" com $ue, tectonicamente, se3a
meio americana, meio europeia! + -ova Helandia, entretanto, 0a" parte da enorme placa do
oceano Xndico, emora nem se$uer se situe perto dele! # 1 isso $ue acontece com a maior parte
das placas!
,escoriu4se $ue as rela%)es entre as massas terrestres actuais e as do passado s&o muito mais
comple2as do $ue alguma ve" se imaginou! 8elos vistos, o Ca"a$uist&o 3 esteve agarrado 5
-oruega e 5 -ova Bnglaterra! Um dos cantos da Ataten Bsland, mas apenas um, 1 europeu, assim
como parte da Terra -ova! Ae pegar num sei2o da praia de *assac(usetts, 0i$ue saendo $ue o
seu parente mais pr2imo est agora em n0rica! +s Terras +ltas da #sccia e grande parte da
#scandinvia s&o sustancialmente americanas! 8ensa4se $ue parte da Cordil(eira A(acZleton,
na +ntrctica, pode 3 ter pertencido aos +palac(es, na costa leste dos #stados Unidos!
Cesumindo, as roc(as 0artam4se de via3ar!
+ agita%&o constante impede a 0us&o das placas numa ?nica placa imvel! 8artindo do princ/pio
de $ue as coisas continuar&o na mesma lin(a actual, o oceano +tlantico ir e2pandir4se at1
passar a ser muito maior do $ue o 8ac/0ico! Grande parte da Cali0rnia vai destacar4se do
continente, passando a ser uma
[NYY]
esp1cie de *adagscar do 8ac/0ico! + n0rica ser empurrada para norte em direc%&o 5 #uropa,
0a"endo com $ue o *editerraneo desapare%a e dando origem a uma cadeia de montan(as, t&o
imponente como os Himalaias, de 8aris a Calcut! + +ustrlia 3untar4se4 com as il(as do norte e
0icar ligada 5 nsia por um istmo umilical! Bsto ser&o os resultados 0uturos, mas n&o os 0uturos
acontecimentos! 's acontecimentos 3 est&o a passar4se agora! #n$uanto estamos a$ui sentados,
os continentes andam para a/ a deriva, como 0ol(as a oiar na super0/cie de um lago! Gra%as ao
Aistema de 8osicionamento Gloal \G8A], conseguimos ver $ue a #uropa e a +m1rica do -orte
est&o a separar4se a uma velocidade e$uivalente ao crescimento das un(as M mais ou menos dois
metros num tempo de vida m1dio! Ae pudesse esperar o tempo su0iciente, poderia ir de @os
+ngeles at1 A&o Rrancisco sem se me2er! A a revidade das nossas vidas nos impede de termos
conscincia das mudan%as! Ae ol(ar para um gloo agora, a$uilo $ue vir 1 apenas uma 0oto dos
continentes tal como eles tm sido durante apenas um d1cimo de um por cento da (istria da
Terra!
+ Terra 1 o ?nico dos planetas $ue tem movimentos tectnicos, mas n&o se sae em por$u!
-&o 1 apenas uma $uest&o de taman(o ou densidade M E1nus 1 $uase g1meo da Terra so esse
aspecto, e n&o tem actividade tectnica! Cr4se M emora se trate apenas de uma cren%a M $ue os
movimentos tectnicos s&o uma parte importante do em4estar organico do planeta! Como disse
o 0/sico e escritor Tames Tre0il: gAeria di0/cil acreditar $ue o movimento cont/nuo das placas
tectnicas n&o tem in0luncia no desenvolvimento da vida na Terrag! #le aventa a (iptese de os
desa0ios indu"idos pelos movimentos tectnicos M mudan%as de clima, por e2emplo M terem sido
um est/mulo importante para o desenvolvimento da inteligncia! 'utros acreditam $ue a deriva
dos continentes pode ter produ"ido pelo menos alguns dos 0enmenos de e2tin%&o das esp1cies!
#m -ovemro de 9::9, Tony ,icZson, da Universidade de Camridge, em Bnglaterra, elaorou
um relatrio, pulicado na revista )cience, onde de0ende a teoria de $ue pode muito em (aver
uma rela%&o entre a (istria das roc(as e a (istria da vida! ,icZson descoriu $ue a composi%&o
$u/mica dos oceanos tem vindo a alterar4se arupta e vigorosamente ao longo do ?ltimo meio
ili&o de anos, e $ue essas mudan%as coincidiram vrias ve"es com acontecimentos importantes
na (istria da iologia M a enorme e2plos&o de min?sculos organismos $ue deram origem 5s
encostas calcrias no sudeste do litoral de Bnglaterra, a s?ita predominancia de conc(as entre os
seres marin(os no per/odo camrico, etc! -ingu1m pode e2plicar com alguma certe"a por $ue 1
$ue a composi%&o $u/mica dos oceanos muda t&o drasticamente de tempos
[NYL]
a tempos, mas o arir e 0ec(ar das cristas oceanicas pode muito em ser o responsvel mais
vio!
Ae3a como 0or, a tectnica de placas n&o s e2plicou a dinamica da super0/cie da Terra M como 1
$ue, por e2emplo, o Hi++arion 0oi de Rran%a para a Rlrida M mas tam1m muitas das suas
actividades internas! 's terramotos, a 0orma%&o de cadeias de il(as, o ciclo do carono, a
locali"a%&o das montan(as, o aparecimento de idades do gelo, as origens da prpria vida M era
di0/cil (aver um assunto $ue n&o 0osse directamente in0luenciado por esta ril(ante nova teoria!
Como disse *c8(ee, os gelogos sentiam4se estonteados com a ideia de $ue gde repente, a terra
inteira 0a"ia sentidog!
*as s at1 certo ponto! + distriui%&o dos continentes nos tempos antigos est ainda muito longe
de ser estaelecida, ao contrrio do $ue pensam os leigos em geo0/sica! +pesar de os livros nos
darem representa%)es com aspecto convincente de massas terrestres antigas: @aursia,
Gonduana, Cod/nia e 8arigeia, estas aseiam4se por ve"es em conclus)es pouco consistentes!
Como oserva George Gaylord Aimpson no seu livro Fossils and the Histor# of 8ife, as esp1cies
de plantas e animais do mundo antigo tm o (ito inconveniente de aparecerem onde n&o
devem e 0altarem onde deviam estar!
' contorno da Gonduana, um continente outrora enorme $ue 3untava a +ustrlia, a n0rica, a
+ntrctica e +m1rica do Aul, aseou4se em grande parte na distriui%&o de um tipo de
antepassado dos 0etos c(amado 4losso+teris, $ue 0oi encontrado em todos os lugares previstos!
-o entanto, muito mais tarde, o 4losso+teris 0oi tam1m encontrado em partes do mundo $ue
n&o tin(am $ual$uer rela%&o con(ecida com a Gonduana! #sta discrepancia perturadora 0oi, e
continua a ser, $uase sempre ignorada! ,a mesma maneira, 0oi encontrado um r1ptil do Trissico
c(amado 8#strosaurus desde a +ntrctica at1 5 nsia, apoiando portanto a ideia de uma liga%&o
entre esses continentes, mas nunca apareceu, por e2emplo, na +m1rica ou na +ustrlia, $ue se
pensa terem 0eito parte do mesmo continente, na mesma altura!
H tam1m muitas caracter/sticas da super0/cie terrestre $ue a tectnica n&o consegue e2plicar!
Tomemos o e2emplo de ,enver $ue, como todos saem, est a um $uilmetro e meio de
altitude, emora essa altitude se3a relativamente recente! Quando os dinossauros andavam pela
Terra, ,enver estava num 0undo oceanico, a muitos mil(ares de metros de pro0undidade! -o
entanto, as roc(as onde ,enver assenta n&o apresentam 0racturas ou de0orma%)es, como
deveriam apresentar se tivesse sido empurrado para cima por uma colis&o de placas!
[NL:]
,e $ual$uer maneira, ,enver estava demasiado longe das orlas das placas para ser suscept/vel
5s suas ac%)es! #ra como se se empurrasse a orla de um tapete e 0icasse 5 espera de ver erguer4se
uma prega na ponta oposta! ' mist1rio 1 $ue, ao $ue parece, ,enver tem estado a elevar4se ao
longo de mil()es de anos, como um olo no 0orno! # o mesmo 1 vlido para grande parte da
n0rica austral^ uma parte do seu territrio com NP:: $uilmetros elevou4se $uase um $uilmetro
e meio em N:: mil()es de anos, sem $ue ten(a (avido $ual$uer actividade tectnica $ue o
3usti0i$ue M pelo menos $ue se saia! + +ustrlia, entretanto, tem estado a inclinar4se e a a0undar!
,urante os ?ltimos N:: mil()es de anos, 5 medida $ue tem vindo a deslocar4se para norte na
direc%&o da nsia, a sua ponta anterior a0undou4se $uase 9:: metros! 8arece $ue a Bndon1sia
tam1m est a a0undar4se muito lentamente, arrastando a +ustrlia consigo! # nen(um destes
0enmenos pode ser e2plicado pela tectnica de placas!
+l0red `egener n&o viveu para ver as suas ideias legitimadas! -uma e2pedi%&o 5 Gronelandia
em NLK:, partiu so"in(o, no dia em $ue 0a"ia Q: anos, para investigar uma 0al(a nos
aastecimentos! -unca mais voltou! Roi encontrado alguns dias mais tarde, morto de 0rio, ca/do
sore o gelo! Roi sepultado no local e ainda l est, emora este3a cerca de um metro mais perto
da +m1rica do -orte do $ue no dia em $ue morreu!
#instein tam1m n&o viveu o su0iciente para ver $ue tin(a apostado no cavalo errado! *orreu
em NLQQ em 8rinceton, na -ova T1rsia, ainda antes da pulica%&o das disparatadas cr/ticas de
C(arles Hapgood sore a deriva dos continentes!
' outro principal responsvel pelo aparecimento da teoria da tectnica de placas, Harry Hess,
tam1m se encontrava em 8rinceton na altura, e por l 0icou at1 ao 0oral da sua carreira! Um dos
seus alunos, um 3ovem ril(ante c(amado `alter +lvare", viria tam1m a mudar o mundo da
cincia, emora de 0orma astante di0erente!
Quanto 5 geologia propriamente dita, os seus cataclismos ainda mal tin(am come%ado, e 0oi o
3ovem +lvare" $uem a3udou a despoletar o processo!
[NLN]
BE
8@+-#T+ 8#CBG'A'
[Blustra%&o M ver pgina ;LP]
[NL9]
A histria de qualquer uma das +artes da Terra, tal como a vida de um soldado, com+Ne(se de
longos +erEodos de tdio e curtos +erEodos de terror'
,ereZ E +ger, gelogo ritanico
[NLK]
NK!
B+-G[
T ( muito tempo $ue se saia (aver $ual$uer coisa estran(a no susolo de *anson, no Bo.a!
#m NLN9, um (omem encarregue de arir um po%o para o aastecimento de gua da cidade
contou $ue tin(am rotado do 0uro peda%os de roc(a com estran(as de0orma%)es M g0ragmentos
clsticos cristalinos, com matri" 0undidag e gse$uncias invertidas de e3ec%&og, como 0oi mais
tarde descrito num relatrio o0icial! + gua tam1m era estran(a! #ra $uase t&o macia como a
gua da c(uva! -unca se tin(a encontrado gua macia no Bo.a at1 ent&o!
+pesar de as roc(as estran(as e a suavidade das guas de *anson terem despertado curiosidade,
(aviam de passar ainda ;N anos at1 $ue uma e$uipa da Universidade do Bo.a se resolvesse a
0a"er uma viagem 5 comunidade, $ue continuava nessa altura a ser uma cidade"in(a com cerca
de duas mil pessoas, locali"ada na parte noroeste do estado! #m NLQK, depois de 0a"erem uma
s1rie de per0ura%)es e2perimentais, os gelogos concordaram $ue o local era realmente
anmalo, e atriu/ram a de0orma%&o das roc(as a uma $ual$uer actividade vulcanica antiga! #sta
conclus&o era t/pica dos con(ecimentos de $ue se dispun(a na$uele tempo, mas, do ponto de
vista geolgico, n&o podia estar mais errada!
' trauma geolgico de *anson n&o vin(a do interior da Terra, e sim de pelo menos NP: mil()es
de $uilmetros mais al1m! +lgures num passado muito antigo, $uando *anson se situava na
margem de um mar pouco pro0undo, uma roc(a de cerca de 9,; $uilmetros de largura e N:
ili)es de toneladas de peso, via3ando a uma velocidade talve" 9:: ve"es superior 5 do som,
atravessou a atmos0era e emateu na Terra com uma violncia e rapide" di0/ceis de imaginar! -o
s/tio onde agora se situa *anson 0icou um uraco com ;,Y $uilmetros de pro0undidade e mais
de K9 $uilmetros de largura! ' calcrio $ue normalmente con0ere 5 gua do Bo.a a sua dure"a
caracter/stica desapareceu, sendo sustitu/do
[NL;]
pelas roc(as suterraneas resultantes da colis&o e $ue tanto intrigaram o vedor em NLN9!
' impacto de *anson 0oi o maior evento $ue 3amais ocorreu no territrio continental dos
#stados Unidos! + todos os n/veis! # desde sempre! + cratera $ue dei2ou 1 t&o grande $ue, se
nos colocssemos numa e2tremidade, s num dia l/mpido conseguir/amos ver a outra ponta! #m
compara%&o, o Grande Canyon parece pe$ueno e anal! Bn0eli"mente para os amantes de
espectculo, 9,Q mil()es de anos de sucessivos glaciares enc(eram a cratera de *anson at1 ao
topo com um conglomerado argiloso de origem glaciar, e a seguir alisaram4na, de 0orma $ue
(o3e em dia a super0/cie do terreno em *anson, e em vrios $uilmetros 5 sua volta, 1 t&o plana
como o tampo de uma mesa! # essa 1 tam1m a ra"&o por $ue nunca ningu1m ouviu 0alar da
cratera de *anson!
-a ilioteca de *anson ter&o o maior pra"er em mostrar4l(e uma colec%&o de artigos de 3ornal
e uma cai2a de amostras roc(osas resultantes de um programa de per0ura%&o e2ecutado em
NLLN4L9^ para di"er a verdade, est&o sempre mortos por poder mostr4los M mas ter de pedir
para os ver! -&o ( nen(uma e2posi%&o permanente, nem e2iste $ual$uer marco (istrico na
cidade!
8ara a maioria das pessoas de *anson, o mais importante acontecimento 0oi um tornado $ue
passou na rua principal em NLVL, destruindo todo o airro comercial! Uma das vantagens de toda
a$uela planura 1 $ue se consegue avistar o perigo $uando ele ainda vem longe! Quase toda a
cidade veio para uma e2tremidade da rua principal e 0icou meia (ora a ver o tornado apro2imar4
se na direc%&o deles, na esperan%a de $ue se desviasse, e depois, $uando viram $ue n&o era o
caso, puseram4se rapidamente a andar! Bn0eli"mente, (ouve $uatro $ue n&o andaram tanto $uanto
deviam, e morreram no processo! +gora, todos os anos, no ms de Tun(o, *anson dedica uma
semana de comemora%)es a $ue c(amou ,ias da Cratera, organi"ada com a inten%&o de a3udar a
es$uecer o aniversrio da$uele in0ort?nio! -a realidade nada tem a ver com a cratera, s $ue
ningu1m conseguiu descorir outra maneira de tirar vantagens de um local de impacto $ue n&o 1
vis/vel!
g*uito de ve" em $uando, aparecem pessoas a perguntar onde se encontra a cratera, e temos de
l(es responder $ue n&o ( nada para verg, di" +nna Ac(lapZo(l, a simptica iliotecria de
*anson! g# v&o4se emora um ocado desiludidosg! -o entanto, a maioria das pessoas,
incluindo os outros (aitantes do estado, nunca ouviu 0alar da cratera de *anson! *esmo os
gelogos raramente l(e concedem uma nota de rodap1! *as, durante um reve per/odo
[NLQ]
nos anos NLY:, *anson 0oi, so o ponto de vista geolgico, o local mais e2citante 5 0ace da
Terra!
+ (istria come%a no princ/pio dos anos NLQ:, $uando um 3ovem e ril(ante gelogo, c(amado
#ugene A(oemaZer, 0oi visitar a Cratera do *eteoro no +ri"ona, (o3e em dia considerado o local
de impacto mais 0amoso da Terra e uma atrac%&o tur/stica de grande popularidade! -a$uela
1poca n&o receia muitos visitantes, e era ainda con(ecida como Barringer Crater, em (onra de
um prspero engen(eiro de minas c(amado ,aniel Barringer, $ue ad$uirira a respectiva
concess&o em NL:K! Barringer acreditava $ue a cratera tin(a sido 0ormada por um meteorito de
N: mil()es de toneladas carregado de 0erro e n/$uel, e estava convencido de $ue ia 0icar rico
com a sua e2trac%&o! Aem perceer $ue o meteoro e tudo o $ue ele contin(a teria
necessariamente desaparecido com o impacto, desperdi%ou uma 0ortuna, em como os 9P anos
seguintes, a escavar t?neis $ue nunca deram em nada!
#m compara%&o com os dias de (o3e, a pes$uisa de crateras no in/cio do s1culo ff era, no
m/nimo, pouco so0isticada! ' principal pes$uisador desses primeiros tempos, G! _! Gilert, da
Universidade da Columia, reconstitu/a o e0eito dos impactos atirando erlindes para dentro de
panelas c(eias de papas de aveia \por ra")es $ue n&o sei e2plicar, Gilert reali"ou estas
e2perincias num $uarto de (otel, em ve" de num dos laoratrios da Universidade]! -&o se
percee muito em como, mas l conseguiu concluir a partir da/ $ue as crateras da @ua eram
realmente 0ormadas por impactos M uma no%&o 3 de si astante radical para a 1poca M mas $ue
as da Terra n&o o eram! + maior parte dos cientistas recusava4se a ir t&o longe! 8ara eles, as
crateras d @ua n&o passavam de antigos vulc)es! +s poucas crateras $ue permaneciam vis/veis
na Terra \a maior parte 3 tin(a so0rido eros&o] eram geralmente atriu/das a outras causas, ou
tratadas como raridades meramente acidentais!
Quando A(oemaZer apareceu, pensava4se $ue a Cratera do *eteoro tin(a sido 0ormada por uma
e2plos&o de vapor por deai2o da terra! #le n&o saia nada sore esse tipo de e2plos)es M nem
podia saer, 3 $ue n&o e2iste tal coisa M mas saia muito sore "onas de e2plos&o! Um dos seus
primeiros traal(os, $uando saiu da universidade, 0oi estudar an1is de e2plos&o no local de
ensaios nucleares em Ducca Rlats, no -evada! Concluiu, tal como Barringer antes dele, $ue n&o
(avia nada na cratera do meteoro $ue sugerisse actividade vulcanica, mas $ue (avia uma enorme
distriui%&o de outras sustancias M principalmente s/licas 0inas anmalas e magnetites M $ue
pareciam apontar para um impacto vindo do espa%o! Bntrigado, come%ou a estudar o assunto nos
seus tempos livres!
[NLP]
Traal(ando primeiro com a sua colega #leanor Helin e mais tarde com a mul(er, Carolyn, e o
seu scio ,avid @evy, lan%ou4se num estudo sistemtico do sistema solar interno! 8assavam uma
semana por ms no 'servatrio 8alomar, na Cali0rnia, 5 procura de o3ectos, especialmente
asterides, cu3as tra3ectrias atravessassem a rita terrestre!
g-a altura em $ue come%amos, s tin(am sido identi0icados pouco mais de uma d?"ia destes
o3ectos no decurso de toda a oserva%&o astronmicag, lemrou A(oemaZer anos mais tarde,
numa entrevista 5 televis&o! g's astrnomos do s1culo ff aandonaram pura e simplesmente o
sistema solarg, acrescentou! gTm a aten%&o virada para as estrelas e gal2iasg!
' $ue A(oemaZer e os colegas descoriram 1 $ue (avia muito mais riscos no espa%o do $ue eles,
ou $uais$uer outros, tin(am alguma ve" imaginado!
's asterides, como a maior parte das pessoas sae, s&o o3ectos roc(osos $ue andam em rita
livre dentro de uma cintura situada entre *arte e T?piter! +s ilustra%)es mostram4nos sempre uns
em cima dos outros, mas na realidade o sistema solar 1 um lugar com muito espa%o, e, em
m1dia, cada asteride deve estar a cerca de um mil(&o e meio de $uilmetros de distancia do seu
vi"in(o mais pr2imo! -ingu1m sae, nem se$uer apro2imadamente, $uantos asterides andar&o
a girar no espa%o, mas calcula4se $ue o seu n?mero n&o se3a in0erior a um ili&o! A&o
considerados ocados de planetas $ue n&o conseguiram c(egar ao seu o3ectivo devido 5
atrac%&o gravitacional de T?piter, $ue os impediu, e impede, de se unirem!
Quando os asterides 0oram detectados pela primeira ve" no s1culo fBf M o primeiro 0oi
descoerto no primeiro dia do s1culo por um siciliano c(amado Giuseppi 8ia""i M pensava4se
$ue eram planetas, e os primeiros receeram o nome de Ceres e 8allas! Roram precisas algumas
dedu%)es inspiradas do astrnomo `illiam Hersc(el para descorir $ue eram muito mais
pe$uenos do $ue os planetas! C(amou4l(es gasteridesg M $ue em latim signi0ica gcom aspecto
de estrelasg M designa%&o in0eli", por$ue de 0acto n&o se parecem nada com estrelas! Ho3e em dia
c(amam4l(es por ve"es, mais apropriadamente, planetides!
,escorir asterides tornou4se uma actividade popular no s1culo, fBf, e no 0inal do s1culo 3 se
con(eciam cerca de mil! ' prolema 1 $ue ningu1m 0a"ia o seu registo sistemtico! -o in/cio do
s1culo 22, tornou4se praticamente imposs/vel saer se um asteride $ue aparecesse de repente
era novo, ou simplesmente um $ue 3 0ora descoerto e depois es$uecido! -essa altura, tam1m
a astro0/sica tin(a avan%ado muito, e poucos astrnomos $ueriam dedicar o seu
[NLV]
tempo a um assunto t&o desinteressante como planetides roc(osos! +penas alguns astrnomos,
entre os $uais Gerard _uiper, de origem (olandesa, $ue deu o nome 5 cintura de cometas
_uiper, demonstrou algum interesse pelo sistema solar! Gra%as ao seu traal(o no *c,onald
'servatory no Te2as, seguido de traal(os posteriores 0eitos por outros no *inor 8lanet Center
em Cincinnati, e no pro3ecto Apace.atc( no +ri"ona, a longa lista de asterides transviados 0oi
diminuindo gradualmente, at1 $ue, no 0inal do s1culo ff, apenas um ainda n&o tin(a sido
encontrado M um o3ecto c(amado VNL +lert! Eisto pela ?ltima ve" em 'uturo de NLNN, 0oi
0inalmente encontrado em 9:::, depois de andar desaparecido durante YL anos!
,e 0orma $ue, do ponto de vista da pes$uisa de asterides, o s1culo ff limitou4se a ser
asicamente um longo e2erc/cio de contailidade! + di"er a verdade, 0oi apenas nestes ?ltimos
anos $ue os astrnomos come%aram a contar e a vigiar o resto da comunidade dos asterides!
#m Tul(o de 9::N, tin(am sido identi0icados e apti"ados 9P mil asterides M e metade desse
n?mero s nos dois anos anteriores! Com cerca de um ili&o para identi0icar, a contagem ainda
mal come%ou!
#, no 0undo, pouco interessa! -&o 1 por se identi0icar um asteride $ue ele passa a e2istir!
*esmo $ue todos os asterides do sistema solar tivessem um nome e uma rita con(ecida,
ningu1m poder prever o tipo de pertura%)es capa"es de os 0a"er disparar na nossa direc%&o!
-em se$uer conseguimos prever as pertura%)es nas roc(as da nossa prpria super0/cie! Ae as
pusermos 5 deriva no espa%o, sae4se l o $ue l(es pode dar para 0a"er!
8ense na rita da Terra como uma esp1cie de estrada onde ns somos o ?nico automvel, mas
$ue 1 atravessada regularmente por pe)es $ue n&o ol(am antes de descer do passeio! 8elo menos
L: por cento desses pe)es s&o praticamente descon(ecidos para ns! -&o saemos onde vivem,
$ue g1nero de (orrios tm, e $uantas ve"es se atravessam no nosso camin(o! + ?nica coisa $ue
saemos 1 $ue, a dada altura, a intervalos irregulares, se atravessam na estrada por onde vamos a
N:: mil $uilmetros por (ora! Como disse Ateven 'stro, do Tet 8ropulsion @aoratory, gBmagine
um ot&o $ue acenda todos os asterides superiores a de" metros $ue atravessam a nossa rita:
(averia mais de cem mil()es desses o3ectos no c1ug! #m resumo, n&o ver/amos apenas uns
mil(ares de long/n$uas estrelin(as ril(antes, mas mil()es, mil()es e mais mil()es de o3ectos
mais pr2imos movendo4se ao acaso M gtodos eles capa"es de colidir com a Terra, e todos eles
com tra3ectos e a velocidades ligeiramente
[NLY]
di0erentes, movendo4se pelo c1u 0ora! Aeria e2tremamente enervanteg! Bem podemos 0icar
enervados, por$ue eles est&o l! A $ue n&o os podemos ver!
-o total, pensa4se M emora se3a apenas uma con3ectura aseada em e2trapola%)es das ta2as de
crateri"a%&o da @ua M $ue cerca de dois mil asterides, su0icientemente grandes para pcr em
perigo a nossa civili"a%&o, atravessam regularmente a nossa rita! *as asta um pe$ueno
asteride M do taman(o de uma casa, por e2emplo M para destruir uma cidade! ' n?mero destes
pe$uenos asterides $ue atravessam a rita da Terra ronda, $uase de certe"a, as centenas de
mil(ar ou possivelmente de mil()es, e s&o praticamente imposs/veis de detectar!
' primeiro asteride s 0oi avistado em NLLN e, mesmo assim, s depois da sua passagem!
C(amaram4l(e NLLN B+, e passou a uma distancia de NV: mil $uilmetros M o $ue, em termos
csmicos, e$uivale a uma ala a atravessar uma manga sem tocar no ra%o! ,ois anos mais
tarde, outro, um pouco maior, passou a apenas N;Q mil $uilmetros M a maior rasante 3amais
registada! Tam1m este s 0oi detectado depois da passagem e se tivesse colidido connosco n&o
ter/amos tido $ual$uer aviso pr1vio! ,e acordo com Timot(y Rerris, $ue pulicou um artigo
sore o assunto no e& 9or$er, este tipo de passagem 5 tangente ocorre provavelmente duas a
trs ve"es por semana sem $ue ningu1m as detecte!
Um o3ecto com cem metros de largura n&o consegue ser detectado por nen(um telescpio da
Terra at1 estar a apenas alguns dias de distancia de ns, e isso s se o oservador estiver treinado
para tal, o $ue 1 pouco provvel, por$ue, mesmo agora, ( poucas pessoas 5 procura de tais
o3ectos! + analogia $ue se costuma 0a"er 1 $ue o n?mero de pessoas activamente 5 procura de
asterides no mundo inteiro 1 surpreendentemente mais pe$ueno do $ue o n?mero de
empregados de um *c,onald=s! \+gora talve" 3 se3a um pouco maior, mas n&o muito]!
#n$uanto Gene A(oemaZer tentava galvani"ar a aten%&o geral sore os perigos potenciais do
sistema solar interno, em Btlia come%ava a desenrolar4se discretamente outro acontecimento,
aparentemente sem $ual$uer rela%&o com ele, so a ac%&o de um 3ovem gelogo do @amont
,o(erty @aoratory, da Universidade de Columia! -o in/cio dos anos NLV:, `alter +lvare"
procedia a traal(os de campo num vulgar des0iladeiro con(ecido como a Garganta Bottaccione,
perto da vila de Guio, situada numa encosta da umria, $uando l(e despertou a curiosidade
uma 0ina risca de argila avermel(ada $ue dividia duas camadas de calcrio antigas M uma do
Cretcico e outra do Tercirio!
[NLL]
#ste 1 um ponto con(ecido em geologia como 0ronteira _T l, e marca a altura, PQ mil()es de
anos atrs, em $ue os dinossauros e praticamente metade das outras esp1cies animais
desapareceram aruptamente dos registos 0sseis! +lvare" perguntou4se como 1 $ue uma
0in/ssima lamina de argila, de uma escassa espessura de seis mil/metros, poderia ser testemun(a
de um momento t&o dramtico na (istria da Terra!
-a altura, os con(ecimentos convencionais sore a e2tin%&o dos dinossauros eram os mesmos
$ue nos tempos de C(arles @yell, um s1culo antes M nomeadamente, $ue os dinossauros se
tin(am e2tinguido progressivamente ao longo de um per/odo de mil()es de anos! *as a
redu"ida espessura da lamina de argila sugeria claramente $ue, pelo menos na umria, tin(a
acontecido algo mais repentino! Bn0eli"mente, nos anos NLV: n&o (avia ainda testes $ue
permitissem determinar $uanto tempo teria levado a acumular a$uele depsito!
Aegundo o curso normal das coisas, +lvare" teria aandonado o prolema $uase de certe"a, mas,
por sorte, tin(a um contacto e2celente com uma pessoa 0ora do seu dom/nio de investiga%&o $ue
podia a3ud4lo M o seu pai! @u/s +lvare" era um 0/sico nuclear eminente, $ue receera o 8r1mio
-oel da 0/sica na d1cada anterior! #mora sempre tivesse 0eito uma tro%a condescendente da
pai2&o do 0il(o pelas roc(as, o prolema intrigou4o! # ocorreu4l(e $ue a solu%&o poderia residir
nas poeiras vindas do espa%o!
Todos os anos a Terra acumula cerca de K: mil toneladas de ges01rulas csmicasg M poeira
espacial, em linguagem vulgar M $ue, se acumulada, 0aria uma pil(a enorme, mas ad$uire
dimens)es in0initesimais $uando espal(ada por todo o gloo! ,ispersos nesta 0ina poeira
encontram4se elementos e2ticos $ue, normalmente, n&o s&o muito 0re$uentes na Terra! #ntre
eles est um elemento c(amado ir/dio, mil ve"es mais aundante no espa%o do $ue na crosta
terrestre \por$ue, segundo se pensa, a maior parte do ir/dio terrestre se a0undou em direc%&o ao
n?cleo era a Terra ainda 3ovem]!
+lvare" saia $ue um colega seu do @a.rence BerZeley @aoratory da Cali0rnia, RranZ +saro,
desenvolvera uma t1cnica para medir rigorosamente a composi%&o $u/mica das argilas, usando
um processo c(amado anlise por activa%&o com neutr)es! #ste consiste em omardear
amostras com neutr)es num pe$ueno reactor nuclear, e contar cuidadosamente os raios gama
emitidos^
[-'T+A]
l ,i"4se _T em ve" de CT, por$ue o C 3 0ora adoptado para simoli"ar Camrico! ,ependendo
da 0onte, _ vem do grego $reta ou do alem&o $reide* amos signi0icam ggredag, ou ggi"g, $ue 1
tam1m a rai" etimolgica de Cretcico
[9::]
era um traal(o e2tremamente minucioso! +saro 3 usara anteriormente esta t1cnica para analisar
peda%os de o3ectos de arro, mas +lvare" dedu"iu $ue, se medisse a $uantidade de um dos
elementos e2ticos contidos nas amostras de solo do 0il(o e a comparasse com a sua ta2a anual
de deposi%&o, 0icaria a saer $uanto tempo as amostras tin(am levado a 0ormar4se! -uma tarde
de 'uturo de NLVV, @u/s e `alter +lvare" ateram 5 porta de +saro e perguntaram4l(e se l(es
podia 0a"er os testes necessrios!
#ra um pedido astante e2igente! -o 0undo, estavam a pedir a +saro $ue gastasse meses do seu
tempo a 0a"er medi%)es traal(os/ssimas de amostras geolgicas, apenas para con0irmar o $ue
parecia mais do $ue evidente logo 5 partida: $ue a 0ina camada de argila se tin(a 0ormado t&o
depressa $uanto sugeria a sua redu"ida espessura! -a verdade, ningu1m esperava $ue a sua
pes$uisa produ"isse $ual$uer resultado espectacular!
gBem, eles 0oram muito simpticos, muito persuasivosg, lemrou +saro, numa entrevista dada
em 9::9! g#, como parecia um desa0io interessante, concordei! Bn0eli"mente, tin(a muito
traal(o em m&os, por isso s oito meses depois 1 $ue comecei!g Consultou as suas notas dessa
altura! g-o dia 9N de Tun(o de NLVY, 5 N:;Q( da tarde, pusemos uma amostra no detector! +o 0im
de 99; minutos perceemos $ue estava a dar resultados interessantes pelo $ue desligmos para
ver!g
's resultados 0oram t&o inesperados, na verdade, $ue os trs cientistas ac(aram $ue se tin(am
enganado! + $uantidade de ir/dio nas amostras de +lvare" era trs ve"es superior ao normal M
muito para al1m das suas previs)es! -os meses seguintes, +saro e a sua colega Helen *ic(el
c(egaram a traal(ar mais de K: (oras seguidas! \gdepois de come%armos, n&o consegu/amos
pararg, e2plicou +saro] a analisar amostras, sempre com os mesmos resultados! +s anlises de
outras amostras M col(idas na ,inamarca, em #span(a, Rran%a, -ova Helandia e +ntrctica M
mostraram $ue o depsito de ir/dio era comum a todo o gloo e muito elevado em todo o lado,
por ve"es cerca de Q:: ve"es os n/veis normais! #ra vio $ue o $ue provocara este
surpreendente 0enmeno tin(a de ser algo de grandes propor%)es e repentino, provavelmente um
$ual$uer tipo de cataclismo!
,epois de muito pensar, os +lvare"es conclu/ram $ue a e2plica%&o mais plaus/vel M pelo menos
para eles M era $ue a Terra tin(a sido atingida por um cometa ou asteride!
+ ideia de $ue a Terra podia estar su3eita a impactos devastadores de tempos a tempos n&o era
t&o peregrina na altura como (o3e se parece acreditar! #m
[9:N]
NL;9, um astro0/sico da -ort(.estern University c(amado Calp( B! Bald.in, tin(a sugerido
essa possiilidade num artigo da revista Po+ular Astronom#' ;Pulicou o artigo a/ por$ue
nen(um editor acad1mico estava preparado para o 0a"er!] # pelo menos dois cientistas em
con(ecidos, o astrnomo #rnst mpiZ e o $u/mico Harold Urey, este laureado com o -oel,
tin(am 3 apoiado pulicamente essa teoria em diversas alturas! #sta era con(ecida at1 entre os
paleontlogos! #m NLQP, um pro0essor da Universidade do #stado de 'regon, *! ` de
@auen0els, 3 se adiantara mesmo 5 teoria de +lvare" no 7ournal of Paleontolog#, sugerindo
$ue os dinossauros teriam so0rido uma morte s?ita causada pelo impacto de um o3ecto vindo
do espa%o, e, em NLV:, o presidente da American Paleontological )ociet#, ,e.ey T! *c@aren,
propcs, numa con0erncia anual do grupo, a possiilidade de um impacto e2traterrestre ter sido a
causa de um acontecimento anterior con(ecido como e2tin%&o 0rasniana!
Como para sulin(ar at1 $ue ponto a ideia 3 n&o era nova nesta altura, em NLVL um est?dio de
Holly.ood produ"iu um 0ilme c(amado Meteoro \gTem sete $uilmetros e meio de largura!!!
+pro2ima4se a K: mil $uilmetros por (ora M e n&o ( onde nos possamos esconder[g], com
Henry Ronda, -atalie `ood, _arl *aiden e um pedregul(o enorme!
# 0oi por isso $ue $uando, na primeira semana de NLY:, numa reuni&o da +ssocia%&o +mericana
para o +van%o da Cincia, os +lvare" anunciaram a sua teoria, segundo a $ual a e2tin%&o dos
dinossauros n&o ocorrera ao longo de mil(ares de anos 0a"endo parte de um lento e ine2orvel
processo, e sim suitamente, numa s e2plos&o de enormes propor%)es, a not/cia n&o deveria ter
sido um c(o$ue para ningu1m!
*as 0oi! #m todo o lado, e especialmente na comunidade paleontolgica, 0oi receida como uma
(eresia escandalosa!
gBem, 1 preciso ter em considera%&o $ue ns 1ramos amadores neste dom/niog, lemra +saro!
g' `alter era gelogo, especiali"ado em paleomagnetismo, o @u/s era 0/sico, e eu, $u/mico
nuclear! # eis $ue c(egvamos e nos p?n(amos a di"er aos paleontlogos $ue t/n(amos acaado
de resolver um prolema $ue l(es escapava ( mais de um s1culo! -&o 1 de estran(ar muito $ue
n&o se atirassem 5 ideia de ra%os aertos!g Como disse @u/s +lvare" com (umor: gRomos
apan(ados a praticar geologia sem licen%ag!
*as (avia ainda algo muito mais pro0undo e mais 0undamentalmente di0/cil de aceitar na teoria
do impacto! + cren%a de $ue os processos terrestres eram graduais 0ora um elemento
0undamental das cincias naturais desde os tempos de @yell! -os anos NLY:, o catastro0ismo
tin(a sa/do de moda ( tanto
[9:9]
tempo $ue se trans0ormara numa teoria literalmente impensvel! Como disse #ugene
A(oemaZer, para a maioria dos gelogos a ideia de um impacto devastador ia gcontra a sua
religi&o cient/0icag!
' 0acto de @u/s +lvare" despre"ar aertamente os paleontlogos e as suas contriui%)es para o
con(ecimento cient/0ico tam1m n&o a3udou muito! g#les n&o s&o l muito ons cientistas! *ais
parecem coleccionadores de selosg, escreveu num artigo para o e& 9or$ Times, $ue ainda (o3e
di aos atingidos!
's opositores 5 teoria de +lvare" 0oram apresentando e2plica%)es alternativas para os depsitos
de ir/dio M por e2emplo, $ue eram gerados por erup%)es vulcanicas prolongadas, ocorridas na
/ndia, c(amadas ,eccan Traps M e, acima de tudo, insistiam $ue n&o (avia provas de $ue o
desaparecimento arupto dos dinossauros dos registos 0sseis tivesse ocorrido na 0ronteira do
ir/dio! Um dos oponentes mais en1rgicos, C(arles '00icer, de ,artmout( College, insistia $ue o
ir/dio 0ora depositado por ac%&o vulcanica, na mesma altura em $ue, numa entrevista a um
3ornal, admitiu n&o ter provas disso! T em NLYY, mais de metade dos paleontlogos americanos
contactados durante um in$u1rito continuavam a acreditar $ue a e2tin%&o dos dinossauros n&o
tin(a $ual$uer rela%&o com um impacto de asterides ou cometas!
+ ?nica coisa $ue podia oviamente apoiar a teoria dos +lvare"es era precisamente o $ue l(es
0altava M um local de impacto! # 0oi a/ $ue entrou #ugene A(oemaZer! A(oemaZer tin(a um
contacto no Bo.a M a sua nora leccionava na Universidade do Bo.a M e tin(a con(ecimento da
cratera de *anson atrav1s dos seus estudos! Gra%as a ele, todos os ol(ares se voltavam agora
para o Bo.a!
+ geologia 1 uma pro0iss&o $ue varia de s/tio para s/tio! -o Bo.a, por e2emplo, $ue 1 um estado
plano e sem acidentes de terreno, n&o ( grandes (istrias para contar! -&o ( cumes alpinos,
nem glaciares devastadores, nem grandes 3a"igos de petrleo ou metais preciosos, nem somra
de 0lu2os piroclsticos! Um gelogo contratado pelo estado do Bo.a tem como principal tare0a a
avalia%&o de 8ro3ectos de Gest&o de #strume, $ue s&o periodicamente origados a entregar todos
os goperadores de instala%)es animaisg M a $ue os leigos c(amam criadores de porcos M da$uele
estado maioritariamente agr/cola! H NQ mil()es de su/nos no Bo.a, ou se3a, muito estrume para
gerir! -&o estou de modo algum a 0a"er tro%a M 1 um traal(o vital e inteligente, pois mant1m
limpa a gua do Bo.a M mas nem com a maior oa4vontade do mundo ter o prest/gio de,
digamos, andar a evitar omas de lava no *onte 8inatuo, ou esgravatar 0endas nas camadas
de gelo da Gronelandia, 5 procura de res$u/cios
[9:K]
de vida aprisionados em $uart"os antigos! 8ortanto, podemos em imaginar a e2cita%&o $ue
invadiu o Bo.a ,epartment o0 -atural Cesources, $uando, no meio dos anos NLY:, o mundo
geolgico 0ocou toda a sua aten%&o em *anson, e na sua preciosa cratera!
' Tro.ridge Hall, na cidade de Bo.a, 1 um vel(o edi0/cio de ti3olo encarnado do princ/pio do
s1culo ff $ue alerga o departamento das Cincias Geolgicas da Universidade do Bo.a e
tam1m, muito l para cima, numa esp1cie de st&o, os gelogos do ,epartamento de Cecursos
-aturais do Bo.a! -ingu1m se lemra e2actamente de $uando, e ainda menos como, os gelogos
do estado 0oram colocados em dependncias acad1micas, mas 0ica4se com a impress&o de $ue o
espa%o 0oi concedido de m vontade, por$ue os escritrios s&o acan(ados, de tectos ai2os e
di0/cil acesso! Quando nos mostram o camin(o, $uase esperamos $ue nos 0a%am suir para o
reordo do tel(ado e nos origuem depois a entrar por uma 3anela de st&o!
Cay +nderson e Brian `it"Ze passam a vida a traal(ar l em cima, entre desordenadas pil(as
de pap1is, relatrios, gr0icos enrolados, e pesadas amostras de pedras! \'s gelogos nunca tm
0alta de pisa4pap1is!] < o g1nero de lugar onde, $uando se procura alguma coisa M uma cadeira
suplementar, uma c(vena de ca01, um tele0one a tocar M tem de se deslocar montan(as de coisas
de um lado para o outro!
g,e repente estvamos no centro de tudog, disse4me +nderson com ol(os ril(antes, ao recordar,
$uando 0ui ter com ele e com `it"Ze nos respectivos escritrios, numa triste e c(uvosa man(&
de Tun(o! gRoi uma 1poca maravil(osa!g
8erguntei4l(es sore Gene A(oemaZer, um (omem $ue parece ter sido mundialmente venerado!
g#ra um tipo 0antsticog, respondeu `it"Ze sem (esita%)es! gAe n&o 0osse ele, tudo isto estaria
ainda na estaca "ero! *esmo com o seu apoio, levou dois anos para come%ar! + aertura de um
0uro 1 muito cara M cerca de NNQ dlares por metro na$uela altura, agora mais ainda, e
precisvamos de ir at1 aos mil metros de pro0undidade!g
gis ve"es mais do $ue issog, acrescentou +nderson!
gis ve"es mais do $ue issog, concordou `it"Ze! g# em vrias locali"a%)es! 8or isso (avia muito
din(eiro metido nisto, astante mais do $ue o nosso or%amento permitiag!
Roi a/ $ue se criou um protocolo de colaora%&o entre a Bo.a Geological Aurvey e a U! A!
Geological Aurvey!
g8elo menos +ens"vamos $ue era uma colaora%&o,g comentou +nderson com um sorriso
amarelo!
[9:;]
gRoi uma verdadeira aprendi"agem para ns,g continuou `int"Ze! g+ di"er a verdade, a prtica
cient/0ica da$uela altura n&o era das mel(ores M as pessoas estavam sempre prontas a apresentar
resultados $ue nem sempre eram dos mais 0iveis!g Um desses momentos 0oi ilustrado na
reuni&o anual da +merican Geop(ysical Union em NLYQ, $uando Glenn B"ett e C! @! 8illmore da
U! A! Geological Aurvey anunciaram $ue a cratera de *anson tin(a 3ustamente a idade certa para
estar relacionada com a e2tin%&o dos dinossauros! + declara%&o atraiu muita aten%&o por parte da
imprensa, mas in0eli"mente era prematura! Um e2ame mais cuidadoso dos dados dispon/veis
revelou $ue *anson n&o s era muito pe$uena, como tam1m nove mil()es de anos mais antiga!
+nderson e `it"Ze soueram deste rev1s nas suas carreiras 5 c(egada a uma con0erncia em
,acota do Aul, $uando viram as pessoas ir ter com eles e di"er4l(es com ar compadecido:
gAouemos $ue perderam a vossa craterag! Roi assim $ue soueram $ue B"ett e os outros
cientistas de UAGA tin(am anunciado n?meros em precisos, $ue 0a"iam com $ue *anson n&o
pudesse de 0orma alguma ser a cratera associada 5 e2tin%&o!
gRoi um grande c(o$ueg, recorda +nderson! g+0inal, t/n(amos em m&os este assunto t&o
importante, e de repente, 0ugiu4nos! *as pior do $ue isso 0oi perceer $ue as pessoas $ue
pareciam estar a colaorar connosco nem se tin(am dado ao traal(o de partil(ar o $ue tin(am
descoerto!g
g# por$ue n&oWg
#ncol(eu os omros! gAei l[ ,e $ual$uer maneira, 1 uma pe$uena amostra de como a cincia se
pode tornar num 3ogo su3o, $uando se 3oga a certo n/vel!g
+ pes$uisa passou para outro local! 8or acaso, em NLL:, um dos pes$uisadores, +lan Hilderand
da Universidade do +ri"ona, encontrou um reprter da Houston Chronicle $ue con(ecia uma
0orma%&o circular, grande e ine2plicvel, com NLK $uilmetros de largura e ;Y $uilmetros de
pro0undidade, em C(ic2ulu, aai2o da 8en/nsula do Ducatan, no *12ico, perto da cidade de
8rogreso, cerca de LQ: $uilmetros a Aul de -ova 'rle&es! + 0orma%&o 0ora descoerta pela
compan(ia de petrleo me2icana 8eme2, em NLQ9 M por coincidncia o mesmo ano em $ue
Gene A(oemaZer visitara a Cratera do *eteoro no +ri"ona M mas os gelogos da compan(ia
tin(am conclu/do $ue era uma cratera vulcanica, de acordo com as ideias dessa altura!
Hilderand 0oi at1 ao local e concluiu rapidamente $ue se tratava da cratera certa! -o in/cio de
N,LLN 0icou estaelecido $ue C(ic2ulu era o local do impacto!
+inda assim, (avia muitas pessoas $ue n&o perceiam as conse$uncias de um impacto! Atep(en
Tay Gould recorda num dos seus ensaios: g@emro4me
[9:Q]
$ue, inicialmente, tive 0ortes d?vidas sore as conse$uncias de um acontecimento destes!!! 8or
$ue 1 $ue um o3ecto $ue s tem nove $uilmetros de largura (averia de provocar tal devasta%&o
num planeta com um diametro de NK mil $uilmetrosWg
+ sorte 0oi ter surgido uma oportunidade para se 0a"er um ensaio da teoria ao vivo, $uando
A(oemaZer e @evy descoriram o cometa A(oemaZer4@evy L, e se aperceeram de $ue este se
dirigia para T?piter! 8ela primeira ve", os seres (umanos iam poder assistir a uma colis&o
csmica M e em podiam agradec4lo ao novo telescpio espacial Hule! Aegundo Curtis
8eeles, a maior parte dos astrnomos n&o tin(a grandes esperan%as, particularmente por$ue o
cometa n&o era uma es0era coesa, e sim uma cadeia de 9N 0ragmentos alin(ados! g8arece4meg,
escreveu um deles, g$ue T?piter vai simplesmente acaar por engolir esses cometas sem dar
se$uer um arrotog! Uma semana antes do impacto, a ature apresentou um artigo, g8reparem4se
para um grande c(uveirog, onde previa $ue o impacto ia tradu"ir4se apenas numa c(uva de
meteoros!
's impactos come%aram em NP de Tul(o de NLL;, duraram uma semana e 0oram muito maiores
do $ue toda a gente M com a poss/vel e2cep%&o de Gene A(oemaZer M estava 5 espera! Um
0ragmento, con(ecido como ucleus 4, colidiu com uma 0or%a de seis mil()es de
megatoneladas M um n?mero VQ ve"es superior ao de todo o armamento nuclear e2istente! '
ucleus 4 tin(a apenas o taman(o de uma montan(a pe$uena, mas dei2ou cicatri"es do
taman(o da Terra na super0/cie 3upiteriana! Roi o golpe de misericrdia para os opositores 5
teoria +lvare"!
@u/s +lvare" nunca soue da descoerta da cratera de C(ic2ulu, nem do cometa A(oemaZer4
@evy, por$ue morreu em NLYY! A(oemaZer tam1m morreu cedo! -o terceiro aniversrio do
impacto do A(oemaZer4@evy, andava com a mul(er pelas terras do interior da +ustrlia, onde o
casal ia todos os anos 5 procura de locais de impacto! -uma estrada de terra do deserto Tanami M
normalmente um dos lugares mais desertos 5 0ace da Terra M c(egaram a uma eleva%&o ao
mesmo tempo $ue se apro2imava outro ve/culo! A(oemaZer morreu instantaneamente e a mul(er
0icou gravemente 0erida! 8arte das cin"as do cientista 0oram levadas para a @ua a ordo da nave
@unar 8rospector, e o resto 0oi lan%ado em torno da Cratera do *eteoro!
+nderson e `it"Ze perderam a cratera $ue matara os dinossauros, gmas continuvamos a ter a
maior e mais per0eita cratera de impacto em todo territrio continental dos #stados Unidosg,
disse +nderson! necessria uma certa
[9:P]
destre"a veral para permitir $ue a Cratera de *anson manten(a o seu estatuto superlativo!
#2istem outras crateras maiores M nomeadamente em C(esapeaZe Bay, recon(ecida como local
de impacto em NLL; M mas est&o todas ao largo da costa, ou ent&o de0ormadas!] g+ de C(ic2ulu
est soterrada por dois a trs $uilmetros de calcrio e est, na sua maior parte, 0ora do territrio
continental, o $ue a torna di0/cil de estudarg, continuou +nderson, gen$uanto a de *anson 1
astante acess/vel! #, por estar enterrada, est em estado relativamente imaculado!g
8erguntei4l(es se ter/amos algum tipo de aviso, no caso de estarmos na iminncia de apan(ar
com um roc(edo de taman(o semel(ante!
g-&o, provavelmente nen(umg, respondeu com ar casual! g-&o seria vis/vel a ol(o nu at1 ter
a$uecido, e isso s aconteceria $uando entrasse na atmos0era, isto 1, um segundo antes de atingir
a Terra! #stamos a 0alar de uma coisa $ue se desloca de"enas de ve"es mais depressa do $ue a
ala mais rpida! + menos $ue 0osse visto por algu1m $ue tivesse um telescpio, e n&o (
$ual$uer garantia disso, ser/amos apan(ados completamente de surpresa!g
+ violncia de um impacto depende de muitas variveis M angulo de entrada, velocidade e
tra3ectria, se a colis&o se produ" de 0rente ou de lado, e da massa e densidade do o3ecto
pro3ectado, entre muitas outras coisas M coisas $ue n&o conseguimos saer $uando 3 passaram
tantos mil()es de anos sore o acontecimento! ' $ue os cientistas podem 0a"er M e +nderson e
`it"Ze 0i"eram4no M 1 medir o local do impacto e calcular a $uantidade de energia liertada! +
partir da/ podem imaginar cenrios plaus/veis do $ue se poder ter passado M ou, o diao se3a
surdo, do $ue poderia passar4se se acontecesse agora!
Um cometa ou asteride a via3ar a velocidades csmicas entraria na atmos0era terrestre a tal
velocidade $ue o ar por ai2o dele seria comprimido como numa oma de enc(er pneus! Como
toda a gente $ue 3 usou uma dessas omas sae, o ar comprimido a$uece muito rapidamente, e
a temperatura por ai2o deste suiria para cerca de P: mil graus _elvin, ou se3a, de" ve"es a
temperatura de super0/cie do Aol! -o instante da sua c(egada 5 nossa atmos0era, tudo o $ue
estivesse no camin(o do meteoro M pessoas, casas, 0ricas, carros M desapareceria como uma
0ol(a de celo0ane a arder!
Um segundo depois de entrar na atmos0era, o meteorito colidiria com a super0/cie da Terra, no
mesmo s/tio onde as pessoas de *anson teriam estado a tratar calmamente das suas vidas um
momento antes! Quanto ao prprio meteorito, vapori"ar4se4ia instantaneamente, mas a e2plos&o
enviaria mil $uilmetros c?icos de roc(a, terra e gases supera$uecidos em todas as direc%)es!
[9:V]
Qual$uer ser vivo, num raio de 9Q: $uilmetros, $ue n&o tivesse morrido com o calor seria
agora morto pela e2plos&o! + onda de c(o$ue inicial irradiaria centri0ugamente $uase 5
velocidade da lu", arrasando tudo 5 sua 0rente!
8ara os $ue estivessem 0ora da "ona de destrui%&o imediata, o primeiro sinal de catstro0e seria
um clar&o de lu" encandeante M a mais ril(ante 3amais vista por ol(os (umanos M seguido de,
um minuto ou dois depois, uma vis&o apocal/ptica de grande"a inimaginvel: uma parede negra
a erguer4se no ar at1 c(egar aos c1us, preenc(endo todo o campo de vis&o e deslocando4se a
mil(ares de $uilmetros por (ora! + sua apro2ima%&o seria assustadoramente silenciosa, uma
ve" $ue se moveria a uma velocidade muito superior 5 do som! +lgu1m $ue estivesse num
edi0/cio alto em 'ma(a ou em ,es *oines, por e2emplo, e $ue por acaso ol(asse na direc%&o
certa, veria um pavoroso v1u de destrui%&o, seguido de nada!
-uma $uest&o de minutos, numa rea $ue se estenderia de ,enver a ,etroit e arangeria o $ue
0ora outrora C(icago, At! @ouis, _ansas City, *inneapolis e At! 8aul M resumindo, todo o
*id.est M tudo o $ue estivesse de p1 estaria arrasado ou ardido, e $uase todos os seres vivos
estariam mortos! Todas as pessoas $ue se encontrassem num raio de NQ:: $uilmetros seriam
pro3ectadas no ar, estil(a%adas e trespassadas por uma c(uva de pro31cteis voando em todas as
direc%)es! 8ara al1m dos NQ:: $uilmetros, a destrui%&o diminuiria gradualmente!
*as isto seria apenas a onda de c(o$ue inicial! -ingu1m sae ao certo $uais os danos associados
a este tipo de cataclismo, mas podemos ter a certe"a de $ue seriam ruscos e gloais! ' impacto
provocaria $uase de certe"a uma s1rie de terramotos devastadores! 's vulc)es de todo o gloo
entrariam em actividade, e (averia maremotos a varrer as costas mais distantes! -o espa%o de
uma (ora, uma nuvem negra coriria o planeta, ocados de roc(a e outros detritos escaldantes
seriam pro3ectados por todo o lado, 0a"endo arder a maior parte do planeta! Calcula4se $ue pelo
menos um ili&o e meio de pessoas teria morrido ao 0im do primeiro dia! +s pertura%)es
maci%as da ionos0era destruiriam os sistemas de comunica%&o por todo o lado, pelo $ue os
soreviventes n&o poderiam saer o $ue se passava noutros lugares, nem para onde 0ugir! Coisa
$ue tam1m n&o teria grande importancia! Como e2plicou um comentador, 0ugir seria gpre0erir
uma morte lenta a uma morte rpida! ' n?mero de v/timas mortais seria muito pouco a0ectado
por $ual$uer es0or%o de trans0erncia das popula%)es para outros locais, uma ve" $ue a
capacidade da Terra para manter a vida estaria universalmente diminu/da!g
[9:Y]
+ $uantidade de 0uligem e cin"as 0lutuantes resultantes do impacto e dos incndios suse$uentes
taparia o Aol, certamente durante meses, possivelmente durante anos, perturando os ciclos de
crescimento! #m 9::N, pes$uisadores do Bnstituto de Tecnologia da Cali0rnia analisaram
istopos de (1lio de sedimentos dei2ados pelo ?ltimo impacto _T, e conclu/ram $ue o clima da
Terra 0oi a0ectado durante cerca de de" mil anos! -a verdade, esta descoerta 0oi usada como
prova de apoio 5 teoria de $ue a e2tin%&o dos dinossauros 0oi rpida e violenta M o mesmo
acontecendo em termos geolgicos! A nos resta imaginar como a (umanidade reagiria, ou se
teria alguma (iptese de o 0a"er, perante tal catstro0e!
# o mais provvel, n&o se es$ue%a, 1 $ue tudo acontecesse sem aviso pr1vio, vindo do nada!
*as vamos partir do princ/pio de $ue v/amos o o3ecto a c(egar! ' $ue 0ar/amosW Toda a gente
presume $ue se enviaria um m/ssil nuclear para o redu"ir a estil(a%os, mas esta ideia levanta
alguns prolemas! 8rimeiro, como nota To(n A! @e.is, os nossos m/sseis n&o 0oram conceidos
para 0uncionar no espa%o! -&o tm 0or%a su0iciente para escapar 5 gravidade da Terra e, mesmo
$ue tivessem, n&o e2istem os mecanismos necessrios para gui4los pelo espa%o 0ora, ao longo
de de"enas de mil()es de $uilmetros! *uito menos poder/amos mandar uma nave de co.oys
espaciais para nos livrar do prolema, como no 0ilme Armagedon* 3 nem se$uer possu/mos um
0oguet&o com 0or%a su0iciente para mandar seres (umanos at1 5 @ua! ' ?ltimo $ue o 0e", o
Aaturno Q, 0oi retirado da actividade ( anos, e nunca 0oi sustitu/do! Tam1m seria di0/cil
construir um novo, uma ve" $ue os planos de lan%amento do Aaturno 0oram destru/dos durante
uma opera%&o de limpe"a interna e0ectuada pela -+A+, o $ue n&o dei2a de ser espantoso!
*esmo $ue consegu/ssemos lan%ar um m/ssil at1 ao asteride para o redu"ir a peda%os, o mais
provvel 1 $ue nada mais consegu/ssemos do $ue trans0orm4lo numa s1rie de roc(edos $ue
viria colidir connosco, como aconteceu com o Cometa A(oemaZer4@evy em T?piter M apenas
com a di0eren%a de $ue, neste caso, as roc(as seriam e2tremamente radioactivas! Tom Ge(rels,
um detector de asterides da Universidade do +ri"ona, ac(a $ue mesmo um ano de aviso pr1vio
seria insu0iciente para tomar as precau%)es necessrias! ' mais provvel, no entanto, 1 $ue n&o
v/ssemos o3ecto algum M mesmo um cometa M at1 este estar a seis meses de distancia, coisa $ue
seria tarde de mais! ' A(oemaZer4@evy L andava em rita 5 volta de T?piter de 0orma astante
notria desde NL9L, mas levou mais de meio s1culo at1 ser detectado!
[9:L]
Curiosamente, como estas coisas s&o muito di0/ceis de calcular e implicam sempre uma margem
de erro importante, mesmo $ue sou1ssemos da e2istncia de um o3ecto a via3ar na nossa
direc%&o, s conseguir/amos saer mesmo perto do 0im M nas ?ltimas semanas, pelo menos M se
(averia realmente colis&o! ,urante a maior parte do per/odo de apro2ima%&o do o3ecto, o
amiente seria sempre de grande incerte"a! Aeriam certamente os meses mais interessantes na
(istria do mundo! # imagine a 0esta $ue era, se o o3ecto passasse sem nos ater!
g#nt&o, com $ue 0re$uncia 1 $ue pode acontecer algo como o impacto de *ansonWg, perguntei
a +nderson e `it"Ze antes de sair!
g'(, uma ve" em cada mil(&o de anos, em m1diag, respondeu `it"Ze!
g# lemre4seg, acrescentou +nderson, gesse acontecimento 0oi de uma importancia menor! Aae
$uantas e2tin%)es estiveram associadas com o impacto de *ansonWg
g-&o 0a%o ideiag, respondi!
g-en(umag, disse, com um estran(o ar de satis0a%&o! g-em uma!g
Claro $ue, acrescentaram os dois rapidamente e mais ou menos em un/ssono, deve ter (avido
devasta%)es terr/veis em grande parte do planeta, como 0oi descrito atrs, e destrui%&o total num
raio de centenas de $uilmetros 5 volta da "ona do impacto! *as a vida 1 resistente, e $uando o
0umo se desvaneceu, (avia uns soreviventes com sorte, e em n?mero su0iciente para $ue cada
esp1cie pudesse ser perpetuada!
+s oas not/cias, ao $ue parece, 1 $ue para e2tinguir uma esp1cie 1 preciso um traal(&o dos
diaos! +s ms not/cias 1 $ue nunca se pode contar com as oas not/cias! 8ior ainda, n&o
precisamos se$uer de ol(ar para o espa%o para antever perigos petri0icantes! Como veremos, a
Terra por si s 3 nos consegue proporcionar perigos $ue c(eguem!
[9N:]
N;!
#-TC+-H+A #* R'G'
-o Eer&o de NLVN, um 3ovem gelogo c(amado *iZe Eoor(ies andava a 0a"er o recon(ecimento
de um terreno rural no leste do -erasZa, perto da cidade"in(a de 'rc(ard, onde crescera! +o
passar por uma ravina muito /ngreme, reparou numa coisa $ue ril(ava no mato por cima desta,
e suiu para ver o $ue era! ,eparou4se4l(e o cranio per0eito de um 3ovem rinoceronte, $ue 0icara
a descoerto na se$uncia de 0ortes c(uvas recentes!
+lguns metros mais longe, veio depois a saer4se, encontrava4se o mais e2traordinrio 3a"igo de
0sseis alguma ve" descoerto na +m1rica do -orte, um po%o seco $ue tin(a servido como
sepultura maci%a de animais M rinocerontes, cavalos "erides, veados dente4de4sare, camelos,
tartarugas! Todos tin(am morrido na se$uncia de um cataclismo ocorrido ( pouco menos de
N9 mil()es de anos, no per/odo geolgico con(ecido por *ioceno! -a$uela altura, o -erasZa
era uma vasta plan/cie $uente, muito parecida com o actual 8ar$ue -acional do Aerengeti, na
Tan"ania! 's animais estavam enterrados deai2o de trs metros de cin"as vulcanicas! ' 0acto
curioso 1 $ue n&o ( nem nunca (ouve, $uais$uer vulc)es no -erasZa!
Ho3e, o local da descoerta de Eoor(ies c(ama4se +s(0all Rossil Beds Atate 8arZ, e possui um
re$uintado centro para visitantes e um museu, com oportunos mostrurios da geologia do
-erasZa e a (istria dos 3a"igos de 0sseis! ' centro possui tam1m um laoratrio com
paredes de vidro, atrav1s das $uais os visitantes podem ver os paleontlogos limpar os ossos dos
animais! + traal(ar so"in(o no dia em $ue passei pelo laoratrio, l estava um rapa" todo
animado, de caelo grisal(o e camisa a"ul $ue percei logo ser o prprio *iZe Eoor(ies, tendo4
o recon(ecido por causa de um documentrio televisivo da BBC! -&o ( assim tantos visitantes
em +s(0all Rossil Beds AtateparZ M 0ica, por assim di"er, para l do sol4posto M e Eoor(ies
pareceu contente em poder
[9NN]
servir4me de guia! @evou4me at1 ao cimo de uma ravina com seis metros, o s/tio onde 0i"era a
sua descoerta!
g#ra um s/tio idiota para vir 5 procura de ossosg, disse alegremente! g*as eu n&o estava 5
procura de ossos! -essa altura estava a pensar 0a"er um mapa geolgico do leste do -erasZa, e
andava por a$ui a espreitar! Ae n&o tivesse suido a$uela ravina, ou se a$uele cranio n&o tivesse
0icado e2posto pelas c(uvas, eu teria continuado o meu camin(o, e isto nunca teria sido
encontrado!g +pontou para um terreno demarcado e coerto, $ue era agora o local principal das
escava%)es! Tin(am4se descoerto ali cerca de 9:: animais, todos misturados uns com os outros!
8erguntei4l(e por $ue di"ia $ue a$uele era um s/tio idiota para procurar ossos! gBem, $uando se
anda 5 procura de ossos, 1 conveniente 0a"4lo em s/tios onde (a3a roc(as e2postas! < por isso
$ue a paleontologia se pratica em locais $uentes e secos! -&o $uer di"er $ue (a3a mais ossos a/,
mas 1 mais 0cil serem detectados! -um lugar como esteg M 0e" um gesto de $uem varre a vasta
e montona plan/cie com o ra%o M gn&o se saeria por onde come%ar! 8odia sempre (aver
material 0antstico, mas n&o (avia, 5 super0/cie, pistas $ue indicassem por onde se deveria
come%ar!g
8rimeiro pensou4se $ue os animais tin(am sido enterrados vivos, e o prprio Eoor(ies o disse,
num artigo da ational 4eogra+hic em NLYN! g: artigo c(amava ao s/tio uma =8ompeia de
animais pr14(istricos= g, disse4me, go $ue 0oi um t/tulo in0eli", por$ue logo a seguir perceemos
$ue os animais n&o tin(am morrido de repente! Todos eles so0riam de uma coisa c(amada
osteodistro0ia pulmonar (ipertr0ica, $ue 1 3ustamente o resultado de se respirar grandes
$uantidades de cin"as arasivas M e eles devem ter inalado muita cin"a, uma ve" $ue (avia uma
camada de vrios metros de espessura num raio de centenas de $uilmetros!g 8egou numa
esp1cie de argila acin"entada e des04la na min(a m&o! #ra um p ligeiramente granulado!
g81ssimo de respirar,g continuou, gpor$ue 1 simultaneamente 0ino e cortante! < natural $ue
ten(am vindo a esta nascente de gua 5 procura de al/vio, e acaaram por morrer com astante
so0rimento! + cin"a deve ter destru/do tudo! ,eve ter soterrado todas as ervas, coerto todas as
0ol(as e trans0ormado a gua numa lama cin"enta completamente ime/vel! -&o deve ter sido
l muito agradvel!g
' documentrio da BBC tin(a dado a entender $ue a e2istncia de tanta cin"a no -erasZa era
surpreendente! Contudo, os imensos depsitos de cin"a da$uele estado 3 eram con(ecidos (
astante tempo! ,urante $uase um s1culo, as cin"as tin(am sido utili"adas para 0a"er ps de
limpe"a dom1sticos,
[9N9]
como o 0im e o AAaD' *as, curiosamente, ningu1m se tin(a lemrado de perguntar de onde
vin(a a$uela cin"a toda!
gRico um pouco envergon(ado em di"er4l(e isto,g disse Eoories, sorrindo por um instante, gmas
a primeira ve" $ue pensei nisso 0oi $uando um redactor da ational 4eogra+hic me perguntou
$ual era a origem de toda a$uela cin"a, e eu tive de con0essar $ue n&o saia! -ingu1m saia!g
Eoor(ies mandou amostras a colegas de todo o oeste dos #stados Unidos, perguntando se
encontravam nelas algo de recon(ec/vel! *uitos meses mais tarde, um gelogo c(amado Bill
Bonnic(sen, da Bda(o Geological Aurvey, contactou4o, di"endo $ue a amostra de cin"a era
semel(ante 5 de um depsito vulcanico encontrado num lugar c(amado Bruneau Taridge, no
sudoeste do Bda(o! ' $ue matara os animais das plan/cies do -erasZa 0ora uma e2plos&o
vulcanica de dimens)es at1 a/ inimaginveis M mas su0icientemente grandes para dei2ar uma
camada de cin"a de trs metros de pro0undidade a uma distancia de $uase NP:: $uilmetros, no
leste do -erasZa! ,escoriu4se ent&o $ue, no susolo do oeste dos #stados Unidos, (avia um
imenso caldeir&o de magma, uma colossal "ona de euli%&o vulcanica, $ue e2plodia
periodicamente, de 0orma drstica, de P:: mil em P:: mil anos! + ?ltima dessas erup%)es 0oi (
pouco mais de P:: mil anos! + "ona de euli%&o ainda l est! C(ama4se (o3e em dia
Dello.stone -ational 8arZ!
-&o dei2a de ser notrio o pouco $ue saemos sore o $ue acontece deai2o dos nossos p1s! <
$uase impressionante pensar $ue a Rord come%ou a 0aricar carros, e se iniciaram os
campeonatos mundiais de aseol ainda antes de descorirmos $ue e2istia uma coisa c(amada
n?cleo terrestre! # n&o es$ue%amos $ue a ideia de $ue os continentes 0lutuam, como nen?0ares
na super0/cie de um lago, passou a ser do con(ecimento geral ( menos de uma gera%&o! g8or
muito estran(o $ue pare%ag, escreveu Cic(ard Reynman, gns saemos mais sore a distriui%&o
da mat1ria no interior do Aol do $ue sore o interior da Terra!g
+ distancia da super0/cie da Terra ao centro 1 de PKV: $uilmetros, o $ue n&o 1 muito! Calcula4
se $ue, se se arisse um po%o at1 ao centro e se atirasse para l um ti3olo, este levaria apenas ;Q
minutos para c(egar ao 0undo \apesar de, nesse ponto, o ti3olo 3 n&o ter peso, visto $ue toda a
gravidade da Terra estaria acima e ao redor da respectiva super0/cie, e n&o por ai2o]! +s nossas
tentativas de penetrar no interior do planeta tm sido modestas, n&o ( d?vida! Uma ou duas
minas de ouro da n0rica do Aul c(egam a uma pro0undidade superior
[9NK]
a trs $uilmetros, mas a maior parte das minas da Terra n&o v&o al1m de uns ;:: metros! Ae o
planeta 0osse uma ma%&, ainda n&o l(e ter/amos 0urado a casca! -a verdade, nem ter/amos
c(egado perto!
+t1 ( pouco menos de um s1culo, o $ue as mentes cient/0icas mais em in0ormadas saiam
sore o interior da Terra n&o era muito mais do $ue saia um traal(ador numa mina de carv&o M
nomeadamente, $ue se podia escavar o solo at1 encontrar roc(a, e pouco mais do $ue isso! +t1
$ue, em NL:P, um gelogo irlands c(amado C! ,! 'ld(am, ao analisar os registos de um sism4
gra0o relativos a um terramoto ocorrido no Guatemala, oservou $ue algumas ondas de c(o$ue
penetravam at1 certo ponto no interior da Terra e depois voltavam para trs, como se tivessem
encontrado uma esp1cie de arreira! + partir da$ui, dedu"iu $ue a Terra tin(a um n?cleo! Trs
anos mais tarde, um sismlogo croata, +ndri3a *o(orovic, ao analisar os gr0icos de um
terramoto em Hagre, oservou o mesmo desvio estran(o, mas a um n/vel menos pro0undo!
Tin(a acaado de descorir a 0ronteira entre a crosta e a camada imediatamente aai2o, o manto^
esta "ona passou a ser con(ecida como a descontinuidade de *o(orovic, ou simplesmente
*o(o!
Come%vamos a ter uma vaga ideia das camadas interiores da Terra M apesar de ser apenas muito
vaga! A em NLKP 1 $ue um cientista dinamar$us c(amado Bnge @e(mann, ao estudar registos
sismogr0icos de terramotos ocorridos na -ova Helandia, descoriu $ue (avia dois n?cleos M um
interno, $ue (o3e em dia se cr ser slido, e outro e2terno \a$uele $ue 'ld(am tin(a detectado]
$ue se pensa ser li$uido, e o centro do magnetismo terrestre!
*ais ou menos na mesma altura em $ue @e(mann aper0ei%oava os nossos con(ecimentos
rudimentares do interior da Terra, estudando as ondas s/smicas dos terramotos, dois gelogos do
Bnstituto de Tecnologia da Cali0rnia, inventavam uma 0orma de estaelecer compara%)es entre
um terramoto e o seguinte! #ram eles C(arles Cic(ter e Beno Gutenerg, mas, por ra")es $ue
nada devem 5 3usti%a, a escala tornou4se $uase imediatamente con(ecida apenas como escala de
Cic(ter! \Tam1m nada teve a ver com Cic(ter: era um (omem modesto, $ue nunca se re0eriu 5
escala usando o seu nome, mas sempre como g#scala de *agnitude!g]
+ escala de Cic(ter tem sido sempre mal compreendida pelos leigos, apesar de talve" o ser um
pouco menos agora do $ue na$ueles tempos em $ue as pessoas $ue visitavam Cic(ter e l(e
pediam para ver a tal escala, pensando $ue era uma esp1cie de m$uina! Claro $ue a escala 1
mais uma ideia $ue um o3ecto, uma medida aritrria do estremecimento da Terra, aseada em
medi%)es de
[9N;]
super0icie! +umenta e2ponencialmente, pelo $ue um terramoto de V,K 1 Q: ve"es mais 0orte do
$ue um terramoto de P,K e 9Q:: ve"es mais 0orte $ue um de Q,K!
Teoricamente pelo menos, n&o e2iste limite superior para um terramoto M nem limite in0erior, 3
$ue 0alamos nisso! + escala 1 uma simples medida de potncia, mas n&o di" nada sore os
estragos! Um terramoto de magnitude sete $ue ocorra em no interior do manto M digamos, a
PQ: $uilmetros de pro0undidade M pode n&o c(egar a causar $ual$uer dano 5 super0/cie,
en$uanto outro signi0icativamente mais pe$ueno, $ue aconte%a somente a seis ou sete
$uilmetros de pro0undidade, pode causar grandes danos numa grande e2tens&o! *uito depende
da nature"a do susolo, da dura%&o do terramoto, da 0re$uncia e gravidade dos terramotos
secundrios, e da implanta%&o 0/sica da rea a0ectada! Tudo isto signi0ica $ue os terramotos mais
assustadores n&o s&o necessariamente os mais 0ortes, apesar de a respectiva potncia ser
oviamente muito importante!
' maior terramoto ocorrido desde a inven%&o da escala 0oi, dependendo da 0onte a $ue dermos
cr1dito, ou um $ue teve o seu epicentro no 8rince `illiam Aound, no +lasca, em *ar%o de NLP;,
e mediu L,9 na escala de Cic(ter, ou um ocorrido no 'ceano 8ac/0ico, ao largo da costa do
C(ile, em NLP:, inicialmente classi0icado com a magnitude de Y,P, mas revisto mais tarde por
algumas entidades \incluindo a United Atates Geological Aurvey], $ue o reclassi0icaram 5 escala
impressionante de L,Q! Como o leitor poder ter perceido por tudo isto, medir terramotos n&o 1
propriamente uma cincia e2acta, particularmente $uando se interpretam as leituras de
locali"a%)es long/n$uas! ,e $ual$uer 0orma, amos os sismos 0oram colossais! ' de NLP: n&o s
causou enormes danos ao longo da "ona costeira da +m1rica do Aul, como tam1m provocou
um enorme tsunami, $ue via3ou de"enas de mil(ar de $uilmetros atrav1s do 8ac/0ico e 0oi
arrasar grande parte da "ona ai2a da cidade de Hilo, no Havai, destruindo Q:: edi0/cios e
matando P: pessoas! # (ouve outras ondas semel(antes $ue 0i"eram ainda mais v/timas em s/tios
t&o distantes como o Tap&o e as Rilipinas!
#m termos de destrui%&o pura e concentrada, no entanto, talve" o mais intenso terramoto
registado na (istria ten(a sido o $ue atingiu, e $ue acaou por arrasar $uase completamente, a
cidade de @isoa, em 8ortugal, no dia de Todos os Aantos \N de -ovemro] de NVQQ! #ram $uase
de" da man(& $uando a cidade 0oi suitamente aalada num rusco movimento lateral, $ue (o3e
se calcula ter sido de magnitude nove, e $ue a sacudiu impiedosamente durante sete longos
minutos! + 0or%a convulsiva do aalo 0oi de tal ordem $ue a gua do rio recuou da emocadura
at1 ao largo, regressando em seguida so a 0orma de uma onda gigante com mais de NQ metros
de altura, $ue concluiu o arrasamento
[9NQ]
da ai2a da cidade! Quando 0inalmente parou, os soreviventes go"aram apenas trs minutos de
calma antes do segundo aalo, pouco menos violento do $ue o primeiro! ' terceiro e ?ltimo
aalo veri0icou4se duas (oras mais tarde! ,epois de tudo terminado, P: mil pessoas tin(am
morrido, e praticamente todos os edi0/cios, num diametro de muitos $uilmetros, estavam
redu"idos a escomros! #m compara%&o, o terramoto de A&o Rrancisco de NL:P, $ue se calcula
ter sido de V,Y na escala de Cic(ter, durou menos de trinta segundos!
's terramotos s&o astante (aituais! Todos os dias, em m1dia, ocorrem algures no mundo dois
de magnitude dois ou superior M o su0iciente para aalar com 0or%a $uem $uer $ue se encontre
nas pro2imidades! +pesar de se concentrarem em certas "onas M nomeadamente ao longo da orla
do 8ac/0ico M podem ocorrer em $uase $ual$uer lado! -os #stados Unidos, apenas a Rlrida, o
leste do Te2as, e o *id.est superior parecem M at1 agora M estar $uase inteiramente imunes! +
-ova Bnglaterra 3 teve dois terramotos de magnitude seis ou mais nos ?ltimos 9:: anos! #m
+ril de 9::9, veri0icou4se um aalo de Q,N perto de @aZe C(amplain, no limite de -ova Bor$ue
com o Eermont, causando danos gigantescos e \sou testemun(a] arrancando $uadros das paredes
e crian%as das respectivas camas num raio de ac%&o $ue se estendeu at1 -e. Hamps(ire!
' tipo mais comum de terramotos 1 a$uele $ue ocorre $uando duas placas se unem, como
acontece na Cali0rnia, ao longo da 0al(a de Aanto +ndr1! i medida $ue as placas se v&o
empurrando uma contra a outra, a press&o aumenta, at1 $ue uma das duas cede! ,e maneira
geral, $uanto maior o intervalo entre os terramotos, maior a press&o acumulada, e maior a
(iptese de uma grande sacudidela! #sta 1 uma preocupa%&o constante em T$uio, $ue Bill
*cGuire, um especialista em catstro0es do University College @ondon, descreve como ga
cidade 5 espera de morrerg \n&o 1 propriamente a mel(or 0rase para os pan0letos tur/sticos]!
T$uio 0ica no ponto de encontro de trs placas tectnicas, e isto num pa/s em con(ecido pela
sua instailidade s/smica! #m NLLQ, como o leitor se deve lemrar, a cidade de _oe, cerca de
Q:: $uilmetros para oeste, 0oi atingida por um terramoto de magnitude V,9, $ue matou PKL;
pessoas! 's estragos 0oram calculados em LL ili)es de dlares! *as isso n&o 0oi nada M ou
relativamente pouco M em compara%&o com o $ue pode vir a acontecer em T$uio!
T$uio 3 so0reu um dos mais devastadores terramotos dos tempos modernos! + N de Aetemro
de NL9K, mesmo antes do meio4dia, a cidade 0oi atingida pelo $ue 0icou con(ecido como o
Grande Terramoto de _anto M um sismo de" ve"es mais 0orte do $ue o terramoto de _oe!
*orreram 9:: mil pessoas!
[9NP]
,esde essa altura, T$uio tem estado assustadoramente imvel, o $ue $uer di"er $ue a tens&o
suterranea tem vindo a acumular4se durante Y: anos! < de calcular $ue, mais tarde ou mais
cedo, estale! #m NL9K, T$uio tin(a uma popula%&o de cerca de trs mil()es! Ho3e em dia
apro2ima4se dos K: mil()es! -ingu1m est interessado em calcular $uantas pessoas poder&o
morrer, mas o custo econmico potencial 0oi calculado em sete trili)es de dlares!
+inda mais enervantes, n&o s por se saer menos sore eles mas tam1m por$ue podem ocorrer
em $ual$uer lado e a $ual$uer (ora, s&o os aalos mais raros con(ecidos como sismos
intraplacas! #stes ocorrem longe dos pontos de 3un%&o de placas, o $ue os torna completamente
imprevis/veis! #, por virem de uma maior pro0undidade, tendem a propagar4se ao longo de reas
mais e2tensas! 's $ue mais se destacaram nesta categoria, ocorridos nos #stados Unidos, 0oram
uma s1rie de trs registados em -ova *adrid, no *issouri, no Bnverno de NYNN4N9! + aventura
come%ou pouco depois da meia4noite do dia NP de ,e"emro, $uando as pessoas acordaram,
primeiro com o arul(o dos animais de $uinta em panico \a in$uieta%&o dos animais antes dos
terramotos n&o 1 uma (istria da caroc(in(a M 1 um 0acto em con(ecido, emora ningu1m o
saia e2plicar] e, a seguir, por um potente ru/do de $ual$uer coisa a romper4se no interior da
Terra! +o sair de suas casas, os (aitantes deram com a terra a erguer4se em ondas de $uase um
metro de altura e a arir4se em 0issuras de grande pro0undidade! Um 0orte c(eiro a en2o0re
enc(eu o ar! ' aalo durou $uatro minutos, tendo causado os (aituais danos nos ens e
propriedades! ' pintor To(n Tames +uduon, $ue se encontrava por acaso no local, estava entre
as testemun(as! ' terramoto irradiou com tal 0or%a $ue deitou aai2o c(amin1s em Cincinnati a
P:: $uilmetros de distancia e, de acordo com pelo menos um relato, gdespeda%ou vrios arcos
nos portos da Costa @este e!!! 0e" cair os andaimes suspensos no edi0/cio do Capitlio, em
`as(ington ,! C!g + 9K de Taneiro e ; de Revereiro seguiram4se outros terramotos de grande"as
semel(antes! -ova *adrid tem estado calma desde ent&o M mas isso n&o 1 de espantar, uma ve"
$ue esses episdios n&o ocorrem normalmente duas ve"es no mesmo s/tio! Tanto $uanto
saemos, s&o t&o imprevis/veis como os relampagos! ' pr2imo pode ser em C(icago, 8aris ou
_ins(asa! -ingu1m 0a" a mais pe$uena ideia! # o $ue 1 $ue causa estas gigantescas rupturas
intraplacasW +lgo $ue se locali"a muito 0undo no interior da Terra! *ais do $ue isso n&o se sae!
8or volta dos anos NLP:, os cientistas 3 se sentiam su0icientemente 0rustrados com a 0alta de
con(ecimentos sore o interior da Terra para se decidirem
[9NV]
a 0a"er $ual$uer coisa $ue mudasse a situa%&o! #speci0icamente, tiveram a ideia de per0urar o
0undo do oceano \a crosta continental era muito espessa] at1 5 descontinuidade de *o(o, e
e2trair uma amostra do manto para pes$uisa cient/0ica! + lgica $ue presidiu 5 iniciativa era de
$ue, se conseguissem compreender a nature"a das roc(as e2istentes no interior da Terra, talve"
pudessem come%ar a compreender a 0orma como elas interagem, conseguindo talve" assim
prever terramotos e outros acontecimentos indese3veis!
Bnevitavelmente, o pro3ecto tornou4se con(ecido como o *o(ole l-T, e 0oi astante desastroso!
#speravam conseguir ai2ar uma roca a mais de ;::: metros de pro0undidade no oceano
8ac/0ico, ao largo da costa do *12ico, e per0urar cerca de Q::: metros atrav1s de uma crosta
roc(osa relativamente 0ina! -as palavras de um oceangra0o, per0urar a partir de um arco em
mar alto 1 gcomo tentar 0a"er um uraco nos passeios de -ova Bor$ue a partir do cimo do
#mpire Atate Building, usando um 0io de espargueteg! Todas as tentativas 0al(aram! ' m2imo
$ue conseguiram penetrar 0oi cerca de NY: metros! ' *o(ole passou a ser con(ecido como o -o
Hole l-T! #m NLPP o Congresso, e2asperado com o aumento das despesas e a 0alta de
resultados, cancelou o pro3ecto!
Quatro anos mais tarde, os cientistas sovi1ticos decidiram tentar a sua sorte em terra seca!
#scol(eram um lugar na pen/nsula russa de _ola, perto da 0ronteira com a Rinlandia, e
come%aram a traal(ar, com a esperan%a de conseguir c(egar a NQ $uilmetros de pro0undidade!
' traal(o 0oi mais di0/cil do $ue esperavam, mas os sovi1ticos 0oram de uma persistncia digna
de mel(or sorte! Quando 0inalmente desistiram, NL anos mais tarde, tin(am conseguido c(egar a
N9,9P9 metros de pro0undidade! Tendo em conta $ue a crosta terrestre representa apenas cerca de
:,K por cento do volume do planeta, e $ue o uraco de _ola n&o tin(a c(egado se$uer a um ter%o
do total da crosta, n&o podemos propriamente gaar4nos de ter con$uistado o interior do nosso
planeta!
Curiosamente, emora o uraco ten(a sido modesto, $uase tudo o $ue nos ensinou se revelou
surpreendente! 's estudos das ondas s/smicas tin(am levado os cientistas a prever, e com
astante rigor, $ue encontrariam roc(as sedimentares at1 uma pro0undidade de ;V:: metros,
seguidas de granito nos 9K:: metros seguintes e, a partir da/, asalto! -este caso, a camada
sedimentar revelou ser Q: por cento mais pro0unda do $ue o esperado, e a camada de asalto
nunca c(egou a ser encontrada! +l1m disso, o mundo suterraneo mostrou ser mais
[-'T+A]
l-T gBuraco de *o(og!
l-T g-&o ( uracog!
[9NY]
$uente do $ue algu1m tin(a pensado, com uma temperatura de NY:O C a de" mil metros, $uase o
doro do $ue 0ora previsto! ' mais surpreendente de tudo 0oi descorir $ue a essa pro0undidade
a roc(a estava saturada de gua M algo $ue n&o se pensava poss/vel!
Como n&o podemos ver para dentro da Terra, temos de usar outras t1cnicas, $ue envolvem
0undamentalmente a leitura das ondas 5 medida $ue se propagam pelo interior! Tam1m se sae
um pouco sore o manto atrav1s dos veios de Zimerlitos l-T, onde se 0ormam os diamantes! '
$ue acontece 1 $ue ( e2plos)es em no interior da Terra $ue 0a"em com $ue uma autntica ala
de magma se3a disparada at1 5 super0/cie a velocidades supersnicas! < um acontecimento
completamente acidental! 8ode (aver um veio de Zimerlito a e2plodir no seu $uintal en$uanto
est a ler isto! Como vm de uma tal pro0undidade M at1 9:: $uilmetros M as omas de
Zimerlito tra"em toda a esp1cie de coisas $ue normalmente n&o se encontram 5 super0/cie, nem
perto dela: uma roc(a c(amada peridotite, cristais de olivina e M ocasionalmente, num veio em
cada cem M diamantes! H muito carono arrastado com as e3ec%)es de Zimerlito, mas a maior
parte vapori"a4se ou trans0orma4se em gra0ite! A muito ocasionalmente um destes peda%os 1
lan%ado 5 velocidade certa e es0ria com a necessria rapide" para se trans0ormar em diamante!
Roi um destes veios $ue 0e" com $ue Toanesurgo se trans0ormasse na mais produtiva cidade
mineira de diamantes do mundo, mas pode ser $ue (a3a outras ainda maiores de $ue n&o temos
con(ecimento! 's gelogos saem $ue algures na vi"in(an%a do nordeste de Bndiana ( ind/cios
da e2istncia de um veio ou grupo de veios $ue pode ser verdadeiramente monumental! Roram
encontrados, espal(ados por di0erentes locais da regi&o, diamantes de 9: $uilates ou mais, mas
ainda ningu1m encontrou a 0onte! Como di" To(n *c8(ee, podem estar soterrados so depsitos
de glaciares, como a cratera de *anson, no Bo.a, ou deai2o dos Grandes @agos!
8ortanto, o $ue saemos ns sore o $ue se passa deai2o da TerraW *uito pouco! 's cientistas
geralmente concordam em $ue o mundo deai2o de ns 1 composto por $uatro camadas M uma
crosta e2terior roc(osa, um manto de roc(a $uente e viscosa, um n?cleo e2terno li$uido, e um
n?cleo interno slido!l Aaemos $ue a super0/cie 1 composta predominantemente por silicatos,
$ue
[-'T+A]
l -T 8alavra $ue deriva do Eale de _imerley, na n0rica do Aul, regi&o rica em diamantes!
l 8ara $uem gostar de ter uma imagem mais completa do interior da Terra, a$ui 0icam as di4
mens)es das vrias camadas, em n?meros m1dios: #ntre : e ;: $uilmetros, temos a crosta!
#ntre ;: e ;:: $uilmetros, temos o manto superior! #ntre ;:: e PQ: $uilmetros, situa4se uma
"ona de transi%&o entre o manto superior e o manto in0erior! #ntre PQ: e 9V:: $uilmetros,
encontramos o manto in0erior! #ntre 9V:: e 9YL: $uilmetros, temos a camada g,g! ,os 9YL:
aos QNQ: $uilmetros temos o n?cleo e2terno, e dos QNQ: aos PKV: $uilmetros, o n?cleo
interno
[9NL]
s&o relativamente leves e sem peso su0iciente para contriuir para a densidade total do planeta!
@ogo, deve (aver $ual$uer coisa mais pesada l dentro! Aaemos $ue para o nosso campo
magn1tico se 0ormar algures no interior, tem de (aver uma cintura concentrada de elementos
metlicos em estado li$uido! Quanto a isto o consenso 1 universal! Quase tudo para al1m disso M
como 1 $ue as camadas interagem, o $ue as 0a" terem o comportamento $ue tm, o $ue ir&o
0a"er a $ual$uer momento 0uturo M 1 uma $uest&o em $ue reina alguma incerte"a, $uando n&o
muita!
+t1 a parte $ue podemos ver, a crosta, 1 o3ecto de acesas discuss)es! Quase todos os te2tos de
geologia di"em $ue a crosta continental tem cinco a de" $uilmetros de espessura por ai2o dos
oceanos, ;: $uilmetros por ai2o dos continentes e PQ a LQ $uilmetros por ai2o das grandes
cordil(eiras de montan(as, mas ( muitas varia%)es intrigantes dentro destes n?meros gerais! +
crosta por ai2o da Aerra -evada, por e2emplo, tem apenas K: a ;: $uilmetros de espessura, e
ningu1m sae por$u! Aegundo todas as leis da geo0/sica, a Aerra -evada devia estar a a0undar4
se, como se estivesse sore areias movedi%as! \H $uem pense $ue sim]!
Como e $uando 1 $ue a Terra gan(ou a sua crosta s&o $uest)es $ue dividem os gelogos em dois
vastos campos M a$ueles $ue ac(am $ue isso aconteceu aruptamente, logo no princ/pio da
(istria da Terra, e a$ueles $ue pensam $ue aconteceu gradualmente, e mais tarde! A&o $uest)es
$ue incendeiam 0acilmente os animos! Cic(ard +rmstrong, da Universidade de Dale, propcs nos
anos NLP: uma teoria a 0avor da e2plos&o inicial, e passou o resto da vida a lutar contra os $ue
n&o estavam de acordo com ele! *orreu de cancro em NLLN, mas pouco antes de morrer gatacou
violentamente os seus os cr/ticos numa pol1mica pulicada num 3ornal australiano de cincias
geolgicas, onde os acusava de perpetuarem mitosg, de acordo com uma reportagem $ue saiu na
revista .arth em NLLY! g*orreu amargog, comentou um colega seu!
' con3unto da crosta e de parte do manto e2terior c(ama4se litos0era \do grego lithos, $ue $uer
di"er gpedrag], $ue por sua ve" 0lutua em cima de uma camada de roc(a mais mole c(amada
astenos0era \do grego gsem 0or%ag], mas estes termos n&o s&o completamente satis0atrios! ,i"er
$ue a litos0era 0lutua
[99:]
sore a astenos0era d a entender $ue e2iste um certo grau de 0acilidade em 0lutuar $ue n&o
corresponde em 5 realidade! ,a mesma 0orma, indu" em erro imaginar $ue as roc(as 0lutuam
sore $ual$uer coisa tal como estamos (aituados a ver $ual$uer material a 0lutuar sore outro 5
super0/cie do planeta! +s roc(as s&o viscosas, mas de uma viscosidade semel(ante 5 do vidro!
8ode n&o parecer, mas todo o vidro da Terra est a desli"ar para ai2o, so o e0eito da gravidade!
Ae retirarmos um vidro muito antigo da 3anela de uma catedral europeia, por e2emplo,
veri0icaremos $ue 1 nitidamente mais grosso em ai2o do $ue em cima! < deste tipo de
gdesli"amentog $ue estamos a 0alar! ' ponteiro das (oras de um relgio move4se cerca de de"
mil ve"es mais depressa do $ue as roc(as gdesli"antesg do manto!
's movimentos n&o ocorrem apenas lateralmente, 5 medida $ue as placas se v&o deslocando 5
super0/cie da Terra, mas tam1m de cima para ai2o, 5 medida $ue as roc(as se erguem e
descem, so o e0eito do processo mecanico con(ecido por convec%&o! + e2istncia deste
processo 0oi dedu"ida pelo e2cntrico conde Eon Cum0ord, no 0inal do s1culo fEBBB! Aessenta
anos mais tarde, um vigrio ingls c(amado 'smond Ris(er previu \acertadamente] $ue o
interior da Terra podia ser su0icientemente 0lu/do para permitir a movimenta%&o do seu
conte?do, mas esta ideia demorou muito tempo a gan(ar adeptos!
8or volta de NLV:, $uando os geo0/sicos se aperceeram do tumulto $ue se passava l em ai2o,
a surpresa 0oi grande e geral! Como disse A(a.na Eogel no seu livro a$ed .arthB The e&
4eo+h#sicsB g#ra como se os cientistas tivessem passado d1cadas a descortinar as camadas da
atmos0era terrestre M tropos0era, estratos0era, e por a/ 0ora M e s ent&o descorissem a e2istncia
do vento!g
+t1 $ue pro0undidade se d o processo de convec%&o tem sido assunto de grande controv1rsia
desde ent&o! +lguns di"em $ue come%a a PQ: $uilmetros de pro0undidade, outros 0alam em
K::: $uilmetros! ' prolema, como oservou Tames Tre0il, 1 $ue g( duas s1ries de dados
provenientes de duas disciplinas di0erentes, e $ue n&o encai2am uns nos outrosg! 's
geo$u/micos di"em $ue ( certos elementos 5 super0/cie da Terra $ue n&o s&o originrios da
camada superior do manto, mas sim de camadas mais pro0undas no interior da Terra! 8ortanto,
os materiais da camada superior e in0erior do manto devem misturar4se ocasionalmente! *as os
sismgra0os insistem $ue n&o ( $uais$uer provas nesse sentido!
8ortanto, tudo o $ue podemos di"er 1 $ue a dado ponto indeterminado do percurso em direc%&o
ao centro da Terra, dei2amos a astenos0era e mergul(amos
[99N]
no manto puro! Considerando $ue este 1 responsvel por Y9 por cento do volume total da Terra,
e PQ por cento da sua massa, o manto n&o parece atrair grande aten%&o, principalmente por$ue as
coisas $ue interessam tanto aos gelogos como aos leitores em geral acontecem ou mais aai2o
\como o magnetismo], ou mais perto da super0/cie \como os terramotos]! Aaemos $ue, at1 uma
pro0undidade de NQ: $uilmetros, o manto consiste predominantemente num tipo de roc(a
c(amado peridotite, mas descon(ece4se o material $ue preenc(e os 9PQ: $uilmetros seguintes!
Aegundo um artigo pulicado na revista ature, n&o parece ser peridotite! *as mais do $ue isso
n&o se sae!
8or ai2o do manto est&o os dois n?cleos M um n?cleo slido interno, e um n?cleo li$uido
e2terno! < evidente $ue os con(ecimentos $ue temos sore a nature"a destes n?cleos s&o
indirectos, mas os cientistas conseguem 0a"er dedu%)es ra"oveis! Aaem $ue as press)es no
centro da Terra s&o su0icientemente altas M $ual$uer coisa como trs mil()es de ve"es superiores
5s press)es veri0icadas 5 super0/cie M para solidi0icar $ual$uer roc(a! Tam1m saem pela
(istria da Terra \entre outras coisas] $ue o n?cleo interno ret1m 0acilmente o seu prprio calor!
+pesar de ser pouco mais do $ue uma suposi%&o, pensase $ue, num per/odo de $uatro ili)es de
anos, a temperatura do n?cleo n&o ter descido mais de NN:O C! -ingu1m sae e2actamente a
temperatura do n?cleo, mas calcula4se $ue varie entre ;:::O C a V:::O C M $uase a mesma
temperatura da super0/cie do Aol!
' n?cleo e2terior 1 ainda menos con(ecido a vrios n/veis, apesar de todos concordarem $ue 1
0lu/do e $ue 1 nele $ue se situa a origem do magnetismo! Aegundo a teoria aventada por #! C!
Bullard, da Universidade de Camridge, em NL;L, esta parte 0lu/da do n?cleo da Terra gira de
0orma a trans0orm4lo numa esp1cie de motor el1ctrico, criando assim o campo magn1tico da
Terra! Aup)e4se $ue os 0luidos convectores da Terra se comportam como a corrente nos 0ios
el1ctricos! ' $ue acontece e2actamente n&o se sae, mas pensa4se com alguma certe"a $ue est
ligado ao movimento giratrio do n?cleo sore si mesmo, e ao 0acto de este ser li$uido! 's
corpos $ue n&o possuem um n?cleo li$uido M a @ua e *arte, por e2emplo M n&o tm
magnetismo!
Aaemos $ue o campo magn1tico da Terra muda de potncia de tempos a tempos: na idade dos
dinossauros, era trs ve"es mais 0orte do $ue agora! Tam1m saemos $ue se inverte a cada Q::
mil anos em m1dia, emora essa m1dia esconda um vasto grau de imprevisiilidade! + ?ltima
invers&o 0oi ( cerca de VQ: mil anos! is ve"es mant1m4se imutvel durante mil()es de anos M
KV mil()es de anos parece ter sido o per/odo m2imo M en$uanto noutras
[999]
alturas so0reu uma invers&o ao 0im de 9: mil anos! 8or 3unto, nos ?ltimos cem mil()es de anos o
processo repetiu4se cerca de 9:: ve"es, e n&o temos a mais pe$uena ideia da ra"&o disso! Tem4se
c(amado a este 0enmeno g+ maior $uest&o sem resposta das cincias geolgicas!g
8ode ser $ue este3a agora mesmo a acontecer uma dessas invers)es! ' campo magn1tico da
Terra diminuiu talve" seis por cento, s no ?ltimo s1culo! Qual$uer diminui%&o do magnetismo
pode ser um mau pressgio, por$ue o magnetismo, para al1m de manter os papelin(os com
recados colados nos 0rigor/0icos e as ?ssolas a apontar na direc%&o certa, 1 essencial para nos
manter vivos! ' espa%o est c(eio de raios csmicos perigosos $ue, na ausncia da protec%&o
magn1tica, nos penetrariam no corpo, dei2ando a maior parte do nosso +,- redu"ido a 0arrapos
in?teis! Quando o campo magn1tico est a 0uncionar, esses raios s&o a0astados da super0/cie da
Terra e direccionados para duas "onas do espa%o pr2imo c(amadas cinturas de Ean +llen!
Tam1m interagem com part/culas da atmos0era superior, dando origem 5s en0eiti%antes cortinas
de lu" con(ecidas por auroras!
Uma das grandes ra")es da nossa ignorancia, curiosamente, 1 o 0acto de sempre ter (avido
poucos es0or%os no sentido de coordenar o $ue se passa acima da Terra com o $ue se passa
dentro dela! Como di" A(a.na Eogel: g's gelogos e os geo0/sicos raramente v&o 5s mesmas
reuni)es ou colaoram nos mesmos prolemas!g
-ada demonstra mel(or a nossa di0iculdade em compreender a dinamica do interior da Terra, do
$ue o estado desprevenido em $ue nos apan(a $uando tem um ata$ue de mau g1nio, e seria
di0/cil encontrar mel(or e2emplo das limita%)es dos nossos con(ecimentos do $ue a erup%&o do
*onte At! Helens, no estado de `as(ington, em NLY:!
-essa altura, os outros ;Y estados continentais dos #stados Unidos 3 n&o viam uma erup%&o
vulcanica ( mais de PQ anos! 8ortanto, os vulcanlogos do governo convocados para controlar
e prever o comportamento do At! Helens tin(am visto essencialmente vulc)es (avaianos em
ac%&o, e esses, pelo $ue se descoriu, estavam longe de ser a mesma coisa!
' At! Helens come%ou a emitir os seus rugidos amea%adores em 9: de *ar%o! 8assada uma
semana estava a vomitar magma, se em $ue em pe$uenas $uantidades, cerca de cem ve"es por
dia, e a ser constantemente sacudido por terramotos! +s pessoas 0oram evacuadas para uma
distancia considerada segura, a NK $uilmetros! i medida $ue os rugidos aumentavam de
intensidade, At! Helens trans0ormava4se numa atrac%&o tur/stica para o mundo inteiro!
[99K]
's 3ornais 0a"iam reportagens dirias sore os mel(ores pontos de oserva%&o do 0enmeno! +s
e$uipas de televis&o passavam a vida a sorevoar o cume de (elicptero, e at1 se viram pessoas
a suir o monte! -um ?nico dia, mais de V: (elicpteros e avi)es ligeiros sorevoaram o cume!
*as, 5 medida $ue os dias iam passando e os arul(os n&o se trans0ormavam em nada de
espectacular, as pessoas come%aram a 0icar impacientes, e 0oi opini&o geral $ue, a0inal, o vulc&o
n&o ia e2plodir!
+ NL de +ril, o 0lanco norte da montan(a come%ou a inc(ar notoriamente! ' mais espantoso 1
$ue n&o (ouve ningu1m numa posi%&o de responsailidade $ue entendesse o 0enmeno como
0orte ind/cio de uma e2plos&o lateral! 's sismlogos, sem (esitar, asearam as suas conclus)es
nos comportamentos dos vulc)es (avaianos, $ue n&o e2plodem lateralmente! 8raticamente a
?nica pessoa $ue acreditou $ue algo realmente perigoso podia acontecer 0oi TacZ H#de,
pro0essor de geologia de uma universidade t1cnica de Tacoma! Aulin(ou $ue o At! Helens n&o
tin(a uma c(amin1 aerta, como os vulc)es (avaianos, e $ue, portanto, $ual$uer press&o $ue se
0ormasse l dentro teria inevitavelmente $ue se liertar de 0orma violenta, talve" mesmo
catastr0ica! -o entanto, como Hyde n&o 0a"ia parte da e$uipa o0icial, as suas oserva%)es n&o
0oram tidas em conta!
Todos saemos o $ue se passou a seguir! is Y:K9( de uma man(& de domingo, no dia NY de
*aio, o lado norte do vulc&o aateu, pro3ectando uma enorme avalanc(e de terra e roc(as pela
montan(a aai2o, a 9Q: $uilmetros por (ora! Roi a maior derrocada da (istria, e levou consigo
material su0iciente para soterrar *a(attan inteiro at1 uma pro0undidade de N9: metros! Um
minuto mais tarde, com o 0lanco gravemente en0ra$uecido, o *onte At! Helens e2plodiu com a
0or%a de Q:: omas atmicas, do taman(o da $ue destruiu Hiros(ima, disparando uma nuvem
escaldante e mortal $ue atingiu os N:Q: $uilmetros por (ora M velocidade demasiado alta para
permitir a 0uga a $uem estiver nas pro2imidades! *uitas pessoas $ue se pensava estarem em
lugares seguros, mesmo muito para al1m do alcance visual do vulc&o, 0oram apan(adas pela nu4
vem assassina! *orreram QV pessoas, e 9K dos corpos nunca 0oram encontrados! Teria (avido
muitas mais mortes se n&o 0osse domingo! Ae tivesse sido um dia da semana, (averia muitos
madeireiros a traal(ar na "ona 0atal! #, mesmo assim, morreram pessoas a K: $uilmetros de
distancia!
+ pessoa com mais sorte nesse dia 0oi um estudante de nome Harry GlicZen! Tin(a estado a
ocupar um posto de oserva%&o da montan(a a nove $uilmetros de distancia, mas, por causa de
uma entrevista para entrada na
[99;]
universidade $ue tin(a marcada para o dia NY, na Cali0rnia, aandonara o posto no dia anterior
ao da erup%&o! ' seu lugar 0oi preenc(ido por ,avid To(nston, $ue 0oi o primeiro a dar sinal da
e2plos&o do vulc&o^ poucos momentos depois, estava morto! ' seu corpo nunca 0oi encontrado!
*as, in0eli"mente, a sorte de GlicZen 0oi apenas temporria! 'n"e anos mais tarde, 0oi um dos
;K cientistas e 3ornalistas apan(ados 0atalmente numa emiss&o escaldante de cin"as, gases e
roc(as em 0us&o M c(amada emiss&o piroclstica M no *onte Un"en, no Tap&o, $uando, mais
uma ve", (ouve um engano 0atal nas previs)es do comportamento do vulc&o!
's vulcanlogos podem ou n&o ser os piores cientistas do mundo no $ue di" respeito a
previs)es, mas s&o sem $ual$uer d?vida os piores a assumir at1 $ue ponto se enganaram! *enos
de dois anos depois da catstro0e de Un"en, outro grupo de oservadores de vulc)es, c(e0iado
por Atanley `illiams, da Universidade do +ri"ona, desceu ao per/metro de um vulc&o activo
c(amado Galeras, situado na Colcmia! +pesar das mortes recentes, apenas dois dos NP
memros do grupo de `illiams levavam capacetes de seguran%a, ou $ual$uer outro
e$uipamento de protec%&o! ' vulc&o e2plodiu, matando seis dos cientistas, 3untamente com trs
turistas $ue se tin(am 3untado ao grupo, e 0eriu gravemente vrios dos outros, incluindo o
prprio `illiams!
-um livro intitulado )urviving 4aleras, de uma auto4indulgncia espantosa, `illiams declara
$ue s conseguiu gaanar a cae%a de espantog $uando mais tarde soue $ue os seus colegas do
mundo da vulcanologia tin(am ac(ado $ue ele menospre"ara ou ignorara sinais s/smicos
importantes, e tivera um comportamento irresponsvel! g< t&o 0cil atirar pedras depois do 0acto
consumado, aplicar os con(ecimentos $ue temos agora aos eventos de NLLKg, escreveu! +c(ava
$ue a ?nica coisa de $ue era culpado era de ter tido o a"ar de estar ali no momento em $ue o
Galeras, gteve um capric(o, como tm normalmente as 0or%as da nature"a! ,ei2ei4me enganar, e
assumo a responsailidade por isso! *as n&o me sinto culpado pelas mortes dos meus colegas!
-&o (ouve culpa! Houve apenas uma erup%&o!g
*as voltando a `as(ington! ' *onte At! Helens perdeu ;:: metros de altura, e P:: $uilmetros
$uadrados de 0loresta 0oram totalmente destru/dos! Roram pelos ares rvores su0icientes para
construir NQ: mil casas \ou K:: mil, segundo outros relatos]! 's danos 0oram calculados em 9,V
ili)es de dlares! #m menos de de" minutos, uma coluna gigante de 0umo e cin"as elevou4se a
uma altura de NY mil metros! Um avi&o $ue passava a cerca de ;Y $uilmetros de distancia 0oi
atingido por uma c(uva de pedras!
[99Q]
-oventa minutos depois da e2plos&o, come%aram a cair cin"as em DaZima, no estado de
`as(ington, numa comunidade de Q: mil pessoas a cerca de NK: $uilmetros de distancia!
Como era de esperar, a cin"a trans0ormou o dia em noite e entrou por todo o lado, entupindo
motores, lo$ueando sistemas de 0iltragem, e paralisando toda a actividade em geral! '
aeroporto 0ec(ou, e as auto4estradas de acesso 5 cidade tiveram a mesma sorte!
Tudo isto aconteceu, repare em, a sotavento de um vulc&o $ue ( dois meses rugia
amea%adoramente! -o entanto, DaZima n&o previra $uais$uer procedimentos de emergncia! '
sistema de di0us&o radio0nica de emergncia da cidade, conceido para entrar em ac%&o
imediata em caso de crise, n&o 0oi para o ar por$ue ga e$uipa do domingo de man(& n&o saia
traal(ar com o e$uipamento!g DaZima 0icou paralisada e isolada do mundo durante trs dias,
com o aeroporto 0ec(ado e as estradas de acesso intransitveis! -o total, a cidade s apan(ou
com N,Q cm de cin"as provenientes da erup%&o do *onte At! Helens! +gora n&o se es$ue%a disso,
por 0avor, en$uanto passamos a analisar os poss/veis e0eitos de uma e2plos&o em Dello.stone!
[99P]
NQ!
B#@#H+ 8#CBG'A+
-os anos NLP:, en$uanto estudava a (istria vulcanica do Dello.stone -ational 8arZ, Bo
C(ristiansen, da United Atates Geological Aurvey, 0icou intrigado com algo $ue, curiosamente,
ainda n&o tin(a preocupado ningu1m: n&o conseguia encontrar o vulc&o do par$ue! Aaia4se (
muito tempo $ue Dello.stone tin(a nature"a vulcanica M s isso podia e2plicar todos a$ueles
g1isers e outras caracter/sticas 0umegantes M e se ( coisa $ue caracteri"e em os vulc)es, 1 a
sua capacidade de dar nas vistas! *as C(ristiansen n&o conseguia encontrar o vulc&o em lado
nen(um! Aoretudo, n&o conseguia encontrar uma estrutura a $ue c(amamos caldeira!
+ maior parte de ns, $uando pensa em vulc)es, pensa na$ueles de 0orma cnica tradicional,
como o Ru3i ou o _iliman3aro, $ue surgem $uando o magma se acumula numa pil(a sim1trica!
#stas podem 0ormar4se muito rapidamente! #m NL;K, em 8ar/cutin, no *12ico, um agricultor
0icou espantado ao ver 0umo a sair de um determinado s/tio nas suas terras! 8assada uma
semana, era o divertido e perple2o proprietrio de um cone com NQ9 metros de altura! +o 0im de
dois anos 3 se elevava a ;K: metros, e tin(a mais de Y:: metros de diametro! -o total, devem
e2istir cerca de de" mil destes espal(a0atosos vulc)es espal(ados pela Terra, estando $uase todos
e2tintos, 5 e2cep%&o de umas poucas centenas! *as e2iste uma outra esp1cie de vulc&o, menos
0amosa, sem 0orma%&o de montan(a! A&o vulc)es t&o e2plosivos $ue podem reentar de uma s
ve", numa ?nica e violenta erup%&o, dei2ando atrs de si uma vasta depress&o ccncava: a
caldeira! Dello.stone pertencia oviamente ao segundo tipo, mas C(ristiansen n&o conseguia
encontrar a caldeira em s/tio nen(um!
8or coincidncia, na mesma altura a -+A+ decidiu testar camaras de grande altitude, tirando
0otogra0ias de Dello.stone! #ntretanto, um 0uncionrio simptico ac(ou por em enviar cpias
das 0otogra0ias 5s autoridades do par$ue,
[99V]
pensando $ue dariam uma ela vista a1rea para e2por num dos centros de in0orma%&o aos
visitantes! +ssim $ue C(ristiansen viu as 0otogra0ias, perceeu por $ue n&o encontrara a
caldeira: ela era constitu/da por $uase todo o par$ue M L::: $uilmetros $uadrados! + e2plos&o
dei2ara uma cratera com mais de PQ $uilmetros de diametro M grande de mais para ser
detectada a partir de $ual$uer ponto ao n/vel do solo! + dada altura do passado, Dello.stone
deve ter e2plodido com uma violncia muito superior 5s escalas con(ecidas pelos seres
(umanos!
Dello.stone 1, portanto, um supervulc&o! Rica em cima de um enorme ponto $uente, um
reservatrio de roc(a 0undida $ue se eleva desde pelo menos 9:: $uilmetros aai2o da Terra
at1 5 super0/cie, 0ormando o $ue se designa por superpluma! ' calor do ponto $uente 1 o $ue
produ" todas as c(amin1s, g1isers, nascentes termais e po%as de lama em euli%&o de
Dello.stone! +ai2o da super0icie e2iste uma camara de magma com cerca de L: $uilmetros de
diametro M mais ou menos as mesmas dimens)es do par$ue M e cerca de NK $uilmetros de
espessura no seu ponto mais espesso! Bmagine uma pil(a de T-T do taman(o de C(ode Bsland,
com NK $uilmetros de altura, $ue 1 a altitude das mais altas nuvens cirros, e ter uma ideia do
$ue se esconde por ai2o dos p1s de $uem visita o Dello.stone! + press&o $ue uma camada de
magma deste calire e2erce na crosta $ue a core 0e" com $ue Dello.stone e o territrio
circundante se elevassem a cerca de Q:: metros acima do ponto onde deveriam normalmente
estar! Ae reentasse, o cataclismo seria muito maior do $ue conseguimos imaginar! ,e acordo
com o 8ro0essor Bill *cGuire do University College em @ondres, gn&o se conseguiria c(egar a
menos de um raio de mil $uilmetrosg en$uanto estivesse em erup%&o! # as conse$uncias $ue
se seguissem seriam ainda piores!
+s superplumas do tipo da$uela onde assenta Dello.stone s&o como os copos de martini M 0inas
at1 acima, mas alargando4se ao c(egar 5 super0/cie, criando ta%as gigantes de magma instvel!
+lgumas destas ta%as podem c(egar aos NL:: $uilmetros de diametro! Aegundo algumas
teorias, a$uelas nem sempre irrompem de 0orma e2plosiva, alastrando por ve"es de 0orma lenta e
cont/nua, numa esp1cie de vasta inunda%&o de roc(a derretida, como aconteceu em ,eccan
Traps, na /ndia, ( PQ mil()es de anos! ;Tra+ vem de uma palavra sueca $ue designa este tipo de
lava^ ,eccan 1 simplesmente o nome de uma rea]! #sta coriu uma rea de Q:: mil $uilmetros
$uadrados, e provavelmente contriuiu para o desaparecimento dos dinossauros M pelo menos,
n&o a3udou M devido
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5s e2ala%)es venenosas $ue se produ"iram! +s superplumas podem tam1m ser responsveis
pelas 0endas $ue causam a $uera dos continentes!
#stas plumas n&o s&o assim t&o raras! #2istem cerca de trinta, activas em todo o planeta neste
momento, e s&o elas as responsveis por muitas das mais 0amosas il(as e cadeias de il(as M
Bslandia, Havai, +%ores, Canrias, as Galpagos, a pe$uena 8itcairn, no meio do 8ac/0ico Aul, e
muitas outras M mas, 5 e2cep%&o da de Dello.stone, s&o todas oceanicas! -ingu1m 0a" a mais
pe$uena ideia de como ou por$ue 1 $ue a de Dello.stone 0oi parar deai2o de uma placa
continental! +penas duas coisas s&o certas: $ue a crosta terrestre em Dello.stone 1 0ina, e $ue o
mundo por ai2o dela 1 $uente! *as se a crosta 1 0ina por causa do ponto $uente ou se o ponto
$uente est l por$ue a crosta 1 0ina, isso 3 1 mat1ria de acalorado deate \perdoem4me o
trocadil(o]! + nature"a continental da crosta 0a" com $ue as erup%)es se3am totalmente
di0erentes! #n$uanto os outros supervulc)es tm tendncia para erup%)es cont/nuas e
relativamente enignas, as de Dello.stone s&o s?itas e e2plosivas! -&o acontece
0re$uentemente, mas $uando o 0a" 1 mel(or estar em longe!
,esde a sua primeira erup%&o con(ecida, ( NP,Q mil()es de anos, 3 e2plodiu cerca de cem
ve"es, mas as trs erup%)es mais recentes s&o as $ue 0oram mais detal(adamente descritas! +
?ltima erup%&o 0oi mil ve"es mais intensa do $ue a do *onte At! Helens^ a anterior tin(a sido
9Y: ve"es mais violenta, e a anterior a essa 0oi t&o grande $ue ningu1m sae e2actamente $ual a
sua potncia! Roi pelo menos 9Q:: ve"es maior do $ue a de At! Helens, mas talve" Y::: ve"es
mais catastr0ica!
-&o temos asolutamente nada $ue sirva de termo de compara%&o poss/vel! + maior e2plos&o
dos tempos recentes 0oi a do _raZatoa, na Bndon1sia, em +gosto de NYYK, $ue provocou um
estrondo tal $ue se ouviu por todo o planeta durante nove dias, e provocou ondas costeiras $ue
c(egaram ao prprio Canal da *anc(a! *as se imaginarmos $ue o volume de material e3ectado
pelo _raZatoa tem o taman(o de uma ola de gol0e, ent&o as maiores e2plos)es de Dello.stone
deveriam ter o taman(o de uma es0era ligeiramente menor! -essa escala, o material e3ectado em
At! Helens teria o taman(o de uma ervil(a!
+ erup%&o de Dello.stone de ( dois mil()es de anos atrs e2peliu cin"a su0iciente para enterrar
o estado de -ova Bor$ue at1 uma pro0undidade de 9: metros, ou o estado da Cali0rnia a uma
pro0undidade de seis metros! Roram essas cin"as $ue criaram os 3a"igos de 0sseis descoertos
por *iZe Eoor(ies no leste do -erasZa! #ssa erup%&o ocorreu onde 0ica agora o Bda(o, mas ao
longo de mil()es de anos, a uma ta2a de mais ou menos 9,Q cent/metros por
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ano, a crosta terrestre deslocou4se sore ela, pelo $ue (o3e se encontra directamente por ai2o do
noroeste do `yoming! \' ponto $uente 0ica no mesmo s/tio, como um ico de acetileno
apontado para o tecto!] +trs de si, dei2a a$uele tipo de plan/cies de solo vulcanico rico ideal
para a planta%&o de atatas, como os agricultores do Bda(o 3 descoriram ( muito tempo! Uma
das piadas 0avoritas dos gelogos 1 $ue, da$ui a dois mil()es de anos, Dello.stone vai produ"ir
atatas 0ritas para o *c,onald=s, e as pessoas de Billings, no *ontana, v&o ter de andar com
cuidado em torno de in?meros g1isers!
+ cin"a $ue saiu da ?ltima erup%&o de Dello.stone coriu todos ou parte de NL estados do oeste
americano \e ainda parte do Canad e do *12ico], ou se3a, praticamente todo o territrio dos
#stados Unidos a oeste do *ississipi! #ssa rea, note4se, 1 o celeiro da +m1rica, produ"indo
$uase metade da totalidade mundial de cereais! # a cin"a, vale a pena lemrar, n&o 1 como a