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1 CICLO - A TERCEIRA POTNCIA VOLUME 9 P-41 - 45

O Herdeiro do Universo

O Herdeiro do Universo

O Herdeiro do Universo

O Aliado do Gigante
Volume 41

S. O. S. Espaonave Titan
Volume 42

Cuidado Com os Microrobs


O Herdeiro do Universo Volume 43 O Herdeiro do Universo

O Homem e o Monstro
Volume 44

Aralon, o Centro de Epidemias


Volume 45
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O Aliado do Gigante S. O. S. Espaonave Titan Cuidado Com os Microrobs O Homem e o Monstro Aralon, o Centro de Epidemias

1 Ciclo A Terceira Potncia Volume 09 Episdios: 41 - 45 de 49

N 41

De Clark Darlton
Traduo

S. Pereira Magalhes
Digitalizao

Arlindo San

Reviso e novo formato

W.Q. Moraes

Sntese da histria da Terceira Potncia: 1971 O foguete Stardust chega Lua e Perry Rhodan descobre l encalhado o cruzador de reconhecimento dos arcnidas (Perry Rhodan volume 1). 1972 Formao da Terceira Potncia contra a resistncia conjunta das grandes potncias da Terra e defesa contra invases extraterrenas (volumes 2 a 9). 1975 Pela primeira vez, a Terceira Potncia intervm nos acontecimentos da Galxia. Perry Rhodan depara no setor Vega com os tpsidas e tenta descobrir o enigma galtico (volumes 10 a 18). 1976 Perry Rhodan chega com a Stardust-III ao planeta Peregrino e consegue, juntamente com Bell, a imortalidade relativa (volume 19). 1980 Perry Rhodan volta Terra e luta por Vnus (volumes 20 a 24). 1981 O Supercrnio ataca (volumes 25 a 27). 1982/83 Aparecem os saltadores para exclurem a Terra como concorrente potencial ao comrcio das Galxias (volumes 28 a 37). 1984 Ataque de Perry Rhodan contra rcon (volumes 38 a 39). Mesmo para os arcnidas Crest e Thora, que por 13 anos perderam o contato com sua ptria, rcon ofereceu enormes surpresas sem falar, naturalmente, em Perry Rhodan e em seus cosmonautas da Terra. Apesar de tudo, conseguiram enganar o grande crebro positrnico que h seis anos exercia a funo de regente do Imprio Arcnida, e se apoderar da Titan, a mais possante espaonave do universo conhecido. Mas para ser reconhecido como O Aliado do Gigante, Perry Rhodan tem que cumprir uma misso muito importante...

barreira lisa. A porta...? A barreira era de madeira, como o guarda-costas Rogal ficou parado, tentando escutar qualquer rudo na desertor lhe havia descrito. Seus dedos procuraram at escurido. Era tudo silncio e imobilidade. Talvez darem com um pequeno boto. Ficou ento hesitante, estivesse enganado. Os muros de pedra exalavam um frio pensando o que poderia haver atrs da porta. Quem sabe os mido que no fazia bem a seus pulmes. O ar estava guardas j o esperavam, avisados pelo misterioso instinto pssimo e sufocante. Em algum lugar estavam caindo, em que prolonga a vida de tantos tiranos...? Ou seria apenas a cadncia regular, gotas de gua que se estatelavam em continuao do corredor secreto e a escada-caracol entre as alguma poa. Rogal j havia sido liberado do poder paredes, que levava para cima? Encostou o ouvido contra a hipntico de Andr Noir. superfcie de madeira e ficou escutando de olhos cerrados. Vrios caminhos levavam ao palcio de Zarlt, tirano de No, no havia rudo algum. Girou vagarosamente o boto Zalit, o quarto planeta do gigantesco sol vermelho Voga, a e a porta cedeu, continuando tudo escuro. uma distncia apenas de trs anos-luz de rcon. Penetrou no corredor, encostando Este caminho subterrneo era apenas a porta. Sabia que deste lado Personagens Principais deste conhecido apenas por poucos no havia possibilidade de abri-la e episdio : confidentes do legtimo soberano de de maneira que no poderia fech-la, Zalit, assassinado h algum tempo. caso no quisesse perder a nica Perry Rhodan Chefe da Terceira Rogal se certificou de que sua possibilidade de retirada. Foi Potncia. pistola energtica estava bem firme apalpando cuidadosamente para na cintura. No tinha coragem de frente, at que os ps deram com o acender a lanterna, embora no Reginald Bell Ministro da primeiro degrau da escada. Respirou esperasse que os vigias do palcio Segurana da Terceira Potncia. pausado. O guarda-costas tinha conhecessem o caminho secreto. Se falado a verdade. Seriam ento ainda o ex-guarda-costas Elton, do Demesor Vice-imperador de 368 degraus at o aposento de falecido Zarlt, no tiver mentido, o rcon e ditador do sistema Voga. dormir de Demesor. No caminho secreto terminar ducentsimo, fez uma pausa para exatamente nos aposentos de dormir Rogal Revolucionrio. respirar. Naturalmente no era uma de Demesor, que de oficial da Frota escada-caracol de fato, era mais um Espacial se havia guindado ao posto Zernif Almirante e amigo do Zarlt corredor em zigue-zague subindo em de novo soberano. assassinado. degraus. O palcio do Zarlt era, De modo inconsciente, os punhos como todos os edifcios em Zalit, em de Rogal se retesavam quando forma de um funil. O cabo do funil John Marshall Chefe do Exrcito pensava em Demesor. O nome do era uma superfcie circular de de Mutantes. dspota inclua uma dupla traio. cinquenta metros de dimetro. Da Primeiro mandou matar o velho eles subiam os terraos em forma de Gucky , Wuriu Sengu e Kitai Zarlt e depois concebeu o plano de arenas num ngulo de mais ou Yshibashi Mutantes da Terceira se revoltar contra o Imprio dos menos quarenta e cinco graus para Potncia, que tero uma misso Arcnidas, cujo vice-imperador era fora e para cima, at terminarem importantssima. ele mesmo. Naturalmente, apenas de numa altura de cento e cinquenta nome. Mas o domnio absoluto do metros. A em cima, o dimetro dos gigantesco crebro robotizado s poderia ser um fenmeno crculos atingia uns duzentos e cinquenta metros. Os passageiro e, de maneira alguma, motivo suficiente para andares arredondados tinham fachadas de vidro. A trair o Imprio. A ideia de ser dirigido por um rob arquitetura em Zalit provinha dos arcnidas, como os tambm no agradava a Rogal, mas de qualquer jeito um prprios habitantes de Zalit no eram outra coisa do que rob seria mais justo do que um Zarlt com o nome de simples descendentes dos arcnidas. Demesor. E por isso que Demesor devia morrer. Pela primeira vez, Rogal se atreveu a acender sua Depois desta pequena pausa, Rogal continuou sua lanterna de bolso, para se orientar. Sua pele bronzeada caminhada. Sim, pensava ele, essa inteno no era um lembrava os ndios da Terra. Sua cabeleira tinha reflexos crime, mas uma ao justa, pela qual um planeta inteiro de cobre. Na mo direita estava a arma de construo ficaria livre da ditadura de um homem ambicioso. Acima esquisita que deveria pr fim vida de Zarlt. A escada dele, ouviram-se de repente passos surdos, que se continuava subindo. afastavam, sumiram por uns instantes e tornaram a voltar. Novamente se percebiam passos regulares, que se Emudeceram exatamente em cima dele. Tinha a impresso afastavam, se aproximavam e depois desapareciam. O de que algum o estava olhando atravs da grossa palcio devia estar cheio de guardas. Demesor era cobertura de pedra. Um calafrio percorreu sua espinha desconfiado como todos os ditadores. dorsal. O susto foi to grande que sentiu pontadas no Rogal sorriu de modo frio e apagou a lanterna. A corao. Mas o alvio veio logo. Como a fantasia prega escurido parecia ter duplicado de intensidade. Sua mo sustos na gente! A tal pessoa no poderia, naturalmente, apalpou a parede e continuou a caminhada. Estava v-lo. Foi tudo mero acaso, por certo explicado pelo fato consciente de que sua vida estava em jogo, pois o Zarlt no de que um sentinela estava patrulhando pouco acima do o pouparia, caso o apanhasse. Mas antes de morrer, tinha local onde estava. certeza disso, haveriam de tentar tudo para ficar a par de Continuou seus movimentos, respirando com seus segredos. Imaginariam que tinha amigos, amigos que intensidade, quando suas mos tateantes sentiram uma

poderiam ser perigosos para o Estado. Principalmente haveriam de se interessar em conhecer o chefe do movimento clandestino. Rogal estava decidido a pr fim vida, antes que conseguissem tirar dele qualquer segredo. Pensando assim, atingiu o ltimo degrau. Terminava diante de uma parede lisa e fria. Mais uma vez se arriscou a acender a lanterna de bolso. O anunciado rebaixamento era to reduzido que jamais o teria descoberto apenas apalpando. O primeiro empurro abriria uma pequena fenda para se olhar, o segundo abriria um pouco a porta, por onde entraria no quarto de dormir do tirano. A lanterna foi apagada, pois j tinha visto o suficiente. Esperou at que seus olhos se habituassem novamente escurido e depois apertou o dedo contra o rebaixamento da porta. Houve uma vibrao quase imperceptvel e um feixe muito fraco de luz atingiu seus olhos. Com muito cuidado colocou o olho direito contra a fenda. Viu um quarto muito grande, levemente iluminado por lmpadas amortecidas no teto. Bem em sua frente, estava uma cama larga, onde um homem repousava. Estava encoberto por grossos cobertores que lhe deixavam livre apenas a cabea. Via-se bem ntida a linha de seu corpo. Era o Zarlt Demesor. Rogal estava cansado de ver no videofone o rosto de Demesor. Conhecia, e muito bem, os traos rgidos e ao mesmo tempo acolhedores do tirano. L estava o homem que queria trair Zalit e o Imprio, dormindo tranquilamente. Rogal, neste momento, quase se sentiu um traidor, mas conseguiu dominar seus escrpulos morais. Seria realmente assassinato, quando se libertava um mundo inteiro de um homem que ameaava trazer apenas guerra e desgraa? No era melhor a morte de um do que de milhes? Com ponderaes de justia e bom senso, no se conseguia nada com ele. Portanto no havia outro meio a no ser usar de violncia para fazer valer novamente a razo e o direito. Rogal pegou a arma com firmeza, empurrou sem nenhum rudo a porta secreta para dentro da parede oca, deixando livre o caminho. Sabia que ela, atravs de um mecanismo embutido, ficaria aberta apenas dois minutos e depois se fecharia automaticamente. Era uma medida de precauo para evitar que pessoas estranhas viessem a saber da passagem clandestina, pela qual se podia sair despercebido, como tambm entrar no palcio. A estava Demesor, a menos de cinco metros sua frente, completamente indefeso. Rogal ainda estava indeciso. Deu trs ou quatro passos, levantou a arma e apontou. O dedo indicador puxou o gatilho e um raio energtico esverdeado atingiu com a velocidade da luz o rosto do homem que dormia, envolvendo-o numa aurola de fogo de raios cintilantes. Rogal viu horrorizado como o rosto comeou a se dissolver, escorrendo em filetes incandescentes sobre o travesseiro, corroendo com um leve chiado os cobertores, at pingar no cho. O Zarlt derretia... Rogal fitava o incompreensvel. Sua mo comeou a tremer e os raios energticos percorreram sem rumo o aposento at incendiar as cortinas das janelas, apagando-se em seguida. Abriu-se uma porta lateral e quatro homens entraram no quarto, precipitaram-se contra o assaltante, tirando-lhe a arma. Rogal no reagiu. Olhava, como que fora de si,

para o cadver do Zarlt. O que estavam fazendo com ele no momento, no tinha nenhuma importncia. Mas o Zarlt estava realmente morto... Mos fortes puxaram-lhe os braos para trs das costas. Num relance de vista Rogal percebeu que a porta secreta se fechava sem nenhum rudo. Pelo menos assim, os guardas no saberiam como ele tinha entrado no palcio. No lhes fazia mal quebrar a cabea com isso. Sem nenhuma resistncia deixou-se levar do quarto para fora. Admirou-se apenas de que ningum se preocupou em olhar para o cadver. Ser que a morte do tirano era assim to indiferente para os guardas? Empurraram-no para o aposento contguo e depois para o espaoso corredor circular. Em algum lugar estava tocando um sinal de alarma. As portas se abriram e caras curiosas olharam por um instante para o grupo que passava. Depois as fecharam, como se estas coisas no fossem boas de serem vistas. O alarma terminou. Os quatro guardas, que acompanhavam Rogal, pararam diante de uma porta. Um deles bateu. Algum respondeu secamente e a porta se abriu. Um homem chegou at ao corredor e olhou com cara de sono para o grupo esquisito e para seu prisioneiro. Rogal sentiu como se uma mo de ferro apertasse seu corao. Viu que os olhos do Zarlt Demesor se tornaram de repente frios e impiedosos. *** Ele j devia estar de volta h muito tempo, se tudo corresse como planejamos. A voz parecia preocupada, mantendo ainda um raio de esperana. Era a voz de uma pessoa mais idosa, sentada numa cmoda poltrona, diante de um aquecedor eltrico que lhe esquentava os ps. Alm dele, ali estavam tambm presentes cinco outros zalitas, sendo que todos demonstravam aparncia de tresnoitados. Ele pode estar atrasado consolou um deles. Quem sabe se teve de esperar para poder agir melhor. H tantas possibilidades que ns no podemos imaginar... E se tiver acontecido a pior delas? Se o atentado fracassou e o coitado foi preso. Que ir acontecer se ele no tiver oportunidade de se matar... se ento nos denunciar? O interlocutor anterior meneou a cabea. Rogal um dos melhores dos nossos homens, faz tudo planejado e com a devida cautela. Jamais se arriscaria inutilmente. *** O velho Zernif, ex-comandante da Frota Espacial de Zalit e almirante do falecido Zarlt, fez um gesto indeciso. O prazo terminou. J passou muito da meia-noite e Rogal ainda no voltou. As medidas de segurana combinadas devem ser postas em ao. Se nos descobrirem aqui no esconderijo, Zalit est perdido. Mesmo os amigos no nos podem mais ajudar. Os amigos... Por alguns instantes, os revoltosos se lembraram daqueles amigos, que numa nave de combate apanhada dos arcnidas haviam regressado ao seu mundo. Eles tinham mantido relaes com o Zarlt e pareciam de acordo com o plano do grupo. Pois, no aprovavam as intenes de Zarlt e o classificavam de traidor. Devemos dar o fora daqui, independentemente do 6

fato se Rogal teve sucesso ou no. Se Demesor escapou do atentado, a situao no est boa para ns. Ele no tem d e nenhum de ns escapar. Se nos encontrar acrescentou Zernif, alisando a barba bronzeada, que lhe dava um porte de figura respeitvel. Se Rogal for coagido a fazer denncias, isto pode realmente acontecer. Rogal preferir a morte. E se no lhe deixarem tempo para morrer? Silncio total. O almirante Zernif, falou baixo: Vamos esperar ainda meia hora, depois desapareceremos. Se Rogal ainda conseguir voltar, saber onde nos encontrar. A meia hora combinada passou, sem que Rogal aparecesse. Os chefes do movimento de resistncia se prepararam para a partida. Sabiam que o caminho secreto para o palcio no tinha agora muita importncia. Tinham que desaparecer mesmo, se no quisessem ser surpreendidos pelos carrascos do Zarlt. Pegaram suas armas, pistolas energticas leves e pesadas de fabricao arcnida. Depois ligaram os detonadores de retardamento das bombas de dinamite, destinadas a mandar pelos ares a casa velha e abandonada, e com ela tambm, o ponto de partida do caminho secreto. De repente, ouviu-se um rudo em determinado lugar da parede. Algum pisava vacilante sobre cascalhos e batia compassadamente na parede. Zernif ps-se a escutar. De incio, seus olhos mostravam sinais de alegria, mas logo mais foram transformados em desconfiana e preocupao. Deve ser Rogal disse algum contente. Ele tem que se apressar, pois as bombas explodem em trinta minutos. Quem sabe no Rogal murmurou o almirante Zernif, tentando esconder o medo em sua voz. Por que razo no d emite o sinal da senha? Ningum respondeu. Se a pessoa que se arrastava nesta direo era realmente Rogal, deveria ter dado o sinal da senha: trs pancadas leves na parede, antes de abrir a porta. Se esta se abrisse sem o sinal, certamente no seria Rogal que se aproximava do esconderijo. Os homens se entreolharam, sem dizer uma palavra. Automaticamente suas mos correram para a cintura, apanhando as armas. Destravaram a segurana e j l estavam seis bocas de fogo apontadas para o local da parede onde se escondia a porta. Nenhum rudo passava despercebido de seus ouvidos atentos. Devia ser muito mais o nmero de pessoas reunidas atrs da muralha de pedra. A vibrao dos ps o indicava. No havia dvida de que o atentado de Rogal fracassara. Mais ainda, os carrascos do Zarlt tinham descoberto o caminho secreto. Se com culpa de Rogal ou sem sua culpa, isto ainda teria que ser explicado. Zernif sussurrou: Escondam-se todos, para que eles no nos vejam logo de incio. Primeiro precisamos saber quantos so, e s depois que todos sarem do corredor que comearemos a atirar. Compreendido? Os cinco homens concordaram. Esconderam-se atrs de caixas e mveis velhos. O aquecedor eltrico j estava frio, mas ainda havia um arzinho de calor agradvel no ambiente. No entanto os conspiradores j comeavam a sentir frio. No fundo, podia-se ouvir o leve tique-taque dos

detonadores de retardamento. Ainda restavam vinte minutos... e depois tudo iria pelos ares. Na parede da frente, ouviu-se um estalo e a partir da a parede comeou a se dividir. Uma parte se projetou para a direita e a outra para a esquerda. Apareceu um vulto. Rogal. Tinha uma aparncia esquisita, com os olhos vazios e sem expresso, fitando o ambiente sem ver nada. Atrs dele surgiram homens de uniformes coloridos, tendo s mos as pistolas energticas, em posio de logo. Empurraram Rogal para frente. E como nada tivesse acontecido, entraram depois dele. Eram ao todo doze guardas do palcio, entre eles dois membros da temvel polcia secreta do Zarlt. O almirante Zernif os reconheceu imediatamente e percebeu ainda muito mais. Levantou a arma contra os dois policiais e gritou bem alto: Pela liberdade e pelo imprio! e atirou. Seus cinco companheiros s estavam esperando por isto. Saltaram de seus abrigos e fizeram fogo cerrado contra os doze soldados de Zarlt. Um destes, apesar do perigo iminente, avanou uns passos para frente e tirou Rogal da linha de fogo. Sem nenhuma considerao, deulhe um estpido empurro, atirando-o ao cho. S depois que se dirigiu ao inimigo. Num minuto depois, estava tudo terminado. Os doze guardas palacianos estavam mortos e dois dos revolucionrios estavam cados. Zernif tinha recebido no brao um tiro de raspo o que, porm, no o impedia de parecer muito feliz. Mas no havia muito motivo para isto. Rogal ainda estava no mesmo lugar. Olhava abobalhado em torno de si. Um simples exame dos seus olhos arregalados e sem expresso convenceu Zernif de que ele no tinha cometido nenhuma traio consciente. Alguma coisa havia acontecido a ele. Se sua suspeita se confirmasse, Rogal estaria praticamente morto ou, em outras palavras, seria melhor que morresse. No havia mais tempo. Em quinze minutos, as bombas detonariam e da velha construo no sobraria nada. Cuidem de Rogal, temos que lev-lo conosco. Talvez consigamos saber qualquer coisa. Precisamos nos apressar. J estava ficando noite. Ao longe brilhavam as luzes de Tagnor, a capital do planeta Zalit com quase 30 milhes de habitantes. Depois de caminhar alguns passos, embarcaram no carro escondido entre a vegetao do parque. O motor comeou a roncar. Duas curvas depois alcanaria a estrada de sada. O momento estava chegando. De repente, uma lngua de fogo cortou o cu escuro, e uma enorme compresso de ar varreu a solido do parque, enquanto que um estampido ensurdecedor atingia toda a regio. No havia mais caminho secreto para o palcio do Zarlt.

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O Espaoporto de Tagnor tinha vinte quilmetros de dimetro. Era realmente muito grande, mas ao mesmo tempo muito pequeno, em relao com o inimaginvel movimento nele reinante. H quase cada minuto subiam e desciam espaonaves de carga, luxuosos gigantes de passageiros, belonaves e cruzadores da frota dos zalitas. Era como se fosse um enorme pombal. Esta era, pelo menos, a opinio de Reginald Bell. Sua pesada estatura repousava numa frgil poltrona, diante das instalaes de controle da tela panormica, por meio da qual observava o movimento no espaoporto. Vez por outra, um sorriso feliz percorria seu rosto largo e seus cabelos eriados davam a entender, mais do que tudo, que no havia motivo para inquietao. Ele no estava sozinho na enorme central da Titan, como haviam batizado a belonave aprisionada. Com um dimetro de um quilmetro e meio, era a maior nave esfrica conhecida no Universo, um novo produto da tecnologia dos arcnidas. O corpo magro, esguio de Perry Rhodan, estava apoiado na mesa de navegao, parecendo se sentir bem nesta posio. O rosto pequeno demonstrava concentrao e contentamento ao mesmo tempo. Era como se todos os cuidados tivessem desaparecido ou nunca tivessem existido. No entanto, existiam e bastante. Um verdadeiro desfile da frota, permita-me a observao disse Bell, meio aereamente, como se tudo isto no tivesse importncia alguma para ele. De suas palavras, se podia deduzir um subconsciente de superioridade. Rhodan confirmou distrado. Voc que o diga, amigo murmurou ele. Pergunta-se apenas quem lhe deu a ordem: o crebro robotizado em rcon ou o Zarlt? Bell deixou de responder, porque nada sabia. Continuou olhando para os painis de controle, dedicandose ao trabalho de sua responsabilidade. A Titan estava beira do espaoporto, j bem prxima da estrada de sada de Tagnor. A metade inferior da possante nave esfrica estava estacionada num hangar vazio, colocado disposio pelo zeloso e servial Zarlt. Naturalmente, no sem segundas intenes. Ainda esperava que Rhodan lhe fosse contar de que maneira tinha conseguido romper o anel de defesa do sistema de rcon. Estava esperando isto, inutilmente, h algumas semanas e sua esperana parecia em definitivo, esgotada. Rhodan aguardava tranquilo at o momento em que o Zarlt deixasse cair a mscara. A porta se abriu e entrou uma espcie de Mickey Mouse de um pelo marrom-ferrugem: talvez um metro e meio de comprimento, orelhas grandes, focinho comprido e uma cauda larga de castor. Nos olhos castanhos havia um vislumbre de brejeirice e humor. Al guinchou o singular animal, no mais puro intercosmo e se acomodou muito vontade numa espreguiadeira. Por alguns momentos ficou contemplando, muito compenetrado, a Bell, que estava concentrado olhando para o painel de controle. Depois, suspirando conformado, se dirigiu a Rhodan, para continuar seu relatrio j iniciado. Esto chegando novos moofs. A curiosidade de Rhodan despertou repentinamente: Quem os trouxe?

Naves da frota do Zarlt, mas descobri que no so eles propriamente os responsveis pelo transporte. Eles recebem a respectiva carga atravs de naves estrangeiras nos confins do sistema. Ah... murmurou Rhodan, refletindo um pouco. Eu suspeitava disso. Os desconhecidos no desistem. Devemos continuar Tama e eu? Rhodan fez que sim. Segundo sua opinio, era uma carnificina sem sentido, trazer para este mundo novas levas de moofs. Por outro lado, a situao se tornava perigosa quando os moofs aumentavam. Devia-se ao menos tentar controlar o aumento dos moofs. Os moofs... Constituam realmente um problema. Algum que permanecia oculto atrs dos bastidores, prudentemente, mandava trazer para Zalit os inaladores de metano, possuidores de foras telepticas, acondicionados em recipientes pressurizados de vidro, onde ficavam as medusas de metro e meio de altura. Alm da telepatia, possuam tambm o dom da sugesto, que comparados aos nveis da Terra eram relativamente deficientes. Apesar disso, tinham conseguido influenciar o Zarlt e, com ele, a camada dirigente de Zalit. O Zarlt devia conquistar o Imprio dos Arcnidas para uma raa desconhecida. Rhodan j havia percebido isto. E este fato era suficiente para coloc-lo diante de uma difcil deciso. O poderoso reino sideral dos arcnidas no era dirigido por seres humanos, mas sim pelo maior crebro positrnico conhecido do Universo. Independente do fato de que ningum sente simpatia por uma mquina, o regente robotizado no tinha tratado bem a Rhodan. Perseguiu-o e o considerou como o inimigo nmero um da nao. Os arcnidas mesmo, vagabundos decadentes e amigos da boa vida, pouco se incomodavam com os acontecimentos dentro do Imprio. Deixavam tudo por conta do crebro robotizado e estavam convencidos de que ele os governava para seu prprio bem. Em parte, isto era verdade, mas Rhodan no podia se conformar com a idia de que centenas de raas inteligentes ficassem dependendo das decises lgicas de um rob. Assim, lhe pareceu razovel, desde o incio, a aspirao do Zarlt de Zalit de destruir o crebro positrnico e mesmo de se apoderar do Imprio. Mas depois surgiram os moofs. Eram eles os tramadores dos acontecimentos, como se acreditava a princpio. Dominavam a inteligncia dos zalitas e os incitavam rebelio contra rcon. At que se positivou que isto era um grande erro. Os moofs agiam sob um comando e sob a coao de desconhecidos, que naturalmente pensavam em colher os frutos da revolta. Alm disso, se constatou que o Zarlt era um tirano e assassino, que se tornou criminoso sem nenhuma influncia sugestiva dos moofs. Rhodan via agora uma possibilidade de provar ao crebro robotizado de rcon que estava ao lado do Imprio e no tinha, pois, inteno de prejudic-lo. Havia chegado a este ponto de suas consideraes, quando Bell quebrou o silncio: A Central de Rdio est chamando, Perry. Voc vai atender ou devo eu faz-lo? Obrigado, continue, por favor, no painel, j vou. A Central de Rdio estava bem prxima. Que h de novo? 8

Um dos oficiais entregou a Rhodan uma folha de papel. Uma mensagem do Major Deringhouse Urgente. Major Deringhouse pensou Rhodan, recebendo a mensagem, sem l-la imediatamente. Voltou para a Central, onde Bell o aguardava curioso. Deringhouse comandava a frota espacial da Terra e estava de prontido. No entanto, o crebro robotizado podia ter sabido atravs dos saltadores, de que planeta provinha Rhodan. E se assim fosse, a Terra corria grande perigo. Uma nica nave-rob podia transformar o sistema solar numa nuvem radioativa apenas com o emprego de bombas dos arcnidas: as bombas de gravitao. Embora a Terra estivesse a uma distncia de 34 mil anos-luz, para evitar o perigo de ser radiogoniometrado, Deringhouse havia enviado a mensagem de um ponto qualquer das Galxias. Bell perguntou: E ento? Rhodan apanhou o papel e o leu em voz alta: Para Perry Rhodan, setor rcon. A respeito de sua pergunta sobre a traio dos saltadores. O crebro positrnico em Vnus ficou equipado com todas as informaes disponveis. A investigao d uma certeza de 99,08% de que os saltadores no denunciaram a posio da Terra para rcon. Muitas felicidades. Aqui tudo em paz e em ordem. ass. Deringhouse. Bell respirou sensivelmente aliviado. Nossa boa e velha Terra ainda existe. s vezes, a gente esquece que ela est a uma eternidade daqui. A luz necessita de trinta e quatro mil anos para chegar at l. Nenhuma conferncia agora interrompeu-o Rhodan. A mensagem no diz absolutamente que o perigo j passou. Pelo contrrio, o crebro robotizado de rcon nos procura. Se o Zarlt est saturado com o nosso jogo, haver de denunciar nossa origem. Mostraria assim tambm sua lealdade para com o crebro, podendo assim muito mais facilmente engan-lo mais tarde. Cheguemos ento antes dele props Bell, com um sorriso confiante. Denunciemos o Zarlt e o crebro robotizado fica nosso amigo e nos d de presente talvez at a nave apreendida. No totalmente assim, mas algo semelhante o que imagino respondeu Rhodan. Mas no nos esqueamos de que por trs do Zarlt esto os moofs e atrs destes, novamente os desconhecidos. Encontr-los realmente nosso maior dever. Fez uma pausa, mas antes que Bell pudesse retrucar alguma coisa, continuou: Mas julgo que devemos resolver esta misso passo a passo. E o primeiro passo se chama: Zarlt. O problema deve ser atacado pelo lado deles. John Marshall entrou em ligao com o lder do movimento clandestino, um exalmirante Zernif. Vamos ajud-lo em seus propsitos. Que que ele pretende mesmo?

Vingar o Zarlt assassinado e estabelecer seu legtimo sucessor. Bell olhou para Rhodan: E o novo Zarlt reconhece a soberania do crebro robotizado sobre o Imprio de rcon? Sim, porque no momento no existe soluo melhor. Os prprios arcnidas no podem mais governar um imprio que tem uma extenso de quase 230 anos-luz. Quer dizer ento que ajudaremos mesmo o crebro? Rhodan fixou a parede e disse baixo, num tom quase de resignao: Sim. *** Do ponto de vista espiritual, o corpo de mutantes de Perry Rhodan era a maior fora no setor conhecido do lado externo da Via Lctea. A exploso da bomba atmica produziu em alguns homens alteraes singular na estrutura do crebro. Estas alteraes os transformaram em mutantes. Se algumas destas faculdades adquiridas foram hereditrias, ainda no pde ser constatado. Quanto distino entre mutantes positivos ou negativos, isto depende, no sentido poltico, das qualidades de carter e da capacidade destes homens. Os membros do corpo de mutantes foram, sem exceo, mutantes positivos. Havia telepatas, telecinetas, teleportadores, observadores, orientadores, hipnos e auscultadores de frequncia. Havia tambm um, que, com a fora de sua mente, podia provocar exploses atmicas a grandes distncias. O telepata John Marshall era o chefe oficial dos mutantes. Cidado australiano, que hoje pertencia Terceira Potncia de Perry Rhodan, colaborou sempre para a unio da Terra e agora que o planeta j alcanara este objetivo, acompanhava Perry Rhodan em sua jornada para rcon. E com ele, o corpo dos mutantes. Pertence tambm a este grupo: Gucky, o pequeno ratocastor. Era no apenas telepata, mas tambm telecineta e teleportador. Esta multiplicidade de faculdades parapsicolgicas caracterizava Gucky automaticamente como um gnio universal, o que no o tornava cheio de si. Todos gostavam muito do pequeno ser que Rhodan havia encontrado no planeta Vagabundo. Juntamente com Tama Yokida, o telecineta japons, Gucky estava em ao. Tratava-se de ficar livre dos perigosos moofs, que, com seu dom de sugesto, exerciam uma influncia nociva sobre os zalitas. Bastava que Tama e Gucky unissem seus dons telecinticos num impulso bilateral e a estrutura molecular dos recipientes pressurizados se alteraria. Originar-se-ia uma perfurao, por onde escaparia a atmosfera de metano, elemento essencial para a vida dos moofs. J tinham terminado os exerccios dirios de alarma. Rhodan estava ciente de que cada um dos seus conhecia suficientemente a gigantesca espaonave, para poder atingir bem rpido qualquer estao ordenada o que no era uma bagatela, tomando-se em considerao o volume de uma esfera espacial de quilmetro e meio de dimetro. Os dois arcnidas Thora e Crest estavam junto dele na Central. Thora, de estatura elevada, de cabelos brancos e olhos cor de ouro estava sentada calmamente em sua poltrona e no desviava o olhar de Rhodan. Crest ficou de p. Ele tambm era de constituio albina, como toda sua 9

raa, com a qual parecia agora no ter nenhuma ligao, depois que seu cl no pertencia mais casta governante. J fazia seis anos que o crebro robotizado dominava o Imprio. O imperador Orcast XXI no era mais do que um fantoche. Thora e Crest foram os que, h treze anos atrs, fizeram uma descida forada na Lua da Terra e deram a Perry Rhodan o poder de transformar a Terra numa potncia csmica. O Zarlt deixou cair a mscara disse Rhodan sem rodeios. Acabo de receber um comunicado de que ele, alis, no s deu nossa posio ao crebro robotizado, como tambm deixou transparecer em sua embaixada em rcon que sua frota espacial conseguiu identificar a nossa origem. Pediu, para reforo, naves de combate comandadas por robs. Houve depois uma advertncia via rdio para o nosso endereo, o que significa simplesmente uma proibio de levantar voo. Pretende, pois, nos deter aqui. Qual o significado de todas estas manobras? perguntou Crest. Por que no denuncia ao Crebro onde ns estamos? Rhodan sorriu. Se voc se colocar na situao de Demesor, a resposta no lhe ser difcil. Demesor quer tapear o crebro robotizado, para depois assumir o poder. A Titan a mais possante nave espacial de rcon, mas est em nosso poder. Que adianta a Demesor se o crebro robotizado dela se apoderar? Por isto que pede reforos, para prender a todos ns. Depois ele avanar contra rcon, pois est crente que rompemos o anel de segurana unicamente porque possumos a Titan. Como ele poder saber que foi apenas com o auxlio do transmissor fictcio em Ganymed? Crest concordou. Ah, quase j havia me esquecido da Ganymed, embora tivssemos iniciado a expedio com ela e s depois que conquistamos a Titan. Est tudo certo, Perry, mas acho que o Zarlt calculou mal. Perry continuou sorrindo. Mas eu gostaria primeiro que ele no percebesse isto. Para mim muito mais importante que o crebro robotizado se convena da nossa lealdade. Voc tem qualquer sugesto neste particular? Antes que Crest respondesse, Thora deu sua opinio: Por que no iniciamos contato com ele? Rhodan abanou a cabea amigavelmente. J o tentamos, mas ele no reagiu. Quem sabe a recepo em superonda no constante. Ento devemos nos aproximar um pouco mais. De rcon? Por que no? Crest acrescentou: Acho que no tanto a distncia que impede o crebro de nos ouvir. Suponho antes que os zalitas armaram uma abbada de bloqueio magntico em torno de seu planeta. Atua por polarizao. As mensagens que chegam passam livremente, mas as que saem so retidas. O processo pode ser tambm invertido. S assim se explica o silncio do crebro. Quer dizer que bastaria ento constatou Rhodan que apenas nos afastssemos um pouco da atmosfera, para conseguirmos entrar em contato?

Teoricamente, sim concordou Crest convencido. Rhodan ponderou por um momento. Voc pode ter razo, mas se vamos realmente tentar, no devamos esquecer nossas provas virou-se para a mesa de controle e apertou um boto. Algum atendeu. Mande John Marshall para c imediatamente. Deve vir tambm o tenente Tifflor desligou novamente e se virou para os dois arcnidas para mais explicaes. No se pode exigir de um crebro robotizado que aceite simplesmente a palavra de honra de um estranho. Voc tem algum plano? indagou Thora. Rhodan meneou a cabea afirmativamente, sem conseguir impedir que seu olhar se demorasse mais longamente em seu rosto severo, mas ainda muito lindo. Que transformao tinha se dado com ela? Sua altivez no tinha limites e seu dio no tinha semelhante. E hoje, depois de haver reconhecido como estava apagada a herana espiritual dos arcnidas e como estava cheia de vida a jovem raa dos terranos, houve uma grande transformao em seu interior, que se exteriorizava no apenas por uma reviso em sua filosofia de vida, mas principalmente em sua posio pessoal para com Rhodan. H tempos atrs, Rhodan podia apenas suspeitar, porm hoje tinha plena certeza de que, em seu ntimo, ele a amava. Mas a concretizao deste amor devia permanecer irreal, pois entre ele e ela havia a eternidade. No mais o abismo de cultura de dez mil anos, mas a prpria eternidade. Pois Rhodan tinha recebido do Imortal a ducha celular prolongadora da vida, que no foi concedida a Thora. Rhodan no envelhecia mais, Thora, porm... Interrompeu o pensamento. Agora no havia soluo para o problema e nenhuma resposta para suas perguntas. Um dia, porm, tinha que haver uma soluo, ou melhor, uma deciso. Tinha tanta atrao por ela, e por outro lado tinha tambm tanto medo dela. Sim, Thora, eu tenho um plano. Faremos uma visita ao crebro robotizado com a Gazela. Com a telessonda? Atravs do anel de segurana? Rhodan sorriu e balanou a cabea. No uma visita direta, Thora. Algumas horas-luz sero suficientes para fugirmos do radio bloqueio. Depois entraremos em contato com o crebro por meio do videofone. O Zarlt deve ficar sem saber nada, ento da Ganymed nos transportaremos num salto com o auxlio do transmissor fictcio. Uma bela ideia, Perry disse Crest estou de acordo. Mas o que voc pretende dizer ao crebro robotizado? A verdade. Vou reconhec-lo plenamente como regente do Imprio. Thora no parecia muito contente com a resposta. Vamos reconhecer ento que no so os arcnidas, mas sim um rob quem domina o Imprio? Primeiramente, no temos outra opo e em segundo lugar acho que a atuao do crebro no desvantajosa para o Imprio. Repare este Orcast, Thora. Acredita sinceramente que ele conseguir manter unido o reino decadente? Orcast certamente no concordou Thora. Havia brilho intenso em seus olhos cor de ouro. Mas o cl dos Zoltral no est to decadente. Thora e Crest pertenciam a este cl. Vir o tempo em que o cl dos Zoltral haver de 10

dominar novamente disse Rhodan com nfase. A ento podemos tratar da substituio do crebro robotizado. Na presente situao, porm, indispensvel captar a confiana do regente. Thora fitou Rhodan por mais algum tempo, depois abaixou a cabea. Acho que terei de lhe dar razo, Perry. Quando que partimos ento? Rhodan no deu resposta, pois neste momento entraram na Central John Marshall e o tenente Tifflor. Tiff, como ele era chamado em geral, parecia muito com Rhodan, embora fosse vinte anos mais moo. Tinha se destacado muito em vrias misses especiais e gozava da confiana ilimitada de Rhodan. A porta se fechou sem nenhum rudo. Perry fez um sinal para os dois e foi falando diretamente: Tiff, ponha-se em contato com o major Freyt e combine os preparativos para a decolagem da Gazela com o transmissor fictcio. Tripulao: Thora, Crest, Gucky e eu. John Marshall vai tentar trazer para c o almirante Zernif, se necessrio, por meio de Ras Tschubai. Bell toma o comando da Titan, durante nossa ausncia. Isso tudo. Ns nos encontramos em duas horas na Ganymed. Alguma pergunta? E eu fico sobrando murmurou Bell decepcionado. Que que eu vou fazer aqui, onde nada acontece? Como que voc sabe que nada vai acontecer? perguntou Rhodan seriamente. Eu quero ter a certeza de ter deixado um comandante de confiana na Titan, durante minha ausncia. No se pode brincar com uma espaonave como a Titan. Meio convencido, Bell estava mais contente. De qualquer maneira, Rhodan lhe havia confiado uma responsabilidade muito grande. *** Na segurana do quartel-general clandestino, Zernif e seus amigos tinham oportunidade de tratar de Rogal. Voltando de um atentado malogrado, em circunstncias to misteriosas, ele estava com toda certeza sob a influncia de um grande choque. Seus olhos arregalados fitavam o vazio e seus lbios cerrados estavam mudos. No respondia a nenhuma pergunta. Estavam todos sentados em volta dele e tentavam obter-lhe uma palavra esclarecedora. O atentado fracassou completamente? No tivera oportunidade de atirar no tirano? Prenderam-no antes disso? Foi trado por algum? De olhos abertos, ele encarava a luz forte do dia. O almirante Zernif murmurou: Est sem sentidos. Talvez lhe precisamos dar uns dias de repouso. Em breve saberemos se o Zarlt ainda est vivo, se o atentado foi bem sucedido. Talvez os estranhos nos possam dizer alguma coisa. Este tal Rhodan tem um grupo de homens maravilhosos. Alguns deles ns j conhecemos. De repente, todos se viraram. Ouviu-se um rudo bem no meio da sala. Ningum podia entrar aqui despercebido, pois o quartel-general estava a dez metros abaixo do solo, bem prximo da cidade. Os dispositivos de segurana jamais falharam. O que presenciaram foi de arrepiar-lhes os fios dos cabelos. Do nada, materializaram-se duas figuras humanas.

Uma j era conhecida de Zernif. Era o homem que se chamava John Marshall. Pertencia ao grupo de Rhodan, este estranho misterioso, que parecia estar do seu lado, embora no lhe tivesse prestado ainda nenhum auxlio. O outro homem era-lhe desconhecido. Sua pele quase preta era estranha e fora do comum. Ser que ele pertencia tambm ao grupo de Rhodan? Zernif se conteve. Sua mo, que repousava na coronha da arma, voltou automaticamente posio normal. O senhor? Como que chegou at aqui? Com o auxlio de meu amigo Ras Tschubai, que agora lhe apresento. teleportador. Zernif se levantou. Por uns instantes se esqueceu de Rogal. Os demais revoltosos continuaram preocupados com a vigilncia, graas qual deviam sua vida. Como que os senhores nos acharam? No foi difcil, Zernif. Viemos pedir sua ajuda. Minha ajuda? Como podemos ajud-los se vocs so mais poderosos do que o prprio Zarlt? Vocs vo saber logo. Este no Rogal? Que aconteceu com ele? Parece estar sob uma coao hipntica. Achamos que so as consequncias de um choque mental. Temos que saber o que houve com ele. Marshall comprimiu os olhos. Seu primeiro pensamento foi que os moofs pudessem ter rompido sua barragem natural de defesa. Onde foi que aconteceu isto? Zernif hesitou um pouco em responder. No podia supor que Marshall estava lendo seus pensamentos. Depois, resolveu contar ao estranho toda a verdade. Falou rapidamente do planejamento de todo o atentado. Marshall acompanhou todo o relato. Portanto, na noite passada? Ento fracassou o atentado, pois ainda hoje, antes do meio-dia, o Zarlt deu novas ordens que so claramente contra ns, seus hspedes. Quem sabe ele acha que somos responsveis pelo acontecimento? E Rogal voltou desta maneira? olhou na direo do revoltoso, cuja posio ainda era a mesma. Continuava olhando fixamente para a claridade forte. Posso examin-lo um pouco? Era apenas um pretexto para penetrar, com toda calma, nos pensamentos de Rogal. Marshall se espantou ao notar a intensa barragem de proteo que estava enfrentando. No tinha faculdades de sugestionador. Quem poderia ajudar aqui, seria Andr Noir, o hipno do corpo dos mutantes. Virou-se para Ras Tschubai, dizendo: Voc nos pode teleportar para a Titan, a mim, Zernif e Rogal ao mesmo tempo? O africano abanou a cabea. muito arriscado, eu proponho levar cada um separado para a nave. O tempo o mesmo. Certo respondeu Marshall, explicou a Zernif a finalidade de sua visita. E depois acrescentou: Levamos Rogal conosco e vamos ver o que podemos fazer com ele. Trouxe aqui um aparelho de rdio, por meio do qual, vocs estaro sempre em contato com Rhodan. Fiquem na escuta. Agora vamos primeiro a Rogal. Os homens ficaram quase atnitos, quando o negro com Rogal desapareceram repentinamente. Dez segundos aps, materializou-se novamente e levou Zernif. Depois veio a vez de Marshall. 11

Ficaram todos silenciosos, olhando ansiosos para o misterioso aparelho que emitia um leve zumbido. Era sua nica ligao com o mundo exterior. *** O transmissor fictcio do planeta Peregrino era realmente uma coisa maravilhosa. Podia teleportar qualquer tipo de material em frao de segundo, para qualquer lugar, por meio da quinta dimenso, independente de se tratar de bombas atmicas ou de seres humanos. No Universo inteiro, nunca se tinha visto uma arma mais perfeita. As cpulas de proteo no adiantavam mais nada s grandes naves espaciais, se as bombas desmaterializadas eram teleportadas para o seu interior e a detonavam. Mas hoje, Rhodan estava usando o transmissor para fins pacficos. Devia conduzir a Gazela despercebidamente para o espao. O aparelho de telerreconhecimento era uma espcie de disco voador com um dimetro de mais de trinta metros. Seu eixo vertical tinha dezoito metros e o raio de ao era de 500 anos-luz. Seu equipamento blico consistia de raios energticos de superimpulso de origem arcnida. Tiff anunciou que a Gazela estava pronta para partir. Thora, Crest e Marshall j estavam a bordo. Rhodan estava esperando por Gucky, que devia aparecer a qualquer momento. Enquanto isso Perry conversava com o major Freyt, comandante da Ganymed. Caso houver, nesse nterim, um ataque contra ela e contra a Titan, ento vocs se defendam. A Ganymed vai para o espao e aguarda, na posio combinada, por eventuais ordens. Ningum conseguir encontr-la, pois nenhum rastreador de estrutura pode localizar seu salto. Com a Titan diferente, e por isso que ela fica onde est. Est certo tranquilizou Freyt. Saberei defender minha pele. E quanto a Bell, tambm no tenho dvida alguma. Rhodan queria responder, quando o rato-castor se materializou. C estou eu disse ele estava ocupado com Tama, atacando um grande transporte de moofs. Mandei embora Tama juntamente com Ras. Estamos esperando por voc respondeu Rhodan, despedindo-se de Freyt. At logo mais, comandante. Pescoo e perna quebrada desejou este. Nada disso respondeu Gucky brincalho, acompanhando Rhodan com um pequeno salto, j que os degraus da escada para bordo eram muito altos para ele. A Gazela estava no hangar da Ganymed. O transmissor haveria de atir-la trs meses-luz para o espao alm. Nenhum olho humano, nem mesmo nenhum instrumento tcnico, por mais aperfeioado que fosse, conseguiria registrar seu deslocamento. Tomaram seus lugares. Fechou-se a escotilha e o tempo comeou a correr. Ento veio a partida e simultaneamente a transio. Quando Rhodan abriu os olhos depois de um rpido cochilo, viu um mar de sis de brilho intenso. rcon l estava, no centro daquele agrupamento de estrelas M-13, formando como que uma esfera, 34 mil anos-luz distante da Terra. Os sis estavam bem juntos um do outro, viso esta completamente diferente daquilo que vemos da nossa

Terra. Quase no se via um ponto escuro e a prpria Via Lctea empalidecia em comparao com o espetculo de luminosidade dos astros to prximos. Rhodan conferia as escalas. Estavam agora a trs meses-luz de distncia do gigantesco sol vermelho Voga. O Zarlt ainda devia sup-los na Titan. Em sua volta para Zalit seria bem diferente. No seria possvel uma descida por meio do transmissor fictcio. Com alguns movimentos manuais, Rhodan sintonizou a instalao de hiper-rdio para recepo e esperou at que o painel se aquecesse. Ouviu-se um estalo no alto-falante quando se ligou a instalao de som. A hiperfrequncia do crebro robotizado era conhecida, mas no havia transmisso no momento. Devemos chamar props Thora, cuja hesitao inicial se convertera numa inimaginvel fora de ao e alegria de deciso. Depois vamos ver como ele reage. Zernif, o ex-almirante da frota espacial de Zalit, conservava uma expresso de apreenso. No sei bem o que devo fazer aqui. Que devo mesmo dizer ao regente do Imprio? Alguma coisa disse Rhodan que dever interessar muito ao crebro. Voc nossa testemunha principal e eu tenho a convico de que o crebro haver de distinguir a verdade da mentira, se no for por telepatia, ao menos atravs da lgica de seus dados. Alis, uma ideia fascinante interveio Crest no debate a de reger um poderoso reino estelar atravs de um rob. Quanta mudana houve aqui nestes ltimos treze anos, depois de durante quase dez mil anos sem um acontecimento importante. s vezes, eu chego a ter dvidas se esta nova forma de governo realmente nociva para rcon. Rhodan franziu as sobrancelhas e olhando para Crest perguntou: Quer dizer com isto que reconhece o domnio do crebro robotizado, voc que um descendente do deposto cl que estava no governo? Crest tentou contornar: No diretamente. Penso apenas que o crebro me mais simptico do que este Orcast XXI, que ao meu ver nada mais do que um sonhador e um folgazo enfastiado. Deste ponto de vista voc pode ter razo disse Rhodan, observando o grande painel, no qual tremulavam desenhos coloridos e abstratos. Simultaneamente a isto, o alto-falante despejava rudos sem sentido e quebrados. Suponho que j estamos recebendo mensagens do crebro. So cifradas e no se destinam a ns. Nas principais faixas de onda do Imprio, ele est permanentemente em contato com seus postos de comando confirmou Crest. Pode manter com simultaneidade milhares de contatos. Na mesma frequncia? perguntou Rhodan, duvidando da assertiva. Crest fez que sim. Depois de refletir uns segundos, Rhodan ligou resoluto o emissor, esperou at que estivesse em condies de funcionar, respirou profundamente e comeou a falar: Aqui fala Perry Rhodan da Terra. Estou chamando o regente do Imprio de rcon. Responda, por favor. urgente. Repetiu estas palavras trs vezes, dedicando ento toda a sua ateno ao receptor e ao painel de controle. 12

Thora e Crest estavam de olhos fixos nos sinais coloridos que se repetiam. Tiff, ocupado principalmente com a observao visual do espao em volta, notou a tenso reinante na Central. Zernif aguardava paciente e conformadamente o que iria acontecer. Somente Gucky que parecia no estar interessado em tudo aquilo. Estava deitado numa espreguiadeira com os olhos semicerrados. Podia-se supor que estava dormindo. Mas quem o conhecia, sabia que o rato-castor era a concentrao personificada. Rhodan abanou a cabea, dizendo: O Crebro deve nos ouvir. Por que no recebemos resposta? repetiu seu chamado vrias vezes, acrescentando ainda: Peo-lhe para confirmar a recepo. Trata-se da existncia do Imprio. As imagens coloridas comearam a correr mais depressa. Os sinais do alto-falante aumentaram. Foi tudo. De qualquer maneira, uma reao murmurou Rhodan descontente. S que eu no sei o que fazer com isso. Como descobriremos o cdigo que o crebro deve estar usando? Quem sabe o senhor declara props Thora que o cdigo nos desconhecido, exigindo uma transmisso em texto claro. Rhodan achou que era uma boa sugesto e repetiu sua mensagem, acentuando que todo o cdigo cifrado lhes era desconhecido. A tenso na Gazela chegou ao mximo. Os sinais coloridos pararam no painel. O alto-falante acusou fortes estalos e a seguir sons desconexos. Fria e impessoal soou uma voz que de repente invadiu toda a Central. Esta voz dizia na lngua dos arcnidas: Liguei seu transmissor e o meu num canal bloqueado, no precisamos de cdigo. Ningum poder acompanhar esta transmisso. Sua posio conhecida. Fale. O senhor me est vendo? perguntou Rhodan. Houve uma pequena pausa, depois sumiram da tela aqueles desenhos parados. Voltaram novamente, porm, j com movimentos, comeando a formar uma imagem plstica. Enquanto isto, a voz mecnica e fria dizia: Eu o estou vendo, como tambm o senhor me poder ver em poucos instantes. Sua distncia de minha posio de trs quartos de ano-luz, conforme seu clculo. Eu o mantenho sob irradiao. Onde est a espaonave roubada? A imagem se completou. Rhodan viu um imenso trio, que no permitia que se pudesse fazer qualquer concluso do lugar onde estava. No centro deste trio, jazia uma gigantesca semiesfera de metal reluzente em sua superfcie. Nada mais do que isto. Teria um dimetro de cinquenta metros, abrigando com toda segurana o crebro robotizado. O que havia por baixo da semiesfera ningum sabia. A altura de toda a construo era de vinte e cinco metros, como Rhodan conseguiu calcular. Fazia treze anos que ansiava pelo momento de estar frente frente do regente do Imprio dos Arcnidas, mas, mesmo em seus mais ousados devaneios, nunca poderia imaginar que ele fosse assim: uma semiesfera de metal. Lembrou-se da pergunta do crebro robotizado. Regente, a espaonave roubada est esperando por mim num lugar seguro. Se eu no conseguir voltar, ela est praticamente perdida para o Imprio.

No minha inteno prend-lo respondeu o crebro friamente. Se estivesse na nave roubada, o caso seria outro. O que que o senhor deseja? Convenc-lo de que eu no sou seu inimigo. Isso lhe vai ser bem difcil duvidou o monstro metlico, mudando repentinamente de assunto. Estou vendo dois arcnidas. So eles, por acaso, Thora e Crest? Perfeitamente, so eles, regente. Pertenciam outrora camada dominante de rcon. O cl dos Zoltral no trouxe nenhuma vantagem para rcon respondeu friamente o crebro. Desde que eu, h seis anos, tomei o poder, a situao melhorou. Rhodan se admirou secretamente de que o rob deixava transparecer qualquer coisa como orgulho. Quem podia sentir sentimentos de orgulho, tambm no seria infenso a outros sentimentos...? Ningum tem dvidas quanto a isto disse Rhodan. Mas o senhor tem que admitir que o cl dos Zoltral sempre foi mais eficiente e positivo para o Imprio do que o cl de Orcast. Por este motivo que Orcast foi substitudo por mim respondeu o crebro prontamente. Ele teria arruinado o Imprio. Uma ltima pergunta a respeito do Imprio, regente: Por que motivo o senhor no me reconhece como amigo? Cr que eu possa prejudicar o Imprio? No estou trazendo de volta Thora e Crest? A resposta veio imediatamente: O senhor meu maior inimigo, quando eu raciocino do ponto de vista pessoal do poder. No referente ao Imprio, o senhor meu aliado, enquanto percebo. Est vendo que me encontro num dilema. Admira-se de que eu fale assim? Realmente disse Rhodan isto me surpreende. Eu o admito, somente para que o senhor possa compreender meu modo de agir. E ento, por que o senhor vem me procurar? Eu lhe queria dizer onde escondi a espaonave roubada. Veio a primeira pausa. Desta vez, o crebro positrnico necessitava visivelmente de tempo para elaborar a mensagem e medir todas as suas possibilidades e eventuais consequncias. Este processo, que para um homem gastaria horas e horas, levou apenas dez segundos. Ento respondeu o Crebro: Por qu? Naturalmente no tinha encontrado uma resposta satisfatria e lgica. Nenhum milagre nisso, pensava Rhodan. Ningum poderia achar mesmo. Para lhe provar que sou seu amigo, tenho que fazer isto. Eu lhe dei o nome de Titan e acho que foi muito certo. O senhor a recebe de volta, quando quiser. Para sua informao: a Titan est no espaoporto de Tagnor, capital do Planeta Zalit, no Sistema Voga, distante trs meses luz da minha atual posio. Impossvel foi a resposta imediata. Fosse assim, eu saberia. Rhodan deu um pequeno sorriso, que parecia condescendncia. Como que o senhor saberia isto? Que fator lhe daria esta certeza? Talvez, o fator que se chama Zarlt? Exatamente. O Zarlt de Zalit o vice-imperador. Uma nave to grande assim, ele no poderia deixar de ver, 13

estando ela no espaoporto de Tagnor. E o Zarlt haveria de me comunicar, pois dei a ordem de vigi-la. A concluso lgica que o senhor est mentindo. A Titan est escondida em outro lugar. Palpite errado respondeu Rhodan, parecendo querer levar o negcio brincadeira. O senhor se esqueceu de que outra pessoa tambm pode estar mentindo. Por exemplo, o Zarlt. Zarlt Elton tem-me uma dedicao muito fiel. possvel continuou Rhodan, calmo. Mas que lhe interessa isto, se Elton j morreu h algum tempo? Novamente uma pequena pausa. Depois: Por que no recebi nenhuma notcia de sua morte? Porque seus assassinos julgaram que isto no era muito diplomtico. Fora disso, seus planos seriam prejudicados se o regente do Imprio ficasse sabendo que Zalit tinha a inteno de se apoderar do governo do Imprio Arcnida. Assassinos? Rhodan sentiu que o crebro robotizado era, portanto, capaz de ficar admirado. Zarlt Elton foi assassinado. O novo Zarlt Demesor, um ex-oficial da frota espacial. Foi ele quem planejou a destruio do crebro robotizado de rcon. Isto um absurdo foi a resposta calma. Ningum me pode destruir. Pode sim contradisse Rhodan, friamente. A gente pode destru-lo. Somente Demesor que no pode. Por este motivo que ele pediu meu auxlio. O senhor est compreendendo agora por que ele no lhe comunicou onde estava nave Titan? Sob este ponto de vista seria lgico e, portanto, muito compreensvel. Porm, a minha pergunta continua: O senhor est falando a verdade? Quem me pode provar isto? Talvez o almirante Zernif disse Rhodan, apontando para o zalita. Ele serviu ao Imprio sob Zarlt Elton, porm caiu em desgraa, quando Demesor chegou ao poder. Sua vida foi salva por um acaso. Com outros zalitas que so fiis ao Imprio, fundou um movimento de resistncia, cuja finalidade restaurar a ordem em Zalit, uma ordem que um servio para o Imprio. Houve uma pausa de quase um minuto. Depois continuou o crebro robotizado, em tom impessoal: Examinei as informaes sobre o almirante Zernif. Sua pessoa est acima de toda dvida. Era assim tambm com Demesor. Por que este era no caso de Demesor? Porque acabo de constatar que Demesor foi enviado para a Academia Espacial em lugar de seu irmo mais capacitado. Isto foi a trinta anos de Zalit. Os documentos mencionam uma probabilidade de que ele, naquele tempo, ameaou seu irmo. Mais ainda. Estas informaes dizem que o irmo de Demesor foi, mais tarde, vtima de um acidente. sabido que este seu irmo era um adepto fiel do Imprio. Rhodan respirou profundamente. O crebro robotizado trabalhava rpido e de modo frio. Quais as concluses a que o senhor chegou regente? Que o senhor diz a verdade. Que h com Zernif? Zernif deu uns passos para frente e fixou os olhos na reluzente cpula de metal. Gostaria de reforar as palavras de Rhodan e

acentuar que nosso Imprio est em perigo. Demesor instalou uma ditadura militar em Zalit e imps uma barreira s informaes. Minha organizao clandestina haver de depor Demesor e colocar o legtimo sucessor do velho Zarlt em seu posto. Obrigado disse o crebro. Eu confio no senhor, pois no h mais outra alternativa. E o que o senhor tem com tudo isto, Rhodan? Demesor pediu meu auxlio e eu fingi ceder. Protegeu a nave Titan e a mim, porque estava crente de ter achado um aliado contra o senhor. Demesor procurou saber de mim, como eu tinha rompido o anel de segurana de rcon. Isto, tambm eu gostaria de saber disse o crebro robotizado. Rhodan sorriu. O senhor saber mais tarde, regente. Mas, foi por meio de uma arma, que desconhecida em rcon. Sua origem vem do planeta da vida eterna. Este planeta apenas uma vaga teoria. No, uma realidade contradisse Rhodan. Eu mesmo estive nele e obtive uma imortalidade relativa, que, alis, foi recusada a Thora e a Crest. Mas, continuando o assunto, regente, Demesor um traidor e tem que ser neutralizado. Porm, ele no o nico culpado. O senhor conhece os moofs? Sim, conheo, so seres oriundos de um mundo de metano dentro do Imprio, relativamente primitivos e tambm inofensivos. Telepatas e fracos sugestores. Que tm eles a ver com Demesor? Esto aos milhares em Zalit e se apoderaram espiritualmente do poder. O Zarlt traidor no o sabe e pensa que os moofs so seus melhores aliados. Com auxlio deles acha que conquistar o Imprio. Isto no passa de um absurdo. Os moofs nunca tiveram a ideia de fazer poltica. So simples e sem orgulho. Disse a pouco que so telepatas e sugestores, mas... Ningum afirmou que o plano, ou parte deles. No outra coisa do que os pees neste jogo de xadrez das Galxias. H algum maior escondido atrs deles. Este algum utiliza os moofs para obter influncia sobre os zalitas, com cujo auxlio, por sua vez, pretende conquistar o Imprio. E quem este desconhecido? Isso, regente, eu no sei Rhodan hesitou um pouco: Ningum sabe ao certo se ele realmente existe, mas seus propsitos em relao aos moofs parecem confirmar sua existncia. Minha gente vem lutando h semanas contra os moofs. Fazem isto para conservao do Imprio. Que interesse o senhor tem no Imprio? Thora que at ento estivera calada, deu um pulo frente. Os terranos e ns somos aliados, regente. Ns os ajudamos quando os reformadores individuais e mais tarde os saltadores os atacaram. Por que no havero de nos ajudar, quando se torna necessrio? Rhodan intimamente estava admirado da atitude de Thora. Esta jovem arcnida estava cada vez mais bela. No poderia ter desejado um defensor melhor. Os saltadores...? O crebro robotizado fez mais uma vez uma pausa. Eles no tm boas intenes para 14

com o Imprio. Teoricamente possvel que estejam por detrs dos moofs e dos planos do Zarlt. Rhodan estava como se densos vus tivessem cado de seus olhos. Os saltadores... Os comerciantes da Galxia. Combinaria muito bem com o carter deles, mandar outros na frente para apanharem as castanhas do fogo. Por outro lado, faltava aos saltadores o sentimento de solidariedade, sem o que um tal empreendimento haveria de fracassar. Quem sabe, so os saltadores mesmo concluiu Rhodan. Um dia saberemos de tudo. Regente, eu j o informei de tudo. Gostaria agora de lhe fazer uma proposta. Pois no, estou ouvindo. Rhodan respirou profundamente e comeou: O senhor deixa comigo a Titan e suspende qualquer ao punitiva. Eu me obrigo a restabelecer a ordem em Zalit e a instalar o legtimo Zarlt. D-me um pouco de tempo pediu o regente. A imagem permaneceu na tela e no alto-falante no se ouvia mais aquele zumbido regular. Numa distncia de exatamente trs anos-luz, bancos positrnicos de dados comearam a trabalhar. Retransmitiam-se informaes recm-obtidas e comparavam-se os resultados. O crebro robotizado tomou sua deciso. O resultado veio quinze segundos aps o pedido de tempo. Estou de acordo, Perry Rhodan da Terra, a nave Titan lhe ficar emprestada durante todo o tempo em que estiver em atividade para o Imprio. Qualquer ao punitiva ser tambm sustada enquanto o senhor estiver comigo. No momento em que Demesor for punido e quem estiver atrs dos moofs for desmascarado, a Titan ser sua para sempre. Aceita? Aceito, regente. Thora e Crest podero voltar para rcon? No, eu no quero. Foi a voz da jovem arcnida. Rhodan olhou para ela admirado. Antes que pudesse dizer alguma coisa, o crebro o interrompeu: Thora e Crest podem voltar a qualquer momento para rcon, mas eu desejaria que eles permanecessem na Titan e, alis, em posio de destaque. Confirmado disse Rhodan brevemente. Deu um olhar para Thora e perguntou: Mais alguma pergunta? Sim. Rhodan ficou aguardando. No podia imaginar o que o crebro ainda queria saber dele. No foi, portanto, casual sua grande admirao. O senhor descendente dos velhos arcnidas? Por uns momentos se sentiu um pouco atrapalhado. Podia esperar por tudo, menos por esta pergunta, que o prprio crebro podia responder melhor que ele. No sabemos se os terranos descendem dos arcnidas respondeu. Isto devia estar propriamente anotado no arquivo central de rcon. No sei que tipo de mundo a Terra e no conheo sua posio. E no saber to cedo, pensava Rhodan, suspeitando de repente das intenes do regente. Parece que queria saber a posio da Terra. De qualquer maneira, a Terra no pertence ao Imprio, regente. Eu no sei at que ponto suas naves colonizadoras chegaram outrora, mas talvez uma delas foi

capturada em nosso mundo. Um dia saberemos responder a esta pergunta. Os terranos e os arcnidas devem ter de qualquer maneira uma origem comum. A teoria de um desenvolvimento paralelo no tem nenhuma probabilidade e seria um acaso grande demais que tivessem surgido, independente uma da outra, duas inteligncias com o mesmo grau de evoluo. Mas, deixemos isto de lado. Pensativo, Rhodan contemplava a refulgente semiesfera. De qualquer maneira, regente, o senhor sabe mais do que o que est falando. Que quer dizer com isto? Rhodan sorriu, olhando tranquilamente para Thora. O senhor calculou a distncia de minha posio com uma diferena de apenas 2,75% anos-luz de meu clculo. Como que o senhor sabe qual a durao de um ano em meu mundo? O crebro respondeu sem hesitar: Consegui obter mensagens pelo rdio para poder chegar concluso de suas escalas de clculo. Com isto no posso conhecer de maneira alguma a posio de seu mundo de origem. Um dia o senhor haver de me comunicar esta posio. possvel disse Rhodan. Uma ltima pergunta: Posso, sempre que for necessrio, entrar em contato com o senhor? A qualquer momento, nesta frequncia. Eu lhe agradeo Perry Rhodan. Passado um momento, a tela escureceu. Rhodan desligou os aparelhos. Sentou-se lentamente na primeira poltrona, mostrando na testa uma ruga vertical. O regente do Imprio... me agradecendo murmurou hesitante. Tudo isto ser verdade, Crest e Thora? Podemos confiar nas palavras do crebro robotizado? Est sendo sincero conosco? H algum truque atrs de tudo isto? Thora se levantou e pondo a mo no ombro de Perry: No, Perry, eu no acredito que haja truque. Um crebro positrnico no pode se ocupar com mentiras e truques. Tem conscincia do seu valor e cr, portanto em suas faculdades, que com mentira e astcia somente se enfraqueceriam. Creio que o regente do Imprio o reconheceu sinceramente como um aliado. Com isto, j demos o primeiro passo para reconquistar o Imprio. Rhodan ficou olhando para ela. No contra a vontade do regente. Quando, um dia, o crebro reconhecer que homens ou arcnidas esto novamente em condies de tomar em suas mos o poder, no haver de se opor a esta ideia. Haver de nos ajudar. Que o destino lhe d razo, Perry disse Crest, calmo. Que vamos fazer ento agora, voltar para Zalit? Sim, claro. Esto esperando por ns l. Voltemos de imediato. Possivelmente chiou Gucky l do seu canto o Zarlt nos prepara uma recepo solene. No ter muito tempo para isto respondeu Rhodan, e trocou um olhar confiante com Tiff, que regulava as coordenadas para o salto de volta. Por que ser que existe em Zalit um movimento clandestino? olhou para o relgio. Exatamente daqui a cinco horas, o diabo estar solto no quarto planeta de Voga. O Zarlt vai ter que empregar toda a sua potncia blica, para deter as 15

pessoas que em toda parte esto dinamitando as instalaes do exrcito e da frota espacial. E no meio desta confuso, desceremos na borda do espaoporto, despercebidos e sem nenhuma amolao. Gucky inclinou a cabea, deixando transparecer nos olhos a certeza da vitria. E ento, vamos ajudar os revoltosos? Quem sabe uma pancadaria com a polcia secreta? Rhodan balanou a cabea e disse, lamentando: Sinto muito, Gucky, mas no vai haver pancadaria. Somos hspedes do Zarlt. Em caso de necessidade haveremos at de ajud-lo a debelar a insurreio. Ah, no acredito disse ele ofegante. Imediatamente procurou ler o pensamento de Rhodan, mas encontrou uma barragem de defesa. Teve ento de fazer outra pergunta: Amigos do Zarlt? No estou compreendendo. O necessrio disse-lhe Rhodan que o Zarlt no perceba nada disto. o que me interessa. Tiff, a que distncia ns estamos, mais ou menos? Transio em dois minutos. H quatro horas-luz de Zalit, samos do hiperespao e com maior velocidade chegaremos na hora marcada. Rhodan confirmou com a cabea, sem dizer nada. Estava bastante ocupado com Gucky, observando sua fisionomia de zangado. Os ratos-castores se tornam cmicos quando esto zangados...

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Andr Noir levantou-se cansado, enxugando o suor da testa. Olhou para os olhos interrogadores de John Marshall. Ento? Bloqueio hipntico pesado. Por certo provocado pelos moofs. Pode ter acontecido tambm atravs de meios puramente tcnicos. No sei at que ponto os zalitas chegaram neste assunto. De qualquer maneira vou conseguir neutralizar o bloqueio. Em dez minutos, Rogal estar cem por cento. timo alegrou-se Marshall. Poderei entrementes executar a ordem de Rhodan e mobilizar os revoltosos. Tero que, num determinado momento, armar uns quebra-cabeas para o Zarlt. Deixou o posto de sade instalado pelo Dr. Haggard, ficando ali o hipno Andr Noir com seu paciente. Quando voltou, da a duas horas, com Ras Tschubai, encontrou Rogal j na sala. O zalita estava bem recuperado e olhou para ele com olhos claros e abertos. Parecia que estava livre de um grande peso. O senhor o telepata Marshall, sim, eu o estou reconhecendo. Encontro-me na nave de Rhodan, como me disseram. Que aconteceu com meus amigos? Ser que...? No, Rogal, est tudo em ordem. Alguns de seus companheiros escaparam. Os soldados do Zarlt foram assassinados quando atingiam o fim do caminho secreto. Que aconteceu nos aposentos do Zarlt? O semblante de Rogal se anuviou: Eu fracassei disse se acusando. Cheguei despercebido at o quarto do Zarlt e o encontrei dormindo em sua cama. Dei um tiro nele, e tudo parecia como havamos combinado. A apareceram os guarda-costas e me prenderam. E uns dez minutos depois... estava em frente ao Zarlt. Estava vivo, embora eu o tivesse visto morrer. Marshall lanou um olhar de interrogao para Noir, mas o hipno sorriu resignado. Rogal balanou a cabea: No, Marshall, eu no estou louco. Foi exatamente assim. Tinha assassinado o Zarlt e ele reviveu. Vi seu rosto derreter, mas depois estava ele ali: so e sem cicatrizes. A que descobri a verdade. O Zarlt tinha um ssia, um rob feito sua semelhana. No quarto de dormir do velho Zarlt, repousava o rob. Acho que contavam com a possibilidade de um caminho secreto e no queriam correr o risco. Eu matei o rob, o que naturalmente provocou imediatamente o alarma. Ca na esparrela do Zarlt. Foi tudo to depressa que nem tive tempo de me matar, como era meu dever. Estamos muito felizes com isto disse Marshall, sorrindo e tranquilizando o zalita. Seu sacrifcio seria intil. Voc no traiu nem delatou nada. E mesmo se isto acontecesse, seus amigos j estavam preparados. De qualquer maneira, sabemos agora que o Zarlt est precavido, ou esteve. Sua ao valeu a pena, devido a esta revelao. Acreditem-me, as horas do ditador esto contadas, pois esperamos apenas que ele se coloque abertamente contra ns. A, podemos agir. E quando ser isto? No mais tardar, amanh. Rhodan est no momento no espao, em rcon, para combinar com o crebro 16

robotizado. Esperamos que traga bons resultados. Rogal riu de repente. Como que um grande peso havia cado de seu corao. Posso voltar para meus amigos? Naturalmente, ns o levamos para l. Apenas ainda uma pergunta: que fez o Zarlt com voc, depois de prendlo? Mandou-me levar para um poro onde deveria ser ouvido. Mas, de sbito mudou suas ordens. Fui levado para um local onde havia doze recipientes com moofs. Deste momento em diante falta-me qualquer recordao. No sei o que aconteceu. Ento os moofs. Diga uma coisa, Rogal, voc sabe o que so propriamente os moofs? Rogal fez sinal afirmativo. Qualquer criana em Zalit sabe isto. Servem camada dirigente, a fim de detectarem as mentiras, porque so telepatas. Ningum pode pensar, sem ser descoberto pelos espies moofs. So um grande perigo para a liberdade do indivduo. Voc sabia disso? admirou-se Marshall, sabendo ento que o poder sugestivo dos moofs era ignorado. Os zalitas s no suspeitavam de que foram os moofs propriamente os iniciadores da planejada revolta contra o imprio. Ento sua primeira misso no ser difcil: os moofs tm que ser destrudos. J comearam a ser destrudos raciocinou Rogal. Seus Mutantes mataram quase todos que havia em Zalit, mas diariamente chegam novas remessas deles. Matem os moofs repetiu Marshall. Eles so a desgraa de Zalit. Quem sabe os prprios moofs no tm culpa, mas no podemos constatar isto, pois esto sob coao. Eles no contam isto, nem mesmo quando so ameaados de morte. Destruam os recipientes pressurizados, que eles morrero. E agora ns o levamos para seus amigos. Aqui est Ras Tschubai que vai cuidar disso. Ele sabe onde agora o quartel-general. Passe bem, Rogal, ns nos encontraremos em breve. O africano tocou de leve nos ombros de Rogal e lhe explicou amigavelmente, em poucas palavras, como seria o transporte. Marshall sorriu mais uma vez para os dois e deixou a sala. Foi ao encontro de Bell, na Central. Bell estava horrivelmente entediado, nada lhe era mais desagradvel do que ficar esperando. Uma parte dos mutantes estava a caminho para manter contato com os revoltosos e lhes mostrar como tornar os moofs inofensivos. As notcias chegadas at ento davam conta de que as conversaes estavam em timo nvel. Apesar de tudo, o tempo trabalhava contra Rhodan e seus amigos. O Zarlt estava disposto, mesmo sem a influncia sugestiva dos moofs, a destruir o crebro robotizado de rcon, assim que houvesse oportunidade. Rhodan no lhe contaria, por sua prpria vontade, como havia rompido a barreira de proteo de rcon. Mas havia outros meios para descobrir isto. *** O Zarlt mandou reunir seus homens de confiana. Entre eles, ocupava o primeiro lugar um oficial de nome Hemor, que Rhodan j conhecia pessoalmente. Depois vinha Milfor, o chefe de armas, um zalita ambicioso que contava com uma vaga possibilidade de chegar a ser Zarlt,

se acontecesse qualquer coisa a Demesor. Finalmente ainda eram dignos de meno Cenets e Orbson, capangas do ditador Zarlt. Os cinco homens estavam sentados num aposento isolado do palcio, no ltimo andar, de onde se tinha uma vista panormica sobre toda a regio do espaoporto. O movimento de naves de todos os tipos era enorme, pois o Zarlt havia convocado para Tagnor a maior parte de sua frota. De maneira alguma, ele iria permitir que Rhodan fugisse com a gigantesca nave. Milfor olhou para Demesor com desconfiana. Por que nos convocou? Ser que no conhecemos nossos deveres? Espero que sim, Milfor disse o Zarlt. Mas resolvi mudar de ttica. At quando vamos esperar que este Rhodan resolva nos contar seus segredos? Caso os senhores no se lembrem, j estamos esperando h muitas semanas. Devemos deixar passar mais semanas, sem fazer nada? No, devemos agir. Milfor queria dizer alguma coisa, mas preferiu ficar calado. Cenets pediu a palavra: Agir? Que entende voc por agir? Devemos atacar rcon, sem sabermos qual a fora do crebro robotizado? Conhecemos a espessura e a natureza da barreira de segurana? Pode ela ser vencida por um salto atravs do hiperespao? No sabemos ainda concedeu o Zarlt. Mas conseguiremos saber em breve. Rhodan haver de nos dizer. Eu tenho receio disse Hemor que tenhamos que esperar muito por isto. Ele, certamente, no nutre a menor inteno de nos contar seus segredos. Por certo ele no tem esta inteno continuou Demesor. Mas podemos obrig-lo a isto, pela fora. Milfor se aproximou. Seus olhos brilhavam. Pela fora, esta era a linguagem que ele entendia. Riu friamente. Assim voc me agrada mais, Demesor. Pela fora, esta a nica possibilidade. Mas como pretende voc pegar Rhodan com nossa fora? Ele muito astuto e tem amigos maravilhosamente dotados. Nem mesmo os moofs conseguem ler seus pensamentos. Ns o convidamos para uma reunio props Demesor. Os robs o dominaro, j que os zalitas no o conseguem. Sob as abbadas do palcio, aprender a falar. Tenho a garantia dos meus cientistas. E se ele no vier sozinho? perguntou o cauteloso Cenets. O Zarlt teve um sorriso de menosprezo. Os robs daro conta at de dez Rhodans, Cenets, no se preocupe. E ento, quando soubermos como romper a barreira do sistema de rcon, comearemos a agir. Os dias de governo de rob esto contados. Viva o Imprio zalita de rcon. Viva o Imprio Zalita exclamaram os quatro homens, apoiando a soluo do Zarlt. Soou como uma conspirao e realmente era uma conspirao. *** Os amigos do almirante Zernif partiram na hora combinada. Em Tagnor e em sua redondeza, foram pelos ares 17

importantes edifcios do governo e da frota espacial que dominava tudo no pas. At uma das maiores espaonaves explodiu em pleno espaoporto. Por sorte, a tripulao estava ocupada com servios externos, de sorte que apenas dois homens morreram. Ao mesmo tempo, foram atacadas as instalaes policiais, onde morreram muitos capachos de Demesor. Os civis, na cidade, olhavam a tudo com indiferena e no tinham a menor vontade de ajudar os policiais. No interior, fbricas iam pelos ares e grandes depsitos de munio foram destrudos. Somente agora que se podia ver como era perfeita a organizao dos revoltosos. Um ataque fulminante deste tipo jamais poderia ter sido preparado em poucas horas. J deviam estar planejando h muito tempo. A iniciativa de Rhodan apenas apressara a marcha dos acontecimentos. O Zarlt deu o alarma geral. Pequenas unidades da frota espacial foram retiradas de Tagnor, a fim de voltarem a seus portos de origem. Grandes carros transportavam as tropas para lugares afastados, para abafarem qualquer tentativa de rebelio. Mas onde se quisesse intervir, j era tarde. Os sabotadores j tinham escapado e no havia ningum que dissesse t-los visto ou quisesse dizer alguma coisa sobre eles. E no meio daquele caos, ningum reparou que, margem do gigantesco espaoporto, uma pequena nave esfrica desceu do cu em pleno crepsculo, desaparecendo na escotilha aberta da Ganymed, com mais de oitocentos metros de altura. A aterrissagem foi perfeita e imperceptvel. No mesmo instante cessaram os atos de sabotagem em Zalit. De repente estava tudo calmo, como se nunca tivesse havido uma rebelio em Zalit. *** A noite passou sem novidades. Pelas oito horas da manh do dia seguinte, um carro se aproxima da Titan. Parou diante da escotilha de entrada. Saltou um oficial, olhando muito para cima, na esperana de que algum o visse. Por sorte, assim aconteceu. O sargento Harnahan, por mero acaso, ligou o videofone da escotilha e viu l embaixo o multicolorido uniforme do zalita. No primeiro instante julgou que o objeto colorido fosse um gigantesco papagaio, mas depois reconheceu seu erro. Os oficiais de Zalit eram todos assim, vestiam-se como se estivessem saindo de um baile de mscaras. Encolheu os ombros, num sinal de indiferena. Por ele, os zalitas se podiam fantasiar da cabea aos ps, no era de sua conta. Mas o que estava procurando aquele sujeito? Ficou refletindo um pouco se havia alguma proibio de abrir a escotilha. No se lembrou de nenhuma proibio deste tipo. De qualquer maneira, a entrada estava a mais de dez metros acima do cho de cimento do espaoporto. Se o rapaz l embaixo no fosse um saltador olmpico, no havia nenhum perigo. Harnahan fez com que a escotilha escorregasse um pouco para o lado. Abriu-se ento uma fenda, suficientemente larga para enfiar a cabea. Proibido mendigar e andar toa por a gritou ele l para baixo.

O oficial do Zarlt tremeu de medo. Era Hemor, que no contava com esta recepo descorts. Sabia que o pessoal de Rhodan falava o intercosmo. Venho a mando do Zarlt respondeu, sem dar ateno descabida admoestao. Preciso falar com Rhodan. O senhor que dizer senhor Rhodan, no ? disse Harnahan, que fazia questo de dar uma lio de boas maneiras. Espere um pouco, vou perguntar a ele se pode atend-lo. E antes que Hemor pudesse responder qualquer coisa, a escotilha se fechou. O zalita pulou de raiva, mas se dominou. O Zarlt tinha ordenado serenidade e pacincia. Mais tarde sobraria tempo para se vingar da altivez de Rhodan. Assim, ficou Hemor abandonado sozinho e esperando. Harnahan no teve pressa. Usando um grande nmero de elevadores, chegou finalmente Central, e chamou da Rhodan, usando o intercomunicador. Rhodan ainda estava em sua cabina, depois de ter gasto mais da metade da noite discutindo com os mutantes o planejado ataque. Quem quer falar comigo? perguntou admirado. Um oficial? Afirmou que veio a mando do Zarlt confirmou Harnahan com o rosto virado para o videofone. Parece que urgente. Rhodan pulou da cama. Diga-lhe que espere um pouco. No permita entrar na nave. Eu deso at ele. Sozinho? Naturalmente, ou voc pensa que eu tenho medo de um zalita? Voc pode ficar olhando da escotilha. Harnahan desligou o intercomunicador e voltou para seu posto. O colorido oficial ainda estava esperando no mesmo lugar. Voc, a embaixo gritou Harnahan abrindo a escotilha toda, para ficar sentado no parapeito. Suas pernas ficaram balanando. Espere um pouco, Rhodan vem logo. Foi um pequeno exagero, pois Rhodan no teve nenhuma pressa. Finalmente acabou de levantar, foi tomar seu caf calmamente, depois de ter se certificado quem que queria visit-lo. Conhecia Hemor. Foi o oficial que o descobriu nos confins do sistema e o conduziu para Zalit. Um ntimo confidente do Zarlt. Seria talvez melhor levar consigo Marshall, que podia controlar os pensamentos de Hemor? Mas desistiu de lev-lo. De mais a mais, as intenes do Zarlt lhe eram muito bem conhecidas. E Marshall necessitava de repouso depois daquela noite do ataque. Quando chegou escotilha, e por detrs tocou levemente no ombro de Harnahan, o sargento quase caiu no abismo, de tanto medo. Rhodan o amparou. Voc est to assustado? admirou-se Rhodan. Harnahan se comps imediatamente. No, mas a viso do papagaio l embaixo me deu sono. Ele tem uma cara to chata. Rhodan sorriu. Desa a rampa, eu vou dar uma olhada l no passarinho. Hemor estava esperando pacientemente. At que enfim, sua pacincia foi recompensada. Rhodan chegou para dar o primeiro passo na armadilha que lhe haviam 18

preparado. Hemor foi de encontro ao odiado adversrio, que ameaava estragar todos os planos. O senhor no precisa se desculpar comeou ele, corts e sorridente. Tambm o Zarlt nem sempre tem tempo para visitas inesperadas isto era uma indireta e talvez mesmo uma evidente ameaa. Ele teria grande honra de t-lo hoje noite como seu hspede. No nenhuma festa. uma discusso da situao. Rhodan no escondeu a admirao. Discusso da situao? Que tenho eu a ver com a situao em Zalit? Hemor cintilava ao sol do meio-dia. Muito, suponho eu. J que o senhor no quer desvendar ao Zarlt seus segredos, ns atacaremos o crebro robotizado sem o seu auxlio. O Zarlt gostaria de inform-lo de suas intenes e depois pedir-lhe que abandonasse Zalit. Mas queria dizer isto pessoalmente, e eu no posso antecip-lo. Era tudo muito bonito e tudo muito bem feito. Era para despertar a curiosidade de Rhodan. E parece que foi bem sucedido. Ento vocs querem finalmente atacar rcon... E eu devo abandonar Zalit? O crebro robotizado vai me perseguir. Ele ter muito que fazer conosco acentuou Hemor muito autoconsciente. Somos da opinio de que ele no vai mais se preocupar com os senhores. Estaria Hemor falando a verdade? Rhodan j estava arrependido de ter vindo sem Marshall. No podia tambm recusar o convite do Zarlt, causaria suspeita. Devia fazer tudo, como se confiasse nele e esperasse ser seu aliado. Resolveu ento mudar de assunto. Que aconteceu ontem? Observamos algumas exploses na cidade e uma intensa atividade no espaoporto. Houve alguma coisa ruim? Alguns acidentes, nada mais. O Zarlt vai inform-lo de tudo. Posso avis-lo de que o senhor ir? Haverei de comparecer, levando comigo alguns dos meus conselheiros. Duas horas antes do pr do sol confirmou Hemor, dirigindo-se para o carro. Sem virar mais uma vez para trs, entrou no carro e fez um gesto para o motorista. O veculo se ps em movimento e passando pela borda ao aeroporto, entrou na estrada asfaltada que levava para a cidade. O carro que estava permanentemente disposio de Rhodan, estava ainda no mesmo lugar. Hoje noite ele o levaria ao Zarlt. Rhodan, de repente, comeou a ter dvidas se era inteno deles que ele voltasse novamente com o carro para a Titan. *** O dia passou tranquilo. Ras Tschubai estava a caminho com Tama Yokida, desativando todos os moofs que encontrava. John Marshall, juntamente com Zernif e o teleportador Tako Kakuta estavam percorrendo todos os esconderijos dos revoltosos para preparar a rebelio decisiva contra o Zarlt. Os comandos, da em diante, estavam todos de prontido. A um simples aviso, comeariam a agir. Cada grupo estava equipado com um radiorreceptor, que lhes haveria de dar o sinal para iniciar

o movimento. Zernif voltou com Marshall para a Titan. Iria comandar a ao do couraado. Trs horas antes do pr do sol, Rhodan mantinha uma conversa com os mutantes na sala. Estavam ainda presentes os dois arcnidas, Bell e o tenente Tifflor, como homem de ligao com a Ganymed. O Zarlt me convidou para uma conversa. Bell e John Marshall me acompanharo. Nossos armamentos sero os irradiadores de agulha. Estou farejando uma traio. Por isso, o corpo dos mutantes fica de prontido especial. O elemento de ligao com John Marshall Betty Toufry. Preste ateno, Betty, voc deve permanecer constantemente em contato teleptico com Marshall, entendido? esperou at que a jovem, ainda muita nova, telepata e telecineta, tivesse feito um sinal, confirmando. Depois continuou: Thora assume o comando da Titan. A qualquer sinal srio de ataque, levantar voo. Perfeitamente, Thora, eu disse: levantar voo. E, alis, transposio para dois anos-luz, para um ponto cujas coordenadas esto na mesa de navegao. Comandante Freyt ser instrudo por Tiff. A Titan e a Ganymed no podem ficar expostas a nenhum perigo, embora eu no creia que algum possa romper a camada de proteo. Mas acima de tudo, pretendo evitar derramamento intil de sangue. Gucky, que todo enrolado, estava aparentemente alheio palestra, esticou-se todo, atingindo mais de um metro de comprimento. Nos seus olhos castanhos e inteligentes havia uma censura ntima. E ns perguntou ele devemos desaparecer com a Titan enquanto aqui se desenrola um verdadeiro espetculo? Sorrindo, Rhodan balanou a cabea. Quem que disse isto? Antes que a Titan parta, os teleportadores levaro todos os membros do corpo de mutantes para os esconderijos preparados pelos revoltosos. Zernif tambm ir junto. As operaes contra o Zarlt comeam ento imediatamente. Est tudo acertado. S a hora exata que tem de ser marcada ainda. E quem vai marcar esta hora o Zarlt. Gucky respirou aliviado. E eu j estava pensando que ns amos dormir, enquanto voc aguentaria tudo sozinho aqui em Zalit. Rhodan, subitamente, parou de sorrir. Tenho o pressentimento disse ele de que sozinho no daria conta, Gucky. Hoje noite poderia haver uma deciso. *** O ser esquisito era redondo, tinha o dimetro de um metro, e mais ou menos a mesma altura. Jazia imvel dentro de um recipiente pressurizado de vidro, que continha uma pesada atmosfera de metano, sem a qual os moofs no podiam existir. O recipiente estava num aposento fechado do palcio, no longe da sala em que se realizaria hoje noite a conversa com Rhodan. Como o fazia diariamente, o moof sondava os pensamentos de todos os zalitas que estavam no palcio. No havia nenhum traidor entre eles, como constatava rapidamente. Depois, porm, se concentrou todo no Zarlt e deu o quadro de seus pensamentos: Zarlt Demesor, quais so suas intenes hoje 19

noite? Demesor estava em seus aposentos particulares, trocando de roupa, quando viu a pergunta, que se lhe apresentava como algo corpreo diante dos olhos. Sabia que um dos moofs estava tentando contato com ele. Eram realmente servidores leais e de confiana. Convidei Rhodan. Voc vai vigiar seus pensamentos e me avisar se ele planeja alguma traio. O Zarlt sabia que o moof o entendia. A confirmao veio logo. Rhodan um inimigo de Zalit. Deve ser assassinado. Ns o ajudaremos nesta tarefa, mas voc deve ter muito cuidado, pois ele tem colegas, que so telepatas to bons como ns, e leem pensamentos. Eu vou dar um jeito de que voc e todos que tomam parte na reunio recebam um bloqueio de proteo. Demesor viu confirmadas suas suspeitas. Rhodan tambm tinha telepatas. Ainda bem que o moof o havia prevenido. Obrigado disse ele bem alto. Tinha esquecido isto. Ser que Rhodan sabe o que o espera? Ele ficar sem suspeitar de nada, at que voc tenha agido, e ento ser tarde para ele. Quando ficar preso, mande-o para mim. Vamos saber se ele diz a verdade. Devo fazer com que ele fale primeiro lembrou Demesor. Isso no ser difcil, Zarlt. Traga-o para ns, na sala grande dos telepatas, no se esquea. Por uns momentos, Demesor julgou ver nesta exigncia uma espcie de ameaa, mas logo depois seus temores se dissiparam, como que soprados por um grande vento. Naturalmente, o moof tinha razo quando fazia questo de ouvir Rhodan. Um bom telepata no podia trazer luz do dia os mais secretos pensamentos do prisioneiro? Zarlt Demesor sorria. Comeou a antegozar a mui promissora noite que se aproximava.

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Bell experimentava a posio correta de seu uniforme. Ser que hoje aparecero algumas donzelas? perguntou com interesse contido, procurando esticar seu cabelo eriado. Afinal devem existir belas moas em Zalit. Belezas de olhos vermelhos com cabelos cor de cobre? Rhodan meneou a cabea e piscou para Marshall, que estava esperando impaciente na porta. Suponho que o Zarlt tenha outros cuidados do que pensar nessas coisas. Voc vai ter que renunciar boa companhia das damas. Puxa... exatamente hoje? Ento deixe o cabelo como est. Pode ficar de p como uma escova. Quem sabe, as mulheres no so mesmo bonitas. Consolo bem fraco, hein? murmurou Marshall, entrando nervoso, p-ante-p. S queria saber se voc no tem outros cuidados, Bell? No, no tenho no confessou Bell, sorrindo. Rhodan experimentou a carga de seu irradiador de agulhas, antes de pr a arma em seu bolso traseiro. Depois perguntou a seus dois companheiros: Tudo pronto? Ento vamos indo. Trs minutos mais

tarde, a escotilha de sada se fechava atrs deles, com um rudo surdo. Sem olhar para trs, subiram no carro do Zarlt, que partiu imediatamente, atravessando o campo de pouso e atingindo a estrada asfaltada. A aumentou sensivelmente a velocidade, avanando em direo silhueta da cidade. Os contornos caractersticos das construes em forma de funil se destacavam clara e nitidamente contra o fundo de um cu bem iluminado. S da a duas horas que o sol se esconderia. J estavam atingindo os subrbios com seus parques verdejantes. Rhodan sabia que a havia corredores e compartimentos subterrneos, onde os revoltosos estavam de prontido. Bastava que Marshall desse apenas o comando teleptico, Betty Toufry o apanharia e o retransmitiria... e a revoluo irromperia. Mas ainda no tinha chegado o momento. Ningum sabia o que pretendia o Zarlt. O imponente palcio apareceu. Com a altura de cento e cinquenta metros, sobressaa a todas as outras construes. Ao esplendor do sol de Voga, j bem inclinado, brilhavam as paredes inclinadas para fora. Rhodan reparou que a guarda habitual no porto de entrada, no tinha sido reforada. Isto parecia meio suspeito, tendo em vista os acontecimentos do dia anterior. Olhando para o lado, reparou ainda que havia um moof novo no gramado do jardim. Devia ser um substituto, pois o outro tinha sido vtima de algum atentado. J estava sentindo o pensamento inquiridor e sugestivo das medusas. O costumeiro pedido de deixar no posto de entrada qualquer tipo de arma. A fora de sugesto que se escondia atrs da intimao foi fraca e sem importncia. Rhodan ignorou a intimao, do mesmo modo como Bell e Marshall. O carro parou. O rapaz bem que podia abrir a porta do carro para a gente observou Bell em ingls j que no nos consideram como hspedes legtimos. Isto no costume aqui explicou-lhe Rhodan, saltando do carro. Alm disso, no uma recepo oficial, mas uma simples visita. Se to simples assim, saberemos depois respondeu Bell cheio de desconfiana. Eu tenho o pressentimento de que... No teve tempo de terminar, porque do portal interior emergiram dois zalitas multicoloridos, com fuzis energticos nos ombros. As armas davam qualquer impresso, menos a de assustar. Coronha e cano estavam enfeitados ricamente com peas de ouro e prata. A correia de tiracolo era de um bordado finssimo. Meu Deus! disse Bell espantado. Ser tudo isto uma opereta em que temos de bancar estadistas? Marshall conteve o sorriso. Penetrou imediatamente nos pensamentos dos trs sentinelas e encontrou apenas impresses superficiais. O primeiro pensava em tudo, menos no seu dever de recepcionar os hspedes do Zarlt, que lhe eram completamente indiferentes. O outro estava raciocinando com muita ateno como poderia pregar uma pea no irmo de sua esposa que havia descoberto qualquer coisa de sua amante. E... o terceiro, para espanto de Marshall, no pensava absolutamente nada. No sobrou mais tempo para fazer novos estudos psicolgicos. Os trs sentinelas se detiveram na frente deles, bateram os calcanhares e apresentaram as 20

maravilhosas armas. Depois dando meia-volta, se retiraram lentamente em marcha. Rhodan fez um sinal para Bell e Marshall. Com passos comedidos, seguiram os batedores. Um elevador os levou a um andar bem elevado. Aqui foram novamente recebidos por trs guardas de opereta. Marshall no teve oportunidade de examin-los, pois sentiu de repente fortes impulsos que se dirigiam a ele, vindos de diversas direes. No eram comandos de sugesto e estava certo de que ele era o nico a receb-los. Antes que pudesse ter maior clareza a respeito do que significava aquilo, os impulsos diminuram e desapareceram. O incidente mal tivera a durao de trinta segundos. Seguiram o oficial por um corredor comprido e levemente recurvado. Marshall pensava com profundidade o que significavam os impulsos. Estavam sendo pesquisados pelos moofs? Se fosse este o caso, h esta hora os moofs j saberiam quem eram seus adversrios. Mas no sabiam isto j h muito tempo? Os trs sentinelas pararam outra vez e apresentaram armas. Abriu-se uma porta e no fundo havia uma sala pequena, tendo no centro uma mesa lisa. Ali estavam sentadas cinco pessoas. Mais atrs se erguia um estrado emoldurado por cortinas coloridas. Quatro zalitas se mantiveram sentados. O Zarlt se levantou e foi ao encontro de seus hspedes, estendendo a mo. Bem-vindo, Perry Rhodan, o senhor pontual. Rhodan pegou a mo, mas no retribuiu o aperto. Bell e Marshall foram cumprimentados do mesmo modo. O primeiro franziu a testa, como se tivesse pegado numa coisa desagradvel. Parece que o Zarlt no percebeu nada. E agora posso apresentar-lhes meus oficiais. Alguns os senhores j conhecem: Hemor e Cenets. Este Milfor, chefe do armamento. Orbson o almirante, comandante das patrulhas. E agora, por favor, tomem seus lugares. Eu tenho a honra de lhes oferecer qualquer coisa para comer. Assim se pode conversar melhor. Rhodan sentou ao centro, tendo sua direita e esquerda, Marshall e Bell. Bem em frente a ele, sentou-se Demesor, tendo de um lado, Hemor e Milfor e do outro, Cenets e Orbson. Nesse meio tempo em que eram trocadas amabilidades mais ou menos vazias, Marshall teve sua primeira desiluso. Concentrou-se em sua misso e queria comear pesquisando os pensamentos do subconsciente dos zalitas. Naturalmente iria comear com o Zarlt Demesor. Deu com o bloqueio de defesa de um moof. E no podia ser outra coisa, pois ningum no telepata poderia por si mesmo, a no ser depois de muitos anos de treinamento, conseguir um autobloqueio deste tipo. Fora disso, ainda era necessrio certo dom de sugesto. E os moofs possuam as duas coisas. Portanto, j estavam dentro dos fatos. Tentou a mesma coisa com os quatro oficiais e teve de constatar que havia o mesmo fenmeno com eles. Era-lhe, pois, impossvel ler o pensamento dos cinco zalitas sentados sua frente. Era uma grande vantagem para eles, com a qual ningum havia contado. Muito menos Marshall. Tinha que prevenir Rhodan, que tambm era um

telepata fraco com faculdades limitadas. No, foram apenas alguns acidentes dizia o Zarlt no momento, respondendo assim uma pergunta de Rhodan sobre as razes da intranquilidade do dia anterior. Desordem. Isto sempre acontece. Os culpados j foram punidos. Rhodan sorriu afavelmente. Estava recebendo no mesmo instante a comunicao teleptica de Marshall. No apenas os pensamentos do Zarlt e de seus vassalos permaneciam escondidos, como tambm havia o perigo de que os moofs lessem seus pensamentos, de Rhodan e de seus companheiros, e comeassem a agir. O nico meio para impedir isto era um bloqueio de proteo. Sem que Demesor e seus oficiais o notassem, comeou a batalha entre os telepatas. Rhodan e Bell no podiam quase fazer outra coisa do que protegerem seus pensamentos. Marshall, pelo contrrio, tentava romper o bloqueio do Zarlt e chegar at o ponto de partida das irradiaes, o moof. Criados traziam travessas com os frutos de Zalit e tambm bebidas de diversas espcies. Rhodan preferiu suco de frutas, o que no impediu Bell de se dedicar ao vinho vigoroso. Com muito prazer, olhava para as moas que vinham para reencher os copos. As jovens zalitas eram realmente bonitas. O Zarlt tinha bom gosto, at mesmo Bell, conhecedor do assunto, tinha que conceder isto. As graciosas zalitas circulavam de um lado para outro, impedindo sempre que os copos ficassem vazios. Bell bebeu mais para apreciar os belos movimentos das jovens, cuja simetria comeou a fascin-lo. Est gostando delas? perguntou o Zarlt com um sorriso. E quando Bell, encantado, fez que sim, ele acrescentou: O senhor pode servir-se delas, mesmo fora da mesa. Bell olhou espantado para o alto. , no... no isso que estou querendo dizer disse Demesor sorrindo. Quero dizer que o senhor pode danar com elas. Sabe ler pensamentos? deixou Bell escapar de repente. Um leve rubor de acanhamento tomou conta de seu rosto. Rhodan tentou ajud-lo naquele apuro: Sua frase foi um pouco ambgua, Zarlt disse Rhodan num leve tom de censura amigvel, que ningum levou a mal. Mas ningum ter nada a objetar contra uma bela dana. Conversemos primeiro sobre os assuntos que nos preocupam, isto , sobre nossa estratgia disse Demesor, meio forado. Estou me referindo nossa ao comum contra rcon. Rhodan franziu a testa. Contra rcon? repetiu admirado. Quero dizer naturalmente contra o crebro robotizado disse se corrigindo. Exatamente pelo fato de que amamos o Imprio, queremos afastar a hegemonia de um rob. O senhor deve compreender isto, embora seja originrio de outro sistema, talvez mesmo de outra parte da Galxia. Muito inteligente este pessoal, pensou Rhodan. Mais sem nenhuma malcia, portanto, devo pensar na Terra e trair minha posio. Os moofs sabero ento com quem esto lidando, e muito mais ainda os seus 21

mandantes. Talvez Demesor mesmo no saiba por que diz isto. Os moofs o dominam. Sim, meu sistema no pertence rcon, por esta razo, o destino do Imprio me poderia ser indiferente. Infelizmente, porm, fui envolvido no conflito, o crebro me persegue e necessito de certa proteo, que o senhor por amizade me proporcionou. Tenho que lhe ser grato. Milfor se inclinou para frente e fitou Rhodan friamente. Agora o momento em que o senhor pode provar sua gratido. Este avano direto por certo foi desagradvel ao Zarlt, como se podia ver claramente em sua fisionomia. Tentou entrar como intermedirio: Milfor no foi feliz no seu modo de falar, Rhodan. claro que eu tambm conto com o fato de que o senhor nos haver de ajudar em nosso plano. Alis, o senhor j nos prometeu. Trata-se principalmente, como o senhor sabe do anel de proteo de rcon. Parece-nos impossvel romp-lo. O senhor o conseguiu. Isto era uma pergunta e no uma constatao. Bell esvaziou sua taa e fez um sinal bela jovem de cabelos cor de cobre. Saboreou seus graciosos movimentos, muito mais do que o vinho que ela lhe entornava na taa. Ajudando um pouco a sorte, tocou com sua mo a pele bronzeada de seu brao. Era rgida, lisa e... fria. O Zarlt percebeu, gritou uma palavra spera para a moa, numa linguagem incompreensvel. Ela se inclinou humilde, afastando-se imediatamente. Desculpando-se, disse Demesor para Bell: Queira perdoar se a escrava foi muito ousada. Foi um descuido dela. Oh exclamou Bell um descuido muito perdovel. No a censure por isto. So jovens muito agradveis. O Zarlt sorriu um pouco sem jeito e Bell comeou a pensar alguma coisa. Mas no apenas ele... Acredita, Zarlt perguntou Rhodan com muita firmeza que seu domnio sobre o Imprio vai ser mais til do que o do crebro robotizado? Por um instante, Demesor ficou paralisado com esta recusa camuflada. A cisma de que Rhodan no o haveria de ajudar parecia se confirmar. Quem sabe no tinha mais necessidade de sua proteo? Ou havia outros motivos? Dominou-se num sorriso amargo. O domnio de uma mquina sobre seres inteligentes sempre prejudicial, e de qualquer maneira humilhante. Mas uma mquina toma resolues mais rpidas e muitas vezes ou quase sempre melhores. Isto o senhor no pode negar. Do contrrio, no estariam tantos robs em nossos servios. Robs? perguntou Demesor. Rhodan percebeu que uma nuvem de terror passou pela mente do Zarlt. Depois, este sorriu novamente, como se nada tivesse acontecido: De fato, como o senhor diz, esto em nossos servios. Esta a nica diferena. Ns no somos dominados por eles, mas eles que obedecem a ns. Se forem mais competentes que ns, a situao mudar por cento e oitenta graus profetizou Rhodan com tranquilidade. No caso de rcon, aconteceu assim.

O Zarlt se inclinou mais para frente. O senhor pretende dizer com isto que o crebro robotizado de rcon agiu corretamente quando substituiu os arcnidas? Sim concordou Rhodan convencido isto mesmo que eu queria dizer. Novamente, Demesor levou alguns segundos para digerir as palavras de Rhodan. Os arcnidas esto em decadncia e no estavam mais em condies de administrar o Imprio concedeu h ele, parecendo pronto para um compromisso. Mas o crebro tinha que procurar um regente melhor, antes de agir como agiu. Rhodan sorriu consciente. E quem sabe, ele procurou mesmo? Mas naquele tempo, Elton ainda era Zarlt de Zalit. Quem sabe ele achou que tambm Elton no estava em condies. A resposta foi pelo menos, diplomtica. O Zarlt reconheceu. Batendo palmas, exclamou ele, com ares de bom anfitrio: Moas, alegrem-nos um pouco com sua dana. Mas eu quero ainda uma resposta bem clara sua, Rhodan, minha pergunta. Se podemos mesmo contar com seu apoio. Vamos atacar rcon dentro de uma semana. As seis moas apareceram obedientemente e foram para o palco. De algum lugar vinha pelos alto-falantes uma msica suave. Muito harmoniosa e sedutora. At que enfim, ficou mais interessante disse Bell, ignorando os graves problemas do Zarlt e sentandose de tal maneira que pudesse ver melhor. Para felicidade de todos, o Zarlt tinha feito com que seus hspedes sentassem bem em frente ao palco. Rhodan, no entanto, resolveu pr um ponto final naquela conversa de chove no molha. O senhor ter uma resposta bem clara, Zarlt: No o ajudaremos; e, alis, por um motivo muito simples. Eu vou dizer qual . Se o senhor no capaz de superar a barreira de proteo de rcon, tambm no ser capaz de dirigir o Imprio. Ser que fui bem claro? Foi mais do que claro. Foi um rompimento evidente. O Zarlt o engoliu. Seu sorriso se transformou um pouco, lanou um olhar severo para seus oficiais, avisando-os que no se precipitassem. Sinto muito disse ele. Sinto realmente muito. O senhor vai compreender que, sob estas circunstncias, no podemos mais consider-los nossos hspedes. Tero que deixar ainda hoje nosso mundo, em direo extremidade da Galxia. Nossos rastreadores de estrutura havero de controlar isto. Rhodan concordou calmamente. Se seu desejo, ns partimos. Sob estas condies... e ele se levantou ...no tem mais sentido ficarmos em sua companhia. Bell permaneceu sentado. Estava de olhos fixos no palco, onde as seis moas haviam comeado sua dana. A melodia sedosa parecia ter fundido os seis corpos rigorosamente iguais, cujos movimentos pareciam ser feitos por uma s pea. Rhodan suspirou e sentou-se novamente. Marshall esboava um sorriso a contragosto. As moas interessavam a ele de outra forma. Talvez soubessem de alguma coisa... 22

E novamente lhe aconteceu, pela segunda vez nesta noite, algo muito singular. No encontrou nenhuma barreira de proteo, mas uma coisa bem diferente. No sabia o que era, mas j tinha sentido isto uma vez nesta noite. Onde fora, mesmo? Lembrou-se. Foi l fora, quando os trs oficiais os cumprimentaram no porto de entrada. Um pensava no seu cunhado, o outro em ninharias e o terceiro no pensava absolutamente nada. Era isso. E estas seis danarinas tambm no pensavam em nada, ou melhor, no pensavam. Foi desviado de seus pensamentos. A msica mudou completamente. Tornou-se bem mais rpida. As pernas das moas voavam para o alto e comearam sempre em ritmo cada vez mais acelerado, a pisotear o cho. Bell estava completamente amarrado pela msica. No despregava os olhos das danarinas que agora desciam do palco e com passadas cadenciadas se dirigiam para os hspedes. Jocosamente danavam em torno deles e recuavam de modo gracioso, quando Bell tentava peg-las. Marshall recomeou suas ponderaes, mas, trs segundos mais tarde, quando achou a soluo, j era tarde demais. As seis moas tinham se dividido de tal maneira que sempre duas delas estavam atrs de um dos hspedes. Antes que Rhodan pudesse suspeitar o que estava acontecendo e antes que o aviso teleptico de Marshall fosse recebido, foi ele abraado por garras de ferro, que comprimiam os braos fortemente contra o corpo. Com Marshall e Bell aconteceu a mesma coisa. Principalmente para este ltimo foi um golpe duro, que destruiu todas as suas doces iluses, por assim dizer, com um movimento da mo. Sentiu a repentina proximidade das adoradas criaturas, mas no sabia o que fazer com elas. A pele das duas moas, que o seguravam, era lisa e fria. Fria como ao. So robs disse Marshall em voz alta. Uma bela armadilha. Os cabelos vermelhos e eriados de Bell se levantaram verticalmente, formando sua clebre escovinha. Os olhos estavam arregalados, mas no lhe foi possvel virar a cabea para ver os rostos das encantadoras bailarinas. O Zarlt se levantou, dizendo: Terminemos a comdia. Por muito tempo, tivemos que ouvir suas promessas, agora chegou ao fim. Se quiserem continuar vivos, tero que nos contar seus segredos. Mas antes que comecem a falar, vamos trocar de sala. Os senhores tm armas? Por que suas danarinas no vm examinar? aconselhou Bell, que aos poucos se encolerizava. Ainda estava tomado de susto. No houve outro remdio, a no ser depor as armas. Os braos de ao dos robs-travesti no permitiam nenhuma resistncia. Rhodan estava completamente calmo, pois sabia que Marshall j tinha transmitido seu alarme para a Titan h muito tempo. A luta estava comeando. Minha av sempre dizia continuou Bell furioso que eu, homem inocente, cairia um dia nos braos de mulheres toa. Mas a pobre velha no podia saber naturalmente que seriam mulheres-robs. Mais cedo ou mais tarde voc iria descobrir o truque disse Marshall em tom de brincadeira. O Zarlt e os oficiais fizeram um sinal aos seis robs, uma ordem ininteligvel. Ento Rhodan, Bell e Marshall

foram levantados sem nenhum esforo pelas lindas jovens e retirados da sala. *** Os trs teleportadores Tako Kakuta, Ras Tschubai e Gucky estavam ocupadssimos, transportando o corpo de mutantes para os esconderijos preparados pelos revoltosos. Em dez minutos, no entanto, estava tudo terminado e a Titan j sem mutantes. Thora e Crest estavam pela primeira vez sozinhos na gigantesca nave, sem contar com a tripulao, que naturalmente no podia influir em suas decises. Ainda h um ano atrs, Thora teria aproveitado a ocasio para roubar a nave de Rhodan e fugir com ela para rcon, como j tentara uma vez. Hoje, porm, era tudo diferente. Parece que Crest havia percebido os pensamentos dela. Comeou a sorrir, com cara de quem sabia de tudo. Voc gosta de Rhodan, Thora? Pode falar sem acanhamento. Alis, eu tambm gosto dele. Talvez no teria sido assim, se tivssemos encontrado em rcon o habitual estado de coisas disse ela confirmando indiretamente a suposio de Crest. De maneira que... No poderamos nunca imaginar um amigo e um aliado melhor, Thora. Ele se saiu com o crebro robotizado melhor do que todos os arcnidas dos ltimos seis anos juntos. Se perdssemos Rhodan, perderamos nosso futuro. Confiou-nos a Titan. Voc sabe qual a confiana necessria para fazer isso? Sei sim concordou Thora com simplicidade. E dou razo a ele e a seus companheiros que esto neste planeta. O traidor Zarlt o prendeu e no momento no posso mostrar como gostaria de ajud-lo. E talvez eu tenha ainda que fugir com a Titan como prometi. Isto me parece at uma traio. Seria traio se agssemos contra suas ordens tranquilizou Crest. Examinou cuidadosamente o painel ligado, que cobria todo o espaoporto. Voc agora no quer descansar um pouco, Thora? Eu fico de prontido e acordo voc se houver alguma coisa. Dormir, como posso dormir, se ele est em perigo? O rosto do arcnida demonstrava admirao. Voc est to preocupada com ele? Confirmou com coragem e sem acanhamento. Crest sorriu pensativo. No entanto, voc tem que descansar para estar com muita fora na hora decisiva. Quem sabe, no vai demorar muito a hora da confirmao. Quero demonstrar a Rhodan que ele pode confiar em ns e que podemos lutar muito bem, quando for necessrio. Portanto, por favor, me deixe sozinho agora. Thora olhou para ele pensativa, depois concordou obediente, abandonando a Central. Crest sabia que poderia cham-la com um simples aperto de boto. Neste sentido, no havia na Titan propriamente separao de espao. Ficou sozinho, preparado para uma noite muito longa. Mas ele se enganou. Foi uma noite muito curta. *** Kitai Ishibashi era o segundo hipno do corpo de 23

mutantes. Podia impor sua vontade a outras pessoas to firmemente, que os atingidos continuariam convencidos de que agiam por prpria iniciativa. Juntamente com Gucky e o vidente Wuriu Sengu, cujos olhos penetravam em qualquer matria concreta, estava num esconderijo subterrneo dos revoltosos. Era num parque, na periferia da cidade. Gucky se esforava para no perder o contato com John Marshall, o que no era l muito fcil, j que as vibraes mentais do telepata estavam cada vez mais carregadas de impulsos estranhos. Havia muita probabilidade de que os impulsos fossem provenientes dos moofs. Eles nos esto levando para o poro do palcio informou Marshall a seus colegas telepatas. Ainda no existe nenhum perigo, mas Perry ordena que Zernif aja como foi planejado. No estou podendo receber mais notcias de vocs, a proximidade de um grande nmero de moofs o torna impossvel. Tambm no sei se me esto entendendo, em todo caso, estamos mais ou menos a dez metros abaixo do nvel do cho, num recinto abobadado grande e bem iluminado. Um instante... outro comunicado segue. Agora no posso... Gucky resmungou furioso: Puxa vida. Que ser de novo? Que est acontecendo? Wuriu, voc no consegue ver nada? O mutante balanou a cabea. A distncia grande demais. No sou feiticeiro. No podemos nos aproximar mais do palcio? O rato-castor queria responder, mas ficou calado. Novos impulsos, mais fortes e mais intensos penetravam-lhe no crebro. No era Marshall, no era ningum que Gucky conhecia. Mas no meio de suas especulaes, ouviu o chiado do transmissor que os mantinha em contato com a Titan. Era Crest. Ateno para todos. A Titan est sendo atacada com grandes foras. De acordo com as ordens recebidas, haveremos de partir e aguardar na distncia combinada. O comandante Freyt levar a Ganymed para um lugar seguro. Felicidades, Gucky. E tire Rhodan da armadilha. de vocs agora que depende sua vida e o futuro do Imprio. O receptor emudeceu. Crest j havia desligado. Gucky deixou-se cair para trs sobre as patas traseiras, apoiando-se tambm na cauda para no perder o equilbrio. Nos seus olhos havia uma pergunta muda, que ele no tinha coragem de pronunciar. Manteve curto contato com os demais telepatas, espalhados em outros grupos e constatou que todos haviam recebido a mensagem do arcnida. Estava mais do que evidente de que o Zarlt no respeitava mais nada. Atacou abertamente a Titan e a Ganymed. Tinha aprisionado Rhodan. Gucky soltou um rudo estridente e desafinado. Depois falou com voz incrivelmente clara: Meus senhores revoltosos, Rogal, podem mostrar agora o que aprenderam. A revoluo comeou, ns vamos derrubar Demesor e seus capachos e libertar Rhodan. Vamos, o que esto esperando? Rogal olhou cheio de estupefao para o rato-castor, que via hoje pela primeira vez. Ainda no podia compreender como um ente daquele tipo podia ser mais inteligente que um zalita. Mas logo em seguida largou

aquela viso fascinante e, virando-se para seus companheiros de arma, exclamou com entusiasmo: Viva o Imprio, viva Perry Rhodan! Gucky tapou as grandes orelhas, quando a resposta ecoou pela abbada. Que estupidez, um telepata ter orelhas to grandes...

5
Bell gritou e esbravejou quando as duas beldades o arrancaram do salo. O seu sonho era outro, ele o tinha imaginado muito diferente. Por que motivo tinha que ser sempre to afobado? Rhodan e Marshall tinham passado pelos mesmos dilemas, mas se mantinham calmos e ponderados diante do inevitvel. Com fora bruta somente, no se conseguia nada contra um rob, mesmo vestido de plstico como uma graciosa donzela. Desceram num elevador. Um andar abaixo do solo oficial, ele parou. Demesor saltou na frente, mostrando o caminho. Eram corredores muito bifurcados, que a dez metros sob a terra formavam um mundo novo. A luz amortecida vinha do teto e espalhava um ar de assombrao. Rhodan comeou a ficar curioso para saber o que pretendiam com eles. Suplcio e sevcia para lhes arrancar os segredos? Caso fosse isso, certamente no haveria mais os suplcios conhecidos na Idade Mdia da Terra, mas to somente uma auscultao tcnica do crebro, onde no podia mais haver mentiras e informaes deficientes. Por fim l estavam ainda os moofs a quem seria fcil uma confrontao das declaraes feitas. Os moofs... De repente Rhodan comeou como que a ver escamas diante dos olhos, sentindo uma presso cada vez maior no crebro e uma grande dor de cabea. Bell tinha parado de esbravejar. Parecia estar sonolento nos braos das sedutoras donzelas, que na realidade nada mais eram do que robs desalmados. Marshall se mantinha passivo, parecendo ouvir qualquer coisa. Os moofs estavam por detrs da repentina atividade do Zarlt. S podia ser isto. Rhodan sentiu um aumento dos impulsos. Vinham agora da mesma direo, isto , da frente. Tinham sido conduzidas para o local dos moofs. Apesar de sua situao no muito digna de inveja, Rhodan ainda achou tempo para desenvolver 24

apressadamente uma teoria. Um nico moof, assim lhe ensinava sua experincia, no tinha fora suficiente para impor sua vontade a um homem. Como telepata, ele era bom, isto no tinha dvida. Mas, como sugestor, no era tanto. Pois bem, o que aconteceria ento, pensava Rhodan, quando quatro ou cinco moofs se concentrassem simultaneamente no crebro do mesmo terrano? Bastaria a fora dos cinco seres para dominarem a sua vontade? Parece que os moofs tinham idnticas preocupaes, pois Rhodan podia concluir agora com alguma certeza que no apenas um, mas no mnimo quatro ou cinco moofs o estavam sondando. Era uma possibilidade com a qual no havia contado. E representava um srio perigo. Comunicou sua suspeita a Marshall, que mostrou logo sua preocupao. Mas no lhes restava mais tempo para fazerem consideraes sobre a situao. O Zarlt se deteve diante de uma porta. Milfor comeou a sorrir sadicamente e deu um soco nas costas de Bell, respondido logo por grito de rancor. Demesor abriu a porta e caminhou na frente. Os quatro oficiais e os seis robs com seus prisioneiros seguiram atrs. As suspeitas de Rhodan se confirmaram. Era uma sala grande, abobadada, com boa iluminao. Em seus recipientes de vidro resistente presso, estavam em longa fila uma dzia de moofs na parede de trs. Tubulaes cintilantes ligavam as cmaras de compresso a um conjunto de purificaro do ar, que renovava constantemente a atmosfera de metano. Imveis l estavam os animais gigantescas medusas com metro e meio de altura e com um dimetro de um metro em seus recipientes, olhando os recm-chegados com olhos redondos arregalados. Rhodan sentiu uma onda dos impulsos sugestivos sobre ele. Com toda concentrao de que era ainda capaz, tentou se defender da coao que lhe queriam impor. Os quatro braos das jovens-robs prendiam-no com tanta firmeza, que no conseguia nenhum movimento. No, com fora fsica no se arranjava nada aqui. A voz do Zarlt quebrou-lhe a concentraro: Como conseguiu Rhodan, romper a muralha de proteo de rcon? Fale, ou eu o mandarei para os meus cientistas. Rhodan refletiu um pouco: os zalitas no sabiam nada das faculdades sugestivas dos moofs. O Zarlt estava convencido de que por meio dos moofs podia apenas averiguar a veracidade das afirmaes de Rhodan. O Zarlt no sabia que ele prprio estava sob a coao das medusas, que o manejavam vontade. Demesor e seus quatro oficiais eram to prisioneiros dos moofs como Rhodan, Marshall e Bell. Mas tambm sem os moofs, no poderiam alterar seu ponto de vista, e somente este fato que daria a ltima palavra para o julgamento que j tinha sido feito, mas no executado. O senhor no vai saber nada por mim, Zarlt. A corrente de fora sugestiva que tinha enfraquecido um pouco comeou novamente. Rhodan reparou que Bell e Marshall no foram atingidos. Ento precisaria de toda concentrao para resistir ao ataque dos moofs reunidos contra ele. O duelo foi mudo, mas somente para os outros.

Rhodan compreendeu a frase que de repente se tornou ntida em sua mente: Voc sabe quem somos? Por que se protege contra ns? Porque sei quem so vocs. Rhodan pensou apenas e tinha certeza de que os doze moofs o entenderam. Foi a primeira vez que entrou em contato direto com seu inimigo, obrigado pelas circunstncias. Voc tem que dizer ao Zarlt de que maneira rcon pode ser conquistado. Por que devo fazer isto? Ser um Demesor capaz de dirigir o Imprio? Ou vocs querem saber? Sim, queremos saber. Em nome de quem? Por uns instantes gloriosos, desapareceram todos os impulsos, a presso tambm aliviou. Era como se os moofs tivessem interrompido seu trabalho para se aconselharem. Rhodan aproveitou a oportunidade para se comunicar mentalmente com Marshall: Que aconteceu com os mutantes? Os revoltosos j esto atacando? Sabem o que est acontecendo conosco? Depressa, responda em voz alta em ingls. No consigo me concentrar o suficiente para receb-lo por telepatia. Corpo dos mutantes est atacando. Comea a revoluo. J iniciou o ataque Titan. Ainda uma meia hora... diz Gucky... No pde continuar. Milfor que acabava de entrar deu um soco na boca de Marshall. Vocs no podem falar ordenou Demesor furioso. Somente quando forem interrogados. E eu lhe perguntei uma coisa, Rhodan. Ento espere um pouco aconselhou Rhodan, calculando o que poderia acontecer em meia hora. Naturalmente ainda havia a possibilidade de dizer toda a verdade ao Zarlt. Ele no poderia fazer nada, pois no possua o transmissor fictcio. Alm de tudo, seu domnio no iria alm de meia hora, se tudo corresse bem. Ento se apoderou de Rhodan uma vontade orgulhosa e inflexvel de vencer. Espere a vida toda. Demesor era um homem de autodomnio, talvez tambm os moofs lhes deram uma ordem correspondente. De qualquer maneira nada respondeu, aguardando ainda o que estava para acontecer. Os moofs no tiveram mais complacncia. Com grande concentrao atacaram de novo. Era uma onda avassaladora de impulsos doloridos que invadiam seu crebro, ameaando destru-lo. Porm as faculdades mentais de Rhodan, graas escola de hipnos de Crest, tinham evoludo muito. Estava, portanto em condies de formar uma barragem metal que enfraquecia os impulsos penetrantes dos moofs, no lhes permitindo uma atuao suficiente. Apesar de tudo, era um esforo super-humano tentar qualquer resistncia. Foi a maior batalha de sua vida. Seus adversrios continuavam imveis nos recipientes, aparentemente adversrios inofensivos e desarmados, quando no se estava em suas malhas. Mudos por natureza, e por este motivo telepatas, desenvolveram em seu mundo as foras espirituais, que, empregadas coordenadamente, representavam um poder incalculvel. Rhodan comeou a suspeitar de que estavam depreciando os moofs ou ser que somente nos ltimos dias que aprenderam a usar sua fora sugestiva 25

planejadamente? Seu crebro era como um rochedo no meio da rebentao: cada onda forte que o envolve, levalhe um pedacinho. E as ondas batiam cada vez mais fortes, mas depois de cada uma delas, as guas voltavam, permitindo ao rochedo uma pausa para respirao. Mas a mar subia, as ondas se tornavam mais fortes, o ataque horrvel. Se durasse muito tempo, a rebentao destruiria o rochedo. Tempo... Era tempo que Rhodan queria ganhar. Sentia que sua resistncia se enfraquecia contra os impulsos sugestivos. Precisava de cada fibra de seu corpo para manter a defesa mental. Ainda estava aguentando, mas por quanto tempo? Estava quase capitulando, quando de sbito os moofs se retiraram. Como um homem que vai com toda fora contra uma porta muito firme, que inesperadamente se abre sozinha. Mais vinte e cinco minutos... Os olhos de Marshall se arregalaram. Rhodan sabia que os moofs tinham procurado outra vtima. Quem sabe, mais tarde se voltariam de novo contra ele, Rhodan. Mas agora, interessava aos moofs descobrir o mais fraco dos trs prisioneiros. Os zalitas agiam com absoluta calma. Estavam como que presos sob uma fora mgica e pareciam ignorar o que acontecia. Mas Rhodan no teve piedade deles. Exps-lhes o que aconteceria com o Imprio se chegassem ao poder e conseguissem afastar o crebro robotizado. Seria um reino de marionetes, dirigido pelos moofs, atrs dos quais estaria algum mais poderoso e sabido. No. Compaixo no lugar errado podia significar a destruio de um grande reino e conduziria a uma centena de mundos escravido. Rhodan, preocupado, dirigiu sua ateno para Marshall, que como telepata tinha experincia e energia suficiente para se defender dos ataques dos moofs. Exatamente quatro minutos depois, as medusas desistiram. Ainda antes que eles atacassem a terceira vtima, Rhodan se ps em contato com Marshall: Chame Gucky, deve vir depressa. Somente Gucky pode ajudar. Chegou vez de Bell. Tambm ele havia passado pela escola de hipnos dos arcnidas, que muito lhe aumentou os conhecimentos. Mas a potncia de sua capacidade de resistncia mental no era suficiente para aguentar cem por cento os ataques dos moofs. Seu rosto se contraiu de dor e o suor lhe escorria pela testa, quando os impiedosos impulsos pareciam lhe devorar o crebro. Os lbios comearam a tremer e seus olhos no viam mais onde estava o corpo. A fila dos doze telepatas... Tinha escolhido sua vtima. *** O conjunto propulsor da Titan foi acionado. Thora deu o alarma geral e a tripulao bem treinada colocou o gigante do espao, exatamente em quatro minutos, em condio de defesa. Mas uma luta, em que morrem principalmente os inocentes, deve ser evitada. Fugir era, portanto, a nica possibilidade de frustrar o ataque da frota dos zalitas. A Ganymed j estava a uma altura onde se iniciava o

campo gravitacional e se atirou ento numa acelerao incrvel no cu j escuro de Zalit. beira do espaoporto cintilavam os obuses. Feixes energticos de intenso brilho perseguiam os fugitivos, esbarrando, no entanto, na barreira de proteo. As baterias estouravam de todos os lados tentando atingir a Titan. Thora via como os raios energticos se desfaziam em todos os sentidos ao se aproximarem da camada de proteo. Mais para o fundo levantavam voo os primeiros destrieres da frota zalita e subiam rpidos para atacarem a Titan de cima. Thora ligou o intercomunicador: Ateno geral. Partimos em dez segundos. Mxima velocidade com os neutralizadores ligados. Transio em onze minutos. Ela certamente no sabia quantas aeronaves inimigas j sobrevoavam o campo e se preparavam para atacar. Porm tinha certeza de que Rhodan havia ficado neste mundo, e de que ela agira conforme estava combinado anteriormente. Julgava-se covarde, mas tinha que levar a nave para um lugar seguro e devia tambm poupar a vida dos adversrios. Ainda cinco segundos. Encontrava-se no maior dilema de sentimentos que jamais vivera. Vagarosamente aproximou a mo da alavanca de partida. Haveria de pux-la com rapidez. Os reatores arcnidas descarregariam sua energia e a gigantesca espaonave seria atirada com toda fora no cu escuro, que na realidade no estava escuro, mas era um emaranhado de estrelas cintilantes. O ltimo segundo foi o mais longo. Mas passou tambm, e ento lhe pareceu que o espaoporto de Tagnor se transformou num inferno. A Titan se projetou para a noite a dentro e ultrapassou brincando as esquadrilhas dos destrieres que a esperavam. A camada protetora dos zalitas se dissolveu sob a ao da cpula energtica que havia em torno da belonave de Rhodan. Sem sustentao, como folhas secas, dez, vinte destrieres se precipitaram no abismo e explodiram, provocando clares muito fortes. S o deslocamento de ar da nave esfrica de quilmetro e meio de dimetro destruiu as baterias de msseis a jato e as instalaes subterrneas do espaoporto. Thora no sabia nada disso. Estava de olhos fixos no painel de controle, sem reparar no tenente Tifflor, que calado, a uns metros de distncia, estava sentado na poltrona do navegador, no perdendo a jovem arcnida de vista. Tiff no podia compreender as verdadeiras razes para a contida ira de Thora. Supunha que sua expresso fechada provinha da destruio do inimigo. No podia imaginar que era Rhodan o responsvel pela exploso de sentimentos em Thora. O planeta desapareceu sob a Titan no abismo do infinito. A velocidade da luz foi atingida e deu-se a transio. Quando a Titan voltou do hiperespao para a quarta dimenso, a Ganymed estava a uma distncia de 0,005 de segundos-luz. Os clculos eram muito exatos, embora as duas naves j tivessem percorrido exatamente dois anosluz. *** 26

Gucky se materializou diante dos olhos estupefatos dos revoltosos e infelizmente no teve tempo de pensar naqueles que o receberam com admirao. Estava preocupado com o pedido urgente de socorro de Rhodan. Almirante Zernif, o senhor possui um mapa exato do palcio do Zarlt? Especialmente das instalaes subterrneas? urgente. O lder dos revoltosos chamou um homem. Quando vocs descobriram o caminho secreto, no fizeram nenhum mapa? Naturalmente, Rogal o tem. Obrigado disse Gucky, e desapareceu. Permaneceram ali Zernif e algumas bocas abertas. *** Rogal sabia Gucky, se encontrava desde alguns minutos no mais avanado esconderijo. Devia estar a menos de cem metros da entrada do palcio. Um corredor levava at l. Gucky concentrou-se no seu objetivo e pulou. Por medida de precauo, aterrissou em cima, neste caso um parque. Tudo era silncio. O claro avermelhado do palcio despertou em Gucky a vontade de agir por conta prpria para libertar Rhodan, mas acabaram vencendo o bom senso e a cautela. Sabe Deus onde iria chegar se agisse sem cuidado? Com mais duas teletransportaes, chegou bem no centro do esconderijo. Rogal, de susto, quase caiu da caixa onde estava sentado. Os outros zalitas ficaram de olhos arregalados no rato-castor, como se estivessem vendo um fantasma. Gucky, apesar da situao serissima, sorriu para todos, e contente deixou ver seu dente de roedor. Depois se aproximou de Rogal e disse: Estou precisando do mapa do palcio, principalmente dos pores: Rhodan est em perigo. Rogal se levantou. Comeou a procurar em seus bolsos, acabando por fazer uma cara decepcionada. No o tenho comigo. Talvez esteja no nosso antigo alojamento. Sabe onde? Onde estivemos h pouco. Acabou falando para o ar vazio, Gucky j estava longe. Enquanto Rogal ainda estava falando, o rato-castor j vasculhava o antigo alojamento, achando o mapa no bolso de um palet de uniforme dependurado num prego. Com curto salto, foi ter com Wuriu Sengu e Kitai Ishibashi. Os dois mutantes estavam descontentes por ficarem sem fazer nada, no podendo ajudar os outros. Onde voc esteve o tempo todo resmungou Sengu. Que h com Rhodan? Ele est preso, como vocs devem saber. disse Gucky, estudando o mapa. Depois de alguns instantes, j estava mais calmo. Temos que ajudar, imediatamente, antes que seja tarde. Os moofs bloqueiam com seus fluxos sugestivos todos os impulsos telepticos de Marshall. No consigo mais me comunicar com ele. Por isso precisava deste mapa. Por ele vou calcular meu salto. Vou sozinho para sondar a situao. Volto depois e levo Wuriu. Assim que soubermos como esto os prisioneiros e os moofs, venho buscar Kitai e ento atacaremos. Compreenderam? Os dois japoneses estavam um pouco confusos, mas disseram que sim. J conheciam bem Gucky, mas lhes parecia estranho que um Mickey Mouse um pouco ampliado perguntasse a dois homens adultos se tinham

compreendido alguma coisa. Gucky no entendendo bem o motivo da confuso, repetiu: Quero saber se ficou tudo compreendido. Desta vez disseram claramente que sim, mas Gucky j tinha desaparecido. Por fim, poderia ler os pensamentos...

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Com minucioso cuidado, o rato-castor observava o mapa. Sentado sobre as patas traseiras, segurava o pedao de papel com as patas dianteiras que pareciam mos humanas, embora fossem menores e cobertas de plo. Algum que o visse assim, no acreditaria que ele, em capacidade e inteligncia, superasse os homens em geral. No havia nenhum mutante que fosse capaz de dominar ao mesmo tempo a telepatia, a telecinese e a teleportao. Nenhum, a no ser Gucky. Seu quociente intelectual se equiparava ao de Rhodan, se bem que nunca houvesse cursado uma escola de hipnose. O segredo de sua fora estava em sua aparncia simples. E que coisa... um animal e, no entanto, superior ao homem... A voz estridente de Gucky se fez ouvir: Daqui at a entrada do palcio so exatamente duzentos e sessenta e oito metros. No meu ltimo contato, Marshall estava a duzentos e cinquenta metros mais ou menos. Isto quer dizer que a abbada subterrnea se encontra em nossa direo. J conhecemos, portanto, a orientao e vou dar um pulo at o palcio, indo dez metros para baixo do solo. Depois tenho que me materializar num lugar onde Bell e Rhodan estavam h poucos minutos. Wuriu estava pensativo. Devo ir junto? Olha que eu sei ver atravs das paredes... Eu venho busc-lo imediatamente. Gucky fez-lhe um gesto tranquilizante e desapareceu. Quando conseguiu enxergar de novo, estava num corredor, no longe de uma sada de elevador. Havia silncio completo, no se ouvindo o menor rudo. 27

Mas Gucky no estava preparado para isto. Sua mente sensvel reagiu rpida. Mas os pensamentos de Rhodan e Bell estavam demasiadamente sobrecarregados com os impulsos dos moofs. A intensividade destes impulsos indicava uma separao mnima de sua fonte de origem. Talvez os prisioneiros estivessem atrs da prxima porta. Gucky deu um salto de volta e apanhou Wuriu. Depois Kitai. Os dois japoneses tinham na mo suas pequenas, mas eficientes pistolas energticas, prontas para atirar. Gucky dispensava qualquer arma. Ento, Wuriu, est vendo qualquer coisa? Gucky constatou que os fluxos de pensamento de Marshall estavam submersos no turbilho dos impulsos dos moofs. Gucky sentia como era grande a tentativa das medusas telepatas para colocarem o terrano sob o domnio de sua vontade. De repente Marshall ficou completamente livre. Comeou ento o segundo e decisivo ataque a Bell. No havia dvida de que os moofs sairiam ento vitoriosos. Marshall se ps imediatamente em contato com Gucky, cujas tentativas de rastreamento ele j percebera. Onde est voc, Gucky? Pegaram Bell e ele no vai aguentar muito. Responda. O rato-castor estava esperando a resposta do vidente. Wuriu acenou de sbito com a cabea, enquanto olhava fixamente para a parede prxima. Eu os estou vendo cochichou emocionado. A menos de dez metros daqui. Aquela porta l apontou para a segunda porta. Parece que pegaram Bell. Que esto fazendo aquelas moas l dentro? Que moas? perguntou Gucky admirado. E ele apreciava mais as moas que lhe cocavam o plo do que os homens preguiosos. Existem moas l dentro? So elas que seguram Rhodan, Bell e Marshall anunciou Wuriu estupefato, dando impresso de estar muito inquieto. Bell no reage mais. Uma limpeza geral do crebro lhe far muito bem cochichou o rato-castor meio contente com o castigo. Na realidade, porm, seu pensamento era muito diferente. Os moofs podiam estar preparados para alguma coisa. Atacaremos em dez segundos, Marshall. Cuidado veio a resposta. O Zarlt e os oficiais esto com as nossas armas. Os robs, seis ao todo, tm que ser postos fora de combate. Os moofs... Robs? Wuriu no viu nenhum rob. Tm a forma de moas jovens. Ns fomos enganados. Gucky fez uma cara de espanto e foi pena que ningum pde saber disso. Depois, fez um gesto de ameaa: Wuriu, Kitai, vocs sabem o que tm que fazer. Kitai vai cuidar dos moofs, fazendo com que seu fluxo de sugestionamento fique interrompido por tanto tempo, at que eu me possa dedicar a eles. Wuriu, voc vai receber os zalitas... e Gucky parecia muito eufrico... e eu vou receber as virgens do santurio. Quem, mesmo? perguntou Wuriu de boca aberta e de olhos arregalados. As moas? Por que no? respondeu Gucky, parando na frente da tal porta. Ou algum de vocs vai ser testemunha de que eu no liquidei com seis delas ao mesmo tempo? Os japoneses ficaram calados. Realmente, nunca

tinham visto coisa semelhante. *** Bell estava quase reduzido zero, no s espiritual, mas tambm fisicamente. Se ainda continuava de p, era porque os fortes braos das jovens-robs o seguravam. Os cinco zalitas estavam de lado, olhando estoicamente o que iria acontecer. Um nico moof seria suficiente para control-los. Sua capacidade de resistncia era bem menor que a dos terranos. Rhodan e Marshall estavam completamente livres. Pelo menos onze dos moofs estavam concentrados em Bell, que no podia agentar um ataque assim. Se Gucky no aparecer logo murmurou Rhodan, no sei o que vai acontecer. J esto ali fora, no corredor sussurrou Marshall. Em poucos segundos... Kitai se materializou com Gucky, que logo tornou a desaparecer. Um segundo depois, estava de volta com Wuriu, cuja pistola energtica entrou em ao imediatamente. Os zalitas nem sentiram a morte. Antes de terem tempo de esboar um movimento de resistncia, j estavam mortos. Kitai era um sugestor muito competente. Para o gabarito dos moofs, devia ser ento um gigante. Antes que as medusas pudessem notar a alterao, e mudar de atitude, foram atingidas por fortes impulsos de tal maneira, que abandonaram imediatamente sua vtima. Bell estava sonolento nos braos das duas moas, seus olhos se mantinham fechados, mas ainda vivia. Os fluxos de energia telecintica de Gucky se concentraram de incio nos dois robs que seguravam Rhodan. Obrigou seus braos a se abrirem lentamente, centmetro por centmetro, at que Rhodan conseguiu sozinho se desvencilhar deles. Rgidos e imveis, os dois exemplares de belas bailarinas continuaram ali estatelados, incapazes de se moverem. Gucky os mantinha presos, mas no podia permanecer assim por muito tempo, pois havia muita coisa que fazer. Fez um sinal para Wuriu, sem olhar diretamente para ele. D uma descarga de raios nos robs, embora elas sejam to encantadoras. Segundos depois, as duas bailarinas estavam reduzidas a insignificantes restos de metais fundidos e material plstico carbonizado. Gucky se horrorizou: Nunca teria pensado disse com o chiado caracterstico que aquelas to lindas moas fossem de ao! Marshall foi tambm libertado e seus dois robs destrudos. Chegou ento a vez de Bell. Gucky tinha que tomar cuidado para que seu amigo no casse no cho como um saco de chumbo, quando os robs o libertassem. Mas o problema se resolveu do modo mais simples: Bell voltou a si. Abriu os olhos. Num relance de vista, sorriu comovido, e compreendeu logo a situao. Ah... Gucky, naturalmente. Quando Gucky fareja qualquer rabo de saia, ningum o segura. O rato-castor ficou por uns instantes, meio vexado com o exagero, permanecendo incapaz de qualquer reao. Mas 28

depois, todo contente deixou aparecer seu dente roedor, acenando amigavelmente. No haveria de querer roub-las de voc. Pode ficar com todas elas, obrigado disse virando-se para Rhodan: E agora, desliguemos os moofs, senhor e mestre. Kitai j tinha conseguido dominar completamente os moofs. As criaturas esquisitas estavam como que paralisadas, imveis nos recipientes. Podiam perceber qual seria seu fim. Gucky gritou Bell desesperado livra-me destes monstros. O rato-castor virou-se com calma e ficou observando com o dente roedor cintilante e o pelo eriado aquele quadro idlico. Parecia se divertir imensamente vendo Bell abraado com duas lindas mulheres. Voc sente alguma dor? perguntou com malcia. Liberte-me, que eu lhe dou as duas. Quem sabe voc conseguir program-las para cocarem seu pelo. Gucky sorriu: No preciso delas, conheo algum que faz isto muito melhor. Voc no est pensando em... disse Bell ciumento, mas Gucky o interrompeu: Estou pensando em voc, velho amigo. Para eu libert-lo, voc tem que prometer que durante ao menos cinco horas, me... Certo, eu prometo. Mas vamos depressa. Bell se sentiu livre. E ainda cambaleando, foi na direo de Kitai, arrancou-lhe das mos a pistola energtica e voltou contra os dois robs, que estavam completamente passivos. O Zarlt a quem obedeciam j estava morto. Bell avanou com a arma contra os rostos das danarinas, exclamando: E agora eu vou destruir vocs, suas... suas... e no achou a palavra apropriada. Vocs nunca mais levaro homens decentes a pensamentos bobos, isso eu lhes posso garantir. Vamos, virem-se de costas. Vamos, depressa as duas bailarinas no reagiram, continuando mudas em seus lugares. No querem obedecer? Pois bem, passem bem, adeus, e minhas saudaes s outras quatro no cu dos robs. Depois que as graciosas figuras se transformaram em plstico fumegante e em metal fundido, Gucky, horrorizado, tapou o nariz, e gritou, virando-se para Marshall: ...e quando eu me recordo que quase... no. Nem se deve mais pensar nisso. Foi uma vergonha... Gucky havia acompanhado a tudo com interesse e no queria mais saber da tragdia. Olhando para Kitai, disse: Vou lev-las para o terrao em suas gaiolas e simplesmente vou jogar essas medusas para baixo. Quebrando os recipientes, sai a atmosfera de metano e elas tero uma morte tranquila. Rhodan, que at o momento se abstivera de qualquer comentrio, falou: No vamos mat-las, Gucky. Basta que Kitai lhes sugira peremptoriamente que, daqui por diante, elas tm que servir a um novo amo. Devem ficar passivas at que as apanhemos. Na Titan, h espao suficiente para doze moofs. Bell arregalou os olhos e disse:

Voc vai instalar um jardim zoolgico na Titan? Rhodan abanou a cabea: Meu caro amigo, voc, de vez em quando, fica com a cabea oca. Voc sabe que os moofs pouco ou nada nos interessam. E ento? E interessa muito menos aos pobres coitados que foram por eles atacados em Zalit. Quem sabe, com o tempo os moofs se tornam mais sociveis. Por isso que pretendo instalar um zoolgico. Entendido? Pareo to burro assim? perguntou Bell com simplicidade. Parecia estar j bem refeito da refrega. Gucky cochichou: J houve tempo em que tambm eu pensava sofrer da vista disse ele com ironia. Bell olhou-o, mas estava por demais preocupado com os seus prprios pensamentos, para compreender a indireta lanada contra ele. Rhodan olhou mais uma vez na direo da parede, onde h pouco tempo estavam o Zarlt e seus oficiais. L fora est acontecendo muita coisa. Acho bom avisarmos o almirante Zernif da morte do Zarlt. Isto pode poupar a vida de milhares de zalitas. Quando souberem que o Zarlt est morto, havero de depor as armas. Neste sentido, Wuriu fez um bom trabalho, embora eu no esteja de acordo com este tipo de castigo dos culpados. Por alguns momentos, Marshall estava concentrado em si mesmo. Depois, ergueu a cabea. Os revoltosos atacam o palcio. Esto rebentando tudo que encontram pelo caminho. Guardas palacianos, soldados, empregados... Vamos depressa disse Rhodan. No percamos tempo em comunicar aos zalitas que esto livres. Eu mesmo tenho muita necessidade de conversar com nosso velho amigo. Com quem? perguntou Bell. Exatamente, com nosso velho amigo: o crebro robotizado de rcon. *** Thora j estava dormindo h algumas horas, quando o tenente Tifflor a acordou. Desculpe senhora, Crest no teve oportunidade de avis-la pelo intercomunicador. Pede que o procure imediatamente na Central. Thora se levantou. Que aconteceu, Tiff? Nada, minha senhora, por enquanto nada. Thora no fez mais perguntas. Esperou at que Tiff fechasse a porta do camarote, depois se levantou e em dez minutos estava com Crest. O cientista arcnida, mal virou a cabea, quando Thora entrou. Tiff estava sentado na frente do computador de navegao, colhendo algumas informaes. Todos os painis estavam ligados e mostravam com nitidez todo o espao em volta da Titan. Thora reconheceu os pequenos exploradores robotizados de rcon, entre eles maiores unidades de combate e cruzadores. Mais para o fundo, gigantescas naves espaciais do tipo Stardust espreitavam: esferas espaciais com dimetro de oitocentos metros. Que significa tudo isto? perguntou Thora 29

procurando na tela a Ganymed. O gigantesco torpedo flutuava aparentemente parado, a alguns quilmetros de distncia. Na realidade, os dois gigantes se moviam, por queda livre, na direo de Voga. Ser que vo nos atacar? So naves do Zarlt? Crest desviou os olhos dos instrumentos, por uns instantes. At agora no se deu nenhum ataque, Thora. So unidades do Imprio. Todas controladas por robs. Ainda no sei bem o que representa tudo isto. Ser que o crebro robotizado teria esquecido o que combinou com Rhodan? Thora nada respondeu. Acompanhava com toda calma o movimento da frota. Seus olhos tinham um brilho frio. Quando finalmente falou, sua voz soou fria e resoluta: A frota de rcon... Se nos atacarem, Crest levaro uma lio tal, que nem Orcast nem o crebro havero de esquecer. Somos donos da nave mais poderosa do Universo. Nunca permitiremos que a tirem de ns. Crest teve tempo de sorrir, admirado. Depois disse com tranquilidade: At agora no houve ataque, estou procurando contato com o comandante, quer ele seja homem ou rob. Quem sabe no est a par do que foi combinado com o crebro robotizado. Na confuso do momento, tudo possvel. Mas se houver um ataque... comeou Thora, mas Crest a interrompeu: Ento nos defenderemos, naturalmente. No , Tiff? Parece que o jovem tenente estava esperando pela pergunta: Esto se adaptando ao nosso movimento, pacificamente. No se fala em ataque. um movimento de vigilncia. Que podemos concluir da? No sei ainda respondeu Crest, tentando ligao pelo videofone com o comandante Freyt na Ganymed. super prontido, comandante. Ao menor sinal de ataque, fogo de todas as baterias. Deixar ligado o envoltrio protetor. Em caso de necessidade, use sem escrpulo o transmissor fictcio. Compreendido foi a resposta firme. Duas fortalezas inexpugnveis estavam esperando para entrar em ao. Thora perguntou de repente: Quando voltamos para Zalit? No podemos ficar aqui, simplesmente esperando. Rhodan no tem possibilidade de nos ouvir. Tem os mutantes e os grupos de resistncia do seu lado. No estou preocupado com ele. Mas no gostaria de destruir as naves do crebro robotizado... Por que no perguntamos ao prprio crebro? Crest olhou surpreso para Thora. Depois concordou: Naturalmente, seria uma sada. Por que no tive essa idia antes? Tiff consiga a ligao com o supertransmissor. Thora vai ajud-lo. Desta vez, demorou quase vinte minutos antes que aparecesse no grande painel da instalao de super-rdio a semiesfera de ao cintilante. A voz mecnica estava exatamente to fria e impessoal, como no primeiro contato: Estou localizando vocs. Apresentem-se. Identificao. Thora do cl de Zoltral respondeu ela sem constrangimento. Por que no est mantendo o que prometeu regente? No deu a Rhodan plena liberdade de

movimento? Explique melhor do que se trata. Do que se trata? respondeu Thora zangada. Sua frota nos cercou. O senhor quer a todo custo experimentar nossas armas? Ningum os est atacando. Esto sendo apenas vigiados. Podem mudar a qualquer momento de posio, o que, alis, lhes recomendo. Voltem para Zalit, a misso de Rhodan est terminada. O Zarlt est morto. Por uns instantes, Thora ficou sem palavras. Respirou profundamente e disse: O Zarlt morreu? A revoluo acabou? Os traidores do Imprio foram castigados. O novo Zarlt ser nomeado hoje ainda. Ser o almirante Zernif, se as informaes esto corretas. Rhodan est esperando vocs de volta, Thora da estirpe dos Zoltral. No o faa esperar. Aguardo um relatrio mais completo. O painel apagou. Thora demorou uns instantes at se dirigir a Crest. Rhodan venceu como estou feliz. Crest apenas sorria. Voc esperava outra coisa? Tiff, calcule as coordenadas e os impulsos energticos de volta a Zalit. A Ganymed nos seguir. Vou avisar o comandante Freyt. Tiff comeou seu trabalho. Com um fino sorriso, Crest ainda acompanhou os passos da felicssima arcnida. Depois levou a mo decididamente para as alavancas de controle.

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Os revoltosos tinham atacado o palcio e haviam prendido os oficiais da guarda. A ordem do almirante Zernif era rigorosa: evitar vtimas desnecessrias. Sabia, por intermdio de Rhodan, qual havia sido o papel dos moofs e tinha certeza de que os soldados do falecido Zarlt, depois de libertados da coao sugestiva, voltariam a ser leais ao Imprio. Quando a notcia da morte do Zarlt se espalhou, as ltimas tropas depuseram as armas. De todas as direes, chegavam as unidades da frota, desciam e se colocavam incondicionalmente sob o comando do almirante Zernif, que j tinha sido proclamado pelos revoltosos o novo Zarlt. Em poucas horas, a ordem e a calma reinavam em Zalit. Zernif tomou conta provisoriamente dos negcios do ditador e seu primeiro ato oficial foi colocar o crebro robotizado a par dos acontecimentos. No esqueceu de mencionar o papel decisivo de Rhodan na libertao de Zalit. Depois recebeu Rhodan e seus amigos ntimos. O corpo dos mutantes foi levado para uma sala especial, onde os esperava uma lauta mesa. A maioria dos mutantes no tinha tido oportunidade de entrar diretamente em ao, o que no os impedia de saborear as iguarias oferecidas. Finalmente, Rhodan, Bell, Marshall e Gucky foram levados presena de Zernif. O velho zalita se levantou chegada dos amigos. Com os braos estendidos, foi ao encontro de Rhodan. 30

No sei como lhes poderei agradecer. Pertencem a uma parte desconhecida da Via Lctea, mas foram vocs que salvaram o Imprio de rcon. Se eu no estiver em condies de lhes pagar um dia esta grande dvida, o crebro robotizado certamente... Ela j pagou antecipadamente sorriu Bell, mostrando da janela, de onde se via uma grande parte do espaoporto. Uma enorme sombra descia neste momento do cu brilhante e pousava suave como uma pena. A Titan; ela o grande presente do Imprio a Perry Rhodan. Um presente realmente de rei. Rhodan tambm estava janela, olhando. Pediu a Zernif: Envie uma mensagem tranquilizadora espaonave. Talvez o senhor mande buscar Crest e Thora e traz-los para c. Pelo videofone, Zernif deu a ordem. Mas nem todos os problemas esto resolvidos disse, dirigindo-se aos hspedes. A causa propriamente dita do malogrado levante contra rcon so os moofs. H ainda um grande nmero deles em nosso planeta, e podem provocar uma nova desgraa. Os senhores devem apenas conseguir que eles no possam fazer isto. Mandem instalar nas abbadas do palcio uns aposentos prova de irradiao e levem para l todos os moofs. Por que devemos mat-los? So relativamente inofensivos. Vou falar com o regente, ele cuidar deles. E cortem toda nova remessa para c. Isto importante. Se observarem os dois conselhos, Zalit nunca mais ser vtima das estranhas medusas. Ainda hoje darei ordens a respeito prometeu o novo Zarlt. Os acontecimentos nos serviram de lio. Sabemos quais os perigos que ns ameaam se relaxarmos na vigilncia. Mesmo o maior crebro positrnico do Universo jamais ser infalvel. E o homem nunca poder ser totalmente substitudo. Espero que sim concordou Rhodan. Tambm o crebro chegar a esta concluso. Mas mesmo assim, sempre haver um futuro para rcon. O almirante Zarlt Zernif passava a mo distraidamente alisando o pelo de Gucky. O senhor tem colaboradores competentssimos constatou com admirao. O rato-castor estava sentado numa cadeira, apoiando as costas no espaldar, ricamente esculpido. Suas patas dianteiras, bem limpas, estavam sobre a mesa. O dente roedor brilhava com todo fulgor, demonstrando a boa disposio de seu dono, que apesar de toda sua aparncia esquisita, podia representar um enorme perigo para os inimigos. Caso o senhor venha a precisar novamente de nossa ajuda... disse Gucky. Mas Zernif atalhou logo: Espero que no seja mais necessrio. Foi um tempo muito difcil, sob a ditadura de Demesor e de seus moofs. Como seria tudo to simples observou Rhodan secamente se fosse apenas seus moofs. Infelizmente no foram eles. Mas um dia, este segredo se desvendar. Gucky ainda sorria. Parecia muito feliz. Zernif se abaixou at ele, acariciou-lhe o pelo marrom-ferrugem. Voc est feliz, porque tudo j acabou, no verdade? Os olhos de Gucky tinham um brilho especial de uma

alegria muito ntima. Sim. Mas eu tenho tambm outros motivos muito mais importantes, para estar contente caro Zarlt. Vou presenciar uma grande festa e... Infelizmente no chegou a explicar com mais detalhes em que consistia esta grande festa, pois neste momento, Thora e Crest foram introduzidos no recinto. Seus olhos cintilavam de felicidade e orgulho. Com muita dignidade, caminharam at em frente ao Zarlt, inclinaram-se respeitosamente e cumprimentaram Rhodan. Soubemos h pouco, atravs do crebro robotizado, do que aconteceu disse Crest e seguindo o conselho do regente, voltamos para Zalit. Ele pede Perry, que entre em contato com ele imediatamente. O Zarlt Zernif foi confirmado no posto. E a Titan? Tudo em ordem. A Ganymed deve chegar a qualquer momento. Rhodan se levantou. Desculpe Zarlt Zernif, se tenho que cuidar primeiro dos meus deveres. Tenho quer ir at a Titan e falar com o crebro regente do Imprio. Em meia hora, estarei de volta. Bell, voc cuida do corpo de mutantes. Ateno para que no bebam vinho demais. Bell fez uma cara de quem no gostou. No vai acontecer isto, pois j notei que quem vai servir so robs de verdade e no moas. Gucky riu s soltas. Thora estava olhando sem compreender, do mesmo modo como Crest. Marshall sorria feliz. Meu amigo fala por experincia amarga explicou Rhodan ao Zarlt, sorrindo. At logo. Saiu da sala, fechando a porta atrs de si. Gucky parou de rir. Desceu da cadeira e se dirigiu porta. Chegando ali, virou-se para trs e ficou olhando a reunio com ar de provocao. E ento? disse ele, soltando um agudo assobio. Esto pensando que eu quero morrer de sede? O que estamos esperando ainda? Como que manejada por mos invisveis, a porta se abriu. E Gucky ficou flutuando acima da soleira da porta... O que, alm de suas outras faculdades, era realmente um retrocesso ao primitivismo. *** Aos poucos o painel se acendeu. Apareceu a cpula cintilante, brilhando de dentro para fora como prata polida. Estava esperando seu chamado disse uma voz impessoal, ao invs de qualquer outra saudao. Sua atuao em Zalit me convenceu de que o senhor pensa e age no sentido do Imprio. A Titan ficar daqui em diante em seu poder. Seus comandantes oficiais sero Thora e Crest, da estirpe do Zoltral. Tenho uma outra misso para o senhor. Rhodan necessitou de alguns instantes para se recuperar da emoo que sentiu. Como podia o crebro positrnico incumbi-lo de uma misso? Sinto muito, regente, mas no terminei ainda a minha presente misso. Os moofs foram os instigadores indiretos do planejado ataque a rcon. Tenho que descobrir quem so seus mandantes. 31

Pois era esta a misso que eu lhe queria dar respondeu o regente objetivamente. Nossas intenes coincidem. O senhor permanece ainda uma semana, de acordo com seu modo de calcular o tempo, em Zalit, para poder ajudar Zernif em suas aes de limpeza. Peo-lhe que entre em contato comigo novamente amanh. Por favor, providencie que os dois arcnidas estejam presentes. Receber ento todas as informaes com mais detalhes medida do que me for possvel. O senhor no tem nenhum indcio perguntou Rhodan quem so estes desconhecidos? At o momento, no confessou o crebro robotizado. O senhor pegou vivo, um nmero maior destes moofs, como pude saber. No leve todos, mas apenas trs deles para sua nave. Quem sabe haver de descobrir algo, que nos vai interessar muito. Rhodan reparou com curiosidade que o crebro havia dito nos. Este fato, aparentemente insignificante, era da maior importncia. O regente j estava identificando Perry Rhodan com o Imprio dos Arcnidas. Obrigado pela sugesto, regente. Amanh, por estas mesmas horas, haverei de cham-lo. Eu aguardo foi a nica resposta. E o painel apagou. Rhodan no voltou imediatamente para Tagnor. Por quase meia hora, permaneceu ainda na central da espaonave, tranquilo, entregue a seus pensamentos. O quadro geral comeou a ficar mais claro. rcon era governada por um rob. Porm este rob era suficientemente inteligente para compreender que no podia prescindir do auxlio de homens. Ou talvez, o tivessem programado desta forma, quem sabe? Sob qualquer hiptese, ele, Rhodan, j estava agindo oficialmente em misso do grande Crebro. No seria isto j um grande progresso? Voltou de carro para a festa. *** A noite j ia bem avanada, quando Crest procurou Rhodan em seu camarote particular. Era um aposento grande e instalado com muito conforto, cujo painel arredondado reproduzia de cada vez um trecho do espao em volta. No momento, servia apenas como branda claridade para iluminao. Voc! admirou-se Rhodan. O arcnida passou a mo pelos cabelos brancos e procurou uma poltrona. Sentou-se com um suspiro. Gostaria de falar um pouco com o senhor, Rhodan. Durante o dia todo, no houve oportunidade para isto. Grande confuso hoje, no foi? disse Rhodan sorrindo. Diz respeito conversa com o Crebro amanh? No, Perry. Diz respeito Thora e a mim. Voc est me deixando espantado, Crest. Parecia difcil ao cientista achar palavras adequadas para exprimir o que o preocupava. O crebro robotizado lhe deu uma misso, o que um bom sinal. Ele o reconhece, Perry. E tambm a ns. Sei que Thora e eu somos os comandantes oficiais da Titan. Mas o senhor sabe, melhor do que eu, quem o comandante verdadeiro. Para que toda esta comdia? Por que o regente no diz francamente que o senhor quem dirige e governa a Titan?

At mesmo um rob tem seus sentimentos de tradio disse Rhodan sorrindo e compreendendo os apuros do seu mais velho amigo. No muito lgico que o crebro confie a melhor e a mais poderosa espaonave do Imprio a um estranho, muito mais quando este estranho lhe roubou a mencionada espaonave. De outro lado, reconheceu que uma aliana com este estranho pode ser de grande vantagem para o Imprio. Da, o compromisso. E por este motivo que voc se preocupa e me procura no meio da noite? No, propriamente no, Perry. Gostaria apenas de saber da sua opinio. Alm disso, ainda no to tarde assim. Thora tem as mesmas preocupaes. Alm disso, Perry, o senhor devia se preocupar mais com Thora. Acho que est se passando uma grande transformao nela, de grande importncia. Eu quase acreditaria que ela concorda com as minhas intenes secretas. Lembra-se, h treze anos atrs, falvamos deste assunto. H treze anos atrs? ficou Rhodan refletindo, depois se lembrou. Ah... voc pensa na ideia de restaurar o Imprio dos Arcnidas. , mas no estou bem certo, se o orgulho e a conscincia de tradio dela vai admitir que um dia um terrano pudesse substituir o crebro positrnico. Crest sorriu brandamente. Havia brilho intenso em seus olhos. Seu orgulho e sentimento de raa, certamente no, Perry, mas o seu amor, sim. Seu amor...? Sim, seu amor Ptria... e a voc tambm, Perry, ou voc cego? Rhodan fitou Crest. No cego propriamente, Crest. Mas, faltou-me at hoje tempo. Tambm me separam de Thora mundos e eternidades. Isto se pode modificar, quando se quer. E quem sabe voc ter que modificar um dia, Perry. Levantou-se e caminhou para a porta. Boa noite, e pense um pouco a respeito. Agora voc tem tempo. Rhodan ficou olhando para a porta fechada. Dois segundos depois, estava ele de p, vestindo a jaqueta, caminhando para o corredor. Ainda viu Crest desaparecendo numa curva. O elevador antigravitacional levou Rhodan para o assim chamado tombadilho do chefe, no centro da espaonave. Thora ocupava um apartamento bem perto dos aposentos dos mutantes. Bell tambm residia a. Quando passou pela porta deste ltimo, esta se abriu. Com um grunhido de contentamento, Gucky deu uma olhadela pelo corredor, mas fechou de novo a porta, sorrindo de feliz, para si mesmo. Depois se sentou e comeou a pensar: Voc? cochichou ele admirado. O que est fazendo aqui? nos seus olhos castanhos havia um brilho de cmica malcia. O dente de roedor lhe saa da boca. Sorria feliz, como se tivesse descoberto uma plantao inteira de cenoura. Ah... compreendo. Tarde demais. Rhodan, muito tarde. Sou ou no sou telepata? Mas de qualquer maneira, muito divertimento. Sou um cavalheiro, sei guardar segredos. Rindo de contente e assobiando muito desafinado, foi embora, desaparecendo nos aposentos dos mutantes. 32

Por um momento, Rhodan se aborreceu, por no haver dominado seus pensamentos. Depois surgiu nele a curiosidade de saber o que fazia Gucky to tarde da noite junto com Bell. Voltou uns passos e enfiou a cabea no camarote de Bell. Bell estava de p, com os cabelos eriados, no lavatrio, deixando o jato frio da torneira correr fortemente sobre as articulaes dos dedos da mo direita. Sua fisionomia parecia a de um condenado forca. Que aconteceu? perguntou Rhodan preocupado. Pancadaria com seu amigo? Com Gucky? bocejou Bell, esfregando as articulaes, aparentemente rgidas.

Pancadaria? No, pelo contrrio. Prometi uma coisa ao Gucky, lembra-se? De lhe cocar o pelo durante cinco horas e isto no brincadeira. E eu cumpri apenas duas horas. Rhodan sorriu e fechou a porta. Providencie um pouco de esparadrapo e gaze aconselhou amigavelmente. Da prxima vez, voc ser mais precavido com suas promessas. Boa noite. Ainda estava rindo, quando bateu porta de Thora. Ela olhou para ele, como se fosse uma assombrao. Voc...? Rhodan fechou a porta, depois de ter entrado no camarote. Thora, eu tenho que conversar com voc...

O regente positrnico de rcon reconhece Perry como aliado, embora com alguma restrio, e assim legaliza a transferncia da Titan para as mos dos terranos. A perigosa misso, que Perry Rhodan e seu corpo de mutantes receberam do regente e do Imprio, ainda no havia terminado, embora a ordem antiga j tivesse sido restabelecida em Zalit. A nova aventura de Rhodan conta como a Titan foi vitima de uma cilada no espao. Em S.O.S.: Espaonave Titan o imprevisvel acontece.

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N 42

De

H. K. Scheer
Traduo S. Pereira Magalhes Digitalizao Arlindo San Nova reviso e formato W.Q. Moraes

Histria da Terceira Potncia em poucas palavras: 1971 O foguete Stardust chega Lua, e Perry Rhodan encontra a nave exploradora dos arcnidas, que realizou um pouso de emergncia (Perry Rhodan, volume 1). 1972 Criao da Terceira Potncia, que vence a resistncia das grandes potncias terranas e repele as tentativas de invaso de seres extraterrenos (volumes 2 a 9). 1975 A Terceira Potncia intervm pela primeira vez nos acontecimentos galcticos. No sistema de Vega, Perry Rhodan defronta-se com os tpsidas e procura resolver o enigma galctico (volumes 10 a 18). 1976 A bordo da Stardust-III, Perry Rhodan chega ao planeta Peregrino e juntamente com Bell consegue a imortalidade relativa, mas perde mais de quatro anos (volume 19). 1980 Perry Rhodan regressa Terra e tem de lutar por Vnus (volumes 20 a 24). 1981 O Supercrnio ataca e a Terceira Potncia se v diante da provao mais difcil de sua histria (volumes 25 a 27). 1982/83 Os mercadores galcticos querem transformar a Terra num mundo colonial.

Mas Perry Rhodan faz virar o feitio contra o feiticeiro e conquista uma das bases mais importantes dos mercadores (volumes 28 a 37).
1984 Perry Rhodan voa para rcon. O desejo de Rhodan continua o mesmo: destronar o crebro positrnico que rege rcon. Ao fazer um pouso em Honur, o planeta proibido, uma surpresa desagradvel acontece...

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seria outra coisa seno um dos muitos mundos, que h milhares de anos, fora colonizados pelos arcnidas. Faltavam dez segundos. Ao fim desse tempo, a O Aparelho de contagem regressiva comeou a descomunal Ganymed se ergueria no espao, deixando este funcionar. Exatamente dentro de um minuto, a Ganymed fantstico Imprio, um reino de estrelas com um dimetro se levantar no espao. de cem mil anos-luz, para desaparecer no infinito na Como que preparado para um salto, o gigantesco bojo direo da Terra. da Ganymed se erguia para o alto. O teto das nuvens sobre Aqui, M-13, o Imprio dos Arcnidas e a 34 mil anoso espaoporto era de quinhentos metros e parte da luz, a Terra, um simples nada, pensava Freyt, enquanto gigantesca espaonave mergulhava pelas nuvens a dentro, seus olhos repousavam no aparelho de contagem at uma altura de oitocentos e quarenta metros. regressiva, vendo seu ponteiro descer vagaroso para zero. Faltavam cinquenta segundos. As nuvens roavam pela Quando ele, mentalmente, chamou sua ptria Terra de um parte superior da nave, encobrindo o lado mais fino da nada, estufou por instinto o peito e fuselagem, dando a impresso de que seu olhar refulgiu de orgulho. seus duzentos metros de dimetro se Personagens Principais deste Levantava voo por determinao tornavam muito maior do que na episdio: de Perry Rhodan, em direo realidade. Parecia uma torre Terra. Retornaria juntamente com o gigantesca dos velhos tempos da Perry Rhodan Chefe da Terceira chefe para poder conquistar este histria. Mas os enormes lemes Potncia; apoderou-se da supernave imprio de mais de cem mil estrelas. traseiros, sobre os quais se apoiava a Chegou o ltimo segundo da Titan. espaonave, davam uma ideia ntida contagem regressiva. A tela do das dimenses e da imponncia da grande painel deixava ver todo o Reginald Bell Amigo ntimo e Ganymed. espaoporto de Tagnor. Centenas de confidente de Rhodan. Faltavam quarenta segundos, na naves ali estavam estacionadas, mas contagem regressiva. o comandante Freyt s enxergava Thora e Crest Arcnidas que h A agitao febril na central da uma: a Titan. Sentiu um calafrio treze anos convivem com Rhodan. Ganymed havia desaparecido. A pela impresso que esta esfera programao preestabelecida descomunal sempre despertava nele. comandava automaticamente o Gucky Espcie de rato-castor. Deu-se a partida da Ganymed. desenrolar das operaes. Estava Faz parte do Exrcito de Mutantes. Como que por fora mgica, a iminente a partida para a Terra. O sol nave se levantou, enquanto os vermelho de Voga, um astro Wuriu Sengu Japons, vidente mecanismos de propulso zuniam. ciclpico com quinze planetas, do Exrcito de Mutantes. Aos poucos, penetrou na camada de espalhava sua luz por cima da nuvens, que como uma massa fina camada de nuvens, na extremidade Major Freyt Comandante da roava agora nos lemes traseiros. frontal da nave. Os possantes lemes Ganymed. Mas de repente se ouviu o traseiros ainda repousavam no tamborilar trepidante das foras de revestimento de plstico da base de Tenente Tifflor Piloto que propulso, que atiraram a Ganymed lanamento de Tagnor. acompanha Rhodan ao planeta Honur. para o alto. Imediatamente, o teto de Tagnor, o enorme espaoporto do considerado um heri. nuvens se rasgou. A densa camada quarto planeta do sistema do sol se desfez, surgindo uma imensa Voga, era a maior base do planeta fenda, por onde o sol Voga penetrou Zalit. As naves arcnidas chegaram a estas bandas h mais com seus raios, inundando Tagnor de luz. E no meio desta de 15 mil anos, comeando a colonizar este mundo. H 15 orgia de luz, podia-se agora ver a nave espacial em toda a mil anos, pois, desciam e subiam a as espaonaves. No sua imponncia. entanto eram sempre naves do Imprio Arcnida ou de Acelerava cada vez mais, e seu tamanho diminua seus sditos, nunca, de outras regies desconhecidas do rapidamente. Penetrou pelo cu da tarde, que ainda reinava espao infinito. em Zalit e desapareceu num instante. A Ganymed no era uma espaonave arcnida, no Vagarosamente se fechou sobre Tagnor aquela enorme pertencia ao mundo do monto de estrelas M-13. Sua fenda de quilmetros de dimetro, que se rasgara nas ptria era a Terra. nuvens. Faltavam vinte segundos para a decolagem para Terrnia. *** Em breve ela se projetaria no espao, na maravilha exuberante de inimaginvel beleza, onde milhares de sis L foi ela embora disse Reginald Bell, brilhavam das profundezas do infinito, como colares de encostando-se a poltrona, diante da tela inteiria da Titan e prolas. Ficavam bem prximos uns dos outros, tirando, botando as mos atrs da cabea. com suas cores maravilhosas, a escurido fria e A Ganymed no era mais visvel. Um ltimo claro horripilante do Universo, para transformar esta parte do esbranquiado da espaonave foi talvez o adeus para a cosmo num bulevar de encantadoras cascatas de fogos de tripulao da Titan que permanecera em Tagnor. artifcio. Reginald Bell se ajeitou confortavelmente na poltrona. M-13 distava 34 mil anos-luz da Terra, com mais de No momento, estava contente com a situao. A Ganymed cem mil estrelas. Esse era o vasto Imprio dos Arcnidas, se aproximava do ponto de transio, para, em alguns e Zalit, o quarto planeta do sistema Voga em M-13, no

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saltos, atingir a Terra. L estavam milhares de especialistas, com severos cursos de hipnose. Cada um, especializado em determinado ramo. Estes homens ansiavam por voltarem com a Ganymed, para formarem a nova tripulao da maior belonave das Galxias. E nesta supernave, estava sentado Reginald Bell, chamado em geral apenas de Bell, um pouco obeso, de costas largas. s vezes, um pouco rspido em seus momentos de clera; sempre valente. Mas, acima de tudo, um homem honesto, o melhor amigo de Rhodan, seu substituto e pessoa de inteira confiana. Agora virou a cabea para o assento do piloto. Ali estava Perry Rhodan, um homem, que com tudo a seu alcance, estava em condies de se tornar o senhor da Terra. Porm, esta ideia jamais lhe havia ocorrido. Para Perry Rhodan, havia outro objetivo, um objetivo num futuro ainda longnquo: transformar a Terra no centro das Galxias. Terra, este nada num canto perdido da Via Lctea, este grozinho de areia do Universo, devia substituir rcon e destituir de suas funes os decadentes arcnidas, que no estavam mais em condies de desempenh-las e depois, se estender sobre os mundos do Universo. Bell olhou para ele. Havia muita tenso em seus traos fisionmicos. Ele sempre estava certo e agia com a maior ponderao, na hora em que os outros perdiam a cabea, sob a emoo do momento. E ali estava ele sentado calmamente, esperando pela mensagem do Departamento de Rastreamento Estrutural. Os transmissores de localizao da Titan seguiam o vo da Ganymed. O rastreador de estrutura aguardava pelo momento em que o espao em torno da nave, que demandava Terra, estremecesse todo no instante exato da transio. Disse alguma coisa, Bell? perguntou Rhodan, olhando furtivamente para ele. Seus olhos indicavam concentrao. Detiveram-se por um instante no amigo, que se aprumou na poltrona, parecendo um pouco irritado. Tomo a liberdade de dizer que agora a Ganymed dispara Perry resmungou ele. Interessante, Bell, porm nenhuma novidade. O comandante Freyt dispe do compensador de estrutura e ns, no. Ele pode disparar, como voc diz. Ns ainda temos que esperar por este instrumento. No podemos nos dar ao luxo de tambm disparar. Mas voc tem razo, poder disparar realmente excitante, no , meu caro Bell? J nas primeiras palavras de Perry Rhodan, a ateno de Bell havia sido grande. Mas no estava mais olhando para o amigo, e sim reparando no enorme saguo da central da espaonave. A Titan era, em sua opinio, um non plus ultra, era realmente a maior, a mais Imponente, a mais perfeita espaonave da Via Lctea. Mas este hall da central, na sua expresso, era um pesadelo. No havia ser humano capaz de ler todos os instrumentos e relgios ao mesmo tempo. A Titan, uma esfera de 1.500 metros de dimetro, o clmax da engenharia espacial dos arcnidas, dispunha de um posto de comando, abri gado numa verdadeira catedral. E aqui neste aparente caos de instrumentos, registros e dispositivos, Perry Rhodan tinha percebido algo muito importante, que Bell, naturalmente no vira. Que que h de extraordinrio? sussurrou Bell.

Tela do painel redondo, Setor Beta, trao oito, Bell. Atrs de Perry Rhodan, estava o arcnida Crest; impressionante em sua estatura. Sua fisionomia era to espirituosa que quem o visse uma vez, jamais o esqueceria. Crest dirigiu seu olhar para o ponto indicado da tela do painel redondo da Titan. Bell gostou de ver que tambm o grande cientista arcnida s conseguira ver depois que Rhodan indicara o local. So espaonaves dizia Bell, tentando dar sua voz um tom de naturalidade, mas como de outras vezes, no foi bem sucedido. Por isso, olhou de soslaio para Perry que deixou entrever um leve sorriso. Conhecia muito bem seu velho amigo, e sabia que nunca conseguiria tape-lo. Onde est a avaliao dos dados? era o chefe, era uma ordem. Era o prprio Perry Rhodan que sabia que a explorao do curso das trs espaonaves j devia estar elaborada, caso o responsvel pelo setor de orientao e goniometria no fosse um dorminhoco. Apareceram ento os resultados. Perry Rhodan e Bell se entreolharam. A expresso sria de seus olhos se transformou num alegre sorriso. Rhodan, voltando-se para Crest, disse: Fomos reconhecidos como amigos pelo crebro positrnico de rcon, porm, ele no confia totalmente em ns, ao menos quanto rota a seguir. Um crebro positrnico no deixa de ser uma mquina, Perry Rhodan lembrou o velho arcnida condescendente. Uma mquina no um ser humano. Um positrnico no pode entender de fidelidade terrana. Crest notou um sorriso no rosto de Perry Rhodan. Muito obrigado pelo elogio, Crest, mas foi bemintencionado. E ns no somos to fiis assim e acho razovel o fato de que o positrnico de rcon tenha enviado trs naves para observar e medir a transio. Entre amigos verdadeiros no pode haver segredos e o regente de rcon parece saber disso. Deve ter perguntado a si mesmo por que mantivemos em segredo a posio de nossa ptria de origem e como conseqncia lgica deve ter feito investigaes sobre as razes da nossa dedicao ao Imprio Arcnida. Mas, voc est falando srio? perguntou Crest meio surpreso. Perfeitamente respondeu Perry com conscincia tranquila. Mas, de outro lado, no tanto altrustica e honestamente, como deve ser entre amigos. Ainda no me esqueci, nem por um instante sequer, do plano de conquistar rcon para a Terra. De repente, ecoou do alto-falante do Departamento de Rastreamento Estrutural: Ganymed, transio executada sob valores conhecidos. Compensador de estrutura no foi utilizado. Incio de mensagem cifrada. Transmito Central de Rdio. Mudana de contato, rudo no alto-falante e imediatamente a Central de Rdio: Ao Chefe. Trs naves desconhecidas no encalo da Ganymed. Dados da explorao: Espaonaves partiram de rcon. Fim, Comandante Freyt. Ento? perguntou Rhodan, aguardando a resposta de Crest. Afastando-se do painel redondo, a figura de Crest chegou at Rhodan. Havia sinais de perplexidade em sua 36

fisionomia. Sua suposio estava certa, Rhodan, o soberano do Imprio dos Arcnidas, desconfia de voc. E vai continuar desconfiando mais, quando os trs observadores enviados por ele tiverem de inform-lo de que perderam completamente de vista a Ganymed, depois do seu supersalto. A memria eletrnica do crebro robotizado vai lhe dizer que eu j lhe dei um caso semelhante e que posso executar transies sem que ningum consiga acompanh-las. Crest, no seria interessante, no momento, entrar em discusso com o crebro robotizado. O mais ajuizado aquele que cede, pelo menos at que o comandante Freyt esteja de volta com os mil especialistas e com o compensador de estrutura de grande alcance para a Titan. A, eu vou querer entrar em contato com o rob. Por enquanto no. E por este motivo tambm, vamos deixar Tagnor. Certo, Bell? Este estava distrado, com o olhar vagando pela central e intimamente sentindo saudades da boa e velha StardustIII. A Central da Stardust-III era um conjunto compacto, que em caso de necessidade podia ser controlada por dois ou trs homens. Mas com dois ou trs homens, tentar controlar este posto de comando, seria loucura e meramente impossvel. Redundaria num fracasso completo. Bell disse Perry, chamando o amigo pela segunda vez eu lhe pergunto se concorda com que devamos sair daqui? Claro que concordo. Mas, mesmo que voc me julgue um chato, quero lhe dizer que no simpatizo em nada com este pedao do Universo, onde nos queremos esconder. No gosto nada daqui, mas no me pergunte por qu. *** Mas o imediato disparar da Titan deu em nada. Milhares de pequenas coisinhas, que no entanto eram coisas importantes para os habitantes de Zalit, retiveram Rhodan por mais alguns dias em Tagnor. Ningum mais falava do Zarlt Demesor, o tirano usurpador que pretendia se insurgir contra o Imprio e nesta tentativa fora morto. Os moofs no apenas continuaram assunto do dia, mas obrigavam a se proceder a uma batida rigorosa por todos os cantos do pas, em seu encalo. Os zalitas ainda demonstravam pavor destas medusas telepatas. Os moofs eram seres inteligentes de uma raa no humana. Sua ptria de origem devia ser um mundo de gs metano, pois em Zalit eles viviam em recipientes esfricos pressurizados, cheios deste gs. Mas ainda estava de p a pergunta: Quem havia trazido os moofs para Zalit? Para Bell j havia uma resposta certa: estava plenamente convencido que no podia ser ningum a no ser os ciganos das estrelas, os comerciantes da Galxia. Eles que ofereceram os moofs ao megalomanaco Zarlt. Sem perceber que era apenas um joguete nas mos de gente mais esperta, mandou buscar as medusas estranhas em grande escala para Zalit, pensando que conseguiria, com tripulaes dopadas pelas foras sugestivas dos moofs, invadir e destruir o Imprio dos Arcnidas. Diga-me uma coisa, Perry, aqueles trs exemplares que temos a bordo esto mesmo guardados com toda

segurana? A resposta de Perry foi uma pergunta muito curta: Voc j viu alguma coisa na Titan que no seja feita cem por cento? A, o gordo Bell comeou a sorrir, olhando para o ncleo da Central. Ainda se podiam ver os sinais de que um dia ali existira uma coisa que estava organicamente ligada com o ao arcnida do cho. Por uns instantes, o olhar de Rhodan tambm demonstrava concentrao preocupada, lembrando-se da luta quase sem esperana de vitria que Iv Ivanovitch Goratchim, o mutante de duas cabeas, havia travado com o controle automtico na Central. Este controle automtico era o brao de fora todo-poderoso, que atingia at a eternidade, do crebro robotizado de rcon. Autrquico na produo de sua energia, construdo apenas para a finalidade de executar as ordens do gigante positrnico e que, como conseqncia lgica, tambm possua o poder de destruir a gigantesca Titan, se ela, contra qualquer expectativa, tivesse que cair em mos de estranhos ou fosse utilizada para atacar o Imprio Arcnida. Goratchim lutou contra o controle automtico com as foras inimaginveis de sua mente, pondo alguns tomos de clcio no processo de fuso. Assim o destruiu de dentro para fora. Rhodan estava se recordando desta conversa e de muitas outras coisas, enquanto chegavam s mensagens sobre os motores de propulso da Titan. Dos mini-altofalantes ecoavam nitidamente todas as mensagens. As lmpadas verdes de controle acendiam na frente de Perry. No setor de Bell, no era diferente. Sinais apareciam e sumiam. Somente um crebro de formao aprimorada na velha sabedoria dos arcnidas que podia dominar todo este aparato ciclpico. Uma fina vibrao percorreu o dorso do gigante. Esta esfera confeccionada com ao de rcon, repousando sobre um enorme anel com suportes telescpicos, ansiava febrilmente por se erguer aos ares, precipitando-se no infinito. Seiscentos quilmetros por segundo era seu poder de acelerao. Isto significava que, aps dez minutos, atingiria a velocidade da luz. Este colosso, apoiado em dezenas e dezenas de suportes telescpicos, ainda repousava no espaoporto de Tagnor. H oito dias atrs, a Ganymed partira para a Terra; em poucos minutos, a Titan tambm deixaria este mundo. As turbinas comearam a zunir com toda fora. Sempre mais luzes verdes se apagando. Mensagens claras do radiofarol, sempre pronto para entrar em ao. O campo-H aguardava nas bobinas. Servia para proteo contra elementos negativos no espao. Utilizado em terra, limpava todo o espaoporto num raio de dez quilmetros. Rhodan olhou justamente para a direita, para o positrnico de bordo. Sentiu uma venerao pela sabedoria dos arcnidas que tinham criado o incrvel. Eles que, antes de mergulharem na decadncia e de deixarem ir aos pedaos seu glorioso imprio, h mais ou menos seis anos, adotaram como seu soberano um crebro monstro. Tudo isto comeava a tomar corpo na mente de Perry. O reino de mundos, ou seja, o Imprio Arcnida estava maduro para ser colhido. Rhodan, porm, no queria aparecer como um conquistador sanguinrio, deixando atrs de si um rastro de runas e de misria. Queria construir, porm, no com os arcnidas atuais, 37

mas com os homens da Terra, dessa raa jovem e corajosa de onde ele tambm provinha. Como uma viso, pairavam estes quadros diante dele. Entrementes, era o alarido dos minis alto-falantes. Mensagens e mais mensagens e o positrnico de bordo seguia seu caminho. O programa se desenrolava. O programa da partida. Comeou a contagem regressiva. Aquecimento dos motores de propulso. Trs, dois, um, zero. A Titan se levantou do solo. Uma esfera de ao de um quilmetro e meio de dimetro flutuava no espao. O inimaginvel era uma realidade. A maior espaonave das Galxias comeou a subir. O planeta caiu para trs. Parecia que o espao infinito era empurrado contra ele. Foi escurecendo. O sol do sistema Voga, que estavam deixando, se transformou num olho vermelho de um gigante. E ento surgiu M-13, esta festa permanente de fogos de artifcio, este indescritvel panorama de refulgentes colares de prolas e a luta entre estes raios suaves de luz e a negrido do espao infinito. Mas, que nave... exclamava Bell e que prodgio nossa Titan. Thora e Crest, os dois arcnidas, se encontravam entre as duas poltronas dos pilotos, onde estavam sentados Rhodan e Bell. Conheciam esta maravilha, era ela sua ptria. H treze anos atrs, tinham abandonado o monto de estrelas para se dirigir Galxia e procurar pelo mundo da vida eterna. Na lua da Terra, sua viagem se transformou numa catstrofe e durante treze anos viram pessoalmente como, sob a direo de Perry Rhodan, de uma Terra selvagem surgiu um povo que amadureceu e em futuro, no muito longe, seria o herdeiro dos arcnidas. Este povo acabaria sendo o dono do Universo, como uns escritores terranos de literatura barata pensavam. Thora e Crest no chegavam a acreditar nisso. Sabiam que os homens da Terra conseguiriam, pelo menos, dominar a Galxia, o que seu povo no conseguira realizar at hoje. Perry Rhodan havia descoberto, no Planeta Peregrino, o mundo da vida eterna. Ele e Bell foram julgados dignos de serem submetidos a um processo de duchas celulares atravs do qual ficariam sessenta anos sem envelhecer. Eles, os dois arcnidas no tiveram este privilgio. E agora, o comandante da maior nave do Universo era um homem da Terra: Perry Rhodan. Tinha sido reconhecido como aliado do Imprio dos Arcnidas. Havia lutado pela continuao do Imprio. Thora e Crest pensavam ao mesmo tempo a mesma coisa. Tinham vivido os ltimos treze anos em terra distante e estavam agora em rcon. No entanto, sua terra natal lhes parecia agora estranha. Em lugar dos arcnidas, quem governava o grande imprio era um crebro robotizado. Nos confins desse enorme reino, naves arcnidas, controladas por robs, destruam sem piedade povos que se sublevavam contra a hegemonia de um super-rob. Transio em 12 minutos ouviu-se do posto positrnico automtico de bordo. Com 0,8 tempo luz, a Titan disparava transversalmente pelo monto de estrelas. A tela mostrava o sempre

fascinante quadro de um mundo de estrelas de rara beleza. Mas no havia muito ambiente para romantismo na Titan. Surgiam os resultados dos clculos de goniometria. M-13, com uma dimenso de mais ou menos 230 anosluz, era o bulevar das espaonaves. Aqui, neste espao relativamente pequeno, circulavam nove dcimos do conjunto de naves da Galxia, de estrela em estrela. Transies eram anunciadas a todo o momento, partidas, alteraes de direo e indagaes para orientao. Tudo que ali se passava, acontecia depressa. Rhodan estava praguejando. Havia descoberto na tela gigantesca dois pontos minsculos, logo depois identificados como duas naves voando em seu encalo. E sua voz gritava um novo comando: Orientao? Onde esto os clculos? Um segundo depois, o micro alto-falante dava os resultados: Provindo de Pi 34 graus, Alpha 18, Valor 107: 45,5. Acelerao 500 km/s, velocidade 0,8 tempo-luz. Nmero dos objetos: dois. Tipo: naves espaciais do Imprio. Fim da explorao. O que se deu agora, no estava programado. Mais do que depressa, Perry Rhodan havia ligado para a direo manual de emergncia. O poderoso posto positrnico de bordo estava parado. No dirigia mais a Titan. Espere um pouco, meu curioso crebro de rcon sussurrou Rhodan para si mesmo, parecendo manter com uma mo s o acelerador-regulador. No mesmo momento em que a fora de propulso estava no mximo e a gigantesca espaonave atingia uma velocidade de 600 km/s, os amortecedores de compresso zuniam uma oitava acima. De repente, Rhodan perdeu os dados referentes orientao. Com muita cortesia, pediu novas informaes. Do alto-falante, ouviu-se primeiro um forte chiado de vento, depois, uma voz excitada: Distncia trezentos e dez mil quilmetros. Obrigado respondeu Rhodan. Mas por que a orientao, em curto espao de tempo, pela terceira vez, no veio com preciso de cem por cento? Terei que lhes impor certos exerccios para treinamento. Meus senhores, nem sempre me sobra tempo para fazer a mesma pergunta duas vezes. Vocs sabem que j houve situaes dificlimas que s puderam ser superadas, porque cada um deu tudo que tinha. As duas naves do Imprio dos Arcnidas, agora localizadas com toda exatido e ampliadas atravs do agregado no painel redondo, pareciam se aproximar cada vez mais. Bell resmungava, demonstrando aborrecimento. Adquiriu este hbito durante a entrevista com o crebro positrnico em rcon. O olhar de Rhodan adquiriu um brilho intenso. No era muito comum ver sua fisionomia iluminada por este claro inteligente, que parecia aniquilar qualquer resistncia. No levava a mal a desconfiana do crebro positrnico. Afinal de contas, ele estava cortando o espao infinito deste reino de estrelas com a maior espaonave do Universo. E no havia recebido a Titan espontaneamente do Imperador de rcon. Ele a tinha tomado em duro combate, quando o gigante do espao possua atrs de si apenas alguns voos de experincia. 38

O fato de o crebro positrnico, depois disso, lhe ter dado de presente, o que tomara em combate, no foi um gesto de caridade. Um autmato positrnico no pode ter sentimentos, mas somente lgica. E o crebro deve ter partido do ponto de vista de que havia apenas uma tripulao capaz de dirigir o colosso... e essa tripulao estava sob o comando do estrangeiro Perry Rhodan. Que est fazendo a? perguntou-lhe Bell, um pouco confuso, inclinando-se para ver o que era. A prova para o exerccio, Bell. A programao continua, embora a tenha cancelado. Estvamos na iminncia da primeira transio. Agora quero ver qual o tempo que vai levar, com minha interferncia. Bell olhava admirado. Thora e Crest tambm pareciam surpresos. Thora, antiga comandante de uma nave arcnida em expedio, destruda completamente num acidente na lua da Terra, colocou a mo no ombro de Perry. Este estremeceu um pouco sob este contato. Thora nunca estivera to perto dele assim, nestes treze anos de viagens. Pois no...? perguntou ele, levantando a cabea e olhando para ela. O que voc est exigindo do posto positrnico de bordo ultrapassa o poder do crebro, Perry. Deve-se fazer uma nova programao para a transio. De repente, um som agudo e ntido irrompeu dos altofalantes: Contagem regressiva... dezessete... oito... um... zero. Thora e Crest e todos que estavam de p correram para as poltronas mais prximas. Rhodan ainda ouviu o zero. Imediatamente sentiu a horrvel sensao na nuca. Ento, o hiperespao invadiu a Titan com seu sibilar montono e esfuziante, apagando tudo, toda vida, toda matria, toda energia. O salto da gigante ocorrera. O que era normal tinha deixado de existir. Bem atrs da Titan, os gonimetros estruturais das duas naves dos arcnidas haviam registrado o salto da esfera espacial, captando simultaneamente todos os dados a respeito. *** Tambm, agora chega murmurou Bell, fechando os olhos e contraindo o rosto, numa expresso de dor. A Titan tinha acabado de sair da quarta transio. Perry e ele foram os primeiros a voltarem a si. Vamos ver disse Rhodan, deixando tudo aberto. Bell ficou esperando com ele pelos dados da orientao estrutural. Em sequencia, foram os membros da tripulao recobrando a conscincia, aps o choque do salto. Nos mini alto-falantes houve um breve rudo e veio ento a transmisso dos dados da orientao estrutural, registrados no segundo da transio para o hiperespao: Cinco saltos, foram realizados, chefe dizia o oficial triunfante. Um em cada quarenta e oito vrgula seis minutos-luz de.. Obrigado respondeu Rhodan, e desligou. Puxa disse Bell balanando a cabea que movimento havia nessas intrincadas linhas espaciais. Gostaria de saber, mais ou menos, quantas naves espaciais circulam neste monto de estrelas. H treze anos atrs, Bell, mais de trs milhes

respondeu Thora. Ela e Bell j haviam tido boas discusses, mas at hoje, nunca o tinha deixado to perplexo assim, com esta informao. Trs milhes disse Bell, repetindo baixinho o nmero. Perry no se surpreendeu. Deus do cu pensava ele. Trs milhes de naves espaciais e, apesar de tudo isto, deixam cair aos pedaos o que criaram com o prprio esforo. Trs milhes de naves espaciais... Toda a tripulao da central tinha escutado a afirmao de Thora. Todos estavam impressionados e a todos parecia uma utopia pretender conquistar um imprio desta pujana. E da? Esta pergunta curta explodiu como uma bomba. Perry cruzou o olhar com Thora. Diante dos olhos dele, a arcnida perdeu a segurana e o orgulho. Perry no era nada vaidoso. Mas, neste momento, ela se lembrou de que Rhodan foi o nico neste monto de estrelas M-13 que conseguiu vencer o poderoso crebro positrnico. E a mquina positrnica era mais forte do que ele. Milhes de vezes mais forte. A concentrada fora dos mundos da M-13 estava atrs dele. No era decadente como a raa dos arcnidas. Possuam pendor para o comrcio e, no entanto, perderam, devido astcia de um nico homem. Por este motivo, os trs milhes de naves espaciais no assustavam Rhodan. No haver mais transio. A ordem de Rhodan reboou por todos os conveses da Titan, at ao ltimo aposento ocupado. Estava convencido de que o quarto salto da Titan, que tinha sido executado no mesmo segundo, com duas outras naves bem prximas, no poderia mais ter sido registrado com exatido por rcon. E as duas naus que os seguiam bem desde Zalit, j tinham perdido sua posio no terceiro salto. Iniciar a programao do sistema Thatrel ordenou Perry Rhodan. Ao lado dele estava Bell, sempre tagarelando: Gostaria que algum me dissesse por que motivo, cada vez que passo por este sistema, ou penso nele, sinto uma sensao cmica? Diga-me, Perry, que foi que transformou a nossa passagem por aqui em uma coisa to gostosa? E voc no sabe mesmo, Bell? Foi Thora. Estou ouvindo isto hoje pela primeira vez. Ento, Thora quem sabe de tudo e pode nos informar. A que distncia estamos de rcon? Quarenta e sete anos-luz. Mas voc devia saber isto, Bell. Estava presente quando nos informamos sobre o sistema Thatrel no catlogo sideral dos arcnidas. Bell, o que est se passando com voc? Nada, Perry, s que no consigo me livrar de um sentimento cmico, cada vez que penso nisso. Acho que voc devia cuidar de seus nervos continuou Perry, um pouco mais rude do que realmente intencionava. De fato, Rhodan j estava um tanto preocupado com os constantes maus pressgios de Reginald Bell. Porm tinha esperana de que, depois destes dias turbulentos, viessem tempos bons para se descontrarem e descansarem um pouco. Senhor era a voz do oficial responsvel pelo 39

posto positrnico de bordo e pela programao. O programa para o sistema Thatrel est entrando em execuo. A nave tomou um novo rumo. Diferena para as coordenadas 0,0003. Distncia de Honur 34,62 horas-luz. Com um pouco mais do que trs quartos da velocidade da luz, a Titan avanava para o insignificante sistema Thatrel. Em torno de um sol vermelho-claro, circulavam trs planetas mais insignificantes ainda. De acordo com o catlogo sideral de rcon, este segundo mundo era habitado por uma populao degenerada. Perry Rhodan pensava: Se os prprios arcnidas, que j eram degenerados, chamavam os outros povos de sua raa de degenerados, o que se pode ento esperar deste planeta Honur? Durante dois dias, Perry ficou observando o espao. Mantinha-se firme em sua trajetria, abandonando sempre aquelas faixas mais usadas pelas naves dos arcnidas. Queria estar bem seguro de que o imperador de rcon no havia percebido sua presena por ali e de que nenhuma das muitas naves espaciais com as quais cruzara ao longe, o denunciasse em rcon. Ningum na Titan duvidava da seriedade e das intenes de Rhodan. Sabiam todos que o chefe era inimigo do acaso e, na medida do possvel, tentava evitlo. s 10:43 horas, tempo de bordo, veio afinal o comando: Tomar o curso diretamente para o sistema Thatrel. Quase com a velocidade da luz, a Titan devorava o espao. Treze horas mais tarde, surgiu na tela do painel redondo o sistema Thatrel. Puxa... disse o analista de espectros, depois de haver examinado a luz do pequeno sol, entregando a Rhodan os resultados da anlise. Este os comparou com os dados do catlogo sideral dos arcnidas. Bell, Crest e Thora estavam em torno dele. O salo de conferncia correspondia magnitude soberba da Titan. Ironicamente, Bell o chamava de salo de dana, pois no era homem dado a bate-papo muito demorado. Por que ser que temos que descer neste Marte, onde no se encontra nada, Perry? Por que pesquisar primeiro todos os dados dos catlogos? Olha o manual de rotas da Galxia. Eu o encontrei aqui na biblioteca. No h rota nenhuma tocando este lugar perdido... exatamente isto que procuramos respondeu Perry. Voc esquece sempre que em Zalit ns no podamos fazer nada sem centenas de espies em cima da gente. Vem c, voc no vai dizer que no tinha confiana nos zalitas, mas depois de sua revoluo, mostravam-me muito apego ao Imprio de rcon. Voc pode me indicar outra maneira de como podemos construir o compensador de estrutura, sem que ningum o perceba? E o que este compensador representa para ns, acabamos de ver h pouco. Tivemos que dar quatro saltos para escaparmos dos rastreadores de rcon. Com o novo compensador, podemos sumir, sem deixar nenhum vestgio, logo aps o primeiro salto. Por este motivo que estou contente de Thora ter nos chamado a ateno para este canto abandonado do espao. No confio no acaso, e sei realmente que a construo deste aparelho deve ser feita s escondidas. E, por fim, quero ter em mos alguns trunfos contra o crebro robotizado.

E nesses trs milhes de espaonaves, voc no pensa mais? disse Bell, querendo mostrar prudncia. Claro que penso meu caro amigo respondeu Perry com um sorriso meio suspeito, fazendo com que Bell no se sentisse muito vontade. Depois que fiquei sabendo quantas naves existe aqui neste monto de estrelas, abandonei meus planos de construir novas naves. Resolveu-se tudo automaticamente e... Voc no pretende mais construir espaonaves, Perry? perguntou Bell muito assustado e se encolerizando subitamente, quando percebeu o fino sorriso de Thora e Crest. A ira lhe toldou um pouco o discernimento, no conseguindo atinar com o motivo do sorriso. Mais zangado ainda esbravejou: Falando mais exatamente, a Titan foi roubada. Acho bom que mantenhamos uma norma de conduta moral. Mas, meu amigo Bell interrompeu-o Perry, com um leve sorriso nos lbios exatamente voc se mostra to sensvel neste particular? Que aconteceu com voc, rapaz? Preciso lhe lembrar alguns fatos onde voc ultrapassou, e por muito, estas normas de conduta? Estou pensando, por exemplo, nas... Bell recuperou, ento, seu autodomnio e antes que Perry citasse aquele exemplo, acrescentou apressado: Presenteada. Obrigado disse Perry mas no me agrada e acho que a ningum dos presentes, que voc classifique nosso modo de agir como um roubo. Lembra-se que chegamos a rcon como amigos e ao que assistimos quando atingimos este monto de estrelas? E quando eu h pouco, dizia que o problema da construo de naves est resolvido, era para ser entendido no sentido de que os arcnidas sero em breve nossos melhores amigos e colocaro nossa disposio tantas naves quantas forem necessrias. Ento, Bell, se tornou verdade o que voc profetizou, h alguns dias, a Crest na Titan. Estamos novamente de acordo? Pelo menos at este sistema Thatrel, Perry. Naturalmente, no sou louco, mas este sol est me deixando gelado.

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Honur, o segundo planeta do sistema Thatrel, era um mundo ressecado, como se mostrava em toda a sua fealdade no painel redondo da Titan. Onde esto, ento, as cidades? perguntou John Marshall, o maior telepata e, desde os primeiros dias da Terceira Potncia, o mais fiel seguidor de Perry Rhodan. Honur no possui cidades foi a resposta sucinta de Perry. um mundo onde no h nada de til, nem mesmo jazidas de minrio dignas de serem exploradas e, alm disso, apresenta pssimas condies climticas. Por isto, ningum o procura. Como as condies climticas eram ruins, o painel de bordo, j anunciava. Uma forte tempestade de areia varria a superfcie marrom e desrtica de Honur. A esta altura, dava a impresso como se houvesse alguma coisa queimando na pequena esfera e a fumaa clara, mas densa, fosse comprimida contra a superfcie. Aos poucos, com a inverso da velocidade da Titan, a tempestade de areia se alterou, na tela do painel. Surgiu ento uma enorme cadeia de montanhas. As medies de bordo revelavam picos com mais de quatro mil metros de altura. To assustadoramente desolada e calcinada como a superfcie plana deste mundo, parecia tambm a grande cadeia de montanhas que serpenteava do nordeste para o sudoeste. Olhem l um rio exclamou Bell, apontando para uma faixa sinuosa nas vertentes da montanha, terminando logo adiante num pequeno lago. A Titan descia para Honur. O macio estava ainda no painel quando surgiu uma plancie. Nela, no predominava o marrom-sujo, mas um verde-escuro, um pouco colorido demais, para se poder dizer que era incolor. Que pena que a Titan no esteja lotada dizia Rhodan, pensando no dcimo stimo convs de sua nave, onde estava instalado o departamento de botnica, mas que no momento estava vazio. Que ser isso, esse verde-escuro? perguntou Crest, virando-se para Thora. Mas parou perplexo, esqueceu o que havia perguntado e ficou olhando fixamente para Thora. E ali estava esbelta arcnida, de porte nobre, olhando agora, sem nenhuma nobreza, para o desolado mundo de Honur, no painel de bordo. Um vinco vertical lhe dividia agora a testa larga e fora disso lisa. Seus olhos tinham expresso de tristeza. Somente agora que dera com o olhar atento de Crest. Balanou a cabea, como se quisesse afugentar os maus pensamentos, tentou um sorriso forado, lembrando-se de repente da pergunta de Crest. Essa mancha colorida horrvel l embaixo no poder ser uma floresta bem espalhada? Oh, belas Montanhas Rochosas gritou Bell, traindo assim, mais uma vez, sua origem americana. No aceitou a hiptese de que o feio verde-escuro pudesse ser uma floresta. Mais para o horizonte surgiram dois rios. Ambos terminavam em pequeno lagos. Porm, em lugar algum havia sinal de mar. Honur era um mundo seco, com um nico continente sem nenhum valor econmico. Aos poucos foi surgindo a parte escura, correspondente

noite do planeta. E a feiura se escondeu. De qualquer maneira disse Bell isso a me mais agradvel do que, depois de uma transio, ter que aterrissar no meio de uma batalha area ou espacial. Mas no gosto destes desertos. *** A resoluo de Perry de aterrissar depois desta primeira circunvoluo de Honur foi tomada sob a considerao de que, com cada volta a mais, aumentaria a possibilidade de serem descobertos por qualquer outra espaonave. Ento com toda certeza a notcia chegaria ao crebro positrnico de rcon, que logo descobriria o paradeiro da Titan. A gigantesca cadeia de montanhas, com seus picos de quatro mil metros, subindo como muralhas, bem ngremes, interessavam muito a Perry. Assim que a nave saiu da parte escura e entrou para o dia, Rhodan iniciou a descida. Bell comeou a resmungar, quando este mundo rido comeou a invadir a tela do painel com sua montona plancie. Perry no estava vendo aquilo com bons olhos. Mas era preciso pensar na Titan e mesmo que sua tripulao no estivesse completa e, portanto no estivesse em condies de efetuar bons assaltos, contava com uma pequena frota e podia se defender. Durante a circunvoluo de Honur, o planeta continuou sua rotao e a Titan em sua curva de aterrissagem se deslocou mais para sudoeste, exatamente na direo do lago, onde o rio desembocava. Rhodan dirigia a espaonave. Ele queria ficar acostumado com esta gigantesca esfera de ao, como estava com a Stardust-III que no momento repousava em seus suportes telescpicos no Deserto de Gobi, na Terra. Bell deu-lhe um sorriso de confiana, de sua poltrona de copiloto. Rhodan sabia o que significava este sorriso. No rebordo central da esfera, zuniam todos os motores de propulso. Na parte inferior da nave, estrugiam os reatores, e milhes de elementos trabalhavam para que o gigante de ao, obedecendo ao comando de um s homem, seguisse seu curso em direo ao lago. A alegria resplandecia nos olhos de Perry, a criana despertava no homem. E Bell, o amigo de todas as horas, se alegrava vendo que a criana sempre continuava viva em Rhodan. Por uns instantes, a Titan parecia um brinquedo para Perry. Este segundo era a fonte de onde hauria foras para a luta. A supernave flutuava agora entre o lago e um ngreme pico de montanha. Sua sombra podia ser vista agora no painel de bordo. Vagarosamente o gigante do espao se aproximava da muralha de pedra. Metro por metro ia descendo. Perry apertou um novo boto. Da metade inferior da esfera projetaram-se enormes suportes telescpicos, um anel completo, formado por um sem-nmero de dedos, com base ampla de sustentao. Isto um cho firme exclamou Bell distrado, pensando, porm, nos milhes de toneladas que a Titan pesava. Obrigado respondeu Perry, olhando rapidamente para ele. Foi bom voc me lembrar disto. Vou obter a 41

compensao do peso pela fora da antigravidade. Voc, hein... dizia Bell nunca teria imaginado... , mas imagine s, afundar com todos estes suportes telescpicos no cho de areia fofa e depois ver a Titan ter que se safar da. Est certo, caro Bell? Voc andou aprendendo com os telepatas? perguntou Bell, sorrindo. A Titan encostou-se ao cho. Tinha aterrissado.

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Major Freyt, comandante da Ganymed estava sentado em frente de seu colega major Klein, em Terrnia. Conferia as mensagens que Klein lhe passava, sem dizer uma palavra. Freyt comeou a expressar seu mau humor em termos de gria arcnida. Klein disse ele, empurrando para o lado o monto de mensagens o que que est acontecendo com vocs na Terra? Isso tempo arcnida. Nestas condies, nunca chegarei a Honur com a Ganymed, no tempo combinado. Puxa, por que as bombas de fornecimento no trabalham mais depressa? Major Klein, substituto de Rhodan na Terra, enquanto o chefe estivesse ausente, balanou a cabea pensativo. Freyt, neste meio tempo, voc me contou tanta coisa a respeito do planeta industrial rcon III, que voc j se esqueceu de calcular com as condies aqui da Terra. Reflita um pouco: o compensador de estrutura uma inveno dos mercadores galcticos. Construir de novo esta obra maravilhosa exige um remanejamento total dos setores industriais. E mais ainda: que monstro de compensador tem que ser construdo... E isto no pode ser feito de um dia para o outro. No estamos em rcon III e a Terra no um mundo em que as instalaes industriais esto coladas umas com as outras. Isto no me adianta nada, Klein. J transmiti meu ltimo rdio, dizendo exatamente quando chegaria a Honur. Tenho que ser pontual. No estou aguentando mais de preocupao. Com a nave que Perry Rhodan possui agora? perguntou Klein, virando o rosto um pouco para o lado e contemplando o colossal espaoporto de Terrnia, onde ao lado da grande Ganymed, estava a Stardust-III, uma esfera metlica de oitocentos metros, apoiada em seus suportes, e mais para o lado, estavam os possantes cruzadores. Em pensamentos, o major Klein procurava imaginar o tamanho da Titan, e como pequena iria parecer ento a Stardust-III. Mas no podia suspeitar o que sua pergunta tinha provocado em Freyt. Respondeu imediatamente: Klein, puxa voc v tudo com culos cor-de-rosa. Est certo! A nave de Rhodan um gigante, mas o Imprio dos Arcnidas tambm no uma brincadeira e mais de cem mil sis com seus satlites so controlados por um crebro ciclpico com mais de dez mil quilmetros quadrados de dimenso. No vejo lgica nisto, Freyt interrompeu Klein. O sistema Thatrel, incluindo o planeta Honur, no um mundo sem importncia? E em vista disso, no verdade que no pode haver por l nenhum fator que possa ameaar

a Titan? O que pode acontecer a Perry Rhodan em Honur? Nada, Freyt, absolutamente nada. Alm disso, dispe ainda a bordo de setecentos homens e o chefe nos tem mostrado, e muito bem, que com o mnimo de meios, sempre consegue o melhor resultado. Portanto, se o compensador de estrutura levar uns dois dias a mais para ser entregue, no ser uma calamidade pblica. Freyt tamborilava com as pontas dos dedos na chapa da mesa. Voc fala muito bem, Klein, voc pensa com sinceridade, mas nem por isso desaparece minha intranquilidade. Talvez Rhodan nem esteja mais em Honur, sei l? E que pode ele fazer sem o compensador? Qualquer nave arcnida poder identific-lo durante um supersalto. E a cada salto novo, reunir mais assistentes em torno de si, por fim, no nos esqueamos dos saltadores, os mercadores galcticos e de quebra ainda os moofs. Voc ainda no me havia falado quase nada a respeito disso acrescentou Klein, tentando distrair um pouco Freyt. Este se levantou, dirigiu-se janela e ficou observando Terrnia, a capital da Terceira Potncia, situada no meio do Deserto de Gobi e o centro poltico da Terra. Os moofs, estes monstros comeou ele so qualquer coisa como um mistrio das Galxias. *** E a uma distncia de 34 mil anos-luz, Perry Rhodan dizia a mesma coisa para Crest: Os moofs so e continuam sendo um enigma, mas no porque eles existem, mas sim pelo fato de que conseguiram dominar um mundo inteiro pelo seu poder de sugesto. E isto, apesar da contradio palpvel: so muito bobos para agirem por conta prpria. s vezes chego concluso de que so imaturos, e incompletos em sua evoluo. E por fim: quem sugeriu ao Zarlt estes moofs? Quem, Crest? Crest e Thora pertenciam aos poucos arcnidas de sua categoria, que no haviam sido vtimas da apatia mental que acabara de conduzir o outrora glorioso Imprio Arcnida a uma fase de pura decadncia. Por alguns instantes, Crest ficou fitando Perry Rhodan, em sua estatura avantajada. Estavam os dois frente a frente na cabina de comando. Bell diz que... e Crest esboou um fino sorriso, quando Perry, com a testa franzida, olhou com desconfiana para ele Reginald Bell suspeita dos saltadores. Eu tambm os tinha como culpados, mas quanto mais penso a respeito, mais aumentam minhas dvidas. Uma coisa me preocupa muito: este procedimento dos moofs no combina com a mentalidade dos mercadores galcticos. Apesar de tudo, eles so em si honestos, j que se podem chamar os saltadores de honestos. Parou de falar, porque Rhodan agora sorria um pouco. Crest, h pouco voc se expressou com muita cautela, apesar disso, ouvi com pesar sua opinio de que os saltadores no entram em questo neste assunto dos moofs. Assim, continua de p o enigma, quem procura destruir a existncia do seu Imprio? Que os mercadores galcticos so desonestos em relao ao Imprio Arcnida est 42

provado atravs dos dados, em parte falsos, em parte incompletos, que transmitiram ao crebro robotizado, a respeito da Terra e dos homens. Assim como ns quebramos a cabea para descobrir a origem dos moofs e quem est por detrs deles, assim tambm o seu imperador procura saber em que lugar das Galxias se encontra a Terra e de que maneira, ns, seres humanos, devemos ser classificados. E agora um novo enigma, que fica bem margem destas perguntas: como possvel, que Bell no se lembre mais da hora em que Thora nos props de voarmos para c, a fim de podermos construir com calma o compensador estrutural da... Bell, tambm? precipitou-se Crest, assustado, levantando a cabea. Quem ainda mais? Crest estremeceu todo, sob o olhar penetrante de Rhodan. Thora respondeu o inteligente arcnida, quase sem voz. Que voc est dizendo? Ela mesmo, Perry. Ontem, logo depois da aterrissagem, ela me procurou e me confiou seus cuidados. Ela no consegue explicar, por que motivos nos aconselhou a descer em Honur. Perry parecia no acreditar nas palavras do arcnida. Crest, isto uma brincadeira de mau gosto, no ? No, Rhodan, infelizmente, no. Perry comeou a ligar os fatos. Lembrou-se de que o gorducho sempre tivera antipatia contra este sistema. Esta solido e este deserto horrvel realmente eram coisas que no combinavam com o gnio de Bell. Crest, venha comigo biblioteca pediu Rhodan ao arcnida. Para chegarem at a biblioteca tinham que tomar trs elevadores antigravitacionais. Levaram dez minutos at alcanarem ao seu objetivo. A biblioteca era um longo salo que em nada lembrava uma biblioteca da Terra. Rhodan se aproximou da pequena mesa de ligaes, direita da porta. Tinha que se familiarizar um pouco com estes dispositivos mais complicados do que os da Stardust-III. Mas ento, todo o saber acumulado positronicamente, ali estava para responder a suas perguntas. Em algum lugar, naquele longo corredor, um determinado micro pino entre cem milhes deles, se imantaria para a resposta, e Rhodan e Crest veriam numa tela estvel e ouviriam por um altofalante os dados sobre o planeta Honur no sistema Thatrel, fontica e graficamente. Gravitao 0,7... atmosfera pobre em oxignio... Rotao... Temperatura... Estrutura geolgica... saa rapidamente do mini alto-falante e a parte grfica aparecia na tela: Mundo primitivo que h 14.643 anos foi colonizado pelos arcnidas. Dezoito anos mais tarde, chegou a Honur a ltima leva de

imigrantes. Devido a uma alterao climtica que no corresponderia s parcas riquezas do solo, do ponto de vista dos gastos necessrios, o Conselho do Imprio desistiu de qualquer iniciativa. Com os traos fisionmicos um tanto duros, Perry via estes dados montonos e olhando rapidamente para Crest, disse: Isto a santa burocracia, tanto aqui com vocs, como tambm conosco na Terra. O alto-falante forneceu alguma coisa importante: Cento e vinte e um anos depois da primeira colonizao de Honur, todo o sistema do sol Thatrel foi declarado proibido. Esta proibio nunca foi suspensa at hoje. Era tudo que se sabia sobre Honur, embora Rhodan tivesse pedido informaes completas, na mesa de ligaes. No haver nada mais, Crest? e na voz de Rhodan se podia notar intranquilidade. Crest o havia observado, durante todo o tempo das informaes. Naturalmente ele j sabia tudo que acabara de ouvir e nesses pormenores de sua ptria, estava mais por dentro do que Rhodan. Podia, pois responder com firmeza. realmente tudo. Havia ainda o traado de estradas, mas o computador o teria mencionado, se fosse coisa de qualquer importncia. Territrio proibido e nenhuma indicao dos motivos? Estes desertos devem ocultar perigos? perguntou Rhodan. No falou mais nada. Lembrou-se apenas que os arcnidas, tambm h 15 mil anos atrs, s chamavam de perigosas as coisas suspeitas que se davam por ocasio do aparecimento de uma estrela fixa. Venha, Crest dizendo isto saiu apressadamente da biblioteca e correu para a central. Na volta, levou s seis minutos. Um tanto ofegante Crest o seguiu at o posto de comando. Rhodan mobilizou todos os especialistas. Era uma ordem atrs da outra, no microfone. E a automatizao perfeita da tcnica arcnida distribua cada chamada para o setor a que se destinava. Para o comandante da Gazela: preparados para decolar. A mais exata anlise do ar. Enviar sondas automticas para provas do solo. Executar estudos nas prescries dos arcnidas. Medies do campo magntico, da irradiao dos planetas. Medir tudo, mas tudo, examinar duas vezes e transmitir os resultados para a central. Bell disse chamando o amigo. Bell estava dormindo, sorriu atravs do intercomunicador de seu 43

camarote para a central. Mas naquele momento, ningum ria. Bell, imediatamente para a central. Estou indo. Pr-alarme para a Titan. Em toda a nave, as sirenes comearam a tocar, num determinado ritmo. Do hangar veio a mensagem: Gazela pronta para o lanamento. Obrigado foi a resposta de Rhodan. Crest o admirava. Rhodan no esquecia nada, trabalhando com a preciso de um autmato positrnico e, no entanto, muito melhor. Ele era um ser humano e Crest j sabia, por experincia, o que isto significava. No seu ntimo, surgia um sentimento de inveja. Estava pensando nos arcnidas quando se encontrava sentado ao lado de um homem que estava prestes a conquistar o Universo para sua raa. Chegou outra mensagem: Saram sondas para todas as regies. Rhodan continuou emitindo novas ordens, no microfone. Senhor anunciou-se a Estao de tica que controlava o planeta at a linha do horizonte atravs dos maravilhosos instrumentos arcnidas movimentos na margem do lago. Agora ... meu Deus, so homens, senhor. Saem de uma fenda da terra. Os primeiros se movimentam em direo espaonave. Sim, so homens. Devem ser arcnidas, embora paream vagabundos. J so mais de cem. Procedeu-se as pesquisas-relmpago. Um setor depois do outro se anunciava, dando seus resultados. Bell estava sentado h tempo na poltrona de copiloto, ao lado de Rhodan. Com simples troca de olhar, dividiam entre si o trabalho, colocando em cdigo as mensagens recebidas, para o computador positrnico de bordo. Entrementes, Rhodan ainda teve tempo de mobilizar seu corpo de mutantes. No lhes disse muita coisa sobre os fatos que se desenrolavam. Cada um conhecia bem seu setor de responsabilidade, em que era mestre absoluto. Sugesto, telecinese, espionagem, hipnose, teleportao, Rhodan no se esqueceu de nada em seu pensamento rpido e seguro. E John Marshall, em algum lugar da Titan captava a corrente de seus pensamentos, registrava-os e transmitia as ordens do chefe aos demais mutantes. A populao degenerada dos antigos colonizadores do planeta, que se aproximava com lentido estava sendo examinada em seu contedo mental pelos mutantes, homem por homem. As sondas enviadas j estavam de volta, uma parte do material coletado j tinha sido analisado, controlado, submetido s severas normas de avaliao. Nenhum perigo. Nada de perigos. Flora do planeta: inofensiva. Uma atrs da outra, choviam as mensagens. Bell comeou a esbravejar em voz alta. Bonito demais para ser verdade. E embora nossas raposas entoem hinos de louvor, que o diabo carregue todos estes desertos. Ficarei feliz, quando sairmos deste planeta horrvel. Perry ouviu tudo isso, pensando nas palavras alarmantes de Crest sobre a perturbao da memria de Thora.

Na Titan, continuava o estado de pr-alarme. Rhodan, porm, estava em estado de mximo alarme. J h 14 mil anos atrs, rcon tinha declarado este sistema como territrio proibido. No era permitida qualquer aterrissagem... e esta proibio nunca mais foi suspensa. Onde estaria o perigo, que os prprios arcnidas nunca chegaram a descobrir? *** Estavam sentados os quatro na cabina de comando. Perry Rhodan, Reginald Bell, Thora e Crest. No despregavam os olhos da tela do painel. O dispositivo continuava em pleno funcionamento. Apaticamente, a populao sada das profundezas da terra estava l fora em volta da gigantesca espaonave, sendo observada na tela um por um. Eram homens de estatura elevada, esbeltos, quase ressecados. O que chamava muito a ateno era sua calvcie e os olhos muito encavados no rosto, de expresso triste. Sua pele era de um marrom-avermelhado, uma cor suja, como toda a fealdade de Honur, em meios tons. Andam por a em farrapos, estes pobres-diabos disse Bell. Parecem meio famintos. Crest fez a pergunta: Vir deles o perigo? Thora ficou corada, alis, um acontecimento rarssimo na orgulhosa arcnida. Seu olhar cruzou com o de Rhodan e num sentimento de desespero sacudiu os ombros, dizendo: No sei, no sei, no sei mesmo como cheguei a propor este mundo aqui como local de encontro com a Ganymed. No conheo Honur. Penso que antes nunca ouvi, nem li o nome deste sistema. tudo to horrvel, e acima de tudo, este aviso de no descer em Honur. Instintivamente, Rhodan lhe colocou a mo sobre o brao. Thora disse ele, e sua voz tinha influncia sugestiva ns todos confiamos em demasia na exatido dos assentamentos dos arcnidas. Porm j presenciamos que s vezes rcon se esquece de registrar alguma coisa. Entretanto h nove ou dez mil anos atrs o estado de proibido foi suspenso e esta suspenso simplesmente esquecida; esquecida apenas pelo fato de que neste mundo no h nada para procurar... ser ento que no estamos exagerando os nossos cuidados? Bell se levantou. Enfiou as mos nos bolsos da cala e trombeteou: Perry, voc agora est ficando esquisito. Ser que estamos numa espcie de circo, em que cada um de ns um palhao? Primeiro foi Thora, que nos recomendou este museu de desertos e depois no sabe mais a razo por que o fez. Depois, eu. Devo ter estado presente quando foi combinado com o major Freyt que o encontro seria aqui em Honur. E agora voc? Voc que fareja o ar estragado a mil anos-luz de distncia, de repente aceita algo to miservel? Perry, isso no possvel. Rhodan ainda mantinha preso o brao de Thora, certamente sem o perceber. Olhou de frente para Bell e se lembrou de uma pergunta que lhe rodava pela cabea, soltando-a imediatamente: Nossos trs moofs ainda esto no setor de isolamento? 44

Esto sim foi a resposta tonitruante de Bell, porm, corrigindo-se um pouco, acrescentou: Pelo menos at uma hora atrs. Mas eu tive cautela em no me aproximar desses monstros. No abandonei a zona de segurana. Mas no creio muito nessas aranhas. Este jogo que esto fazendo conosco, deve ter algum escondido atrs dele. Parece muito logicamente arquitetado para ser atribudo aos moofs. Amigo, estamos tratando com os saltadores, com nossos ciganos das Galxias. Algum est exercendo influncia sobre ns. Algum que no se esquece talvez, que fomos ns que capturamos sua mais recente nave comercial e a transformamos na Ganymed. Quem sabe, este algum quer agora, em troca, algo equivalente, como a Titan, por exemplo? Nenhum dos trs homens observava Thora. Estava sentada, muito quieta, sentindo a mo de Perry sobre seu brao. Emanava de Perry para ela um fluxo sereno de felicidade, e nunca, em seus longos anos de existncia, havia experimentado uma felicidade to intensa. Naturalmente sentia a necessidade, que explodia dentro dela, de se encostar mais em Perry, de colar seu rosto no dele, abra-lo; estava mesmo na iminncia de se entregar a este arroubo impetuoso de felicidade. Porm a irrupo de clera de Bell veio como um curto-circuito. E a tudo terminou. Como varrido por um tufo. Um grande vazio se abriu diante dela, penetrou-a completamente, ameaando lev-la para o incerto. Os homens se entreolharam. As afirmaes de Bell tinham fundamentos. Mas Rhodan e Crest abanaram a cabea. Apenas um dos nossos mutantes teria sentido os tele impulsos, Bell disse Rhodan. Acho cada vez mais que somos vtimas de uma consignao errnea nos dados dos arcnidas e que o bloqueio de Honur j h tempo terminou. E o engano de Thora? E o meu, Perry? insistiu Bell. Nem Crest, nem Rhodan podiam responder alguma coisa. Bell se encaminhou para a porta, mas antes de deixar o camarote de Perry, ainda lhe repetiu: Estes desertos esto podres, Perry. Acredite-me. Em qualquer lugar por a, o diabo escondeu um abacaxi para ns. Tomara que os estilhaos da Titan no nos cortem a cabea. *** A seo positrnica de bordo, baseando-se no conjunto de dados recolhidos, declarou: Honur uma terra inofensiva. A possibilidade de engano chegava a 0,7%. Perry Rhodan respirou mais aliviado, depois que leu esta mensagem nas listas plsticas. Contente, fez um gesto afirmativo para Crest, que estava de p ao seu lado. O pessoal pode deixar a nave e fazer contato com os habitantes, mas o pr-alarme continua valendo para um tero da guarda de segurana. *** Perry Rhodan, Reginald Bell e Crest, de p na escotilha, estavam perplexos, olhando o espetculo l embaixo, entre os suportes telescpicos da Titan. Meio famintos dizia Rhodan comovido.

No prosseguiu. Continuou olhando aquelas figuras magras, secas, passando fome, devorando com apetite animalesco os alimentos que ele havia liberado. Desceram a rampa bem devagar e pararam numa de suas extremidades. Os nativos, irreconhecveis descendentes dos arcnidas, aproximaram-se com seus farrapos dos homens assustados. De seus olhos grandes e muito encavados havia o brilho de sincera gratido. Nos trapos que cobriam seus corpos, Perry julgava ver restos de velhos uniformes. Mas antes que pudesse perguntar a Crest, uma delegao deles se ajoelhou em sua frente, meteram a mo por baixo dos farrapos de roupa e entregaram presentes para os hspedes: Flores do planeta Honur. Flores negras disse Crest espantado, dando inconscientemente um passo para trs. Muito obrigado aos senhores, que vm das estrelas conseguiram ainda entender em dialeto arcnida. Mas o mais espantoso foi o gesto humilde desta delegao: estendida no cho empurravam com os braos magros as plantas exticas para a rampa. Levantem-se pediu Rhodan no somos mais do que vocs. Os nativos prestaram muita ateno ao som de suas palavras. Ser que elas lhe trouxeram mente recordaes dos tempos em que eram soberbos arcnidas? Os olhares curiosos dos homens da tripulao vagavam entre as trs flores negras e a delegao dos nativos. Rhodan ficou fascinado com o brilho aveludado das flores negras. E o prprio Crest, que vira tantas coisas esquisitas em estrelas longnquas, no parava de admirar a beleza extica e o efeito do colorido. Rhodan procurou pelo corpo de mutantes que o seguia a poucos passos. Estavam fazendo o ltimo controle. Perry viu o quase imperceptvel sinal de cabea feito por Marshall, sinal este que significava: Os homens no apresentam nenhum perigo. Ento, Rhodan automaticamente estendeu a mo e segurou a do arcnida que com seu olhar misterioso parecia quase ador-lo. Tambm nas outras trs rampas que estavam descidas havia grande aglomerao dos tripulantes da Titan. Viram quando o chefe estendeu a mo a uma destas figuras esfarrapadas; para eles, isto queria dizer que deviam manter contato com a populao pobre e faminta. Os nativos falavam um dialeto horrvel, que mal dava para se entender. Mas quanto mais viva fosse a conversa, maior seria a possibilidade de se entenderem. Perry Rhodan e Crest conseguiram saber que eles, entre si, se chamavam algo como os purificados. Naturalmente que Bell pensava algo a respeito. Isto cheira a sectarismo. E toda pessoa sectria no pode ter cabea boa. Mas tinha que sentir simpatia por aquela acolhida to espontnea e aos poucos foi se entusiasmando. Interessou-se em saber o que lhes faltava. Os purificados viviam daquilo que Honur lhes podia dar. Eram simples e achavam que suas moradias no mereciam a visita dos poderosos homens das estrelas. Rhodan deu ordem aos robs de servio que esvaziassem um setor do grande depsito de roupas. Quando os robs trouxeram para eles aquela grande quantidade de roupa, ningum correu para apanh-las. Aproximaram-se quase que acanhados. Cada um estava 45

preocupado em dar o lugar ao outro. Acabaram pegando as roupas, mas to lentamente, que Perry ficou preocupado. Fez um sinal, chamando o telepata John Marshall. Ser que todos estes purificados se encontram em estado de hipnose, Marshall? Marshall ficou meio sem jeito. No estava em condies de fornecer ao chefe uma resposta clara. Senhor, eles so assim. o seu modo. Pensam to lentamente, como se movimentam. Desde alguns minutos que no sinto mais nenhum impulso que indique alegria. Rhodan percebeu que Marshall estava intimamente intranquilo. Para seu controle, perguntou: Alguns pensamentos perigosos? No, senhor. No constatei nenhuma inteno perigosa e agora sua mente adormece cada vez mais. Tenho a impresso de que isto se prende ao fato de terem matado a fome. Pela cabea de Rhodan, passou rapidamente o pensamento: arcnidas degenerados. Estes, outrora orgulhosos descendentes de uma grande raa, eram hoje inferiores aos selvagens. Parece que o nico dever que tinham na vida era encher a barriga. A multido se ps a caminho, vagarosamente. Os purificados nem olhavam mais para os homens da Titan. Cada um apanhou uma pea de roupa e saiu com passadas bem lentas. Ningum falava. Calados desapareceram na direo do lago. A tripulao da Titan ficou olhando decepcionada. Jamais teriam esperado coisa assim, depois de uma recepo to simptica. Os comentrios sobre os habitantes do planeta eram pesados. O julgamento mais suave foi: estes homens de Honur no so muito normais. O fato que ningum concordava em cham-los de purificados. Para alguns, porm, esta expresso podia causar intranquilidade. Contudo no sabiam que quem apresentava intranquilidade era Rhodan. *** Duas horas mais tarde, os suportes da Titan estavam rodeados pelos purificados. Perry no quis mais entrar em contato com os degenerados. Alm disso, no era nada agradvel andar l fora com o aparelho de respirao nas costas e se movimentar numa atmosfera rarefeita, pobre em oxignio. Tenho a inteno de fazer uma viagem de reconhecimento com a Gazela. Crest quer vir comigo? O arcnida concordou contente e apontou ao mesmo tempo para a enorme tela que reproduzia o que estava acontecendo entre os suportes da espaonave. Olhe Perry, l para baixo. No so animaizinhos engraados? Mas para Perry, estava valendo o pr-alarme. Ligou o contato e perguntou para os guardas da escotilha: Onde esto os mutantes? Da escotilha oito veio resposta: Uma parte deles estava l fora. Perry mencionou tambm o nome de Marshall. Urgente, chamar Marshall ordenou Rhodan, com voz muito enrgica. Examinar imediatamente os animais. Alguns exemplares devem ser trazidos para o laboratrio. Crest no participava da excitao de Rhodan. Riu

vontade quando Bell apareceu na tela, segurando um destes ursinhos de trinta centmetros com muito carinho dizendo ao mesmo tempo: Que olhos maravilhosos, lindamente tristes. Perry no estava preocupado com os olhos lindos e tristes. O perigo espreitava de algum lugar e agora ele o via nos interessantes animaizinhos, que os purificados, ou os honos como diziam a tripulao, estavam distribuindo entre o pessoal de bordo. Os pontos de ataque da Titan foram avisados pessoalmente por ele de que o pr-alarme continuava em vigor. Chegou ento mensagem de Marshall: Nada encontrado. So ursinhos cmicos, inofensivos, com patas cor-de-rosa e focinho muito gracioso. Aparentemente, nenhuma inteligncia. Bell se meteu na conversa, atravs de seu mini intercomunicador, instalado na mscara de respirao. Trombeteou entusisticos elogios ao animalzinho que, no momento, brincava em seus ombros, dando-lhe beijos. O sujeitinho como um papagaio, Perry. J est atendendo pelo nome que lhe dei, chama-se... Rhodan o tirou da linha. Era a mensagem do laboratrio: Senhor, terminou o teste rpido. O animalzinho inofensivo. Quociente intelectual, no foi possvel calcular, com o perdo da palavra: burro. Fim. Perry olhou demoradamente para Crest, que se assustou. Crest falou Rhodan preocupado. Nestes ltimos trs anos, eu nunca ouvi tantas vezes a palavra inofensivo, como neste planeta. Isto no um sinal para se ficar preocupado? Seria melhor para ele que as mensagens sobre os ursinhos tivessem carter mais negativo. De repente, Rhodan estremeceu. Refletiu uns instantes e tomou sua resoluo: Crest, partimos j com a Gazela, no terei sossego, enquanto no vasculhar cada canto deste mundo com o telefarol. Fez trs ligaes ao mesmo tempo: Tenente Tifflor, imediatamente para o hangar sete. Gucky, eu me encontro com voc na Gazela, j pronta para partir. Wuriu Sengu... Estou aqui, senhor apresentou-se o vidente do corpo de mutantes. Para o hangar sete, apresentar-se l. Rhodan fez sua ltima ligao. Chamou Bell. Pronto respondeu o gorducho pelo intercomunicador, escutando apenas com um ouvido que Perry pretendia fazer um voo com a Gazela sobre Honur, um voo de reconhecimento. Est certo disse Bell brincalho olhe bem estes maravilhosos desertos. Certamente vo enjoar muito a voc, como enjoaram a mim. Meu consolo o Anbal. Quem? respondeu Perry, julgando no ter entendido bem. Vamos, Anbal, vamos. Cumprimente Perry para ele saber quem voc. Venha para a central de comando, Bell respondeu Perry finalmente, no conseguindo disfarar um sorriso. 46

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O japons Wuriu Sengu parecia um homem comum. Nada havia nele que pudesse dar a perceber sua fora de vidente. Mesmo agora que estava ao lado de um telefarol, esperando por Rhodan, ningum podia suspeitar de suas foras. Wuriu dispunha da fantstica faculdade de poder alterar de tal maneira a posio e a conformao do cristalino de seus olhos, que seu olhar conseguia penetrar atravs da estrutura molecular da matria. O setor correspondente do crebro ordena ento as impresses recebidas de tal maneira que ele passa a perceber o impedimento ampliado por milhes de vezes. Porm o v realmente em seu tamanho natural. O japons de estatura mdia no estremeceu de medo, quando, bem perto dele, houve cintilao no ar e dessa cintilao surgiu um animal de mais ou menos um metro um misto de rato e castor. Era Gucky, tenente do corpo de mutantes de Perry Rhodan, se bem que no se podia caracteriz-lo perfeitamente como mutante. Seu plo liso e denso era de um marrom-avermelhado e parecia muito bem tratado. O focinho pontiagudo emprestava ao seu todo alguma coisa de cmico e ao mesmo tempo lhe dava uma impresso de calmo e prudente. Mas ao invs de uma cauda de rato, ornava-o uma cauda muito larga e forte de castor. Tambm esperando aqui, hein? disse Gucky em lngua arcnida. Poderia ter dito em intercosmo ou em ingls. Apesar de o prprio Gucky se classificar como animal, possui um elevado grau de inteligncia humana alm de faculdades tais que lhe conferem uma grandeza de primeira classe. Quando as circunstncias o exigiam, Gucky exercia suas funes com extrema seriedade, fazendo tudo com exatido. Fora disso, porm, era muito brincalho e ningum estava livre de suas traquinagens telecinticas, com exceo de Perry Rhodan, por quem nutria uma espcie de venerao e que era seu maior amigo. Quase que ao mesmo tempo, entraram Rhodan, Crest e Julian Tifflor. O jovem tenente parecia no ter muita importncia ao lado de Rhodan e Crest. Mas o chefe da Terceira Potncia, Perry Rhodan, sabia que qualidades se escondiam neste jovem e que confiana ele merecia. Neste momento, Gucky expunha ao vidente Sengu que os ursinhos de Honur no lhe agradavam. Catingam muito disse horrorizado. No sentiu? Voc ainda vai se dar mal com este faro supersensvel, Gucky disse o japons amavelmente para o rato-castor. Eu, por exemplo, no sei se os ursinhos catingam. Catingam sim, Wuriu, catingam muito corrigiu-o Gucky. E esta frase repetida em voz mais alta, chegou aos ouvidos de Rhodan. Quem? perguntou ele, parando na frente de Gucky. Todos, chefe, todos os ursos. No consegui ficar perto deles e pulei para longe. Perry se ps em contato com Bell, logo era seguida. J estava na central. Sim disse ele voc quer ouvir o que o

Anbal... No Perry no queria nada disso. Escute, o seu Anbal cheira ou catinga? Que idia errada ouviu-se no mini-alto-falante a indignao de Bell. Anbal no cheira e muito menos catinga. Quem espalhou esta idia desavergonhada? Podemos acreditar nas palavras dos honos, nem fazem sujeira nenhuma em casa. So formidveis estes animaizinhos. Quem foi que falou em catinga, Perry? Gucky respondeu Rhodan, sorrindo. Eu ainda toro o pescoo desse mata-mouros, um dia esbravejou ele no alto-falante. Gucky gritou Perry Rhodan, mas j era tarde. Gucky tinha se afastado num salto de teleportao. Para onde tinha ido, podia-se saber atravs do mini-alto-falante de Perry Rhodan. Certamente, neste instante, o corpo pesado de Bell, devia estar flutuando rente ao teto da central, recebendo do rato-castor, instrues sobre vos rasantes, acrobacias sensacionais. Gucky gostava de fazer esta brincadeira, principalmente com Bell. Os dois se entendiam muito bem e ficavam tristes quando um no podia pregar uma pea no outro. No entanto, Bell sempre levava a pior, pois Gucky, alm de tudo, ainda era telecineta, ao passo que ele, Bell, apenas substituto de Perry Rhodan. Subitamente surge uma sombra em frente a Perry Rhodan, dela saindo Gucky. Tenente Gucky, voltando de uma misso, chefe disse o rato-castor sorrindo com o seu dente de roedor mostra. Que malandro... ecoava no alto-falante. Era Bell que esbravejava. Ser que tenho de voltar, meu caro gordo? disse Gucky amavelmente. Bell usou ento uma expresso to forte, vinda de seu ntimo, que o prprio Crest deu uma sonora gargalhada. Sorrindo, com boa disposio, Rhodan subiu na Gazela com sua tripulao. Com o bojo em forma de disco, de trinta metros de dimetro e dezoito nas extremidades verticais, a Gazela era uma nave de reconhecimento, muito rpida. Alcanava quinhentos anos-luz. Era equipada com poderosas armas de raios energticos para se defender de cruzadores que a perseguissem. Desde algumas horas, que todos os agregados da Gazela estavam se aquecendo. A escotilha se fechou automaticamente. Rhodan, sentado na poltrona do piloto, depois de recebida a mensagem, tinha acionado o primeiro comando. Na grossa carcaa da Titan, um vo enorme se abriu, deixando espao para o salto da Gazela na atmosfera. A partida foi imperceptvel. Os absorvedores de presso compensavam as foras de empuxo da nave. Sempre com maior velocidade, a nave de telerreconhecimento atravessou o lago a uma altura de cinco mil metros e ao atingir esta altura se manteve em curso. *** A enorme cadeia de montanhas com seus vales estreis ia ficando para trs. Diante deles, se estendia novamente uma outra plancie e surgia uma orla de cho verde-escuro. 47

Julian Tifflor estava no gonimetro, atrs do chefe. Crest no tirava os olhos do painel, vendo desfilar o pobre mundo de Honur. Do posto de orientao no havia nenhuma observao de importncia. A nave de reconhecimento perdia altura. Sobre a superfcie do verde-escuro, que dava a impresso de um longo tapete fofo, Perry desceu mais. Estava agora a cem metros de altitude. A Gazela parou, caiu ainda uns cinquenta metros e a se manteve graas s foras antigravitacionais. E, no painel, se via com muita nitidez a floresta virgem de Hunor. Como ser debaixo deste teto de vegetao horrvel? disse Crest quase em monlogo. Wuriu Sengu, o vidente, sentiu-se mais ou menos interrogado. Concentrou-se. Havia apenas poucas paredes servindo de barreiras para os seus olhos naquela direo. No contava com os poucos centmetros de espessura do ao arcnida da Gazela. O teto verde-escuro da vegetao nem entrava em considerao. Estou vendo animais disse Sengu. Um bando deles. Os corpos cheios de escamas. A cabea pavorosa. Porm o horrvel este saca-rolha com mais de dois metros de comprimento que cresce na cabea deles, no lugar onde outros seres tm o nariz. Um saca-rolha? perguntou Rhodan, perplexo, prestando muita ateno nos dados de seu vidente. Sim, um negcio em forma de espiral. Santo Deus, com isso perfuram os troncos das rvores. O material deve ser to duro como couro e... Oh! Perfuram procura de gua. Um desses animais de escamas perfurou um veio dgua no tronco. O lquido jorra aos borbotes. E como o animal bebe. Devia ser um espetculo fascinante o que o vidente estava presenciando, graas a suas foras mentais. Apesar disso, Rhodan fez uma pergunta: Qual o tamanho de um animal destes, Sengu? Mais ou menos um metro? Um metro? Quase vinte; senhor. Vinte metros! repetiu Rhodan perplexo. No pode estar certo. Estas rvores com copa em forma de umbelas no tm nem vinte metros de altura... Senhor gaguejou Wuriu Sengu, um pouco nervoso, pois ia contradizer Rhodan estas rvores tm todas mais do que cem metros de altura. Isto no pode estar certo discordou Julian Tifflor o meu altmetro marca exatamente cinqenta vrgula oito metros acima da superfcie. Claro, acima da camada superior destas rvores gigantescas, cinquenta metros. Quero tirar a limpo isto disse Rhodan e baixou mais ainda a Gazela. Agora faltava apenas um metro para que a quilha inferior da nave tocasse a linha quase plana das copas das rvores. Contato informou Tifflor. A Gazela estremeceu um pouco, Rhodan olhou para Crest, preocupado. Houve ento um solavanco que percorreu a nave e com o solavanco, ouviu-se o brado de Perry pela cabina: Isto no possvel. Ele tinha manobrado a Gazela como para uma aterrissagem normal. No houve mais campo para a ao antigravitacional, que compensaria o peso da nave de

reconhecimento. De repente o brado de alarme de Wuriu Sengu: Ateno, senhor, a copa da rvore vai rebentar, no est aguentando. A mo de Perry estava j um pouco acima da tecla certa, pronta para acionar a qualquer segundo o campo antigravitacional. Esperava de propsito para ver por quanto tempo uma nica rvore aguentaria todo o peso da Gazela. Agora! gritou Sengu. Um leve solavanco percorreu a nave. A quase esquecida sensao de elevador se manifestou, mas j estavam em funcionamento as foras de absoro e o peso da Gazela se reduziu a zero atravs da anti-gravitao. E como se aquele enorme sustentculo, a superfcie quase plana da umbela da rvore fosse biologicamente uma corrente eltrica, tudo se transformou numa nuvem de p cinza-escuro. Desta nuvem de p, rente parte inferior do campo antigravitacional, se ergue no ar um jato de gua de meio metro de espessura, que se desfaz e se espalha em crculo sobre as outras rvores. E as cores esmaecidas dessas rvores, ao receberem o jato de gua, recuperam repentinamente seu colorido original. Os tons irisantes voltam, a est o negro aveludado, um lil terrvel, para no final de tudo se reduzirem ao feio cinza-escuro inicial. E isto agora o maior! disse Crest numa voz estrangulada pela emoo, apontando com os dois dedos indicadores para as extremidades das copas vizinhas, que lenta, mas simultaneamente em toda a circunferncia se projetavam para o espao vazio, produzido pela copa da rvore dissolvida, para cobri-lo com sua ramagem. Poucos segundos aps, havia bem abaixo da Gazela uma superfcie compacta, to macia que o altmetro de Julian Tifflor estava registrando valores falsos. Voc reparou por que que assim? Perfeitamente, senhor disse Tiff radiante. Cada copa de rvore, ou seja, sua umbela forma uma fechada rede neutra de corrente alternada. S consigo penetr-la atravs dos instrumentos de orientao. *** Tinha dois mil quilmetros de extenso esta terrvel mata virgem. Depois veio terreno mais acidentado. Eram grandes extenses de cascalho, lembrando as grandes geleiras da Terra, s que estas aqui tinham dimenses gigantescas. Os homens na Gazela olhavam todos procura de aldeias ou casas. Viram repentinamente um bando de enormes animais, uma espcie de grandes centopeias, movendo-se despreocupadas, at que uma percebeu a nave de reconhecimento j bem perto delas. O que ento aconteceu, era inexplicvel. De um momento para o outro, o ar ficou cheio de pedras, areia e nuvens de poeira. Isto durou alguns minutos. Quando o ar clareou, os homens ficaram decepcionados, vendo apenas uma montona paisagem de cascalho, sem vida. Onde foram parar os bichos? exclamou Tifflor. O japons, vidente, sorriu quase imperceptivelmente. Mergulharam pela terra adentro, escondendo-se. J esto a uns dez metros de profundidade. Perry Rhodan e Crest se entreolharam. Honur era um 48

mundo triste, seco e maluco, mas no havia perigo nenhum neste planeta. Voavam j no fim do dia. Quando comeou a escurecer, a Gazela aterrissou. Perry fez um pequeno relato para a Titan. Bell devia estar ainda na cabina, pois foi ele quem respondeu, alis de muito bom humor... Ao meio-dia da manh seguinte, j tinham examinado toda Honur e s lhes restava ainda a regio do polo sul, to seca e quente como a zona temperada. Honur realmente um deserto dizia Rhodan a contragosto, j sentindo saudades da Titan. Esta explorao do planeta com sua incrvel flora e com sua fauna desconhecida, era no fundo uma questo muito enfadonha. Tudo vivia apenas na dependncia do orvalho da noite. Era a luta eterna pela gua. A Gazela continuava no seu rumo: havia apenas uma direo. Repentinamente, Rhodan estremeceu. Crest, que aquilo? So edifcios? Tinha esperado por tudo, ou esperavam ainda por tudo, mas nunca por construes humanas grandiosas assim. A nave de telerreconhecimento acelerou ao mximo. Empurrava a massa de ar, que de uma hora para outra atuava como uma muralha de cimento. A Gazela zunia e roncava por todos os cantos. Rhodan dirigia com toda a velocidade, como que ansioso para ver de perto aquelas torres distantes. A baixa altitude, a nave de telerreconhecimento se aproximava rapidamente. A imagem na tela redonda crescia com cristalina clareza. Espaonaves! E no mesmo instante a Gazela subiu verticalmente para o espao. Ser que nos localizaram? O que acha Tiff? O tenente se chamava Julian Tifflor, mas seus amigos o apelidavam de Tiff, e assim que Rhodan o havia chamado. Mas Tiff no percebeu. Realmente no tinha tempo no momento. Sabia por que o chefe tocara a nave para o alto e ainda agora a mantinha em plena subida com toda fora possvel. Tiff trabalhava como uma mquina, como um crebro robotizado. Queria mesmo saber se tinham sido localizados por uma das muitas espaonaves. Havia realmente alguma dvida? A Gazela ultrapassou os limites dos mil quilmetros, e Tiff ainda no queria acreditar no que acabava de descobrir. Senhor, eu no consigo localizar nada. Senhor e agora era Wuriu Sengu que se anunciava. Pronto respondeu Rhodan que j estava mais tranquilo. Estou vendo apenas naves abandonadas, destrudas e depredadas, ou melhor, estou vendo um cemitrio de espaonaves. Concordava com os resultados de Tiff. A Gazela estava a uma altitude de mil e quinhentos quilmetros. Perry, com mo firme, deu uma volta com a nave, regulou-a no sentido da proa e desceu verticalmente. O planeta se aproximava clere. Frenagem, absorvedores de impacto, resistncia do ar, rudos infernais, tudo j mil vezes repetido, e no entanto, sempre novo.

A esfera de Honur se transformou numa plancie. A plancie ia se enrugando cada vez mais, medida que desciam. E a Gazela continuava flutuando lentamente nos ltimos quilmetros de encontro s naves espaciais no polo sul de Honur.

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Com um leve chiado, o aparelho de respirao fornecia a Rhodan o oxignio necessrio. Estava sozinho na escotilha da nave de reconhecimento examinando de longe, com expresso apreensiva, o incrvel cemitrio de espaonaves. Crest havia sado juntamente com ele, para fora da Gazela. O arcnida tinha pensado que podia dispensar o aparelho de respirao. Mas, depois de alguns minutos, sentiu falta de ar, e com a triste constatao de que j estava ficando velho, voltou rapidamente nave, para botar nas costas o minsculo aparelho de oxignio. Na Gazela, estavam sentados o vidente Wuriu Sengu, Tiff e o rato-castor Gucky atrs do painel de comando das armas. Todos os componentes de ataque estavam de prontido para aquele enorme depsito de espaonaves destrudas, prontos para, a qualquer segundo, disparar sua fora destruidora. Perplexo, contemplava Perry este quadro trgico de decadncia. Este ao arcnida, que aguentava um calor de 30 mil graus e cujo brilho metlico era para toda a eternidade, estava tudo aqui, sujo, abandonado num depsito de ferro velho. Perry contemplava os gigantes do espao adormecidos na runa de sua decadncia. Desistiu de cont-los. At a linha do horizonte se estendiam os ex-gigantes de p, deitados, um ao lado do outro, em cima do outro. Alguns, que estavam por baixo, em virtude do peso, estavam enterrados no cho, com apenas a tera parte de seu volume vista. Tinham, naturalmente, tomado a cor suja do cho. Outros, porm, davam a impresso de novos, mantendo o esplendor de seu ao polido. S sua fuselagem semienterrada no solo, podia servir de base para se saber h quantos anos estavam ali. 49

Este era o fim de todas as naves que se atreviam a voar para Honur e a aterrissar. Honur era um planeta proibido. Meu Deus, mas como foi possvel isto? perguntava-se Rhodan, quando ouviu um rudo atrs de si. E viu Crest saindo da escotilha. Crest respondeu: Isto o fim. Da escotilha da nave at o primeiro esqueleto dos exgigantes do espao era mais ou menos um quilmetro. Rhodan concentrou seu pensamento em Gucky para que ele chamasse o japons Wuriu Sengu e descesse com ele. Tiff devia ficar de prontido no painel das armas de ataque. Gucky apareceu logo num salto pequeno de teleportao. Estava praticando, como ele mesmo dizia. Porm, na frente de Rhodan, dominava um pouco seu gnio brincalho. O japons tinha que vir, como todo homem normal, a p, pela escotilha. Senhor anunciou-se espontaneamente no vi nas naves abandonadas nem um sinal de vida, nem robs. Por toda parte, camarotes e sales destrudos. No recebi nenhum impulso, chefe disse Gucky, tentando em sua mensagem imitar o tom de voz militar do japons, o que naturalmente foi um fracasso. Acho que vou dar uma olhada por a continuou ele. Mas no se exponha a nenhum perigo, Gucky disse Rhodan em tom paternal, vendo desaparecer no mesmo instante o rato-castor. Gucky se teleportou. Vamos embora disse Rhodan, pondo-se a caminho. Pararam no salo de entrada de um gigante do espao. O rudo compassado dos passos produzia um eco que parecia dizer: esperem um pouco, vocs em breve estaro aqui. Com os olhos arregalados, percorreram vrios trechos e o quadro era sempre o mesmo: cem por cento depredado. Tudo que no estava organicamente ligado com a estrutura de ao arcondico do revestimento e das paredes internas, mos estranhas desmontaram e carregaram. Havia vestgios dos trabalhos de depredao, porm, nenhum vestgio da identidade dos depredadores. Crest abanou a cabea e olhou pensativo para Rhodan. Seu rosto tinha traos rgidos. Alguma coisa trabalhava dentro dele. Queria saber de que direo vinha o perigo. Procurava desesperadamente, mas sem resultado. A camada de p, onde pisavam, tinha mais de dez centmetros de espessura. Era uma poeira seca, to seca como o prprio planeta. Estendia-se na frente deles, sem nenhuma pegada. Puxa! No se v nem o sinal dos ps dos honos continuou Rhodan com seus pensamentos. E, no entanto, a destruio desta espaonave deve estar relacionada com eles, mas voc saber de que maneira, Crest? O arcnida no chegou a responder a pergunta, mas definiu muito bem a situao desesperadora: Devemos voltar imediatamente para a Titan, Rhodan, enquanto ainda podemos fazer isso, se que ainda o podemos, e partir o mais rpido possvel para aguardarmos em rbita o encontro com o major Freyt. melhor corrermos o risco de sermos descobertos por outra

espaonave, do que vermos a Titan jogada aqui neste monte de ferro velho. ...partir, enquanto ainda podemos partir? repetiu Rhodan a frase do arcnida. Voc tem medo de que j seja tarde demais, Crest, voc, o arcnida? Por favor, Rhodan, no elogie agora a nossa tecnologia. No se esquea onde nos encontramos no momento: estamos num cemitrio. Quando vnhamos para c, fiquei observando e classificando muitos tipos de naves. Um tero destas eram belonaves: cruzadores e destrieres. Aterrissaram do mesmo modo que as comerciais. Esta descoberta me deixa desesperado. Se no tivesse encontrado naves tambm dos comerciantes da Galxia poderia dizer: os saltadores esto por trs desta terrvel destruio. Neste momento, Perry Rhodan e Crest se sentiram apanhados ao mesmo tempo pelas mos de Wuriu Sengu. O vidente ficou olhando por uns instantes. Em virtude de suas foras mentais, penetrou nos conveses de uma espaonave e seus olhos varreram os camarotes da frente. Senhor sussurrou com esforo o vidente japons estou vendo esqueletos, esqueletos em cada camarote. uma coisa horrvel. J vi mais de cem. E continuo vendo mais e... Sengu, veja tambm atravs das prximas naves ordenou Rhodan, que j tinha compreendido de que maneira estas naves foram destrudas. Perry pensou: De dentro para fora. E chegou ento a confirmao do vidente. Os aposentos da tripulao esto vazios nas trs prximas naves, apenas cheios de poeira. Mais de um metro de espessura. Mas na quarta nave, vejo de novo os esqueletos. Santo Deus uma belonave ou um grande transporte espacial? Devem estar ali mais de mil mortos. Obrigado, Sengu disse Rhodan com voz trmula. No mesmo momento, houve um turbilho de poeira e ouviu-se a voz sibilante de Gucky: Porcaria de poeira! num salto exato de teleportao, ele veio parar bem na frente de Rhodan, Crest e Sengu. Endireitou-se, sentou-se sobre as patas traseiras, apoiando-se na volumosa cauda de castor e procurando fazer uma saudao respeitosa: Chefe desta vez falava em ingls tantos cadveres como aqui, nunca vi na minha vida. Onde pensava no haver nada, encontrei um grande nmero deles, debaixo da poeira. Acho que os arcnidas estavam todos nus ao morrerem, pois no h nenhum vestgio de roupa. Descobri ainda, por acaso, o espaoporto. Descobriu o qu? perguntou Rhodan visivelmente excitado. Um espaoporto de verdade? Sim, um espaoporto, embora no to moderno chefe. Mas um belo campo, plano como um espelho. O subsolo deve, um dia, ter sido tratado muito bem, pois neste lugar mais duro do que cimento. Tiff deve vir para c ordenou Rhodan. Antes de deixar a Gazela, tinha proibido qualquer ordem via rdio e antes de iniciar seu voo de reconhecimento tinha dito o mesmo a Bell. Certo chefe sorriu Gucky com seu nico dente de roedor e desapareceu imediatamente. Os trs ainda no haviam deixado o possante aparelho voador, quando Gucky j estava de volta de seu pulo para 50

a Gazela. Ele vem vindo a disse Gucky, procurando levantar sua larga cauda de castor, para no fazer poeira. Mas, embora soubesse fazer tantas coisas maravilhosas, no conseguiu erguer suficientemente a cauda e, com um palavro que havia aprendido com Bell, teleportou-se do bojo do enorme aparelho depredado. Logo aps isto, aproximava-se a Gazela, abriu-se a escotilha e a rampa deslizou. Perry Rhodan, Crest e Wuriu Sengu tiveram que entrar pela escotilha. Mas Gucky saltou diretamente. L estava ele ao lado de Rhodan, que tinha tomado a direo da Gazela, sendo que o rato-castor lhe indicava a posio do espaoporto descoberto. Sem um nico solavanco, Rhodan desceu calmamente. Tirar amostras do solo, Tiff ordenou ele. Isto eu sei fazer melhor e mais depressa props Gucky e desapareceu, levando consigo uma sonda. Tirou um pedao do cho, que parecia de cimento e voltou para bordo. Enquanto isto, Rhodan e o arcnida estavam examinando a superfcie livre. Este espaoporto de emergncia era a razo por que os restos das espaonaves no estavam espalhados por todo o planeta, mas formavam aqui um terrfico cemitrio. Este lugar era o nico ponto em que as espaonaves podiam firmar sem perigo seus suportes telescpicos e aqui era o lugar em que as naves que vinham para c eram depredadas em suas peas, mquinas e dispositivos. Tifflor, chame a Titan. Como se esperasse h tempo por esta ordem, Tifflor j estava falando com a estao central de rdio da esfera gigantesca, quando Rhodan ainda principiava a dar-lhe a ordem. Aqui a Gazela. Chefe quer falar com comandante. Logo a seguir, anunciou-se Reginald Bell, comandante da Titan durante a ausncia de Rhodan. Perry, que que h? perguntou Bell, rindo. A bordo tudo cem por cento, Bell? O melhor possvel, aqui entre ns reina um sadio otimismo. A nica coisa que no posso mais ver estes pobres-diabos dos purificados, assim acabo perdendo minha boa disposio. Alguma novidade com vocs? No, nada de novo, Bell. Obrigado. Crest olhou fixo para Perry Rhodan, Julian Tifflor e Wuriu Sengu fizeram o mesmo. S Gucky, o rato-castor que no. Gucky leu o pensamento de Rhodan. Chefe, eu devo dar um pulo l e ver o que se passa, realmente? disse ele baixinho, j se preparando para um salto de teleportao at a Titan. Rhodan reparou na perplexidade de seus companheiros. Seus olhos se detiveram no olhar inteligente do rato-castor, que o observava com muita apreenso e grande fidelidade. Meu caro Gucky, vamos ver isto ns dois juntos. A nave de telerreconhecimento ergueu-se suavemente. E o ar, afastado para o lado, zunia estridente. E outra vez partia a Gazela a toda velocidade. Dirigiu-se para seu ponto de partida, onde, bem prximo de um lago, repousava a Titan. Perry Rhodan tinha a impresso de que a Gazela estava se arrastando. Os segundos lhe pareciam semanas. Sentia agora que alguma coisa de desagradvel, quase

que fnebre, se estendia por toda a Titan. Ouvia-se o oficial do rdio que gargalhava, as palavras de Bell estavam entremeadas de risadas e o que significaria o conceito boa disposio... otimismo? Concentrado em si mesmo, Crest olhava para frente, sem ver nada. Atrs de Rhodan, Tifflor e Sengu trocavam olhares interrogadores. E Gucky no tinha mais o sorriso de sempre e o jeito de brincalho. *** Que que h Perry? disse Bell, sorrindo no microfone e cocando o pelo de Anbal, seu ursinho. Est tudo bem a bordo, Bell? perguntou Rhodan ainda da Gazela. Otimamente bem. Reina muita boa disposio entre ns, s que eu no consigo mais ver estes pobres-diabos dos purificados, assim acabo perdendo meu bom humor. E com vocs, alguma novidade? No, nada de novo, Bell, obrigado. Rindo desbragadamente, de tal modo que seu rosto parecia ainda mais largo do que era, Bell olhava para John Marshall, o telepata. Ele vai ficar admirado, quando entrar aqui, John disse Bell com muita alegria, puxando para o lado a patinha cor-de-rosa de Anbal, porque o pequeno animal sempre queria brincar no seu nariz. Anbal, meu queridinho, deixa meu nariz em paz dizia ele para o mini-urso. Como se chama teu amiguinho? perguntou Bell amavelmente ao telepata, que escondia seu ursinho sob o palet. Tannhuser, Bell. um nome de marca de automvel? Bell, Tannhuser uma composio musical de Wagner explicou Marshall ao substituto de Rhodan, sorrindo com muita afabilidade. Wagner e Tannhuser combinavam muito bem, mas a risada de Marshall estava completamente fora de sintonia. Nada tinha de natural. Bell no o notou. Estava de pernas para o alto, enquanto Anbal corria em volta. isto mesmo dizia Bell, gargalhando sempre mais alto. Como que me esqueci de que seu filho se chama Tannhuser. Era seu amigo, este tal Tannhuser, John? Voc vai me contar alguma coisa dele. Vem, deixa o trabalho correr. A Titan est muito bem e o que resta para fazer, Rhodan pode dar conta sozinho. Temos confiana nele. Voc no tem a mesma opinio? E como? Bell, ns estamos pegando o embalo agora. Eu... eu gostaria de abraar o mundo inteiro. Bell concordou, acenando muito garganta: Pode faz-lo, mas deixa um pouco para mim. J lhe contei alguma coisa do meu hoby, John? gozado e voc vai se divertir muito. Bell sussurrou algum suavemente da entrada da central. Thora deu uma piscadela alegre para o gorducho. Thora, voc, meu anjo, que posso fazer para agrad-la? exclamou Bell, pegando Anbal pela coleira, o colocou no brao e tentou ficar de p. Thora sorriu aquele seu lindo sorriso, mas ficou parada na entrada. 51

Meu gorduchinho, que tal uma festinha a bordo com um pouquinho de dana? No acha bom? Anbal, nos ombros de seu amo, esticou a lngua para Thora. A, o amiguinho de Marshall, o Tannhuser, saiu do palet do telepata e comeou a guinchar: Um, dois, trs, quatro, este teu retrato! Um, dois, trs... Entrementes o ursinho de Thora tambm deu sinal de vida. Sentado no ombro de sua dona, desfazia o seu penteado. Sorridente veio Bell ao encontro de Thora. A gente quase no entende mais a prpria palavra, mas isto no tem importncia para nossa brincadeira. Voc falou de festa a bordo, por este motivo voc mereceu um beijo. Exatamente neste momento, o ursinho de Thora comeou a gritar: Me d um beijinho, me d um beijinho. Thora ria estrondosamente e apontando para sua Ladolfina, dizia: Est ouvindo, Bell, quem vai receber meus beijinhos? Somente Ladolfina, ela no maravilhosa? Mas o seu Anbal muito bonito. E como se chama o seu amiguinho, John? Tannhuser, Thora. Ele no tem nenhuma semelhana com isso? Lamento muito retrucou Bell mas eu acho que um automvel coisa completamente diferente. O modelo no foi um Ford? Thora e Marshall se entreolharam e compreenderam que seria doloroso contradizer Bell. Mas para disfarar a pssima impresso que causara, Bell se levantou e gesticulando muito falou: Rapaziada, eu estou perguntando novamente sobre a confraternizao. Quem que concorda com uma bruta festa de bordo? Vamos l, amigos! Pegou o microfone da central: Rapazes disse ele alegre, usando a lngua inglesa perguntem por a quem quer participar de uma big festa a bordo. Chamem todos os rapazes. Festa a bordo, gorducho? Formidvel. Num minuto, estaremos todos a. Bell, por que esperou tanto para isto? Se pudesse teria feito j antes. Mas no percam tempo, a festa tem que parar antes que Rhodan chegue aqui, pois ele no gostar de saber disso. *** Um o qu, senhor? perguntou Julian Tifflor nervoso e, no entanto, no havia dvida de que fora Reginald Bell quem convidara para a festa a bordo. Chefe suplicou Gucky, tocando-lhe de leve o brao posso dar um pulinho l? Posso? No disse Perry mentalmente, para que Gucky lesse. Um pouco magoado, Gucky largou o brao de Perry e foi sentar num canto. A Gazela estava a meia hora da Titan. Levaria ainda trinta minutos para aterrissar no hangar sete da grande nave. Tiff substitua-me um momento passou ento Rhodan a direo da Gazela s mos do seu mais jovem, mas tambm do seu mais competente piloto. Sem dizer

uma palavra, Tiff passou para a poltrona de comando. Calados, Rhodan e Crest deixaram a diminuta central. Quando a porta se fechou atrs deles, apenas se entreolharam num gesto de entendimento. Neste tipo de nave, no havia realmente nenhum lugar agradvel. Tudo foi construdo com o objetivo da maior funcionalidade. Rhodan e Crest acabaram sentando nas banquetas destinadas s armas. Por que razo o senhor no quer mandar Gucky dar uma olhada na Titan? perguntou Crest muito abatido. Voc acha que tambm ele deve pegar a infeco? Devo tambm perd-lo? perguntou Perry com certa rudeza. Quer dizer que o senhor atribui o estado eufrico reinante na Titan a uma infeco? Voc est chamando este fenmeno de euforia, Crest. Eu falei infeco. No sabemos se uma dessas coisas ou se ambas esto certas. De qualquer maneira, Bell perdeu por completo a noo do seu estado e flutua numa sensao de superotimismo. Exatamente como o senhor acaba de se expressar que os mdicos descrevem tambm a euforia patolgica. Posso acrescentar alguma coisa a mais a tudo isto, Perry? H ainda algo a discutir, Crest, quando se pensa nos esqueletos, milhares de esqueletos, nas espaonaves depredadas? A Tria de Perry Rhodan estava a. O planeta Honur lhe dera o presente grego e com ele invadiram sua cidadela, desarmando-o completamente. O cemitrio de naves ao sul de Honur lhe deixara antever o fim de sua tripulao. Em breve estaria tambm a Titan entre as milhares de espaonaves depredadas e dentro da nave gigante, setecentos esqueletos. No momento, a tripulao se divertia e sublimava a festa com danas. A dana dos mortos. Nesta nica expresso, Perry dizia tudo. Sabia de tudo. Sabia que estava nas runas de Tria e o sonho de conquistar o Universo fora apenas um... sonho. A Titan estava perdida. Dana dos mortos repetiu Crest, e seus olhos estavam midos. Perry, permita-me dar um pulo l suplicou novamente Gucky. Para o senhor perigoso, muito perigoso. Perry Rhodan aterrissou a trezentos metros da gigantesca Titan. A poderosa estao de rdio da central no reagiu mais aos seus chamados. Depois do convite dana o emissor da nave estava mudo. E na conscincia de sua impotncia, de seu estado de desarmado e sem recursos, estava Perry beira do lago, olhando para o alto, para o local de sua nave, onde, atrs das poderosas chapas de ao arcnida, se encontrava a central, seu posto de comando. Inatingivelmente alta, inatingivelmente... Dana dos mortos... e a voz de Perry tremia. Gucky, o rato-castor, sentado ao lado dele. O telepata, o telecineta, o teleportador, e s Deus sabe quantos dons estavam escondidos nele. Gucky estava pedindo a Rhodan que lhe permitisse tentar entrar na Titan. Rhodan j tinha dado o seu no. Pela terceira vez o rato-castor suplicava. No, no, e cem vezes no, Gucky. Que que voc quer fazer na espaonave? Quer pegar a infeco? Eu 52

tenho que entrar na nave, eu tenho que saber por que ficaram doentes... Voc quer v-los todos mortos, Gucky? O gorducho tambm tem que morrer? Gucky o perguntava como uma criana tmida e dava mostras de como sua amizade era sincera e seus sentimentos profundos para com Reginald Bell. Bell tambm Rhodan acariciou a cabea de Gucky, por uns instantes, olhando para seus olhos fiis e inteligentes. Depois disse: Fica um pouco sentado aqui, Gucky. Preste ateno nos meus impulsos. Faa tudo certo e rpido, Gucky. Se voc me deixar na mo hoje, est tudo perdido, no haver mais esperana. O rato-castor nunca ouvira Rhodan falar assim. Concentrou-se em seus pensamentos e s encontrou desnimo. Est, realmente, tudo to ruim, assim? Gucky, do planeta vagabundo era, de fato, um milagre. Embora ele mesmo se classificasse como um animal, esta classificao estava errada, porque quanto ao carter, era muito mais do que um homem. Ele, Gucky, era bom, sempre bom, e por isso estava acima do homem, que permanentemente tem que lutar contra o mal interior. Esteja atento, Gucky. Falando assim, Perry se dirigiu Titan. E como vou ficar atento! exclamou quando Perry, o chefe da Terceira Potncia, lhe virou as costas. E comeou sua grande concentrao. J de longe, Perry ouvia o gargalhar e o cantarolar de sua tripulao. Uma alegria exagerada, totalmente fora do natural, era a impresso que se tinha. Em berrante contraste com tudo isto, l estavam, entre os suportes do gigante do espao, imveis e apticos, os purificados, indiferentes algazarra esfuziante da tripulao. Abobalhados, olhavam para a areia, como em pose exttica, comprimindo contra o peito os ursinhos. Enquanto a Gazela descia, Perry j tinha observado muito os honos. Suas presenas lhe causavam decepo, o mesmo acontecendo com o arcnida Crest. Cada um dos dois acreditava em seu ntimo que eram estes purificados os responsveis pela epidemia que irrompera entre a tripulao da Titan. Perry caminhava vagarosamente na direo de um hono, ouvindo, da nica rampa que estava armada, as horrveis gargalhadas da tripulao. O hono segurava bem firme um ursinho, dava a impresso de estar dormindo, mas levantou a cabea com a aproximao de Perry e falou num arcnida muito quebrado, enquanto oferecia o ursinho a ele: Aceite meu pequeno presente, dignssimo senhor. Faa-me feliz, aceitando este presente. Apesar de seu desespero, Rhodan se lembrou do severo julgamento de Gucky a respeito destes animaizinhos. Para o olfato sensvel do rato-castor, estes ursinhos catingavam bastante. De repente, como que influenciado, Rhodan, sem o querer, deu um passo para trs impulsivamente. No sabia que fora tinham seus olhos no momento. Percebeu apenas que o velho nono puxou o ursinho para si e desviando os olhos de Rhodan, continuou fitando o horizonte. Os olhos grandes do purificado, encavados numa testa ampla, tinham algo de triste. A boca estreita parecia murmurar alguma prece. Perry julgou ter ouvido uma vez a palavra deuses. Novamente um tremor perpassou seu corpo ao ouvir os

gritos frenticos de sua tripulao. Desviou-se do hono e se dirigiu para a rampa, tentando sempre fugir dos purificados que estavam por toda parte. A suspeita de que eles tivessem levado a epidemia para a nave, diminua sempre mais. Ele no estava doente. Crest tambm no. Alis, nenhum dos homens que tomaram parte na viagem de reconhecimento, sobre o Planeta Honur. Os ursinhos... gritou ele. No sabia que, de boca aberta, como que petrificado, estava parado entre dois purificados e que a poderosa Titan girava sempre mais veloz em sua frente. Sentia um terrvel zumbido nos ouvidos. Ele Perry Rhodan, o sonhador da conquista do Universo o transformador de tudo, o homem com incrvel poder de reao instantnea, ele, que tinha unido a Terra num nico Estado, sem usar a fora, estava agora sendo destrudo por aquela infeco a bordo. Dignssimo senhor, faa-me feliz, aceitando meu animalzinho de presente era uma jovem purificada, um tanto bonita, de p em sua frente, suplicando. Mantinha os olhos fixos em Rhodan, esticando-lhe, com mos trmulas, o animal. Quando Perry percebeu em sua mo o raio paralisante, sentiu o choque mais horrvel de sua vida: Vai embora foi seu comando enrgico para a moa. Seu olhar desesperado se chocou com o dela. So os ursinhos, pensava ininterruptamente, enquanto se encaminhava para a rampa. Foi com os animais que a doena entrou na Titan. Com estes animaizinhos que todos os aparelhos que hoje formam o terrvel cemitrio foram atacados por dentro. E depois, quem levou todos eles l para a regio do plo sul? Quem os depredou? Quem? Estas figuras esqulidas, famintas, abobalhadas? Estes arcnidas degenerados? As coisas foram ficando mais claras. Eles se chamavam de... De repente compreendeu o que esta expresso queria dizer: OS PURIFICADOS estavam imunes ao veneno destes animaizinhos que pareciam to inofensivos. Eles, os purificados, eram os descendentes dos colonizadores que tinham sobrevivido peste da euforia. Ainda estava bem claro na fisionomia dos seus descendentes magros, esqulidos e quase dbeis mentais, o preo que aqueles arcnidas tinham pagado para superar, h mais de 14 mil anos, esta doena. Para trs gritou ele, erguendo a arma contra seus homens. frente de todos, correu Kitai Ishibashi, seu melhor sugestor, berrando freneticamente e segurando com muito carinho um ursinho nos braos. Perry disse ele gargalhando e com um brilho nos olhos oblquos que posso fazer por voc? Dou-lhe tudo que quiser menos o meu Shiguti. Por que no tem um ursinho? Espera que vou buscar um para voc, espera. Por que vai embora, Perry? Fique conosco. Mas Rhodan tinha dado meia-volta. Pulou pela rampa abaixo, passou ligeiro pelos suportes telescpicos, desviou-se dos purificados: corria na direo do ratocastor. Somente j bem perto de Gucky que diminuiu os passos. Tinha ainda na mo a pistola dos raios paralisantes. Gucky o fitava e seu olhar vivo e brincalho possua 53

apenas uma expresso de desnimo. *** Os trs juntos tentaram mais uma vez penetrar na Titan. Foram recebidos, de novo, entusiasticamente pelos homens que danavam e gritavam agitados. Todos ostentavam nos braos seus ursinhos da morte e exigiram que os recm-chegados os acariciassem. E ento... fracassaram os psicoirradiadores. Fogo! foi o comando de Rhodan ao arcnida e a Julian Tifflor. Rhodan mantinha a arma na mo, ameaando Ras Tschubai com o psicoirradiador. O negro, o grande teleportador, no reagiu. Com os adversrios de Crest e Tifflor, os raios paralisantes tambm no surtiram efeito. Para trs gritava ainda Rhodan, no ltimo instante, fugindo daquela multido de alucinados e de seus animais. Estavam agora sentados na central da nave de telerreconhecimento, deprimidos. Silncio total. Wuriu Sengu no levantava a cabea. Com uma voz que parecia o tilintar de vidros, Rhodan reagiu contra a proposta, alis, j era a terceira: seu vidente queria tentar abrir caminho, usando desta vez choques energticos. No posso matar os meus homens e jamais atirarei neles, enquanto restar um fio de esperana de que h ainda outra soluo. Crest estava prostrado num grande silncio, parecia fisicamente muito esgotado. Perry o percebeu, redobrando com isso seu desespero. O seu cavalo de Tria, o presente grego que lhe havia trazido a derrota, eram os animaizinhos interessantes, criados pelos purificados como animais domsticos. O planeta Honur foi para ele uma verdadeira Tria. De repente, sua fisionomia ficou tensa. Comeou a pensar nos moofs, esses animais que respiravam metano, utilizados por desconhecidos para destrurem o Imprio dos Arcnidas. Ele, com os seus, havia sentido a fora diablica dessas medusas em Zalit e somente as destruram depois de muita luta. Os tais desconhecidos, que eram os responsveis camuflados pela importao dos moofs, seriam os mesmos estranhos depredadores das espaonaves no cemitrio do polo sul de Honur? Quando que eles chegaro Crest? com esta pergunta, se dirigiu ao arcnida. Crest levou um susto, despertando do seu torpor de desnimo. Quem? Auxlio de rcon? Auxlio de rcon... ponderou Rhodan, olhando para Crest. Voc j se esqueceu da lei dos arcnidas? J se esqueceu de que proibido, sob pena de morte e de destruio da nave, prestar socorro no espao a uma espaonave que tenha aterrissado num planeta proibido e esteja sob estado de perigo? Esqueceu, realmente, esta lei? Lentamente, quase sussurrando, o grande cientista fez uma contrapergunta: Perry, vale mesmo a pena ter certeza de alguma coisa e no se esquecer de nada? Acho que desta vez, Crest, voc tem razo. Era a derrocada total. Porm, no corao do arcnida

irrompe o ltimo lampejo de orgulho. Ele, descendente de uma raa nobre, porm profundamente decadente no momento, sentia-se agora empolgado por uma sede de iniciativa, caracterstica dos homens da Terra. Perry, voc se esqueceu da Ganymed? Ainda existe a Stardust-III, existem seus cruzadores, Terra, Solar System e Centauro. Foram toques de clarim, mas no houve eco. Existe ainda um modelo, que muito se assemelha Titan, Crest, e est em rcon e l permanecer por toda a eternidade, pois o seu imprio no produz mais o tipo de homem capaz de dirigir uma nave esfrica deste gabarito. E eu, agora, serei um proscrito no Imprio de rcon, serei perseguido, e esta falta de lgica, eu atribuo aos misteriosos desconhecidos, que desenvolvem aqui seu jogo criminoso e no acredito que eles deixem de informar ao crebro robotizado a respeito de quem encontrou em Honur a sua Tria. Ento, Crest, eu lhe suplico, por favor... Rhodan, voc est se automartirizando respondeu o arcnida. At hoje, voc sempre, e em qualquer situao desesperada, encontrou uma sada. Por que exatamente aqui no haver sada alguma? Nunca at hoje me defrontei com a terrvel realidade de perder os homens mais leais, Crest. A perda da Titan no representa nada. Nada mesmo. Mas voc no pode calcular o que seja perder um Reginald Bell, saber que dentro de horas, no mximo, dias, estar morto um grande amigo. Ele foi o primeiro homem, que h treze anos atrs, voou comigo da Terra para a Lua. E com Bell, morrem setecentos outros. Cada um deles, sozinho, vale mais do que a Titan toda. E eu, Crest, eu carrego na conscincia a morte de setecentos homens, meus amigos. Isso me aniquila me tira toda vontade de viver. Crest, no posso, nem quero mais viver. Perry Rhodan, meu amigo, no pode ser verdade balbuciava o arcnida trmulo e desesperado, estendendo as mos na direo de Perry. Vo morrer todos, Crest. Voc no viu os esqueletos nas espaonaves depredadas l no depsito de ferro velho? Com todas as fibras do seu ser, Crest lutava contra os argumentos de excessivo desnimo de Rhodan. Procurou ento mudar de assunto. Perry, h pouco voc fez uma pergunta: Quem dever chegar? Que quer dizer com isto? Os papa-defuntos, os depredadores, Crest. Os homens que penetraro na Titan, quando no houver mais sinal de vida nela. Os criminosos que levaro a nave ao cemitrio, para destru-la. Estou esperando por isto, apenas por isto. E depois? Tenho que responder? Crest, voc me conhece to mal, assim? Ficarei pensando em Bell e nos setecentos mortos. Isto vai me dar foras, para cair em cima dos papa-defuntos, sem d nem piedade, at que eu mesmo desaparea numa nuvem de gs. Junto comigo disse Crest, fazendo um juramento. *** A noite caiu sobre Honur. Estava frio, mas no demasiadamente. Os purificados continuavam de ccoras, abobalhados, entre os suportes da grande nave. Vez por 54

outra, o vento leve trazia para c a gritaria e o cantar desordenado dos homens da tripulao que se comportavam como bbados. Na Gazela, o silncio era total. As horas noturnas passavam com lentido. Depois, veio a manh. O sol de Thatrel apontou no horizonte. O tempo esquentou. Entre os suportes telescpicos da supernave, continuavam de ccoras os purificados. Na Titan, danavam os possessos de euforia. Abraavam-se com a morte e no sabiam o que estavam fazendo. Setecentos homens viviam numa exploso indescritvel de alegria, danando e cantando, sem nenhum alimento nem bebida, pelo simples fato de no sentirem nem fome, nem sede. A nsia de chamar a ateno, de exibir aos outros o mais belo e atraente em si mesmo, de lhes agradar de todos os modos, tirando do caminho tudo que lhes fosse incmodo, tinha chegado ao paroxismo do irracional, do mortalmente irracional. Alguns perambulavam exaustos pelo convs, subiam e desciam sem nenhum sentido pelos elevadores antigravitacionais e... j no davam tanta importncia aos ursinhos nem gritavam mais. Estavam mudos, porque suas cordas vocais estavam roucas. O mundo era belo demais, todos compartilhavam da imensa alegria e cada um tinha 699 amigos e a nsia de faz-los felizes. Alguns ursinhos dormiam e acordavam em seus braos. Beijavam com carinho seus novos amos atrs da orelha, na nuca, nas mos. Tagarelavam como papagaios e tinham olhos redondos, maravilhosos. E cada vez que estes bichinhos viravam seus lindos olhinhos de um canto para o outro, seus donos comeavam a gritar de alegria. Basta, Sengu, basta. Pare com isso disse Rhodan, de repente, gritando para seu vidente, e tapando os ouvidos com as mos. Wuriu Sengu deu graas a Deus por este grito. Limpou o suor da testa e respirou aliviado. Pela primeira vez em sua vida, que ele no desempenho de suas foras mentais, sentiu necessidade de maldizer o destino. Tinha visto o inferno, o inferno estava na Titan. Ali dentro, s havia vidas perdidas. No havia ningum sadio; s doentes que gargalhavam para a morte. Riam porque no estavam mais em condies de ver a realidade. Tinha visto tambm Bell, mas no teve coragem de descrev-lo para Rhodan, to horripilante era o aspecto de Reginald Bell. Sengu, v dormir um pouco. O vidente japons julgava ter recebido uma tapa na cara. Assim foi que ele interpretou a ordem de Rhodan, para descansar. Sengu, meu pensamento no foi este disse-lhe Rhodan mas voc certamente viu muito mais do que nos contou e eu acho que lhe devemos agradecer por isto. E, agora, se quiser, descanse. Nestas palavras voltou um pouco mais do legtimo Rhodan, sua arte maravilhosa de conduzir os homens e seu modo de agradecer, agradecer exatamente quando a pessoa no esperava. E na hora de sua total incapacidade, soube ele ganhar um novo amigo, s porque no seu ntimo j to castigado ainda achou motivo para agradecer a Wuriu Sengu. Com um leve brilho nos olhos, Crest observava o homem da Terra. Um pequeno sopro de esperana

comeou a surgir nele. No podia acreditar que Perry Rhodan iria desesperar. Este ser, daquele mundo chamado Terra, era muito mais forte do que ele mesmo supunha. O tenente Julian Tifflor estava sentado atrs do gonimetro, chamando Perry. Este levantou a cabea como quem desperta de um longo sonho. Sim, Tiff? Senhor, eu estou vendo uma nave... Estou esperando por isto, Tiff. Uma sombra de decepo perpassou pelo rosto jovem de Julian Tifflor. No seu ntimo, havia imaginado que esta notcia haveria de levantar o nimo de seu chefe, mas ao invs disso, Rhodan deixou lentamente sua poltrona e se dirigiu a ele. Quase que enfastiado, comeou a olhar para o aparelho. Julian Tifflor inclinou-se um pouco para o lado, a fim de que Rhodan pudesse observar melhor. Mantenha a posio, Tiff. No dependemos de minutos. Em menos de trs horas a nave no estar aqui. Obrigado. Voltou ao posto de comando, j ia se sentando, quando se lembrou de alguma coisa. Enquanto acariciava com a mo direita o pelo do rato-castor, perguntou: Gucky, voc tocou ou no tocou nestes ursinhos? Eles at brincaram com minha cauda respondeu indignado, e nos seus olhos inteligentes havia revolta. E por que voc no ficou doente, tenente? O tenente Guck do Corpo de Mutantes de Perry Rhodan, que at hoje nunca fora tratado por seu chefe com o nome correspondente ao cargo que ocupava, procurou manter uma posio de sentido. E com uma voz que imitava uma mensagem militar, respondeu: No fiquei doente, porque sou um animal, senhor. E tambm porque farejei logo como aqueles animais catingavam. Foi o primeiro sorriso aberto no rosto de Rhodan. E pensativo, ele ficou olhando para Gucky. Depois, perguntou: Por quanto tempo voc ficou em contato com eles? Crest, Tiff e Sengu ouviam com muita ateno. A voz de Perry ia voltando ao seu tom claro e firme. Dez minutos, talvez um quarto de hora, at que no agentei mais o horrvel mau cheiro. Novamente Gucky mencionou a catinga dos animaizinhos. Como era o cheiro deles? No era cheiro, chefe guinchou Gucky meio zangado era catinga mesmo. Rhodan ria agora abertamente. Um homem educado no usa uma expresso desta, Gucky. Eu no sou homem, sou um animal apenas. Mas se me permitir entrar na Titan, nunca mais usarei a palavra catingar. Parecia at uma chantagem. E pelo fato de partir de um animal de mais ou menos um metro, que, no entanto, possua carter de homem, a situao se tornava mais esquisita ainda. Perry se deu por vencido. Ter minha permisso, mas somente quando lhe disser que pode entrar. Agora, tente nos descrever, como percebeu o mau odor dos ursinhos, Gucky. O rato-castor era um excelente analisador. Seus dados 55

detalhados compunham sempre uma imagem completa e coerente, por mais que se espalhasse sobre o assunto. Gs?! disse Crest ansioso, dando o seu palpite. Rhodan ainda tinha suas dvidas. Deixou Gucky contar muitos pormenores. Depois interveio: Podia ser tambm uma matria aromtica ou mesmo secrees compostas de um p muito fino. E depois, fugindo ao assunto, dirigiu a palavra a Julian Tifflor: Preste muita ateno espaonave que est voando, e me informe quando estiver atrs do planeta. Os olhos de Crest resplandeciam. Este era o verdadeiro, o legtimo Rhodan que nunca se esquecia das coisas importantes. Esta ordem para avis-lo quando o planeta de aproximadamente 6 mil quilmetros de dimetro estivesse entre eles e a nave estranha, era, sem dvida alguma, um sinal de que Rhodan no se dava ainda por vencido. Crest, voc conhece materiais aromticos ou em forma de p que sejam txicos ou provoquem infeco? Muitos. A maioria deles destri as clulas dos gnglios e acho que no preciso explicar o que significa destruio do sistema nervoso central. A medicina dos arcnidas teve que capitular diante dos mistrios do crebro. Neste exato momento, os traos fisionmicos de Perry se anuviaram. Naturalmente estaria pensando no destino de Bell e da tripulao. Crest, a gente deveria voar para rcon e... Esta esperana seria fulminada pelos argumentos objetivos de Crest. Perry, voc confunde condies da Terra com condies de rcon. O que quer dizer com isso? Dentro do monto de estrelas M-13 no h nem mundos nem venenos desconhecidos, que ataquem o sistema nervoso central. Portanto, quando voc chegar a um mdico e lhe descrever os sintomas de que padece a tripulao da Titan, ento estar lavrando sua prpria sentena de morte. Ser realmente executado em pouco tempo. Pois voc mostrar abertamente que veio de um planeta proibido. No conhece nenhum mdico de confiana, que voc possa consultar s escondidas, Crest? Esta pergunta era uma crtica indireta lentido do arcnida. Crest sorriu com dificuldade. Perry, eu s conheo covardes e preguiosos. Voc que tem que dar um jeito. Mas eu no sou mdico respondeu Perry com indignao. Mal sei a diferena entre gnglios apolares e unipolares, e a acaba minha medicina. Senhor interrompeu Tiff, com toda naturalidade o planeta j encobriu a nave em voo. Perry fez um sinal para ele e, depois, dirigindo-se a Crest: Temos que conversar ainda a respeito inclinando-se para frente, percorreu com o olhar todos os controles e acionou a alavanca de partida da Gazela. Parou bem rente ao solo, tomando ento o curso para quatro mil metros de altitude, verticalmente. Esta era mais ou menos a altura do paredo de pedra.

Julian Tifflor, que se tinha em conta de um grande piloto de nave de reconhecimento, sem querer, quase perdeu o flego, quando Rhodan, com a segurana de um sonmbulo, se desviou subitamente de um obstculo inesperado. Alis, Rhodan no precisava fazer esta manobra brusca, pois a Gazela, apesar de sua dimenso reduzida, estava equipada com fortssimos dispositivos de proteo. Mas para ele, o chefe da Terceira Potncia, estes dispositivos no existiam. Exigia sempre os maiores esforos e a maior responsabilidade de si mesmo, sem contar muito com a proteo dos recursos tcnicos. A Gazela disparava por sobre a cumeeira da cadeia de montanhas, s vezes demasiadamente prxima dos grandes picos. Depois se virava para um planalto desconhecido. Tiff, estou procurando uma caverna em que caiba a Gazela, preferia mesmo uma salincia na rocha. Senhor, h uma, direo NNO 3, altitude trs mil e dezoito metros, est vendo? J achei, obrigado, Tiff. Como ecoou por todos os camarotes da Gazela aquele obrigado! O chefe dirigia. A nave de telerreconhecimento parecia um brinquedo em suas mos e Crest tinha que ficar resignado olhando. Perry virou-se para o lado do jovem tenente da Terceira Potncia. Seus olhares se encontraram, houve um mudo sorriso entre eles, e Gucky, num minissalto, chegou at eles. Queria tambm participar desta alegria e sorriu com seu dente de roedor. Apenas Wuriu Sengu no se alegrava. Ainda estava vendo aquelas cenas horrvel a bordo da Titan e no conseguia tirar da memria a figura triste e lastimvel de Reginald Bell. De repente acendeu a luz de reconhecimento. Rhodan descia com a nave numa enorme caverna. De fora, a escurido se abateu sobre a pequena espaonave. Aterrissagem sem o menor abalo. Crest, Gucky! Trajes espaciais. Tiff, voc fique de vigilncia no posto de comando, mas decole imediatamente assim que receber o menor impulso de minha parte. O local de encontro ser aquela elevao sobre a qual passamos para descer para este planalto. Sengu, aguardar ordens especiais. Est tudo claro?

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Todo traje espacial arcnida era uma maravilha em si, no, contudo, para os dois homens e para o rato-castor. Gucky passou por apuros, pois no encontrou seu traje e teve que usar um grande demais, que o engolia. No se preocupe com isto, Gucky dizia Rhodan, tentando acalm-lo e se tudo correr bem, voc poder at fazer suas brincadeiras. No esta a palavra, amigo? Ser chamado de amigo, e ainda por cima ouvir isto da boca de Perry Rhodan, era para o rato-castor a maior alegria do mundo. Mas poder realmente brincar um pouco, isto era indescritvel. E essa havia sido a promessa de Rhodan. Posso mesmo brincar, chefe? certificou-se Gucky. Um forte sorriso percorreu a fisionomia de Rhodan. 56

Acho que, com toda probabilidade, voc no s poder, mas ter mesmo que brincar. Opa, chefe, eu preciso disso, preciso de me expandir bem. Espero, porm, que no fim de tudo, no aparea um abacaxi. Gucky disse-lhe Rhodan, enquanto enfiava os braos na manga do traje espacial as expresses que voc est usando, esto cada dia piores. verdade, chefe, decorrncia da pssima convivncia com Bell. Mas ns vamos tirar o pobre sujeito l das... Gucky ordenou Perry voc quer me envergonhar na frente de Crest? Esta palavra no se deve dizer nunca. Ser que eu a conheo? perguntou Crest, que, se pudesse abraaria Gucky de contente, pois suas expresses brejeiras que estavam aliviando um pouco o estado de esprito de Rhodan e quebrando o trauma que o envolvia. Se voc a conhece, Crest? acrescentou o ratocastor. Claro voc estava presente quando eu obriguei o Bell a fazer uns loopings no ar, e na hora exata em que ele ia cair, afastei a cadeira por um metro. O gorducho ento berrou como um boi, quando bateu no cho. A que ele disse: desgraado, filho da... Rhodan no se continha de tanto rir. Gucky, se voc no parar... Mas no era fcil parar. De repente seus olhos perderam aquela vivacidade e em tom de choro, Gucky o interrompeu: Perry, pergunte ento a Crest, o que foi que Bell disse, Crest deve se lembrar. Sei mesmo, Rhodan atalhou o arcnida espontaneamente. Reginald Bell gritou: Desgraado filho da queda livre. Ser que isto uma palavra indecente? Perry teve dificuldade em responder. Engoliu a saliva, olhou para Gucky, que mostrava uma cara de santo e correspondeu com uma piscadela sincera ao olhar do amigo. Rhodan mudou o olhar para Crest. O arcnida conseguiu dominar seus traos fisionmicos, mas no soube esconder o sorriso dos olhos. Ser que Bell disse isto mesmo? era a dvida de Perry. Voc no acredita? perguntou Crest com voz imparcial. No. E eu tambm no terminou o arcnida, enquanto Gucky desapareceu pela escotilha. Com sua cara costumeira, o rato-castor j estava esperando os outros. Depois a escotilha empurrou os trs para fora. No chegaram a tocar o cho da caverna, ficaram flutuando no ar. O traje espacial os sustentava, mas isto no era sua nica qualidade: podia tambm provocar uma camada de deflexo que tornava invisvel seu portador e naturalmente o prprio traje. A nica desvantagem nesta operao era que um parceiro no via o outro. Pequenos geradores embutidos serviam para produo de energia a fim de manter estvel o dispositivo antichoque e os neutralizadores da fora da gravidade, graas aos quais eles estavam flutuando. Deixaram a caverna, flutuavam a uma velocidade de

cem quilmetros por hora, em direo elevao no planalto, sobre a qual, momentos atrs, passara elegantemente a Gazela. Antes de atingirem seu objetivo, ouviram a voz de Perry: Ligar os defletores de proteo. J estavam tocando no cho do rochedo, quando os defletores os tornaram invisveis. Para que um no se desgarrasse do outro, formaram um cordo. Embora Gucky fosse o do meio, foi o primeiro a ver j pousada a espaonave estranha. Tem uma conformao cilndrica disse Rhodan, entre os dentes, e ficou olhando fixo para a nave de duzentos metros de comprimento e cinquenta de dimetro, estacionada a alguns quilmetros de distncia da Titan. Com o aparecimento desta espaonave, que aterrissou muito mais depressa do que calculava, lembrou-se imediatamente dos comerciantes das Galxias, ou saltadores, como eram chamados. Eram tambm descendentes dos arcnidas. Entretanto j h muitos milnios tinham se tornado independentes. Eram agora, normalmente, os ciganos das estrelas, no tendo residncia fixa. Passavam a vida nas espaonaves, residiam a com suas famlias e eram assim os mais refinados comerciantes. Comerciavam at com planetas. Um dia, arquitetaram o plano de depredarem, em sua passagem casual, um satlite muito pequeno. O que faziam tantas vezes, havia tambm de dar certo, com este minsculo planeta chamado Terra. Mas no deu certo. Um tal de Perry Rhodan foi em cima deles de tal maneira, que acabaram fugindo para o espao. E agora este mesmo Perry Rhodan estava vendo uma nave dos saltadores estacionada bem prxima de sua Titan infeccionada. Os saltadores voavam com naves cilndricas. Era uma de suas caractersticas. Ento, novamente os comerciantes disse Crest zangado. Nunca imaginei que fossem eles os autores deste crime horrvel. Gucky se mantinha estranhamente calado. Examinava fixa a espaonave que veio como um raio do espao estelar e aterrissou com uma rapidez incrvel. E mais uma coisa, Crest, sobre a qual no nos preocupamos muito: quem deu informaes a esta espaonave? Onde est em Honur emissora que passou o rdio? E por ltimo, quem o passou? Um dos honos? Eu me arrisco a dizer que no. Mas devo afirmar que uma estao transmissora clandestina dos saltadores que nos colocou nas costas este anjo da morte. Crest se atreveu a fazer uma observao: Perry, voc est falando muito diferente de ontem. E eu envio meu agradecimento s estrelas pelo fato de voltar a ser de novo o velho Perry Rhodan. Crest no conseguiu ver o sorriso amargo de Perry, pois, devido ao defletor de proteo, um no podia ver o outro. Ontem vivi as horas mais amargas da minha vida, Crest. No aguentava mais. Estava desesperado e ainda estou. Mas tive tempo para refletir, mais do que agora. A responsabilidade por setecentas pessoas me esmagava. Sim, Crest, ontem me tornei um covarde, jamais o esquecerei. Sou apenas um simples homem. Fiquei incapaz 57

de qualquer coisa e nem percebia que estava vivo. Mas, felizmente, uma das virtudes do ser humano nunca desesperar, enquanto respirar. E agora, Crest, estou respirando e profundamente. Esta confisso comoveu o arcnida e o levou a uma admirao maior pelo homem que de modo objetivo admitia seu erro. Quem dos arcnidas ainda era capaz disso? Ningum. Gucky, voc j est na nave? perguntou Rhodan. O rato-castor compreendeu o que Perry queria saber. Estudou bem com seus dons telepticos o espao entre o lugar em que estava e a nave cilndrica, esforando-se para captar impulsos de pensamentos. Bem baixinho, o rato-castor teve que confessar: No consigo captar nenhuma onda de pensamento. Nunca vi um negcio confuso assim. Tudo, mas tudo mesmo sai em pedaos. Da nave saem apenas pedaos de impulsos e com isso no posso fazer muita coisa. Os homens, invisveis atravs do defletor, estavam calados, varrendo com os olhos o espao entre as duas naves. Viam os honos ainda apticos entre os suportes da Titan, de ccoras. De longe pareciam pontos minsculos. No conseguiam, porm, ver nenhum deles, levado por curiosidade, levantar a cabea e olhar para a nave cilndrica. O que pode captar da Titan, Gucky? Impulsos de crebros doentes. Alegram-se e danam para a morte. Mas a morte ter que esperar era a obstinao de Rhodan, obstinao nascida de uma vontade irrevogvel de transformar o inevitvel, pelo menos em coisas melhores. Perry chamou-o Crest atravs do intercomunicador eu no estou muito certo aqui de uma coisa e necessito de seu auxlio: esta nave estranha ser realmente dos saltadores? No sei bem, mas de qualquer maneira este formato difere um pouco das tradicionais naves cilndricas. Um novo acontecimento interrompeu o dilogo e deixou a pergunta sem resposta. Da espaonave estranha desembarcavam robs. *** Tiff estava sentado com Wuriu Sengu na pequena central da nave de reconhecimento. De repente comearam a conversar. O assunto era a exploso de desespero que se abatera sobre Rhodan, na tarde anterior, e sobre a tripulao infeccionada ou envenenada da Titan. Eu sabia dizia Julian Tifflor, que, alis, tinha muita semelhana com Rhodan, mesmo que seu rosto bem mais jovem pudesse contradizer a esta afirmao eu sabia que o chefe no desistiria. E nunca desistir, enquanto viver. E se ele tiver que perder seu amigo Bell, talvez esta tragdia o torne muito desolado, daqui para frente, mas nunca o far desistir de seus objetivos. Os olhos de Tiff estavam brilhantes, quando assim falava. Olhou demoradamente para o calmo e modesto Wuriu Sengu. Tifflor, voc viu o que eu presenciei na Titan. Se o chefe entrar outra vez na Titan, haver de ver apenas mortos. Danam, cantam, gargalham de encontro morte. Vo morrer rindo. Nunca pude imaginar que existe uma coisa assim. Compreendi muito bem seu desespero ontem.

Subitamente, o rudo do mini-alto-falante da Gazela: Julian Tifflor? era a voz do chefe que estava chamando. E o mais jovem tenente da Terceira Potncia, se apresentou: Aqui tenente Tifflor, senhor. Entrementes soou de novo a ntida voz de comando de Rhodan. Cem robs marchavam ao longo do lago em direo Titan. H um minuto que j estavam em marcha e ainda sempre mais mquinas de combate saam do bojo da nave cilndrica. Os papa-defuntos estavam a caminho. Gucky! o rato-castor sentiu a poderosa mo de Rhodan atravs do forte traje espacial. Opa!... Vamos comear? disse Gucky ansioso por ver as coisas ficarem quentes. Preste ateno disse Rhodan e ento deu ordens detalhadas. Acabou com as seguintes palavras: Se Bell e todos os outros na Titan ainda tiverem a chance de recuperarem a sade, depende de voc. Gucky ainda deu uma olhadela nos robs, que em densas formaes se dirigiam para a Titan. Amigos disse se referindo a eles o que nossas mquinas no conseguem destruir, eu consigo. Vou fazer de vocs avies a jato. Gucky ento se desmaterializou e num salto de teleportao, desapareceu na direo da Titan. *** Os minutos se arrastavam. Perto do lago j se movimentavam duas companhias de robs. Marchavam sem parar, contra a Titan. Para Rhodan e Crest, pareciam minsculos brinquedos brilhando ao longo da superfcie da gua. A nave desconhecida continuava despejando sempre mais mquinas de combate. J estavam formando a terceira companhia. Eles j sabiam que tipo de espaonave estava aqui disse Perry, olhando pensativo para o gigantesco corpo esfrico da Titan. Quantos dias ainda haveria de levar at que esta maravilha da tcnica arcnida se tornasse sucata e fosse levada para o cemitrio no polo sul? L embaixo marchavam os comandos de desmontagem, mquinas desalmadas, imunes ao veneno dos ursinhos, sem nenhuma considerao com a morte de setecentas pessoas. E se Gucky no conseguir, Rhodan? disse Crest, arrancando-o de seus pensamentos. Perry se endireitou. Ento seria a primeira vez que Gucky nos deixaria na mo, Crest. Eu s me preocupo com este exrcito gigantesco. Mas parece que est terminando de sair da nave cilndrica, ou voc ainda est vendo robs sarem da nave? Est tudo calmo l embaixo. Mesmo que tivessem sado dez companhias mais, eu ainda diria: toda resistncia intil. Eu j no digo isto respondeu Rhodan. Ser que eu terei de ver com meus olhos como mquinas desalmadas se acotovelam debaixo de setecentos homens 58

doentes para mat-los? A proteo do defletor escondeu o estremecimento de Crest, ao ouvir isto. Quer dizer que o senhor julga que os robs, como aougueiros, penetram na... No julgo Crest, eu sei. No quero repetir de que maneira Wuriu Sengu viu os esqueletos nas naves depredadas. Aquelas mquinas l embaixo j vm programadas para assassinar. A cabea da primeira companhia de robs j tinha percorrido um tero do caminho, quando Rhodan retomou o assunto. Ele perguntou a Crest: Por que a nave estranha no desceu perto da Titan? Por que este espao to grande e o tempo perdido com a longa caminhada at a Titan? H uma resposta s para tudo isto, ou muitas? Crest no entendeu bem e perguntou de novo. Creio que temos diante de ns uma nave s de robs. A programao de aterrissagem tem que manter uma distncia de segurana e somente por este motivo que a nave cilndrica est to afastada da Titan. No entendo como uma pergunta desta pode se transformar em problema, Rhodan. Perry respondeu quase um pouco rspido: Setecentos homens devem pagar com a vida a minha omisso... Setecentas vidas pesaro na minha conscincia, se no puderem ser salvas. Eu sabia que rcon havia proibido o voo para este mundo. Eu, antes de aterrissar, deveria ter investigado onde estava o perigo para quem desce aqui. Crest lamento no me ter preocupado muito com este fato. Voc compreende agora por que a grande distncia entre a nave estranha e a Titan um problema de importncia para mim? Crest no podia esconder que era um arcnida e no um homem da Terra. Ele era tambm uma vtima da decadncia de rcon. Com sua resposta, evitou tomar uma posio clara e fugiu do assunto: Para mim, Gucky se tornou um problema. Acho que devemos sepultar nossas esperanas. Por qu? perguntou Rhodan, com firmeza. Os robs ainda no esto diante de nossa nave, ainda no esto dentro dela, ainda no esto voando com ela para o cemitrio e ainda no a depredaram. S depois que nossa espaonave estiver reduzida a um monto de ferro intil, que vou sepultar a ltima esperana de querer us-la de novo, para com ela dominar o Universo. No momento, estou apenas preocupado com os setecentos doentes, fora disso estou completamente calmo. Ou se prefere: frio como gelo. Rhodan respondeu o arcnida, respirando bem fundo conheo-o h mais de treze anos, mas algumas situaes so para mim piores do que os mais horrveis pesadelos. Agora, por exemplo, no posso entender como voc no demonstra nenhuma preocupao com Gucky. E se o pobre coitado no estiver imune ao veneno dos ursinhos e tambm adoecer? Arcnidas so e permanecem arcnidas; sim, Crest, quanto ao temperamento somos to diferentes como dia e noite Voc nunca se sentiu mais forte, depois de uma derrota, Crest? Voc nunca conseguiu dizer, depois de um grande fracasso: Agora, sim! Eu no apenas digo, mas tambm procuro agir assim, sem me esquecer da lgica. No primeiro encontro com os ursinhos, Gucky no pegou a

infeco ou ficou envenenado. Portanto tambm no vai sofrer nada agora na segunda vez. E mais, voc esquece uma coisa muito importante: Gucky no como ns, embora eu nunca tivesse coragem de cham-lo de animal, ele no o que voc e eu somos: humanoides. E isto muito importante, Crest. Aumenta a garantia de que ele no vai pegar a infeco e ento Crest... Crest... e Perry o pegou pelos ombros, sacudiu-o chamando muitas vezes pelo seu nome. *** Gucky j se tinha materializado na entrada do convs onde ficava o arsenal, tirando da cabea aquela viseira e despindo aquele traje espacial incmodo, que o engolia. Rhodan no lhe proibira tirar o traje espacial e ele se sentiu muito mais vontade. Mas no deixou jogado seu precioso traje. Perto de onde ele estava, havia uma porta que se abriu automaticamente, quando se aproximou. Colocou o traje atrs desta porta, dizendo: At logo, coisa pesada, mas espetacular! e deixou ali, naquele canto, a maravilha da tcnica arcnida. Passou novamente para o corredor principal. Procurou orientar-se, pois seu objetivo estava a quatrocentos metros para o oeste. Deteve-se um pouco no corredor principal do arsenal. Depois de se concentrar, teleportou-se. Poucos segundos aps, materializou-se no corredor principal do lado oeste, quase dando de cara com cinco homens da tripulao, que se contorciam de tanto rir, brincando como crianas com os seus cmicos ursinhos. Meu irmozinho querido disse-lhe um homem de cabelo cor de fogo, irradiando imensa alegria deixe-me abra-lo. Meu queridinho, por que faz tempo que ns no nos encontramos? O outro, de boa estatura, que estava ao lado do de cabelo cor de fogo, segurava a barriga de tanto rir e apontou para Gucky, oferecendo-lhe com a outra mo o seu ursinho, perguntou: Posso dar-lhe este presente, gracioso animalzinho de estimao? Voc mesmo j parece um macaquinho, mas assim mesmo, vou-lhe presentear meu Imperador. Quer dar um beijinho nele, Imperador? Gucky sentiu a catinga e vagarosamente foi se afastando dos homens que se aproximavam. Mas, de repente, o homem de maior estatura deu um pulo em sua direo, lanando-lhe o ursinho aos ps. Mais do que depressa, Gucky tirou o corpo de lado e colocou em atividade suas foras telecinticas. Por estas foras invisveis o pulo foi interrompido. O pobre animalzinho virou-se para o lado e saltou para o brao do homem que queria d-lo de presente a Gucky. Para longe destes irmos, pensou Gucky, escondendo seu dente de roedor. No sentia nenhuma vontade de brincar com estes pobres homens de sorriso doentio, j quase sem foras. De repente, porm, no estavam mais sentindo o cho debaixo dos ps e isto os fez mais felizes ainda. Comearam a gritar e a gritaria se transformou numa frentica gargalhada, quando, por fora telecintica, iam e vinham, flutuando, pelo longo corredor principal da Titan ou pelo poo do elevador antigravitacional. A ento Gucky reparou que deste elevador descia um 59

grupo de sete ou oito pessoas. Tenho que arranjar uma ocupao para eles, pensou. Conduziu, com suas foras telecinticas, os cinco homens que flutuavam, como um bate-estaca em plena queda, em cima deste grupo. O rato-castor j estava antevendo, em pensamentos, uma pancadaria bem divertida, quando arregalou bem os olhos, balanando sua engraada cabea. A trezentos metros dele, apareceu uma dzia de homens, um tirando a poeira do outro e algum apanhando o ursinho perdido e entregando a seu dono. Tudo isto sob gargalhadas histricas. Esta a verdadeira situao disse Gucky para si mesmo. Realmente, esto todos loucos, e s agora compreendo o que euforia. Rir para a morte, o pior que existe. Este entrevero lhe roubara dois minutos, mas agora tinha que dar preferncia tarefa dada por Rhodan. Os ltimos cem metros foram vencidos por um salto, aterrissando exatamente diante da poderosa antepara do depsito dos robs de combate. Perry lhe havia explicado como abrir passagem pela antepara. Sem o menor rudo, a poderosa muralha de ao desapareceu naquele trecho da parede, deixando passagem livre. Ali, naquele saguo, estavam enfileirados os mais modernos e mais terrveis artefatos de combate dos arcnidas. No causaram em Gucky nenhuma impresso especial. Ele chamava cada rob de colega preto. Estava atrs do primeiro rob, para ativ-lo e program-lo. Tinha recebido instrues exatas de como agir, que programao tinha que escolher e que no devia, em nenhuma circunstncia, deixar sair isoladamente a fora de combate. E preste muito ateno, Gucky, que ningum da nossa tripulao saia ao ar livre. No seremos mais amigos, se algum dos nossos conseguir escapulir da espaonave. O rato-castor trabalhava como um possesso. Bem colados uns aos outros ali estavam os robs de combate e Gucky tinha que fazer milagre para passar entre eles e regular a programao. A primeira centena j estava ativada. Quando ele se encaminhou para o prximo rob, cem autmatos ativados se puseram simultaneamente em marcha. De repente ecoava o passo metlico dos gladiadores modernos. Em filas de cinco, saam os cem robs arcnidas do arsenal da Titan, fazendo estremecer o corredor principal, dirigindose para o elevador antigravitacional central. Ao mesmo tempo, Gucky regulou seu sensor de tempo. No podia, de maneira alguma, esquecer-se do momento exato em que a centena de robs teria que passar pela escotilha, para descer pela rampa a fim de entrarem em combate com seus colegas que se aproximavam. Gucky naturalmente no sabia que da nave estranha haviam descido trezentos robs de combate e estavam a caminho da Titan. Mas isto no tinha muita importncia para ele, mesmo que fosse o dobro de trezentos. Ele estava a para isso, e no fazia nenhuma restrio em sua autoestima. Trabalhou sem parar. preciso saber que seu corpo media um metro e meio de comprimento, enquanto a altura em que estavam os contatos da programao era de dois

metros. Como um serelepe, Gucky cabriolava em torno dos robs. Seus gestos e suas ligaes eram cada vez mais rpidos. E mesmo o barulho infernal da tripulao doente, que se comprimia no hall, no conseguia det-lo. Transportou-se para fora telecineticamente. Um do grupo estava muito insistente, procurando agora pela terceira vez entrar. Ao mesmo tempo, o despertador de Gucky comeou a tocar. A primeira centena de robs estava esperando rente grande escotilha, preparada para deixar a Titan. O doente, que gritava em voz alta, se encontrava bem atrs dele, quando ainda ativava um rob. Gucky no estava pensando nele, nem tinha mais tempo de se preocupar com seu hspede. Correu para a antepara, fechou-a, prendendo o doente no hall dos robs e se teleportou para a escotilha cinco que a centena de robs tinha procurado para sair da gigantesca esfera espacial. Quando chegou bem em frente escotilha, botou as patas dianteiras na frente do focinho, pensou numa poro de palavres que Bell lhe havia ensinado e abaixou novamente as patas. Agora tinha de resolver outro caso: conter cinquenta homens e mulheres que se acotovelavam diante da antepara, danando com aquele alarido infernal. O reboar dos passos dos gladiadores de ao era cada vez mais forte e Gucky se sentia puxado para todos os lados, tendo ainda que suportar em cada respirao aquela catinga horrvel dos honos, que sempre lhe provocava nsias de vomitar, e ouvir dos ursinhos sempre a mesma coisa: me d um beijinho, me d um beijinho... . Notou de repente que um homem de boa estatura, com mais de 80 quilos estava pisando na sua pata traseira. Foi sempre contra este tipo de cumprimento. Soltou um guincho terrvel. Mas a gargalhada do eufrico homenzarro abafou o guincho de Gucky, que no se conteve mais de ira. No mesmo instante, aquela multido de danarinos ficou colada bem rente ao teto. E j no havia nenhum impedimento para a primeira centena dos robs de combate dos arcnidas. Mais de cinquenta pessoas, com seus ursinhos, ficaram coladas ao teto, sem poder mover um brao. Por baixo deles, desfilavam os robs na direo da escotilha, que agora se abriu toda, liberando-lhes a passagem. Comprimido contra a parede, o rato-castor via desfilar diante dele a mais moderna e fulminante centena de robs dos arcnidas. Teve ento oportunidade de olhar para fora e viu os purificados ainda sentados entre os suportes telescpicos gigantescos da Titan. Mal havia deixado a rampa o ltimo rob, a escotilha se fechou e a rampa foi levantada. Vocs podem descer novamente, pensou ele. No mesmo instante, o gargalhar frentico e os gritos da pequena multido que estivera colada ao teto, lhe encheram os ouvidos. A uma distncia de cinquenta metros, os fez voltar brandamente ao cho. Desmaterializou-se no mesmo instante, voltando num pulo para a antepara do depsito de robs. Sua vida esteve por um triz, quando um rob quase o esmagou com seu p. Com palavres e com uma expresso de desespero, ia pulando entre os robs que caminhavam pelo corredor principal, at que, outra vez comprimido contra a parede, ficou olhando para esta segunda centena 60

de robs, completamente perplexo. Que teria acontecido? Quem teria programado e ativado estes cem robs? De onde vinham estas mquinas? Estava mesmo pensando em mquinas e no nos camaradas pretos. Tinha perdido o bom humor. Isto seria um desastre. E aquela centena j estava longe. Num salto desesperado, aterrissou nas costas do ltimo deles. Rhodan lhe havia garantido que seu programa exclua qualquer interferncia de um membro da tripulao. De repente Gucky comeou a duvidar desta garantia. Pondo em risco a prpria vida, agarrou-se com uma pata no pescoo do rob de combate e, equilibrando-se com muita habilidade, conseguiu controlar em que programao o rob estava ligado. Depois, pulou para a nuca do prximo rob, observou tambm a. Chegou concluso de que a programao estava certa. Subitamente se lembrou do doente que deixou preso no depsito dos robs. Tomara que d certo, pensou ele. Transportou-se telecineticamente para a antepara, deu outro salto pequeno e aterrissou no hall, que com a retirada de duzentos robs de combate, parecia agora vazio. O doente preso ouviu o rudo de sua chegada e virou-se para ele rindo, ligando qualquer coisa no rob, atrs do qual se encontrava. Gucky notou que os fios de seu pelo estavam eriados. Puxa! exclamou, com sua voz aguda, fazendo com que o pobre homem subisse como um balo at o teto. Depois comeou a regular a programao. Um minuto depois, estavam os dois trabalhando juntos. Gucky nem protestou mais contra o mau cheiro do ursinho da morte, nem ouvia quase o gargalhar maluco de seu inesperado auxiliar. No estou sendo bacana para voc, irmozinho? perguntou este j pela dcima vez, tentando demov-lo do trabalho para danar um pouco. Ria um pouco, amigo, voc no se alegra com a minha felicidade? Eu no sou bom para voc e o ajudo? Daqui um pouco, vou me alegrar mesmo disse ele e se teleportou novamente para a escotilha. O segundo lote de cem robs estava para deixar a Titan e Gucky tinha ordens expressas de Rhodan de no deixar nenhum doente sair ao ar livre. *** Rhodan, voc entende uma coisa desta? J est saindo a terceira centena da nave... No mesmo instante se intercalou alguma coisa entre Rhodan e Crest. Surgiu a figura de Gucky. Tentou fazer a saudao no seu uniforme feito sob medida, e se apresentou. Tenente Gucky, de volta da primeira incurso. Trezentos camaradas pretos na vanguarda. Anuncio -me para a segunda incurso. Gucky... Gucky j tinha desaparecido. Este safado disse Perry com certo orgulho. Todo reticente, representando o nobre arcnida, perguntou Crest:

Ser que Gucky j conhece esta palavra? Gostava de ouvir Perry Rhodan. Crest intimamente. ***

sorria

Entre as duas espaonaves, travava-se a horrvel batalha dos robs, que parecia uma tocha viva de milhares de metros. O acaso fizera com que o nmero de mquinas de combate fosse exatamente igual dos dois lados. A rida plancie se convertera num inferno. O ar estava cheio de exploses e de relampejos ininterruptos. Nuvens de fumaa invadiam o cu e os clares eram to ofuscantes que Perry e Crest, apesar da distncia em que estavam, tinham que tapar os olhos. Cada nuvem de fumaa era a destruio de um rob, transformado numa fornalha incandescente de um inferno atmico desenfreado. At a gua do lago, estavam frente a frente. E mesmo rente montanha ngreme, lutavam com suas armas horrveis. Mquinas desalmadas, programadas para destruir o inimigo, no conheciam reaes humanas. Capacetes de proteo rebentavam como bolhas de sabo; raios com fora para destruir tudo transformavam o ao arcnida em gs. Densa poeira se levantava das passadas dos robs, incandescente s vezes. A gua fervia quando um rob atingido comeava a fundir, com todo seu armamento de raios atmicos. Depois de alguns minutos, Rhodan e Crest j no sabiam distinguir onde estavam os robs da Titan e os seus adversrios. As frentes de combate se deslocavam constantemente. Agora, via-se uma brecha ali no meio. Rhodan e Crest prenderam a respirao. Quem seria o vencedor? Logo a seguir, sobem ao cu sete colunas de fogo, sete lnguas incandescentes que lembravam protuberncias do nosso sol, ofuscando tudo, deixando atrs de si um caudal de fumaa e gs no cho de areia. E mais uma vez, os segundos se transformaram em eternidade. O inferno danava l embaixo o rito da morte e da destruio. Este inferno parecia ter tragado um ente querido: Gucky. Crest perguntou por ele. Rhodan no respondeu, porque no percebeu nada que denotasse a presena fsica de Gucky. Os pontos l embaixo cada ponto representava um rob estavam s vezes encobertos por nuvens de gs, de fumaa, no meio da cintilao dos raios energticos e das exploses, tudo acompanhado de um trovejar infernal. Cada vez mais fortes, as exploses e os abalos provocados pela vibrao do ar chegavam at onde estavam Rhodan e Crest. Parecia o desenrolar de uma terrvel tempestade, mas j se podia perceber que a frente de fogo caminhava lentamente se aproximando da nave cilndrica. Perry, l est Gucky! exclamou Crest todo feliz. L, direita do grande rolo de fumaa. Veja como os dois robs esto voando como avies a jato... Logo a seguir ecoou uma risada espontnea de Rhodan. Tinha localizado os dois robs que voavam retos na direo deles. Descomunal era sua acelerao. S podia ser obra do rato-castor, que devia estar escondido l por baixo, mais ou menos prximo zona de combate, com seu dente de roedor, todo feliz, brincando, como ele dizia. Cuidado disse Crest. Mas no foi necessrio 61

cuidado. A dez metros deles, desceram os dois robs, agora transformados em velocssimos jatos. primeira vista, podia-se notar que tinham apenas valor de sucata. Sua clula positrnica estava destruda. Apesar disso, Rhodan e Crest correram para o campo de pouso e disseram, quase simultaneamente, depois de curta observao: No so robs dos saltadores. Ento veio a pergunta que tinha de vir: Quem constri destas mquinas de combate? Crest respondeu bem baixinho: Daria qualquer coisa para poder responder, Perry. Nunca vi este modelo de rob e nunca ouvi falar a respeito. Observe que possui caractersticas tpicas dos arcnidas, Crest. Eu gostaria de... Rhodan, falando, olhou para baixo e percebeu o que estava se passando nos instantes finais. Chamou o tenente Julian Tifflor na Gazela. Este se apresentou e Rhodan lhe transmitiu a seguinte mensagem: Tiff, voe para atacar a nave cilndrica. Faa um bom servio. E, do seu mini-alto-falante, ouviu a resposta de Tiff: Senhor, eu espero fazer tudo bem. *** Como uma bala, a nave de telerreconhecimento partiu da caverna onde se abrigara. Com a palavra ataque, Tiff estava em seu elemento. A Gazela se atirou com estupenda velocidade contra o ngreme paredo de pedra. Em dois segundos, poderia se esfacelar de encontro a um rochedo de uns mil metros de espessura. Wuriu Sengu j se sentia esmagado. Porm apesar de seu medo, no se atrevia a olhar para Tiff. Tiff sorria, mas era um sorriso duro. Ataque! O ar aoitado zumbia e gemia em torno da Gazela, ficava quente e comeava a esfuziar. Na nave de reconhecimento, roncavam os reatores. O zunido do absorvedor magntico comeou a atingir frequncias mais elevadas. A Gazela passou em disparada, bem rente crista do rochedo. Velocidade! exclamava Julian Tifflor e no sentia barulho nenhum. Levou a velocidade ao mximo, ainda tinha mil metros para baixo. Voavam j pela parte final do planalto. Um paredo escuro surgiu sua frente. A velocidade era cada vez maior. Curva para a esquerda. Algum monstro na mquina, faminto, insacivel, devorava todas as foras de resistncia. Para fora da curva, para a esquerda. Agora era necessrio subir. A quatro mil metros estava o cume da montanha. O que estava voando a cumeeira da montanha ou a Gazela? Wuriu Sengu no entendia como, numa velocidade desta, se podia atingir um objetivo que estava do outro lado da montanha, bem mais para baixo, margem do lago. Julian Tifflor ainda no tinha visto a espaonave desconhecida, nem to pouca Wuriu. Com uma velocidade infernal, a Gazela passou pela cumeeira da cadeia de

montanhas; Tiff havia aprendido a correr assim com seu chefe. Descer! L estava o gigantesco cilindro. Fogo nele gritou Julian Tifflor. Wuriu ligou o interruptor duplo. Todas as armas de raios energticos da Gazela fizeram fogo. Um claro ofuscante varreu o espao e atingiu a nave desconhecida. Ela no tem o envoltrio de proteo! Foi um alvoroo incrvel quando os raios energticos devoravam a carcaa da nave, que se fundia toda. No houve contraataque. Os reatores roncavam alto. Deviam dispender agora uma energia enorme; apenas a uns cinqenta metros da nave desconhecida que Tifflor deu a ordem: Voltar. Perry Rhodan que vira o perigosssimo looping feito pela Gazela, no pde deixar de exclamar: Ser que Tiff ficou louco? A nave de Tiff virou-se um pouco e se atirou com todo peso para baixo. Fogo, Sengu! gritava Tiff, pensando nos setecentos homens envenenados. O cho parecia voar de encontro a eles e o cilindro se aproximava. A mancha feia no alto da carcaa da nave desconhecida se transformou numa fenda, numa fenda de dez metros de dimetro. Fogo, Sengu! Das aberturas afuniladas da Gazela, sibilavam raios energticos. Embaixo, na nave desconhecida, roncavam os reatores, danavam rels, tudo estava cheio de alta-tenso. Atravs do intercomunicador Crest ouviu a voz entusiasmada de Rhodan: Olha, Crest, o rapaz sabe voar. A vem o contra-ataque, Perry. A nave cilndrica se defendia. Retiraram a cobertura dos canhes e as grandes aberturas afuniladas estavam livres. A Gazela entrou numa nuvem. Descarregar, Sengu disse Tiff sorrindo. O fato de ter percebido prontamente a reao da nave desconhecida, ele devia aparelhagem tica de primeira classe que a Gazela possua. Wuriu Sengu estava compreendendo agora o que que o tenente Julian Tifflor entendia por descarregar. Tiff exigia tudo que a nave podia dar. No serviria de alvo fcil para os canhes energticos. Seu envoltrio de proteo no agentaria este impacto, haveria de rebentar e cair. Havia uma fenda no paredo da montanha. Tiff empinou sua nave na vertical. A fenda mal tinha trinta metros de largura, exatamente vinte e cinco. Havia calculado tudo. A Gazela tinha dezoito metros de largura, portanto, conforme Pitgoras sobrariam trs metros e meio para cada lado. De qualquer maneira, o espao est sobrando disse Tiff para o japons. Mas j estavam bem em cima da montanha e a nave de reconhecimento retomou seu curso normal. Tiff dizia o vidente Wuriu, enxugando o suor da testa. Julian Tifflor piscou para ele, sem tirar, todavia os olhos dos instrumentos. Wuriu, eu no tive tempo de suar, mas voc, no 62

segundo voo, abriu um rombo na coluna vertebral da nave desconhecida, parabns. De novo o alto-falante com o seu ateno, ateno. Era o chefe que estava anunciando a presena de Gucky. Coisa de um instante depois surgiu Gucky. Ajeitou o capacete de seu uniforme espacial e falou com energia: Onde que est o depsito de bombas? Atrs da casa de mquinas respondeu Tiff. Como que est o negcio com os robs, l embaixo? Gucky j ia indo para a casa de mquinas. Parou um pouco, sorriu muito orgulhoso, com o dente de roedor mostra, e explicou: Como que est? Estive presente a tudo e ainda me pergunto se existe um rob, um soldado de ao, que seja capaz de aguentar uma queda de cinco mil metros de altura, sem se esborrachar... At agora s vi montes de ferro velho atrs de ns. At logo, meus aliados. Gucky, um comodista. distncia para o depsito de bombas era pequena, mas assim mesmo ele se teleportou. No voltou, foi diretamente para o seu brinquedo. Wuriu perguntou por ele. Tiff, que conduzia sua nave atravs dos picos da montanha, sorriu, dizendo: Aposto que j botou seu ovo na nave desconhecida e desapareceu. um rapaz formidvel, parece garganta, mas a criatura mais simples deste mundo e sempre sabe o que quer. Nova mensagem do chefe: Venha imediatamente, Tifflor, para a Titan. *** No minuto seguinte, a situao mudou um pouco a bordo. Tifflor colocou a Gazela em aterrissagem de emergncia. Chefe disse o intercomunicador meu orientador de estrutura no funciona mais, depois de tantas transies e descidas, est falhando. Rhodan veio correndo para a cabina de comando, acompanhado de Crest e Gucky, que estava acabando de chegar. Perry, que no se assustava com nada, sorriu tranquilamente para Tiff. Este sorriso queria dizer: No se afobe, companheiro, o chefe resolve isto com o dedo mindinho. Vamos, Tiff, leve a Gazela para o hangar sete. Para a Titan? perguntou Tiff, meio sem jeito. Para onde ento, para a nave cilndrica que j sucata? Vamos. Foi apenas um pequeno pulo, mas um pulo para setecentos homens doentes ou com infeco, um pulo para o inferno dos ursinhos. A escotilha para o hangar sete ainda estava aberta e a Gazela pousou sem o menor solavanco. Tiff folhou para Rhodan como que querendo fazer alguma pergunta, ao vlo sacar sua pistola de raios paralisantes. com isto que temos que abrir caminho para a central disse Rhodan a contragosto. Temos infelizmente que us-la, os raios psquicos no produzem mais efeito. Mas uma coisa essencial: o traje espacial tem que ficar fechado. Se vir algum com o capacete aberto, tenho que atirar com os raios paralisantes. Quanto tempo temos ainda disposio para chegarmos central, isto depende das espaonaves que nos atacarem. Mas os robs de combate ainda esto lutando

disse Crest. Foram construdos para isto foi sua resposta. Foi o primeiro a sair da nave de telerreconhecimento. *** Quatro homens e Gucky penetraram na central da Titan. Jamais gostariam de se lembrar quanto sacrifcio lhes custou abrir caminho para o posto de comando. Ningum falava e no havia mesmo motivo para isto. A Titan devia partir. Perry Rhodan, Crest, Tiff e Sengu e naturalmente Gucky queriam fazer aquela espaonave de um quilmetro e meio de dimetro subir ao espao. Eram cinco em lugar de mil e quinhentos. Tornava-se mais do que uma tentativa desesperada: era pura loucura. Mas ningum se ops. Em duas ou trs horas, os primeiros estaro chegando disse Tiff, consultando o rastreador estrutural. A reao de Rhodan foi imperceptvel. Tinha mil coisas em que pensar no momento. A principal: fugir com a Titan. Crest, que h com os motores seis, nove e quatorze? Por que no funcionam? Crest deu sua resposta, mas Gucky acrescentou: No estou conseguindo ligar os reatores, Dora, Zeta e mais dois outros. Tiff deixou o rastreador de estrutura e foi ajudar Gucky. Tudo foi feito, seguindo o manual de emergncia, tudo, e a Titan tinha um quilmetro e meio de dimetro. Perry correu para os controles dos absorvedores de compresso. Estava concentrado, mas sereno. Perry, todos os reatores esto em funcionamento disse Gucky, como que provando que no s gostava de brincadeiras como tambm de coisas srias. O ronco de todos os reatores era ensurdecedor e causava uma leve trepidao na esfera gigante. Tiff, venha aqui disse Rhodan, tirando Julian Tifflor do rastreador estrutural. Este controle no tinha grande importncia no momento. Teria s na hora de levantar voo. Sente aqui na poltrona do copiloto. O jovem tenente nem teve tempo de ficar contente, por ter a honra de pilotar junto com o chefe. No tenha medo, Tiff era o legtimo Perry, o homem que na hora mais desesperada sabia derramar coragem ao redor. Perry, olhe os honos gritou Crest, atravs do ronco dos reatores e o sibilar das turbinas. L embaixo, entre os suportes da Titan, ainda estavam alguns purificados, apticos, olhando para o nada. Gucky era a voz de Rhodan leve estes honos para longe, mas bem para longe. Com seus poderes telecinticos, Gucky os projetou para o outro lado do lago, tendo, porm, o cuidado de lhes proporcionar uma descida suave. Quatro homens, que no podiam perder um segundo, olhavam pasmados o feito de Gucky. Pronto disse Gucky de volta o transporte foi rpido, mas confortvel. Podemos partir. E Perry deu a partida. Puxou o controle duplo para todos os reatores, com o outro movimento ligou o envoltrio de proteo em tomo de toda nave. 63

A nave cilndrica vai aos pedaos gritou Sengu. o que se via no painel da tela redonda, pedaos da nave voando pelos ares como folhas secas ao vento. Mas ningum teve tempo de olhar. Era pura loucura tentar levantar voo apenas com quatro homens. No podia dar certo. No houve partida. Por que no houve partida? Por que a Titan no se ergueu? A a lmpada de controle acendeu: ligao sincronizada. Verde! Um ribombar de mil troves se fez ouvir e a Titan se despregou do cho. Havia partido. *** J estavam no espao. Com cinqenta por cento da velocidade da luz, a esfera gigantesca varava o infinito, protegida apenas por seu envoltrio energtico. Fora disso estava completamente desarmada, pois no havia recursos humanos para manobrar as armas da grande nave. Crest arregalou os olhos ao ver no painel as naves cilndricas que se aproximavam da Titan. Rhodan sorriu calmamente. Isto no nada, ainda viro muitas outras. Sabiam naturalmente que o bom-bocado que as esperava l em Honur no era po de cada dia. Comeou o primeiro ataque por parte da nave cilndrica mais poderosa. Seis bons tiros fizeram estremecer a maior espaonave do Universo. Estremecia, mas continuava seu curso. Qualquer outra teria sucumbido a este ataque. O envoltrio energtico apenas tremeu um pouco, recebendo aquele horrvel impacto. Ataque pelo verde trezentos e quarenta anunciou Tiff. Dez minutos depois no se anunciavam mais os ataques. Ininterruptamente, as centenas de descargas energticas vinham de todos os lados e chocavam-se no envoltrio da Titan. Por duas vezes os registros de bordo acusaram 80% da capacidade de resistncia do envoltrio. Acho que no viro outras espaonaves, fora estas que aqui esto disse Tifflor, levando a mo aos olhos para no ser ofuscado por aqueles lampejos de claridade intensa, que transformavam a escurido do espao numa orgia de luzes. Neste momento, o rastreamento automtico anunciou transio numa distncia de dez minutos-luz. Meu Deus! exclamou Crest. Esto a de novo sessenta espaonaves. De onde vieram todas elas? Do inferno foi a resposta azeda de Rhodan. Tiff, mande um superimpulso para a Terra, perguntando onde se encontra Freyt com a Ganymed. Chame Freyt, se ele estiver no espao, mas no se esquea de pedir socorro. Ningum falava em transio. Apenas com quatro homens a bordo, seria temerrio tentar uma transio. A Titan continuava a estremecer com os terrveis impactos que vinham agora do amarelo quatorze. Acho que todas estas espaonaves so dirigidas por robs disse Crest. Tifflor teve imediata ligao com a Terra: A Ganymed est no espao anunciou Terrnia. E quase no mesmo instante, percebeu o superimpulso da Ganymed: Que que est acontecendo? perguntou o major

Freyt. Venha imediatamente respondeu Tiff. Temos setecentos moribundos a bordo. Estamos sendo atacados por supernaves cilndricas. Somos apenas quatro homens e o Gucky. Rena todos os mdicos. Proibido entrar na Titan sem os trajes espaciais. Venha rpido, major. Soou o alarme na Ganymed. Explicou-se a razo do alarme e em trs transies a Ganymed alcanou M-13. Mais um pequeno salto a trouxe para o sistema Thatrel. Todas as torres de ataque da Ganymed estavam de prontido, as capas das peas de artilharia energtica foram retiradas. Nos pontos de controle se encontravam homens decididos para o que desse e viesse. Ningum podia imaginar a situao de Perry. Finalmente chegaram as coordenadas. Graas a Deus disse Freyt, e a gigantesca Ganymed se atirou na direo exata. Nenhuma das naves cilndricas se preocupou com a aproximao da Ganymed. So naves robotizadas foi a concluso de Freyt, e sua fisionomia se tornou rgida. L est a Titan. Naquele instante havia uma enorme labareda em volta da esfera espacial. Um fogo cerrado de foras mortferas ia de encontro camada de proteo do gigante do espao. Parecia um sol pequeno. O jbilo foi indescritvel na central da Ganymed, quando depois de tudo, a Titan apareceu de novo, intacta, com seu bojo escuro no espao. Das aberturas afuniladas da Ganymed, centenas de bocas vomitavam fogo contra as naves cilndricas. Por toda parte havia nuvens de fumaa incandescente; eram naves inimigas destrudas. Era heroico o esforo dos homens da Ganymed, que corajosamente tentavam livrar a Titan dos ataques adversrios, j que de seus prprios canhes no era possvel sair nenhum tiro. Desgraados! esbravejava Freyt na central da Ganymed. Temos que transform-los todos em tochas ardentes. De repente, mudaram de rumo. Alguns minutos depois, o espao em torno da Titan e da Ganymed estava vazio, com exceo de uma nave-rob, bem atingida, que se arrastava pelo espao. Naturalmente um determinado impulso de rdio havia feito recuar as demais naves. Agora era a vez de outra batalha. Na nave de Freyt, todos os mdicos e oitocentos especialistas estavam prontos para entrarem em ao na Titan. Primeiro, entraram os mdicos. Comearam os exames com Thora, Bell e o sargento Rous. Por longas horas, Rhodan, Crest, Tiff, Sengu e Gucky tiveram que esperar pelo resultado na central da Titan. Apresentou-se ento a comisso mdica. Os quatro homens e Gucky pareciam um s ouvido. Hipereuforia era como os mdicos classificavam a doena, hipereuforia provocada por um txico segregado pelos ursinhos. Este txico destrua paulatinamente as clulas gangliares do sistema nervoso central e no podia ser debelado com os meios at ento conhecidos pelos arcnidas. No podemos dizer exatamente quando comearo a morrer. Recomendamos, porm, extirpar todos estes ursinhos, antes que os homens da Ganymed entrem aqui. 64

Perry Rhodan concordou. Em seu lugar, Crest se dirigiu ao mdico chefe: Pode providenciar a destruio deles. Eu proponho, porm, que trs pares sejam isolados cuidadosamente, para fins de pesquisa cientfica. Perry Rhodan estava de olhos fixos no painel da tela redonda, mas no via nada. Um adversrio desconhecido, traioeiro, quase que por um fio, no o destri completamente.

De onde viria o prximo golpe? De que direo? E os setecentos homens, seus amigos, quando morreriam? No, e mil vezes no, a morte ter que esperar. De p, parado na frente do painel, um pouco recurvado, postura esta nunca vista at hoje em Perry Rhodan, ele olhava para o infinito um Perry Rhodan cheio de desespero. Entretanto um Perry Rhodan em quem sempre lampejava um raio de esperana.

Uma super belonave se torna tambm indefesa, quando sua tripulao no pensa mais em obedecer s ordens de seu comandante. O estado de coisas provocado pela contaminao em massa era desesperador para a Titan

e seus comandantes e somente a Ganymed que, no ltimo minuto, a salvou do ataque das naves-rob. Mas o que acontecer com os setecentos doentes a bordo da Titan? Haver possibilidade de cura ou esto todos irremediavelmente condenados morte?
S os causadores da doena que podem responder a esta pergunta e para descobrir estes causadores, Perry tem que voltar armadilha das espaonaves. Em Cuidado com os Microrrobs, Perry Rhodan voltar com disposio redobrada.

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N 43

De

Kurt Mahr
Traduo Richard Paul Neto Digitalizao Arlindo San Nova reviso e formato W.Q. Moraes

A histria da Terceira Potncia em poucas palavras: 1971 O foguete Stardust chega Lua, e Perry Rhodan descobre a nave exploradora dos arcnidas (vol. 1). 1972 Criao da Terceira Potncia, que enfrenta a resistncia das grandes potncias terranas e rechaa as tentativas de invaso vindas do espao (vols. 2 a 9). 1975 Primeira interveno da Terceira Potncia nos acontecimentos galcticos. Perry Rhodan defronta-se com os tpsidas e procura solucionar o mistrio galctico (vols. 10 a 18). 1976 A Stardust-III chega ao planeta Peregrino, e Perry Rhodan alcana a imortalidade relativa (vol. 19). 1980 Perry Rhodan regressa Terra com um atraso considervel e v-se obrigado a lutar por Vnus (vols. 20 a 24). 1981 O Supercrnio ataca (vols. 25 a 27). 1982183 Chegada dos saltadores, que querem eliminar a concorrncia que a Terra

representa no comrcio galctico (vols. 28 a 37).


1984 Primeiro contato de Perry Rhodan em rcon e sua atuao como plenipotencirio do crebro positrnico que exerce o governo no grupo estelar M-13 (vols. 38 a 42). No momento em que uma fora combatente de 700 homens nem pensa em obedecer s ordens do comandante, at mesmo uma gigantesca mquina de guerra como a Titan enfrenta uma situao bastante difcil. E o que pior, os tripulantes atacados pela epidemia dos nonus esto praticamente mortos, pois a medicina humana no conhece qualquer antdoto contra a molstia. Porm era necessrio ter Cuidado com os Microrrobs.
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aproximao prosseguiu Tiff. Esse mundo no passa de uma armadilha de naves espaciais. Dezenas de naves destroadas dos tempos antigos esto espalhadas por sua O oficial alto e jovem parou diante de Rhodan e fez superfcie. continncia. Por qu? s ordens, comandante disse laconicamente. porque aqueles animaizinhos engraados, que Rhodan respondeu com um gesto indiferente. parecem uns ursinhos, chamados de nonus, carregam Sente. consigo um veneno que ataca os nervos, e carregam-no Tiff, ou melhor, Julian Tifflor, um jovem tenente da numa dose tamanha que penetra at as pontas dos pelos. frota espacial terrana, aguou o ouvido. Quando Rhodan o Basta que a mo humana ou humanoide o toque para chamava pelo apelido, geralmente havia alguma novidade. infeccionar o indivduo. O veneno libera-o de toda e Tiff sentou. Depois do que qualquer inibio, faz com que Rhodan levou alguns minutos perca as medidas, transforma-o sem dizer uma nica palavra, Personagens principais deste episdio: num idiota irresponsvel e passou os olhos pelas telas que sorridente, que no se alimenta rodeavam toda a sala de mais e vegeta numa espcie de Perry Rhodan Chefe da Terceira Potncia e comando, apenas para fazer um euforia. comandante da Titan. movimento. Olhou A Titan pousou em Honur distraidamente para as massas por ser este o ponto de encontro Julian Tifflor, apelidado de Tiff um jovem gigantescas de estrelas da combinado com a Ganymed. tenente da frota espacial terrana que resolve nebulosa M-13 e para o brilho Quem deu a sugesto de fazer um piquenique. apagado do vulto alongado da escolher Honur? Foi Thora, a Ganymed, que permanecia arcnida . Dr. Hayward Descobridor do bacilo da imvel a poucos quilmetros da O destino dos tripulantes da Titan. epidemia dos nonus. Titan foi igual ao das Estamos numa situao tripulaes das outras naves que miservel disse Rhodan Major Chaney Para quem a vida de uma j pousaram em Honur. Os subitamente, proferindo as beleza indescritvel. habitantes pareciam pacatos, palavras com tamanha violncia aparncia essa que resultava de que Tiff se assustou. OKeefe e Halligan Que no se suportam. sua apatia. Os pequenos nonus Recebemos uma tripulao eram dceis, e qualquer um os descansada de oitocentos Nathan Um hono que desenvolve uma acariciava e levava para dentro homens e um compensador atividade surpreendente. da nave. A doena espalhou-se estrutural para ser montado. com a velocidade do vento. Com mil e quinhentos homens a Apenas cinco homens foram bordo devamos ser uma nave potente, a mais potente que poupados: o senhor, Crest, o arcnida, os mutantes Gucky existe por a. Acontece que s temos os oitocentos homens e Sengu e eu . recm-chegados, pois setecentos esto doentes. No momento mais crtico uma nave espacial Algum desconhecido est atrs da nossa nuca e desconhecida atacou a Titan. A nave era tripulada por procura estrangular-nos. Enquanto no soubermos quem robs. Conseguimos repelir o ataque. Apesar das e onde pode ser encontrado, no podemos fazer nada condies em que se encontrava a tripulao, o senhor contra ele, a no ser destruir as naves robotizadas que conseguiu guarnecer os comandos, decolar com a Titan e enviou contra ns. abandonar Honur . Rhodan levantou a cabea e fitou os olhos de Tiff: Uma srie de outras naves desconhecidas seguiu a Tiff, c entre ns, o que faria o senhor se estivesse Titan. Como fssemos apenas cinco homens cercados de na minha situao? amotinados eufricos no pudemos defender-nos. Pedimos Tiff ficou boquiaberto de espanto. Rhodan, o que a Ganymed, que se encontrava na Terra, viesse em onipotente, pedia um conselho ao mais jovem dos seus nosso auxlio. E esta acabou com a confuso . tenentes! A histria esta, no mesmo, comandante? Reagindo com a rapidez que lhe era peculiar, Tiff logo Rhodan acenou com a cabea e um sorriso aflorou aos se deu conta de que este no era o momento para agradecer seus lbios; parecia pensativo. ou fazer qualquer demonstrao de reverncia pela assim que gosto de ver os meus homens! disse. confiana depositada nele. Rhodan aguardava uma Sempre se deve rememorar os fatos e tirar as resposta. respectivas concluses. No era o que pretendia fazer? Nossa desgraa comeou em Honur recapitulou Sem dvida, mas no sei... Tiff, depois de refletir ligeiramente. Honur, o segundo Bobagem! Fale logo. planeta do Sol Thatrel, situado a quarenta e sete anos-luz Tiff ergueu os ombros. de rcon. Habitado por seres inteligentes, mas primitivos. Pois bem. Tenho a impresso de que tudo que Seres totalmente apticos, descendentes dos colonos aconteceu em Honur no passa de uma trama rematada. arcnidas da fase inicial da expanso. Ningum sabe quem recomendou a Thora que sugerisse Rhodan escutava atentamente, como se estivesse Honur como ponto de encontro. Tenho certeza de que foi ouvindo pela primeira vez a histria do planeta Honur. Tiff influenciada por algum. Ou por algum agente do inimigo viu-o fazer um gesto animador. ou pelo prprio. Honur foi interditado para qualquer tipo de

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No incio, tudo correu conforme os planos. A tripulao da Titan intoxicou-se, e se no houvesse a bordo cinco homens sadios, a nave teria sido uma vtima fcil da primeira nave robotizada. No entanto, conseguiu repelir o primeiro ataque. O inimigo percebeu que seu plano falhara em parte, motivo por que enviou uma esquadrilha mais potente. No teramos condies de defender-nos, mas felizmente pudemos contar com a Ganymed. De repente, estacou e fitou Rhodan. Este percebeu que seu interlocutor queria que dissesse alguma coisa. Ento essa sua opinio resmungou. Que conselho me d? No conhecemos o inimigo. At agora s vimos seus robs. Tem algum motivo para destruir-nos. S poderemos defender-nos se soubermos onde encontr-lo. O nico lugar em que entramos em contato, no com o prprio inimigo, mas com seus planos, Honur . Sou de opinio que, se no conseguirmos encontrar a pista do inimigo em Honur, no a encontraremos em lugar nenhum. Rhodan permaneceu sentado mais algum tempo, sem dizer uma palavra. Depois se ergueu de um salto. Tiff levantou-se juntamente com ele. Rhodan colocou a mo sobre seu ombro. Quer saber de uma coisa, Tiff? Para um homem que geralmente toma as decises sozinho faz bem ouvir vez por outra a opinio de outra pessoa. Se no tivesse ouvido a sua, ainda teria minhas dvidas sobre se devemos pedir socorro rcon ou se prefervel partirmos sozinhos em busca da pista. O senhor me ajudou a resolver o dilema. O rosto de Tiff parecia srio, mas feliz. Rhodan tirou a mo de seu ombro e, com um sorriso, fez um gesto de ameaa. No conte a ningum. Isso poderia afetar minha autoridade. Tiff ficou em posio de sentido. Naturalmente, comandante exclamou. Rhodan fez um gesto com a mo. No leve isto muito a srio. O senhor ocupar o lugar de copiloto, at que os oitocentos homens recmchegados estejam familiarizados com suas tarefas. Por enquanto permaneceremos no lugar em que nos encontramos. Mas acredito que dentro de uns oito ou dez dias poderemos partir. Tiff perdera parte de sua timidez. Como copiloto eu devia saber para onde partiremos disse com um sorriso. Rhodan manteve-se impassvel. No acaba de sugerir nosso destino? claro que partiremos para Honur. *** A Titan era uma nave gigantesca. O dimetro do corpo esfrico da nave chegava a mil e quinhentos metros. Era um mundo em si, equipado com todos os requintes da tecnologia militar e espacial dos arcnidas. Enquanto Rhodan mantinha com o mais jovem de seus tenentes a conversa que ficaria gravada para sempre na memria deste ltimo, algumas centenas de metros abaixo do lugar em que se encontravam aconteciam coisas totalmente diversas. Num dos laboratrios, os profissionais da medicina estavam empenhados em desvendar o estranho mistrio

que envolvia os setecentos homens da tripulao primitiva da Titan. O trabalho estava sendo dirigido pelo Dr. Eric Manoli, que chegara a apenas 12 horas a bordo da Ganymed. Era um dos quatro homens que, viajando numa frgil nave de propulso atmica, foram os primeiros terranos a chegarem Lua. Manoli trouxera uma grande equipe de mdicos da Terra. Tinha certeza de que conseguiria identificar a toxina que provocava o estado de euforia entre os tripulantes da nave. Na parede dos fundos do amplo laboratrio, via-se um homem sentado numa cadeira, cujos braos, pernas e tronco estavam amarrados de tal forma na cadeira que no conseguia mover-se. Cantava alegremente: ...over the ocean, over the sea, when will Mathilda be waltzing with me...? O fato de misturar os textos de duas canes parecia diverti-lo tremendamente. Procurou balanar-se na cadeira, e com isso fez com que esta escorregasse para frente. Fique quieto, seu idiota! gritou Manoli. O homem parou de cantar e olhou Manoli com a cara sorridente. Para que tanta seriedade, doutorzinho? perguntou. A vida to bela! Por que vamos martirizarnos toa? Manoli perdeu o autocontrole. Pois voc est me martirizando, seu idiota gritou para o doente. Ser que voc no capaz de voltar razo? Razo? disse o homem com uma risadinha. Estou sendo muito razovel. Vocs que so uns idiotas. Hipereuforia, era esta a palavra com que os mdicos designavam o estado em que se encontravam aquele homem e os outros seiscentos e noventa e nove tripulantes. Mas tratava-se de um tipo de euforia que no se parecia com nada que j se tivesse visto na Terra; ultrapassava todas as medidas. Por isso Manoli e seus colaboradores lhe deram o nome de hipereuforia. Tentavam identificar o veneno. Procuraram localiz-lo naquele doente, que fora isolado dos demais e trazido at ali sob forte vigilncia. Procuraram-no tambm no corpo dos raros nonus que deixaram sobreviver para fins de experincia. O pequeno animal peludo estava preso numa slida jaula. Lanando seu olhar atravs das grades, contemplava os homens de jaleco branco com uma expresso triste e cordata. Subitamente uma voz grave e tranquila fez-se ouvir nos fundos do recinto: Acho que isto. Manoli deixou cair o recipiente que segurava, e virouse sobre os calcanhares. O Dr. Hayward, um verdadeiro gigante que h pouco ingressara no servio mdico da frota espacial, sorria alegremente diante de seu microscpio. o qu? perguntou Manoli. O veneno respondeu Hayward tranquilamente, fazendo um gesto em direo ao microscpio. Com uns trs ou quatro passos rpidos, Manoli colocou-se ao seu lado. 68

Deixe-me ver! fungou. Hayward inclinou-se para o lado. Manoli olhou fixamente para dentro do microscpio. No vejo nada! queixou-se. uma substncia incolor? Naturalmente respondeu Hayward. No pode ser colorida? Ainda no tentei. Manoli fitou-o perplexo. Pois tente! Acredita que todo mundo tem olhos de lince que nem o senhor? Hayward no se perturbou. Tirou a placa de material de dentro do microscpio, pingou um lquido azul sobre a mesma e voltou a empurr-la para baixo da objetiva. Manoli suspirou aliviado. At que enfim... O microscpio mostrou uma fileira de cristais dodecadricos. Tem alguma ideia do que possa ser? perguntou Manoli sem tirar o olho do microscpio. Naturalmente resmungou Hayward. algum tipo de hexilamina. Ser que no ? Manoli acenou fortemente com a cabea. Certamente. O senhor tem toda razo. Esse negcio basta para uma anlise exata? Acredito que sim. Pois faa uma. Rpido! *** Mesmo com os aparelhos arcnidas, a anlise exata de uma hexilamina no nada fcil. Mas Hayward conseguiu conclu-la em hora e meia. Dirigiu-se a Manoli. Ento? perguntou este. Entende alguma coisa de fsica nuclear? perguntou Hayward. Manoli fez uma careta. Escute aqui, Hayward, gostaria que me contasse o que o senhor... Sim, j sei. Acontece que para entender minhas explicaes o senhor precisa ter alguns conhecimentos de fsica nuclear. Por qu? J ouviu falar no argon? J; um gs raro. No se pode faz-lo entrar em combinao com qualquer outro elemento. A no ser que seja ionizado e que se consiga mant-lo nesse estado. Para fazer isso, pode-se encost-lo a molculas adequadamente estruturadas, de tal forma que o tomo de argon seja ligado atravs de um nutron molecular, sem ser neutralizado. Ah, ? disse Manoli. E da? E da? Foi o que algum fez com esta toxina. Tratase de hexilamina argnica, se me permite inventar um nome neste instante. Manoli piscou os olhos. Algum? O senhor acredita...? Hayward respondeu com um gesto tranquilo. exatamente isso. Em nenhum lugar do Universo se encontrariam quantidades suficientes de argon em estado natural. Este veneno foi feito artificialmente. ***

Ningum poderia duvidar do resultado da anlise. E, agora que se conhecia a natureza da toxina, no havia nenhuma dificuldade em isolar quantidades suficientes da mesma em meio s demais secrees dos nonus, a fim de realizar outros exames. Era fcil fabricar a toxina com o lquido medular dos doentes. O nome hexilamina argnica, inventado por Hayward, foi conservado. Alm dessa denominao qumica, a substncia recebeu um nome mais genrico. Face quantidade considervel do gs raro que continha, foi chamada de argonina. Por enquanto, permanecia desconhecido o mecanismo atravs do qual a intoxicao levava hipereuforia. Mas um fato que impressionava a ponto de suplantar a curiosidade de conhecer esse mecanismo era a constatao irrefutvel de que a argonina era um produto artificial. Rhodan logo foi informado sobre os resultados do exame. Pediu que Hayward e Manoli comparecessem sua presena e lhe fornecessem um relato minucioso. Mas no lhe contaram aquilo que mais gostaria de saber: como foi que os nonus chegaram a carregar consigo uma toxina artificial. *** Passaram-se exatamente nove dias a partir da chegada da Ganymed at que a Titan, uma vez montado o compensador estrutural e treinados os oitocentos homens recm-chegados, estivesse pronta para seguir. O compensador estrutural era um aparelho apresado em mos dos mercadores galcticos, reconstrudo na Terra a toda pressa. Criava um campo defensivo, que absorvia e neutralizava os abalos estruturais do complexo espaotemporal de quarta dimenso, causados por qualquer processo de transio de uma nave espacial. E esta, em condies normais, podia ser localizada a uma distncia de centenas de anos-luz. Uma nave equipada com um compensador estrutural estava completamente protegida contra a operao de rastreamento estrutural. Melhor dizendo: contra a hiperlocalizao atravs do abalo provocado por uma transio, isso enquanto no surgisse algum que descobrisse algum princpio capaz de neutralizar os efeitos do compensador estrutural. O compensador que a Ganymed trouxera da Terra fora primitivamente destinado frota terrana comandada pelo major Deringhouse. O coronel Freyt, comandante da Ganymed, asseverou que s a contragosto Deringhouse entregara o aparelho. O anncio de Rhodan, de que a Titan retornaria a Honur, provocou certo nervosismo entre a nova tripulao. Ningum ignorava o que acontecera naquele planeta. O comandante teve de expedir uma declarao adicional para dissipar o nervosismo entre seus homens. Disse o seguinte: Agora, que conhecemos o perigo, este perdeu seus aspectos mais pavorosos. Tomaremos todas as precaues quando pousarmos em Honur. E, principalmente, temos a Ganymed, que nos dar cobertura. Alm disso, devemos dar-nos conta de que, a bem da nossa segurana e da defesa da Terra, no podemos simplesmente dar as costas ao perigo. Ele nos alcanaria . Temos que descobrir o inimigo e obrig -lo a ser 69

razovel, ou destru-lo. No temos outra alternativa. Para fazer tudo isso, teremos de voltar para Honur.

2 O sol de Honur era um astro pequeno, cujo espectro apresentava um mximo de raios infravermelhos. Em virtude disso, a luz emitida, em pleno dia, era to vermelha como a do sol terrano ao alvorecer ou ao entardecer. Honur era um mundo leve e pequeno, cuja gravitao superficial era de 0,7 g. A temperatura mdia, segundo os velhos registros arcnidas, era de 9,2 graus centgrados. Era inferior da Terra, mas bastante superior de outros planetas, como por exemplo, Marte, com o qual Honur talvez pudesse ser comparado tambm sob outros aspectos. A superfcie do planeta era seca. No havia oceanos, apenas alguns lagos. Em compensao havia cordilheiras, cujas cumeeiras atingiam altitudes considerveis. Foi no p de um desses complexos montanhosos, cujas cumeeiras atingiam em mdia quatro mil metros, junto a um pequeno lago, que a Titan pousou no dia em que comeou a desgraa. Voltou a pousar no mesmo lugar. A Ganymed ficara para trs, descrevendo uma rbita bem ampla em torno do planeta. As salas de comando das duas naves mantinham contato sonoro ininterrupto atravs do telecomunicador. Rhodan no estava disposto a assumir o menor risco. No se via nenhum sinal dos nativos ou dos purificados, como eles mesmos costumavam chamar-se. Logo aps o primeiro pouso, instalaram-se junto ao lago; mudos e imveis contemplavam a gigantesca nave. Desta vez, j fazia dez horas que a Titan tocara o solo, e nenhum dos purificados havia dado a cara. Estariam participando do jogo? Ser que no passavam de lacaios dos desconhecidos que se chamavam de deuses? Rhodan deu suas instrues. Um grupo de busca comandado pelo tenente Tifflor recebeu ordens para investigar a rea em torno da Titan,

num raio de cem quilmetros. A rapidez com que os nativos haviam surgido depois do primeiro pouso da Titan levava concluso de que devia haver ao menos uma povoao nessa rea. O grupo de Tifflor foi equipado com os cmbios, veculos muito versteis, que podiam locomover-se em terra, na gua e no ar, alm de uma coleo de armas eficientssimas. Sua tarefa consistia em trazer ao menos um dos purificados, no qual seria realizado o exame psquico. Outro grupo, comandado pelo major Chaney, recebeu instrues para descrever crculos bem amplos em torno do planeta, a bordo de naves de esclarecimento de longo alcance do tipo Gazela, a fim de realizar investigaes sobre as caractersticas fsicas daquele mundo. Rhodan tinha certeza de que, se em Honur existisse qualquer estabelecimento do inimigo desconhecido, o consumo de energia seria tamanho que os instrumentos ultrassensveis das Gazelas no deixariam de registr-lo. Rhodan sabia perfeitamente que, caso o inimigo suspeitasse, no teria um instante de dvida sobre as reais intenes da Titan. Se possusse mentalidade humana ou humanoide, veria na operao de busca uma forma de provocao e no deixaria de dar seu contragolpe. A qualquer momento teriam de contar com ataques lanados contra os dois grupos de busca e contra a prpria Titan. Outras Gazelas estavam preparadas para saltar de bordo da nave-me, a fim de correr em auxlio de Tifflor ou Chaney caso estes se vissem num aperto. Tambm a Ganymed ficou de prontido. Chaney e Tifflor receberam instrues para no interromper por um segundo sequer o contato pelo telecomunicador. Todas as providncias que estavam ao seu alcance haviam sido tomadas. *** Julian Tifflor desempenhou suas funes com o entusiasmo de que s um jovem oficial seria capaz. Seu grupo era formado por quatro cmbios. Deslocando-se pouco acima do solo, os veculos subiam por um vale que se abria em meio s montanhas. Tiff dera ordens para que o contato com a Titan fosse mantido por perodos alternados de uma hora por cada um dos veculos. Cada cmbio tinha uma tripulao de cinco homens. As mscaras pressurizadas, de que precisariam quando sassem da proteo das naves para a atmosfera pobre em oxignio, balanavam junto ao queixo. Um movimento da mo bastaria para prend-las e ativar o compressor. Cerca de duas horas se haviam passado desde o momento em que tinham sado pela comporta da Titan. Tiff fez questo de que os veculos se deslocassem a velocidade reduzida, e sempre se mantivessem junto ao solo. Aquele complexo de montanhas era um mundo desolado. Tiff seguiu o pequeno curso de gua que, descendo das cumeeiras, desembocava no lago junto a cordilheira. Mas o efeito da gua no chegava a mais de cem metros de cada lado da correnteza. Uma faixa de estranha vegetao de estepe, de aproximadamente duzentos metros de largura, cortava o vale. Alm dele, comeava a rocha nua, que passava a formar paredes quase verticais e subia a mais de mil metros, at atingir os flancos das montanhas mais altas. O brilho avermelhado dos raios solares no chegava a penetrar at as profundezas do vale. No fundo da 70

depresso, onde se moviam os veculos de Tifflor, reinava uma penumbra crepuscular, que era mais um motivo para Tiff no se apressar na execuo da operao de busca. *** O major Chaney cometeu um erro: acreditou que seu vo era exatamente aquilo que seria em condies normais em qualquer outro mundo, isto , uma tarefa rotineira destinada a pr as mos nos dados fsicos e geogrficos do planeta, segundo se diria na gria astronutica. Os tripulantes das Gazelas no tinham muita coisa a fazer. O dispositivo automtico sincronizado mantinha os veculos numa altitude constante de 30 mil metros. Tambm cuidava da mudana de rota quando as naves saam de um crculo para entrar em outro. E os instrumentos de medio haviam sido construdos de maneira a executarem suas tarefas sem auxlio humano. Um tanto contrariado, Chaney indagou-se por que o chefe no colocara os veculos em rbita em voo automtico, sem tripulantes. No se dava conta de que o piloto-rob no estaria em condies de lidar com tarefas muito complicadas, como por exemplo uma batalha area. Mas a atitude era perfeitamente explicvel. Durante as duas horas de viagem que as Gazelas j tinham atrs de si, os instrumentos no haviam registrado sequer um simples povoado dos purificados, quanto mais alguma base do inimigo que poderia ser capaz de dispor de aparelhos aptos para o combate areo. *** Que maldio! Justamente agora que pensava que iramos ver a luz, o sol se pe! O sargento OKeefe estreitou os olhos e fitou a tela, na qual ainda h poucos instantes vira as encostas do vale, que recuavam, e o planalto que agora se estendia diante deles. direita, bem ao longe, via-se o crculo vermelho e apagado do sol Thatrel. Metade dele j havia desaparecido atrs da linha do horizonte. A vez de manter contato com a Titan era do Cmbio que conduzia o tenente Tifflor, o mesmo no qual o piloto, OKeefe, acabara de manifestar sua tristeza pela luz do dia que se desvanecia. Temos diante de ns um planalto em que a visibilidade muito boa disse Tiff ao oficial de planto. Peo instrues sobre se devo prosseguir viagem de noite. O chefe diz que no respondeu o oficial. Pare num lugar seguro e aguarde o raiar do dia. Entendido. Tiff achava que no era conveniente sair do vale. Mandou que OKeefe conduzisse o veculo at a encosta sul e pousasse junto ao paredo. Os outros Cmbios agiram da mesma forma. As sentinelas foram distribudas; depois disso cessou o zumbido trepidante dos motores antigravitacionais, e o silncio espalhou-se pelo interior dos veculos. Julian Tifflor incumbira-se de um dos perodos da guarda noturna. Contrariando seus hbitos, despertou imediatamente quando seu antecessor o chamou. Alguma coisa de especial? cochichou. No senhor. Tudo calmo.

Tiff fez o corpo rolar para baixo do assento em que estivera acomodado, deixando-o livre para o companheiro. Foi ao lugar do piloto, acomodou-se no estofamento macio e acendeu um cigarro. A tela mostrava o ltimo setor do vale, profusamente iluminado pela infinidade de estrelas da nebulosa. A luz era mais forte que a da noite terrana de lua cheia. Tiff enxergava perfeitamente a uma distncia de pelo menos duzentos metros. Um dos aparelhos de telecomunicao estava pronto para entrar em funcionamento. A luz verde do controle tinha um efeito tranquilizante em meio escurido. Naquela hora, o Cmbio nmero 4 mantinha contato com a Titan, e o Cmbio nmero 1 estava pronto a entrar em comunicao a qualquer instante. Tudo parecia em ordem. Tiff estava satisfeito. Acabou de fumar tranquilamente, deixou que quinze minutos se passassem e acendeu outro cigarro. Tomou um gole reconfortante da cafeteira que seu antecessor deixara sobre a escrivaninha. Para isso teve que desviar os olhos da tela por alguns segundos. Quando acabou de tomar seu caf, voltou a colocar a cafeteira suavemente sobre a escrivaninha e fitou outra vez o quadro da tela. Este se havia modificado. O vulto alto e esguio de um purificado destacava-se contra a parede iluminada pela luz das estrelas. Tiff viu que o desconhecido levantava o brao, como se quisesse fazer um sinal. Passado um momento, repetiu o gesto. Sem desviar os olhos, Tiff comprimiu o boto que ligava o telecomunicador. Outra tela iluminou-se. Saia da linha! ordenou Tiff. Preciso falar com a Titan. O quadro da tela tremeluziu por um instante e voltou a assumir contornos ntidos. Surgiu o rosto do capito Brian, que se encontrava a bordo da Titan. Tenho uma novidade para o senhor disse Tiff e acoplou o quadro da tela ao aparelho de Brian. Por que est fazendo sinais? Est fazendo isso desde o momento em que apareceu. Provavelmente deseja que um de ns v at l fora. Brian levantou os olhos. Tiff desacoplou a imagem, para que o capito pudesse ver seu interlocutor. claro que o senhor no vai fazer nada disso ordenou. Tiff sorriu. Isso uma ordem ou um conselho? O capito Brian sobressaltou-se. Por qu? claro que um conselho. Tem outra sugesto? Poderia sair... ...para deixar que o envenenassem? Em primeiro lugar, vestiria um traje espacial, e depois no tenho a inteno de me aproximar do sujeito a ponto de poder dar a mo a ele ou a qualquer nonus. Finalmente, tenho dezenove guarda-costas, que podero cuidar de mim. Brian cocou a cabea. Bem resmungou o chefe quer que lhe deixemos as mos livres. Se prometer que agir com a maior cautela no meterei o bedelho. Tenha cuidado! possvel que alm desse sujeito haja outros cem 71

escondidos atrs da pedra mais prxima. Tomarei cuidado prometeu Tiff. Est bem. Volte a acoplar a imagem. Obrigado. A palestra havia despertado os tripulantes do Cmbio nmero 1. Sentados nos bancos, contemplavam a tela. O que andou fazendo neste meio tempo? perguntou Tiff. Durante a palestra com Brian, no tivera tempo de vigiar o purificado. Levanta a mo de minuto em minuto e faz um sinal informou OKeefe. Tiff enfiou o traje espacial. Era feito de plstico flexvel. Fora concebido para proteger a pessoa que o usasse, impedindo a penetrao de partculas de poeira csmica. Por isso deveria estar em condies de evitar que qualquer dos nonus ou o purificado tocasse Tiff. OKeefe, avise os outros veculos. Ficaremos de prontido nmero um. Antes que Tiff acabasse de fechar seu traje, chegaram as confirmaes. Vinte homens estavam a postos. Tiff estava satisfeito. Tirara a mscara pressurizada, pois o capacete do traje espacial dispunha de aparelhagem prpria para a renovao de ar. Antes de fech-lo, dirigiuse a OKeefe. Fique em contato comigo. No tome nenhuma providncia sem que eu lhe d instrues para isso. Fechou o capacete esfrico com o grande visor, as redes circulares dos microfones externos e o pequeno funil do alto-falante. Um cabo abriu a comporta; dali a um minuto Tiff encontrava-se do lado de fora. Viu que o purificado acabara de levantar o brao para dar seu sinal. Quando Tiff saiu da sombra do veculo e do paredo, baixou-o e permaneceu imvel. Tiff aproximou-se a passos lentos. A mo direita segurava o radiador de impulsos. *** A sonda de radar est com defeito queixou-se o sargento Dee. Est emitindo impulsos sobrepostos. O major Chaney tinha algum conhecimento dessas coisas. Tirou os cintos e, atravessando a parte interna da Gazela, caminhou em direo a Dee. Este se limitou a indicar a tela oscilogrfica. Normalmente via-se nela a ponta grande marcando o impulso transmitido e, mais abaixo, a ponta menor, o impulso refletido. A distncia entre as linhas que formavam os respectivos polos servia de base ao clculo da distncia entre o emissor e o refletor ou, no presente caso, entre a Gazela e a superfcie de Honur. Mas Chaney viu uma coisa que deixara Dee nervoso: um terceiro impulso, muito dbil, se desenhava abaixo daquele que correspondia ao reflexo. Chaney girou alguns botes. Vez ou outra as imagens dos impulsos desapareciam. Mas, quando reapareciam, sempre estava presente o impulso menor, que levara Dee concluso de que alguma coisa no estava em ordem. O major Chaney comunicou-se com as outras Gazelas. Em suas telas, aparecia aquela imagem. E cada observador acreditara a mesma coisa que o sargento Dee. Algo no est em ordem murmurou Chaney, que parecia perplexo. O terceiro impulso verdadeiro. O osciloscpio est funcionando?

Funciona ininterruptamente. Pois bem; nesse caso poderamos... No teve tempo para dizer o que poderiam fazer. Um terrvel solavanco fez com que Chaney e todos os homens que no estivessem presos aos cintos de segurana cassem ao cho. No mesmo instante as sereias de alarma emitiram um som estridente. Os homens soltaram gritos de surpresa. Ainda confuso, Chaney levantou-se, apoiando-se no encosto da poltrona. Sentiu uma estranha leveza no estmago e percebeu Instantaneamente que ao menos o neutralizador deixara de funcionar. Viu que a marca luminosa do altmetro descia rapidamente. Cambaleou o mais rpido que pde em direo ao telecomunicador. O rosto preocupado do capito Brian contemplava-o da tela. Estamos caindo! gritou Chaney, superando o barulho das sereias. Provavelmente fomos atingidos por um raio de trao. Brian confirmou com um aceno de cabea. Registramos sua posio respondeu. Procurem controlar os aparelhos. Dentro de alguns minutos estaremos a. Brian desapareceu da tela. Chaney enfiou-se na poltrona do piloto. Com um gesto firme, empurrou o regulador dos propulsores posio mxima. A Gazela foi sacudida por outro solavanco. A queda fora neutralizada. Olhando para o altmetro, Chaney viu que o veculo continuava a perder altura. Mas a descida no era mais rpida que a de um voo planado, no muito inclinado. Um sorriso amargo passou pelo rosto de Chaney. Levou alguns segundos para avisar os outros veculos. Todos eles controlaram a queda numa altitude de seis mil metros e, descrevendo uma curva suave, aproximavam-se da superfcie do planeta. Subitamente Chaney teve uma ideia. A tela do telecomunicador ainda mostrava o assento vazio do oficial que estava de planto na sala de comando da Titan. Mas Chaney acionou o alarma at que o capito Brian voltasse a aparecer. Tenho uma sugesto, capito fungou Chaney. Mande que os homens voltem. Conseguimos controlar a queda e devemos realizar um pouso sofrvel. bem possvel que o inimigo aparea para verificar o que foi derrubado. Os homens enviados pelo senhor poderiam espant-lo. Brian logo compreendeu. Est bem. Mandarei que os homens esperem; aguardo seu pouso. Se este correr normalmente, ningum ir em seu auxlio. Obrigado. Chaney voltou-se aos tripulantes da Gazela. Esto bem presos nos cintos? O estouro dever ser bem forte. Encolham o pescoo. O tenente Hathome, piloto do aparelho G-021, chamou pelo telecomunicador. Iniciarei o pouso. O terreno bastante favorvel. Chaney confirmou com um sinal de cabea. Muitas felicidades, Hathome! A G-021 foi o ltimo aparelho que conseguiu controlar a queda. Por isso Hathome foi o primeiro a chegar superfcie do planeta. 72

Chaney lanou mais um olhar para a imagem de radar. Hathome dissera a verdade: o piloto de um veculo que estava caindo no poderia desejar terreno mais favorvel. Era liso que nem uma mesa. Nas extremidades do quadro, havia acidentes do terreno que atingiam uma altura considervel; deviam ser montanhas. Ao que parecia, a rea que se estendia embaixo das trs Gazelas era formada por um planalto. A G-021 surgia sob a forma de um pontinho luminoso. Chaney viu que, de um momento para outro, reduziu a velocidade e modificou sua trajetria. No alto-falante, que ainda mantinha contato com a G-021, ouviu-se um zumbido ensurdecedor, o chiado do metal que se esfacelava e por fim um tremendo estalo. Depois no se ouviu mais nada. Hathome! No houve resposta. Hathome...! Finalmente ouviu-se uma voz dbil. Sim senhor... Resistiu? Acredito que sim. Todo mundo j est de p. A ateno de Chaney foi desviada para outro assunto. O altmetro indicava cento e cinquenta metros. A G-020 dispunha-se a pousar, juntamente com a G-022. Chaney apoiou-se com toda fora contra a mesa do piloto. No momento em que o altmetro havia descido quase marca zero, expeliu toda a energia dos jatos de popa, para reduzir a velocidade. Um enorme solavanco sacudiu o veculo. Chaney viu que o mapa desenhado pelo radar comeou a girar e as sombras apagadas que se desenhavam nas telas de televiso comearam a mover-se. Um barulho infernal abafou os gemidos de pavor dos homens. Chaney reteve a respirao at ouvir o estouro final, que indicava que a G020 acabara de chocar-se com um obstculo: a viagem chegara ao fim. A cabea de Chaney bateu contra um objeto duro; ficou inconsciente por alguns segundos. Quando despertou, tudo estava em silncio; s se ouviram os rudos provocados pelos trajes dos homens que procuravam colocar-se de p. Esto todos a? perguntou Chaney. Responderam com um forte sim, felizes por terem escapado. No interior da Gazela reinava a escurido. O suprimento de energia deixara de funcionar, e com isso o emissor tambm estava inutilizado. A tela do telecomunicador apagara-se. Vamos dar o fora! berrou Chaney. Abriguemse atrs da Gazela. Baixaram os capacetes sobre o rosto e desceram. A comporta funcionava impecavelmente. Como fosse a nica via de entrada e sada, fora acoplada a um gerador de emergncia indestrutvel. Chaney aguardou tranqilamente que cessasse o barulho vindo da comporta, transmitido pelos alto-falantes externos. Por fim chamou pelo rdio de capacete: Hathome! Crimson! Hathome respondeu imediatamente, mas da G-022 veio esta resposta: O tenente Crimson est inconsciente. Aqui fala o sargento Halligan.

Quantos dos seus homens continuam de p, Halligan? Todos. Apenas dois desmaiaram. Est bem. Hathome, as instrues que vou transmitir tambm valem para o senhor. Desam, levando as armas, e procurem atingir a G-020. Estamos abrigados sombra da mquina. No usem seus holofotes manuais, mas apressem-se. Hathome e Halligan compreenderam. Chaney interrompeu o contato, pegou o pesado desintegrador, que com o choque deslizara pela sala e amassara o p do painel de controle. Desceu pela comporta. L fora a visibilidade era melhor do que a que Chaney encontrara ao olhar a tela. A profuso enorme de estrelas do grupo M-13, que encobria a parte norte do firmamento, irradiava uma forte luminosidade. Os homens do grupo de Chaney agacharam-se sombra do aparelho de forma elptica. Com as armas levantadas, fitavam a semiescurido. Enquanto esperavam, Chaney procurou adivinhar o que faria a Titan. Depois do pouso, todos os contatos foram interrompidos. Se pudesse dar um conselho ao capito Brian, recomendaria que recolhesse a bordo o resto das Gazelas, a no ser que quisesse partir imediatamente com a prpria nave. O campo de trao do inimigo fora bastante forte para neutralizar a ao dos motores das Gazelas. Se o grupo de salvamento enviado por Brian tambm usasse as naves de reconhecimento, seu destino no seria diferente do das naves G-020, G-021 e G-022. Infelizmente, Chaney no dispunha mais de nenhum telecomunicador atravs do qual pudesse informar a Titan sobre a experincia pela qual acabara de passar. Enquanto ainda estava quebrando a cabea sobre isso, ouviu um estalo no receptor de capacete. A voz do sargento Halligan disse: Estamos vendo seu aparelho. Dentro de quinze minutos estaremos a. Est bem respondeu Chaney. Ouviu alguma coisa de Hathome? Por enquanto no. No entanto, Hathome chamou de uma distncia maior. Neste momento estamos passando pelo aparelho de Crimson. Calculo que ainda levaremos meia hora para chegar a. Preocupado, Chaney lanou os olhos em torno. No esperara que as trs gazelas fossem tocar o solo to longe uma da outra. Muita coisa poderia acontecer em meia hora; ainda mais que desde o pouso forado. J se haviam passado quinze minutos. No entanto, no viu nada de suspeito. A nica coisa que Chaney pde fazer foi insistir mais uma vez para que Hathome e Halligan se apressassem. *** Tiff parou a dez metros da figura esguia. O que deseja? perguntou em arcnida. Os purificados, batizados de honos pelos tripulantes da Titan, falavam um dialeto arcnida. A figura esguia mexeu-se. Tiff viu que o hono se dispunha a aproximar-se mais alguns metros. Pare! Fique onde est! Quero saber o que deseja. O hono obedeceu. Quero mostrar-lhe uma coisa respondeu. Sua voz 73

chegava a ser ridcula, de to aguda que soava naquela atmosfera pobre em oxignio. O que ? perguntou Tiff. Ser um rebanho de nonus que possamos acariciar para nos envenenarmos? No fale to mal sobre nossos nonus respondeu prontamente o hono. So criaturas queridas. No poderamos viver sem elas. Quero mostrar-lhe uma coisa muito diferente: uma pista dos deuses. Tiff riu. Ento os deuses de vocs deixam pistas? Desde quando? Na verdade, no estava com uma disposio to brincalhona. Perry Rhodan tinha certeza de que atrs dos deuses dos honos se ocultavam os inimigos invisveis. Por isso, a oferta deveria parecer muito tentadora, caso Tiff no se desse conta imediatamente de que um verdadeiro hono nunca seria capaz de trair seus deuses. Mesmo que estes fossem desajeitados a ponto de deixar pistas. O homem estava representando. E para fazer isso desenvolvia uma atividade pouco usual num hono. Tiff no tinha a menor dvida de que o inimigo desconhecido pretendia armar-lhe uma cilada. Procurou ganhar tempo. Por que quer nos mostrar a pista dos deuses? perguntou. O hono ergueu ambos os braos, num gesto de esclarecimento. Era outro comportamento pouco usual. Os gestos representam um esforo fsico, e por isso os honos costumavam evit-los sempre que podiam. Perteno a um grupo que os outros membros da minha raa designam como a dos menos purificados explicou. De certa forma somos indivduos proscritos; mantemos pouco contato com os purificados. Soubemos o que aconteceu com vocs e estamos dispostos a ajudar. Quem me garante que voc no quer atrair-me a uma armadilha? O hono no se apressou na resposta. Como poderia fazer uma coisa dessas? perguntou depois de algum tempo. Afinal, vocs so muito mais poderosos que ns, e podem matar-me a qualquer momento, se tiverem qualquer desconfiana. Acha que eu me exporia a um perigo destes? Tiff havia tomado sua deciso. Como pretende levar-nos para l? perguntou. Est disposto a caminhar frente dos nossos veculos? Estou, se no permitirem que entre nos mesmos. Tiff sacudiu a cabea. Isso impossvel. Voc esteve em contato com os nonus; intoxicaria os homens. Sim, j sei. Quer dizer que vai caminhar na frente? Vou. Nesta rea existem povoaes dos purificados? Existem, mas esto abandonadas. Tiff sobressaltou-se. Abandonadas? Isso mesmo. Os purificados abandonaram suas aldeias e retiraram-se para as montanhas. Por qu? No sei. No assistimos sua mudana. De repente notamos que haviam desaparecido. Tiff tinha certeza sobre o motivo que levara os purificados a mudar seu local de residncia: era a vontade

dos deuses. O inimigo invisvel sabia to bem quanto Perry Rhodan que, se os homens da Titan conseguissem apoderar-se de um dos purificados e o interrogassem, aplicando os recursos de que dispunham, teriam dado um bom passo frente. Tiff achou que a informao que acabara de obter era muito importante. Assegurou ao nono que os cinco veculos o seguiriam e voltou sua nave. A primeira coisa que viu ao entrar na mesma foi o rosto preocupado de Brian projetado na tela. Desacople a imagem ordenou Brian. Aconteceu uma coisa muito grave. Tiff desacoplou a imagem externa, para que o capito Brian pudesse v-lo. Chaney, Crimson e Hathome foram obrigados a realizar um pouso de emergncia com suas Gazelas exclamou Brian. Perdemos o contato com eles. O local do pouso fica a uns cento e cinqenta quilmetros ao nordeste. O chefe deu ordens para que o senhor procurasse localizar as Gazelas. Seria intil enviar outros aparelhos, pois os mesmos tambm seriam forados a realizar um pouso de emergncia. Tiff empurrara o capacete para trs; cocou a cabea. Em palavras lacnicas, informou o capito Brian sobre a palestra que acabara de manter com o hono. Brian logo compreendeu onde queria chegar e repeliu-o com um gesto. Se acredita que o chefe vai enviar um terceiro grupo de reconhecimento, est redondamente enganado interrompeu a fala de Tiff. No podemos dispensar nenhum dos homens que se encontram a bordo. A nica coisa que pode fazer dividir seu grupo. Um deles poder seguir o hono, enquanto outro sai em busca do grupo de Chaney. O rosto de Tiff exprimiu contrariedade. S mesmo o diabo poderia ter-lhe dado uma sugesto destas constatou com a maior falta de reverncia. Num mundo como este, cinco Cmbios representam o mnimo indispensvel sobrevivncia. Brian confirmou com um aceno de cabea. Sei disso. Acontece que o senhor tem toda liberdade para mandar embora o hono e utilizar todos os veculos na busca de Chaney. Tiff suspirou. Diga ao chefe que suas ordens sero cumpridas falou depois de algum tempo. Brian sorriu. OK. No interrompa o contato. Tiff voltou a transferir a comunicao para o Cmbio nmero 4. Depois disso, levantou-se do assento de piloto, deixando-o livre para o sargento OKeefe. Mandou que este se aproximasse do hono e o seguisse. OKeefe lanou um olhar desconfiado para Tiff. Este compreendeu o que pretendia dizer. Antes de mais nada, precisamos sair deste vale e chegar ao planalto. A seguir, veremos o que devemos fazer. Se o hono caminhar espontaneamente na direo norte-nordeste, no teremos motivo para criar cabelos brancos, no mesmo? Um sorriso largo tomou conta do rosto de OKeefe. verdade. O motor comeou a funcionar com um zumbido. Dirigindo cautelosamente, OKeefe tirou o cmbio da 74

sombra do paredo e o deslizou em direo ao hono. Olhando em torno, Tiff certificou-se de que os outros veculos o seguiam, mantendo a formao habitual.

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O major Chaney sabia perfeitamente que, para manterse vivo, teria de contar ao menos por algumas horas com seus prprios recursos. Sabia ainda melhor que Rhodan que qualquer outra Gazela que tentasse aproximar-se do local em que se encontrava seria atingida pela fora irresistvel do raio de trao. Ficaria tal qual os trs aparelhos que j estavam jogados naquele vale. Os grupos de Crimson e Hathome haviam atingido o aparelho G-020. Enquanto o grupo estava a caminho, Crimson recuperara os sentidos e passara a locomover-se sobre as prprias pernas. Ao todo trinta e cinco homens estavam reunidos em torno de Chaney. Todos, bem armados. Chaney tinha certeza de que poderia repelir qualquer ataque aberto, a no ser que seu grupo se defrontasse com um verdadeiro exrcito. Alm disso, os homens usavam trajes protetores espaciais, motivo por que nem mesmo um rebanho de nonus poderia fazer-lhes qualquer mal. As horas foram passando; sobre as cumeeiras que se desenhavam ao sudeste surgiu o vermelho-escuro do amanhecer. Quando o sol surgiu por cima do paredo que fechava o vale, Chaney convenceu-se de que seria intil esperar mais. O inimigo no apareceria. Talvez estivesse satisfeito em ter derrubado os aparelhos e no tinha o menor interesse em saber quem eram as pessoas que obrigara a vir ao solo; ou ento sabia que se tratava de uma fora de combate que no poderia enfrentar. Chaney ordenou a marcha de regresso. Sabia que a Titan se encontrava ao sul sudoeste, a cerca de trezentos quilmetros de distncia. No ponto em que se encontrava a G-020, no seria possvel empreender uma marcha na direo sul sudoeste. O vale seguia quase exatamente a direo leste-oeste o suas encostas eram to ngremes que Chaney no poderia

esperar que os homens conseguissem escalar as mesmas, embora a gravitao fosse muito reduzida. Consolou-se com a ideia de que em algum lugar o vale deveria ter um fim, ou apresentar uma ramificao que conduzisse para o sul. Durante a marcha para o oeste passaram junto aos destroos da G-022 e da G-021. Chaney fez de conta no ouvir as graolas cochichadas por seus homens, que disseram que, se soubessem disso, teriam continuado no lugar onde se encontravam. O que importava era que as duas Gazelas ficaram to avariadas com o pouso de emergncia quanto o aparelho de Chaney. No serviriam para mais nada; at mesmo os telecomunicadores estavam inutilizados. Com o correr das horas, o sol foi subindo por cima da encosta e produziu tamanho calor no vale estreito e baixo que os homens se viram obrigados a ligar a aparelhagem de condicionamento de ar de seus capacetes. Chaney olhou em volta, procurando um lugar para descansar. Descobriu uma caverna situada na encosta norte. Mandou que dois homens a examinassem e soube que era um lugar apropriado para o descanso. Estava prestes a mandar que seus homens seguissem direita, mas no momento em que estava abrindo a boca o sargento Dee exclamou: ... vejam s! Que coisa linda! Estava parado, apontando com o brao para o interior do vale. Chaney olhou na direo indicada, mas no viu nada de extraordinrio. Muito menos viu qualquer coisa que pudesse ser considerada linda. O que est vendo? perguntou, dirigindo-se a Dee. Dee levantou tambm o outro brao e bateu palmas com as mos enluvadas, provocando estalos nos receptores externos. Que coisa maravilhosa! exclamou encantado. um quadro impagvel! Chaney zangou-se. Com os mil demnios. O que to maravilhoso e impagvel? Faa o favor de responder quando eu lhe dirijo uma pergunta, sargento! Dee continuava a bater palmas. Por que tanta grosseria, Chaney? disse com uma risada. Logo quando me sinto to... Por um instante Chaney perdeu o autocontrole. Antes que conseguisse recuper-lo, o tenente Crimson soltou uma risada de bode: O homem est com a razo, Chaney. Deixe-o ser feliz. H alguma coisa errada nisso? Chaney virou-se abruptamente e fitou Crimson. De repente compreendeu. Para a caverna! gritou com a voz rouca. Corram! Hathome e Halligan ajudem-me a levar estes idiotas. Hathome e Halligan j estavam preparados para correr. Voltaram e ajudaram o major Chaney a levar Dee e Crimson at a caverna. Os dois no resistiram. Apenas riam e escarneciam das pessoas que levavam a vida muito a srio. Chaney olhou em torno. O vale estava deserto, tal qual estivera desde o incio. No havia o menor sinal de vida: nenhum animal, nenhuma planta. E o comportamento idiota de Dee e Crimson s poderia ser explicado se 75

houvesse animais por ali. Ou melhor, se houvesse nonus. Chaney, seus companheiros e os dois malucos foi esta a expresso usada pelo sargento Halligan chegaram entrada da caverna sem serem molestados. Trinta homens do grupo estavam sentados junto s paredes da caverna, enquanto cinco se mantinham junto entrada, de armas levantadas, cobrindo a retirada de Chaney. Este mandou que Dee e Crimson fossem levados para o interior da caverna, onde seriam vigiados. Depois teve tempo para examinar a si mesmo. Haveria algum indcio de que, dali a alguns minutos, tambm acharia que o mundo lindo e que a vida uma alegria constante? No, estava tudo normal. Hathome, que estava de p ao seu lado, parecia ter notado que Chaney acabara de perscrutar seu interior. Tudo em ordem, major? perguntou. Chaney fitou-o, zangado e alegre ao mesmo tempo. No fique rindo. Ser que j est achando que a vida a coisa mais bela que se possa imaginar? Hathome sacudiu a cabea. De forma alguma respondeu, ficando em posio de sentido. Chaney ficou satisfeito. Deitou no cho pouco antes da entrada da caverna e examinou o vale. O que poderia ter acontecido com Dee e Crimson? Essas reflexes levaram-no diretamente indagao sobre a proteo que a caverna poderia oferecer se surgisse uma situao mais sria. Alm disso, precisava saber de que forma Dee e Crimson haviam sido infectados. E com isso, Chaney voltou ao ponto de partida de suas reflexes. Olhou atentamente para todos os pontos do vale e procurou descobrir qualquer coisa que pudesse representar um perigo. No encontrou nada. Chaney ficou imerso em seus pensamentos. O sol continuou na sua trajetria e ultrapassou a encosta norte do vale. As sombras cobriram a entrada da caverna. Chaney teve a impresso de ter cochilado um pouco quando foi acordado pela voz nervosa de um dos homens de seu grupo: Alguma coisa se aproxima. Chaney levantou-se. O homem que se encontrava ao seu lado estendeu o brao para fora da caverna. Chaney lanou os olhos para o leste e viu trs vultos longos e esguios, que acabavam de sair de trs de uma rocha e caminhavam em direo caverna. Capas largas e coloridas cobriam os ombros. Eram honos. Chaney estava bem desperto. Preparem as armas! ordenou. No era por causa dos trs honos. Mas podia haver outros nas proximidades, dispostos a esperar um momento favorvel para lanar-se ao ataque. Os trs que a sentinela havia descoberto continuavam a caminhar em direo caverna. Ao que parecia, sabiam que existia algum escondido ali. *** De quem este traje espacial? perguntou Tiff. OKeefe virou o rosto. Franziu a testa e respondeu: do senhor. Tiff sobressaltou-se e comeou a rir. Muito bem. Onde fui arranjar este buraco? OKeefe passou o leme a outra pessoa e levantou-se. O buraco que existia nas costas do pesado traje era

minsculo, mas naquela superfcie lisa tornava-se perfeitamente visvel. Tiff tirou o traje do suporte e virou-o. O buraco no atravessava o plstico. Hum fez Tiff. Alguma coisa deve ter-me furado. Mas o ferro no teve fora para perfurar isto. OKeefe parecia desolado. Quem sabe se o defeito no passou despercebido a bordo da Titan e... A probabilidade de que isso tenha acontecido inferior a 0,1 por mil respondeu Tiff com um gesto de desprezo. Os instrumentos de controle constatariam at mesmo um furo cujo dimetro fosse cem vezes menor. Se o furo j existisse enquanto o traje se encontrava a bordo da Titan, o mesmo no teria sado da nave. OKeefe respirou profundamente. Quer dizer... Tiff acenou com a cabea. Quer dizer que alguma coisa tentou furar-me enquanto conversava com o hono completou. OKeefe cocou a cabea. O senhor devia cham-lo s falas sugeriu. Para qu? Se tiver alguma coisa com isso, vai fingir-se de bobo, e se no tiver se sentir ofendido. Nada disso. Seguiremos tranquilamente atrs dele e aguardaremos para ver o que tem a nos oferecer. OKeefe resmungou, bastante contrariado, e voltou ao seu assento. Tomou a direo do Cambio das mos do homem que o substitura e continuou a seguir o hono, que caminhava a passos largos diante da fileira de veculos. J fazia tempo que o sol nascera. Ao atingir o planalto, o hono tomara a direo nordeste. Tiff no separara seu grupo, j que a direo tomada pelo hono era aproximadamente a mesma em que Chaney realizara o pouso de emergncia com suas Gazelas. O planalto era ainda mais desolado que o vale pelo qual os Cmbios haviam subido, partindo do ponto em que se encontrava a Titan. No havia nenhuma elevao que tivesse mais de um metro, com exceo de alguns enormes blocos de pedra, que o vento parecia ter tangido encosta abaixo. Fora algumas frestas estreitas que se abriam na rocha, o solo parecia fundido numa nica pea. Em nenhum lugar poderia crescer uma planta. A nica coisa viva era o vento, que varria a rea com um uivo montono. Tiff tomou a medida da temperatura externa. Era de 52 graus centgrados. A rocha parecia incandescente. De noite seria exatamente o contrrio. Admirou o hono, que caminhava a passos seguros, sem preocupar-se com o calor martirizante. OKeefe surpreendeu-se bastante quando o magricela desapareceu de um momento para outro, como se tivesse sido tragado pela rocha. De repente estacou. Que diabo! Onde se meteu? O hono continuava desaparecido. Onde foi que o viu pela ltima vez? perguntou Tiff, depois de certificar-se que no se via o menor vestgio do hono na tela. Foi ali direita, a uns vinte metros; daqui... ah, a est. O magricela saiu da rocha que nem uma rolha de champanha parou e gesticulou com os braos. Era um quadro bizarro. V at l ordenou Tiff. 76

OKeefe levou o Cmbio at o local em que estava o hono. Ao aproximar-se, viu um trao escuro que, comeando pouco atrs do hono, atravessava a rocha at a linha do horizonte. No vai querer atrair-nos para essa fresta resmungou Keefe. Nenhum dos Cmbios caberia na mesma. Tiff no lhe deu ateno. Procurou entender os gestos do hono. Este apontava alternadamente para si, para o cho sua frente, para o Cmbio e para o nordeste. Ao fazer o ltimo gesto, a mo descia. Se o entendi bem, pretende entrar na fresta e quer que ns continuemos acima da superfcie, descendo mais adiante disse Tiff. Mais adiante a fresta deve ter largura suficiente para abrigar os veculos. OKeefe levou o veculo para alm do hono e seguiu junto fresta. Tiff viu o hono fazer um gesto de concordncia e desaparecer novamente no interior da fresta. Isso mesmo disse, dirigindo-se a OKeefe. Prossiga. Tiveram uma grande surpresa ao constatarem que depois de alguns quilmetros a fresta to insignificante se alargava, abrindo-se num verdadeiro vale. O fundo desta depresso ficava uns duzentos metros abaixo do nvel do planalto, continuando a descer medida que se estendia para o nordeste. OKeefe seguiu at a beira do vale e fez com que os instrumentos de captao de imagens procurassem localizar o hono. Acabou descobrindo-o mais ou menos na mesma altura em que estavam parados os Cmbios. Meu Deus! exclamou OKeefe. Como deve ter corrido esse sujeito. Na tela, via-se perfeitamente que o hono olhava para cima. Ao ver o Cmbio, cuja popa passara um metro ou metro e meio acima da beira do vale, gesticulou com ambos os braos. Foi um gesto violento, de que um dos apticos purificados jamais teria sido capaz. OKeefe virou-se. Quer que desa? Tiff aceitou. Desa devagar; tome cuidado. Manipulando cautelosamente os controles, Tiff fez com que o veculo passasse para alm da extremidade do vale, onde ficou imvel por um instante no ar rarefeito. Finalmente desceu. Os outros Cmbios seguiram-no prontamente, e at mesmo em vo livre conseguiram manter a formao costumeira. Dali a dez minutos OKeefe parou o veculo pouco acima do fundo do vale. O hono aguardava-os a uns cinquenta metros de distncia, e acenou com os braos. OKeefe seguiu-o sem aguardar as instrues de Tiff. Dali a meia hora, o vale descreveu uma curva fechada para o norte, que era inexplicvel tal qual a prpria existncia do vale. O hono dobrou a curva e prosseguiu mais algumas horas, levando os Cmbios cada vez mais para o norte. O sol j havia atravessado a linha do znite e a encosta do vale comeou a projetar sombras longas e escuras. Mais adiante, a depresso descrevia outra curva, desta vez de noventa graus e levava exatamente para o leste. No lugar em que a curva era mais pronunciada o hono parou,

virou-se para os Cmbios, apontou com as mos para o cho e sentou. OKeefe aproximou-se a dez metros do hono. Na tela, a curva da encosta leste recuou um pouco, abrindo um amplo panorama. OKeefe, que dedicava toda a ateno s manobras do veculo, no viu o quadro desvendado para alm da encosta que recuava. Mas Tiff mantinha os olhos bem abertos. Viu a fenda estreita que se abria no paredo oposto e o filete de gua que jorrava. Viu que a rocha porosa logo absorvia o lquido. Viu a manchinha de vegetao raqutica nutrida pela gua, e o grupo de choas arruinadas que se erguiam junto ao paredo. Pare! gritou Tiff. OKeefe sobressaltou-se e desligou o motor. O qu...? Tiff apontou para a tela. Olhe! OKeefe assobiou baixinho por entre os dentes quando viu a aldeiazinha. Ah! disse em tom vivo. Deve ser a cidade secreta das montanhas. Ao que parece est abandonada observou Tiff. Parece que sim. Alis, o hono disse que os purificados fugiram. Tiff confirmou com um aceno de cabea. Vou descer disse. OKeefe murmurou: Est bem. Mas faa o favor de usar um traje sem furo. Dali a dois minutos Tiff saiu do veculo, passando pela comporta. Sentado numa pedra, o hono mantinha a cabea inclinada para frente e no fazia o menor movimento. Tiff parou a trs metros dele. Ei! gritou. O hono levantou-se de um salto. Parecia que estivera dormindo. Sei que est cansado disse Tiff. Mas gostaria de saber por que nos trouxe at aqui. O hono respondeu: No disse que iria mostrar-lhes a pista dos deuses? verdade. Pois comea aqui. Onde? Ali, naquelas casas. Mostre. O hono fez um gesto de recusa. Agora no. Daqui a pouco vai escurecer e estou cansado. Tiff refletiu. Onde vai dormir? perguntou. Aqui mesmo. Por que no dorme nas cabanas? Seria mais confortvel. O hono fitou Tiff como se duvidasse das faculdades mentais do tenente. Ali, onde os deuses expulsaram os purificados? Prefiro no dormir. Tiff deu de ombros. Faa o que quiser. Desejo-lhe uma boa noite. Obrigado. Desejo o mesmo. Tiff virou-se para voltar ao veculo. No momento em 77

que fez o movimento sentiu uma pancada curta, mas violenta, no ombro. Girou instantaneamente sobre os calcanhares. Mas, por mais que forasse a vista, no conseguiu enxergar nada no crepsculo do anoitecer. A no ser o hono que continuava imvel, sentado na pedra, as rochas espalhadas pelo vale e o grupo de cabanas junto ao paredo. Mas tinha certeza de que, quando fosse inspecionar o traje protetor no interior da nave, encontraria um furo minsculo na altura do ombro. Caminhou apressadamente em direo ao veculo. *** Os trs honos pararam a dez metros da entrada da caverna. Chaney regulou o rdio de capacete de tal forma que sua voz fosse transmitida pelos alto-falantes externos. O que desejam? perguntou em arcnida. Soubemos que vocs se acidentaram nesta rea respondeu um dos trs. Achamos que talvez precisem de auxlio. Isso muito gentil de sua parte murmurou Hathome. Chaney perguntou: De que forma pretendem ajudar-nos? Um dos honos respondeu: Podemos mostrar-lhes um lugar em que as encostas do vale no so to ngremes; e ainda poderamos... Hesitou um pouco, despertando a curiosidade de Chaney. Poderiam o qu? O hono refletiu um pouco. Depois de algum tempo disse, esticando as palavras: Poderamos mostrar-lhes a pista dos deuses. Dos deuses? Isso mesmo. No esto procurando os deuses? Chaney recapitulou instantaneamente. Na mitologia dos purificados havia deuses. Perry Rhodan estava convencido de que eram eles os responsveis pela argonina. Como soube disso? perguntou Chaney. O hono explicou que ouvira isso dos purificados, que ele mesmo no era nenhum purificado, mas um proscrito, e que os purificados haviam abandonado suas aldeias, motivo por que os proscritos conseguiram descobrir a pista dos deuses. Chaney logo se decidiu. Aguardem um instante pediu aos honos. Mandou que quatro dos seus homens sassem da caverna e se postassem a dez metros da entrada. No aconteceu nada. Dali a dez minutos, os quatro continuavam to ajuizados como no momento em que haviam sado da caverna. Ao que tudo indicava, a desgraa que atingira Dee e Crimson havia abandonado o vale, ou resolvera fazer uma pausa. Chaney levantou-se. Est bem disse aos honos. Ire mos com vocs. Teremos que avanar pelo vale, na direo oeste disse um deles. No deveremos ir muito longe. Mas amanh de manh... No se preocupem com a escurido interrompeuo Chaney. Temos lmpadas fortes. Se no estiverem cansados, poderemos marchar durante a noite. Chaney esperava que os honos recusassem. Mas

parecia haver muita diferena entre os proscritos e os purificados. Os primeiros quase no conheciam a apatia e o desinteresse. Um deles respondeu: Tanto melhor; assim chegaremos mais depressa. Chaney perguntou-se por que aquele hono estaria to interessado em mostrar a pista dos deuses a pessoas que nem sequer conhecia. Ordenou aos homens que sassem da conversa e seguissem os trs honos, que j se haviam posto a caminho para o ocidente. Os holofotes portteis foram preparados. Dentro de uma hora no mximo, o vale ficaria mergulhado numa escurido completa. Apesar do solo acidentado, a marcha prosseguia rapidamente. Os honos deslocavam-se agilmente nas pernas compridas, e a gravitao pouco intensa permitia aos terranos uma velocidade que em seu planeta no teriam aguentado por trinta minutos. Pelos clculos de Chaney, deviam percorrer cerca de doze quilmetros por hora. Depois que os honos tinham aludido pista dos deuses, o cansao se desvanecera. Cerca de trs quartas partes da noite deviam ter passado quando os honos estacaram e esperaram at que Chaney e seus homens se aproximassem. O que houve? perguntou Chaney. Estamos quase chegando ao destino respondeu um dos honos. Que destino esse? perguntou Chaney. uma aldeia abandonada, onde comea a pista. Ah! Vamos adiante. O hono hesitou. Eu... ns... gaguejou. Chaney sentia-se exausto. Estava nervoso sem que soubesse. Eu, ns, o qu? Levem-nos at a aldeia. Os deuses nos castigaro. Chaney mostrou um sorriso contrariado. Os deuses? Pois pensava que vocs no acreditassem neles. No acreditamos da forma que os purificados crem respondeu o hono. Mas no h a menor dvida de que so poderosos. Ns os protegeremos contra eles prometeu Chaney. Levem-nos at a aldeia. Querem proteger-nos contra eles? Sero capazes disso? Chaney teve a impresso de que havia uma leve ironia na pergunta e resolveu no forar as coisas demais. Acredito que sim respondeu. Ao menos faremos o que estiver ao nosso alcance. O hono concordou com um gesto. Estamos de acordo. Se os deuses quiserem fazer qualquer coisa contra ns, ficaremos escondidos atrs de suas costas. E a marcha prosseguiu.

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Tiff sentiu que algum o sacudia fortemente pelo ombro. Levantou-se sobressaltado. Na penumbra reinante no interior do veculo, viu o rosto preocupado de OKeefe. Est chegando alguma coisa informou OKeefe. 78

Tiff ps-se de p. Ainda sonolento, esgueirou-se entre os bancos e os homens que dormiam. Dirigiu-se poltrona do piloto. A imagem do vale, projetada na tela, era fantasmagrica. A luminosidade das estrelas s penetrava at a metade das encostas. Abaixo da linha iluminada pelas estrelas, comeava a rea de profunda escurido. Esta era interrompida apenas por um estreito feixe de luz produzido pelos raios vindos na vertical, desenhando uma faixa luminosa no fundo do vale. Tiff teve de forar a vista por bastante tempo at enxergar aquilo a que OKeefe se referia. Abaixo da linha iluminada das encostas do vale, a escurido no era completa. Pouco acima do fundo do vale, aproximadamente no lugar em que Tiff, recorrendo memria, imaginava ficar a curva, viu-se uma mancha de fraca luminosidade. Tiff constatou que a intensidade da luz no era constante, e que a mancha no permanecia no mesmo lugar. O que acha? perguntou a OKeefe. OKeefe resmungou: At parece um holofote manual visto de longe e encoberto pela curva da encosta. Isso mesmo. Mas quem poderia andar com um holofote manual por aqui? OKeefe esteve a ponto de dizer alguma coisa, mas antes que pudesse faz-lo Tiff teve uma idia e acrescentou: Um instante. A que distncia estamos do lugar em que Chaney realizou o pouso de emergncia? OKeefe fez um gesto de concordncia. Era o que eu pretendia dizer. Talvez seja o major Chaney com seu grupo. Muito bem. Coloque uma sonda. Se for Chaney, est conversando com seu pessoal. E ele usa o mesmo tipo de traje protetor que ns. OKeefe colocou a sonda eletromagntica, um instrumento que registrava todo o espectro de radio-ondas com uma sensibilidade fantstica. A sonda estava acoplada a um alto-falante comum. Mal OKeefe a ligou, ouviu-se uma voz retumbante: Pelo que diz, a aldeia fica logo atrs da curva, Halligan. Mantenha os olhos bem abertos. E Halligan respondeu: Sim senhor. o que estou fazendo. OKeefe gemeu. Oh, no! fungou. Os cus no me podem fazer tanto mal. Logo Halligan, este velho canibal. A amizade disfarada em inimizade que reinava entre os dois sargentos j no era novidade entre os homens da frota espacial terrana. Halligan e OKeefe no podiam jogar pquer por cinco minutos sem brigar. Em compensao lutaram em Vnus, ombro a ombro, usando armas um tanto primitivas e detendo as hordas de Tomisenkow por algumas horas, at que recebessem reforos e pudessem aprisionar o inimigo. Tiff sorriu e transmitiu um sinal codificado que seria ouvido no receptor de capacete de Chaney. Depois disse: O tenente Tifflor reportando. Esta mos logo atrs da curva com cinco Cmbios. Faa o favor de no tropear por cima de nosso hono que est sentado junto encosta. Por alguns segundos no se ouviu nada. A seguir, a voz espantada de Chaney soou no alto-falante:

Tifflor! O senhor me ouve? Ouo-o perfeitamente. Colocamos uma sonda. Muito bem. Iremos at a. D um sinal com o holofote. Tiff obedeceu. Poucos minutos depois o grupo de Chaney, conduzido pelos trs honos, dobrou a curva. Tiff j descera de seu veculo. Explicou a Chaney que nos Cmbios s havia lugar para metade dos homens do grupo; a outra metade teria que dormir ao ar livre. Chaney no gostou nem um pouco, e Tiff ficou sabendo o que havia acontecido com o tenente Crimson e o sargento Dee. Mas, passando o facho do farol pela encosta, descobriram uma caverna igual quela em que o grupo de Chaney se mantivera escondido at a chegada dos honos. Chaney abrigou dois teros dos seus homens nessa caverna e colocou os restantes nos veculos. Ele mesmo e o sargento Halligan penetraram no Cmbio nmero 1. OKeefe, que os vira chegar na tela, deitou se e fez de conta que estava dormindo enquanto entravam pela comporta. Os trs honos que haviam marchado frente do grupo de Chaney juntaram-se ao outro, que dirigira o grupo de Tiff. No houve maiores cumprimentos. Ao que parecia, o hono que estava dormindo nem chegou a acordar. Os outros trs sentaram da mesma forma que ele e dormiram com as cabeas balouantes. Ao que tudo indicava, a tarefa de Chaney estava tomando um rumo feliz. A Titan foi informada imediatamente sobre as ocorrncias e o oficial de planto no procurou disfarar o alvio que sentiu. Tiff pediu novas instrues e foi informado de que poderia prosseguir por conta prpria na operao de busca em que os honos lhe serviam de guia. No se fez questo de que um dos honos ou todos eles fossem forados a fazer uma visita Titan. Rhodan disse que achava perfeitamente plausvel sua afirmativa de no pertencerem casta dos purificados. Sendo assim, no acreditava que poderia tirar alguma coisa desses indivduos atravs dos recursos psicanalticos. O que provocou certo nervosismo foi o fato de que Tiff, suspeitando de alguma coisa, examinou na manh do dia seguinte os trajes protetores de Dee e Crimson e viu suas suspeitas confirmadas. Em cada um dos trajes havia trs perfuraes muito finas. Ao contrrio das que haviam sido encontradas no traje de Tiff, estas atravessavam o plstico. Colocaram os doentes num dos Cmbios, tiraram suas roupas e procuraram descobrir picadas em seu corpo. No encontraram nada. Se houve alguma e Tiff estava convencido de que houve as feridas certamente se fecharam no dia anterior, sem deixar o menor vestgio. O passo seguinte consistiu numa revista da aldeia abandonada. As cabanas, feitas com madeira semelhante ao bambu, eram de construo bastante primitiva. Consistiam de um nico recinto. Pela sujeira que se espalhava no cho de terra batida conclua-se que a aldeia j devia ter sido abandonada muito antes do dia em que os terranos puseram os ps em Honur. Todavia, Tiff, Chaney e Hathome no pode riam deixar de reconhecer que no sabiam quase nada sobre as concepes de higiene reinantes entre os purificados. Era bem possvel que a sujeira das cabanas fosse justamente o elemento em que se sentiam bem. Durante o exame, os quatro honos mantiveram-se 79

distncia. Ao que parecia, tinham medo das cabanas desabitadas. Tiff, porm, teve de pedir aos honos que se aproximassem, pois no conseguia encontrar a pista dos deuses. Vieram em passos hesitantes. O indivduo que guiara o grupo de Tiff, ao qual o sargento OKeefe dera o apelido de Nathan, caminhava frente dos outros. Estamos procurando a pista dos deuses, mas no conseguimos encontr-la disse Tiff. No fica aqui respondeu Nathan em tom compenetrado. O senhor poder encontr-la mais adiante, no lugar em que comea a fenda na rocha. Tiff examinou a fenda. Tinha menos de dois metros de largura e parecia estreitar-se ainda mais na parte dos fundos. Um regato jorrava tranquilamente de dentro da pequena gruta. Da se conclua que a inclinao da fenda no era muito acentuada. No lugar em que a gua jorrava do paredo, uma vegetao rasteira e de folhas duras cobria a rocha. Tiff, Chaney e Hathome examinaram o solo nas proximidades da rea coberta pela vegetao. Nathan e os outros honos olhavam-nos como quem no tem nada a ver com aquilo. S depois de alguns minutos, Nathan comeou a falar: Vocs tero de entrar nessas moitas. Como vem, h um lugar em que so mais ralas. l que comea a pista. Tiff viu o lugar de vegetao mais rala, examinou-o e chegou concluso de que no se formara de maneira natural. Est vendo estes galhos quebrados? perguntou, dirigindo-se a Chaney. Chaney confirmou com um aceno de cabea. At parece que alguma coisa abriu caminho fora. E, pelos meus clculos, isso deve ter acontecido h poucos dias. Tiff ajoelhou-se. Os galhos esto todos quebrados at as razes murmurou. At os troncos foram quebrados. Chaney enfiou-se pela vegetao, abrindo caminho com os cotovelos. Desapareceu no interior da fenda. Tiff ouviu-o fungar de surpresa. Depois de algum tempo gritou: Hathome! Tifflor! Venham c! Com um salto vigoroso Tiff atravessou a folhagem. Hathome seguiu de perto. O major Chaney estava agachado. Sua mo enluvada apontava a uma marca ntida deixada no solo, junto ao regato. A impresso deixada no solo tinha cerca de um metro de comprimento e meio metro de largura. Estava subdividida em retngulos de cinqenta centmetros de comprimento e vinte de largura. Tiff examinou a marca por algum tempo, sem chegar a qualquer concluso. Finalmente Chaney, que tinha avanado mais alguns metros, exclamou: Aqui bem mais ntida. A segunda marca era um pouco mais comprida; tinha pouco menos de dois metros. Em tudo mais, era igual a outra, com exceo do corpo sujo e achatado de um nonus, estendido no interior da marca. uma esteira! exclamou Tiff. Uma simples esteira de tanque. Chaney confirmou com um aceno de cabea e apalpou o cho com o dedo.

No h dvida. Acontece que s se v a marca de uma esteira. Onde ter ficado a da segunda? Tiff avaliou a largura da marca. No acredito que exista outra esteira disse. Como? Acha que se trata de um veculo de esteira nica interveio Hathome. isso mesmo. A marca tem meio metro de largura. Um veculo estreito pode equilibrar-se perfeitamente numa base destas. Chaney refletiu. possvel que o senhor tenha razo, Tifflor confessou. E o veculo s pode ser estreito, pois do contrrio no conseguiria entrar aqui. Tiff contemplou o cadver do ursinho. Se nos lembrarmos de que os nicos veculos dos purificados so suas pernas... disse em tom pensativo. ...chegaremos concluso de que aquilo que temos diante de ns realmente uma pista dos deuses completou Chaney em tom resoluto. Hathome no estava totalmente de acordo. Se quisesse fazer o favor de explicar o que algum pode fazer num buraco destes com um veculo de esteira, eu lhe ficaria muito grato. Por enquanto tenho a impresso... Por qu? interrompeu-o Chaney. Entraram por aqui. Provavelmente levaram os honos a algum esconderijo. Pelo que sei a respeito dos purificados, eles no tinham certeza de que os honos saberiam deslocar-se com a velocidade necessria se no recorressem a um veculo. possvel... murmurou Hathome. Procure superar esse ceticismo disse Chaney em tom alegre. A pista esta, e ns a seguiremos. Tiff virou ostensivamente a cabea. Chaney percebeu o gesto. Tem alguma dvida? perguntou. Para falar com franqueza, tenho respondeu Tiff. No conseguimos entra aqui com os Cmbios. verdade. Metade dos homens tero de ficar aqui, com os Cmbios, a fim de nos darem cobertura. Quanto ao mais, acredito que nossas armas sero suficientes para livrar-nos de qualquer incmodo que possa surgir. Tiff lembrou-se das perfuraes encontradas nos trajes espaciais, mas preferiu no formular qualquer objeo. No tinha receio de contradizer Chaney, mas estava muito curioso para descobrir aonde o levaria a pista. No demoraria a chegar o instante em que a responsabilidade por essa atitude leviana representaria uma carga pesada para ele. Chaney avanou mais um pouco para o interior da fenda. Via de regra o cho era firme, sendo formado de rocha compacta. Somente nas curvas do regato, onde a corrente deixara um pouco de areia ou seixos, aparecia a marca de esteira. Nesses lugares ainda havia arbustos e pequenas rvores; pelas deformaes ou danos sofridos pelas plantas, podia-se tirar uma concluso sobre o formato do veculo que abrira caminho por ali. Devia ter cerca de um metro de altura e sua largura no seria muito maior que a da marca da esteira. Se tivesse mais de dois metros de comprimento, teria que consistir em partes articuladas, pois nos primeiros cem metros a fenda descrevia curvas to fechadas que qualquer veculo 80

inteirio desse comprimento no conseguiria ultrapasslas. O que causou estranheza a Tiff foi o fato de que em trs das oito marcas de esteira existentes nos primeiros cem metros encontraram um ursinho morto. Hathome murmurou em tom pouco convicto: At parece que a cada trinta metros um dos ursinhos fora atirado frente das esteiras. Talvez seja uma espcie de sacrifcio. Seria intil refletir a este respeito. A mentalidade dos purificados era to conhecida que no havia a menor possibilidade de encontrarem uma resposta. Voltaram entrada da fenda. Os quatro honos, com Nathan frente, continuavam a esperar em atitude compenetrada, mantendo-se fora da rea coberta pela vegetao. Encontraram a pista? perguntou Nathan. Encontramos respondeu o major Chaney com a voz alta e alegre. E vamos segui-la. Nathan fez um gesto preocupado. Sabem que nossas idias sobre os deuses so muito diferentes daquelas que passam pela cabea dos seres que se chamam de purificados disse. No entanto, acreditamos que os deuses so seres muito poderosos. No sabemos se convm que vocs sigam a pista deles. Poderiam armar uma cilada e destru-los. O major Chaney parou perto de Nathan. Escute a, meu filho disse em tom amvel. Se assim, por que nos mostraram a pista? Queriam que a olhssemos e dssemos o fora? Bem, no foi isso... Ento, o que foi? Nathan lanou um olhar para seus companheiros de raa e respondeu em tom mais seguro: Acreditvamos que vocs fossem seguir a pista. De qualquer maneira, no queremos deixar de preveni-los. Viro conosco quando seguirmos a pista? perguntou o major. Nathan assustou-se. Logo ns? No poderamos prestar muita ajuda a vocs. Ora essa disse Chaney, esticando as palavras. No pensei em ajuda. Apenas pensei que se interessassem em assisti descoberta do esconderijo dos deuses. Mais uma vez Nathan lanou um olhar para seus companheiros, que parecia um pedido de socorro. Receio que nossa autoconfiana seja menor que a sua confessou depois de algum tempo. Chaney confirmou com um gesto da cabea. J que esto com medo disse podero ficar aqui, aguardando nosso regresso. *** A diviso dos homens foi feita em dois grupos o sargento Hathome comandaria o grupo junto aos Cmbios, enquanto o outro acompanharia o major Chaney e o tenente Tifflor ao longo da pista dos deuses correu sem maiores incidentes, com exceo de um pequeno episdio. Este foi proporcionado pelos sargentos Halligan e OKeefe. Quando este ltimo ficou sabendo que Halligan participaria com ele da operao de busca, apresentou-se imediatamente a Tiff. Assim no possvel fungou. Eu e este

trapaceiro de jogo do Halligan no podemos pertencer ao mesmo grupo. No ser por minha culpa, mas juro-lhe que dentro de uma hora algum ser assassinado. Tiff procurou aplacar a ira do sargento, mas antes que pudesse faz-lo ouviu a voz de Chaney no receptor de capacete. Chaney chamando Tifflor! Queira apresentar-se. Tifflor respondeu imediatamente. Preste ateno, tenente disse Chaney. Pelo tom de voz, parecia que comearia a rir a qualquer instante. Neste momento estou falando com o sargento Halligan, que diz que no est em condies de ir conosco se o sargento OKeefe fizer parte do grupo. Por acaso o outro membro da dupla estar falando com o senhor neste instante? Tiff reprimiu o riso. Sim senhor. Pois lhe diga a mesma coisa que acabo de falar com Halligan. Mandarei rasgar seus trajes espaciais a faca se criarem qualquer problema durante a marcha. Entendido. Darei o recado. Era claro que OKeefe acompanhara a conversa pelo receptor de capacete. Tiff viu que revirava os olhos. Bem, j que assim... disse Tiff. OKeefe afastou-se sem dizer mais uma nica palavra. Mas ainda houve uma surpresa de verdade, mas esta no tinha nada a ver com os homens do grupo. Foi causada por Nathan, o hono. Dirigindo-se ao major Chaney, disse: Andamos pensando sobre o que disse. Gostaramos de ir com vocs. Chaney teve bastante senso diplomtico para no dar a perceber a leve ironia que surgiu em sua mente. No tenho a menor objeo disse. E ficou nisso. *** Sem contar os quatro honos, eram vinte homens que se puseram a caminho sob o comando do major Chaney. Partiram pelo meio-dia. Fora as armas, o equipamento mais importante que levavam era um transmissor porttil de alcance quase ilimitado. Fora retirado de um dos Cmbios e estava acoplado a um gerador de emergncia. Por meio dele poderiam manter contato com os veculos. E no teriam a menor dificuldade em comunicar-se com a Titan ou a Ganymed, se isso se tornasse necessrio. O grupo de cerca de trinta homens, que ficara nos Cmbios, fora instrudo a no sair dos veculos em hiptese alguma. Era bem verdade que aquela coisa desconhecida que causara a doena de Dee e Crimson no aparecera mais, mas nem por isso poderia concluir que dali em diante no haveria mais nenhum perigo. No incio Chaney e Tiff acreditaram que a fenda, to estreita junto entrada, no poderia avanar mais que um ou dois quilmetros rocha adentro. No entanto, marcharam at o escurecer. Porm s encontraram o mesmo regato, a rocha nua e, vez por outra, um monto de areia e pedregulho coberto de vegetao. Da concluram que a suposio inicial fora um tanto precipitada Era bem possvel que o comprimento da fenda chegasse a algumas centenas de quilmetros. Ainda bem que viam a marca de esteira na areia. Assim, pelo menos, tinham certeza quanto ao caminho seguido pelo inimigo desconhecido. Quando escureceu de vez, Chaney mandou os homens 81

descansarem. Colocou trs sentinelas na vanguarda e na retaguarda do grupo. Equipados com faris manuais, passariam a luz ininterruptamente por todos os cantos da fenda. Recomendou aos outros homens que baixassem o volume dos receptores de capacete e procurassem dormir. A rea em que resolveram descansar era to apertada que no havia possibilidade de separar os quatro honos do resto do grupo. Escolheram um lugar para sentar em meio aos homens e puseram-se a dormir. Tiff encontrara um lugar confortvel junto parede de rocha. Estava deitado perto de Nathan. Este colocara os braos longos e ossudos sobre as pernas e olhava fixamente para frente; parecia refletir. Vez por outra o reflexo de um dos faris iluminava seu rosto anguloso. Gostaria de saber qual a diferena entre vocs e os purificados disse Tiff de repente. Nathan sobressaltou-se como uma pessoa que desperta do estado de profunda meditao. Olhou para o lado e procurou descobrir quem lhe dirigia a palavra. Ah, voc. A resposta fcil. No acreditamos nos deuses da mesma forma que os purificados. Hum fez Tiff. J ouvi isso vrias vezes. Vocs no acreditam da mesma forma. Ento, qual sua crena? Tiff percebeu que a pergunta no agradou a Nathan. Para ns os deuses so seres poderosos respondeu Nathan depois de algum tempo. Mas no so verdadeiros deuses. Qual a diferena entre um ser poderoso e um deus? Um ser poderoso no pode fazer milagres respondeu Nathan prontamente. Tiff teve a impresso de que no tom de voz de Nathan havia um ligeiro soluo. O que vem a ser um milagre? Nathan refletiu. Se os deuses pudessem destru-los simplesmente em virtude de seu desejo, sem recorrer a qualquer meio externo, isso seria um milagre. Escute a protestou Tiff. O exemplo que voc acaba de citar no nada gentil. Nathan soltou um tipo de risadinha. Mas bastante compreensvel. Tem certeza de que os deuses desejam nossa destruio? Tenho certeza absoluta. Por qu? Porque nunca toleraram que algum seguisse seus passos. Vocs nunca fizeram isso? Nunca. Tememos os deuses. No sabem onde vivem? Nathan fez um gesto de negao. Entre os purificados corre uma lenda... Hesitou como se estivesse refletindo se devia confiar a informao a Tiff. Uma lenda? insistiu Tiff. Isso mesmo. Os purificados acreditam que os deuses vivem embaixo da superfcie. Se fossem deuses, ou mesmo que fossem apenas seres poderosos, como ns acreditamos, no teriam motivo para submeter-se ao incmodo de viverem embaixo do solo. A concluso era bastante plausvel. Tiff refletiu sobre a

lenda. Quando pretendia formular outra pergunta, viu que este adormecera. Ou ento, fazia de conta que estava dormindo para fugir curiosidade de Tiff. *** Durante o resto da noite e no dia seguinte, at o fim da tarde, no houve qualquer acontecimento importante. A marcha prosseguiu; a fenda subia ligeiramente rocha adentro, sem que sua largura ou seu aspecto geral sofresse qualquer modificao. Nos trechos arenosos, continuava a aparecer a estranha marca do veculo de esteira. No fim da tarde, a fenda abriu-se num vale. A transio foi rpida e surpreendente, e na penumbra ali reinante no pde ser notada antes que chegassem ao local. Por isso alguns dos homens j estavam pisando a grama do vale quando Chaney mandou que parassem. Iluminando o vale, Chaney percebeu que era redondo e tinha uns cinqenta metros de dimetro. As encostas subiam na vertical. O regato cujo leito haviam seguido parecia nascer no paredo do lado oposto e, ao atravessar o vale, proporcionava umidade suficiente para fazer nascer uma vegetao que, para o planeta de Honur, devia ser considerada abundante. O cho estava coberto por um capim alto e espesso, os arbustos cresciam de espao a espao e junto ao regato havia pequenas rvores. Aquele vale frtil em meio ao deserto rochoso era um verdadeiro milagre. At mesmo Chaney, um homem objetivo, pouco dado ao romantismo, levou algum tempo para recuperar-se da surpresa e comear a procurar a marca da esteira. Era claro que na grama, que voltara a erguer-se depois de amassada, a marca no se conservaria por tanto tempo como no solo arenoso encontrado nas curvas do regato. Assim mesmo, porm, uma faixa estreita de folhas ressequidas indicava o rumo do veculo desconhecido. Chaney hesitou, sem saber se devia mandar seus homens penetrarem no vale. No sei disse, dirigindo-se a Tiff pelo rdio de capacete regulado num volume reduzido. No estou gostando disso. Quando estivermos l dentro, basta que algum feche a entrada, e estaremos numa armadilha. Tiff olhou em torno. Dois dos faris manuais ainda dirigiam seus amplos feixes de raios para o interior do vale. Ao que parecia, no havia outra sada. Se necessrio, a Titan poderia mandar algumas Gazelas para virem em nosso auxlio disse Tiff. Afinal, no estamos numa guerra de ndios. Chaney deu uma risada amarga. Logo se v que o senhor nunca se viu forado a pousar com uma Gazela no planeta Honur. Rhodan poderia vir com a Titan em peso disse Tiff em defesa de seu ponto de vista. De qualquer maneira, seria uma incoerncia voltarmos daqui. Chaney acenou com a cabea e murmurou: verdade. Mas acho prefervel ser um incoerente vivo que um coerente morto. Mas acabou informando os veculos sobre a descoberta do vale. Depois mandou que uma patrulha de dez homens vasculhasse o terreno. Por fim no teve mais nenhuma dvida em permitir que o grupo seguisse pela faixa de capim ressequido por onde havia passado a esteira, at atingir o paredo do lado oposto. Na verdade, a pista terminava abruptamente poucos 82

metros antes do paredo. Mas Chaney pretendia aguardar o raiar do dia seguinte para iniciar uma busca intensiva. Estava comeando a escurecer, e no momento o mais importante era examinar a rea em que iriam acampar e proteg-la contra qualquer ataque de surpresa. Chaney mandou que alguns homens seguissem junto aos paredes, em torno do vale. Estes informaram que havia uma nica caverna, e esta era to pequena que no poderia abrigar mais de quatro homens. Chaney no gostou da notcia; desde o momento em que Dee e Crimson adoeceram, sentiu uma forte antipatia contra as reas abertas. Mas no tinha outro remdio seno conformar-se com a situao. Por meio dos desintegradores, poderia fundir a rocha e abrir uma caverna em que todo o grupo pudesse recolher-se. Mas o desempenho energtico dos desintegradores seria to intenso que os aparelhos o registrariam a milhares de quilmetros de distncia. Chaney preferiu assumir o risco do pernoite ao ar livre. Nos outros membros do grupo tambm se notava um nervosismo indisfarvel. Todos viram que nesse vale chegava ao fim a pista que haviam seguido. S havia duas possibilidades: o veculo de esteira ainda se encontraria no vale, ou teria desaparecido nos paredes de rocha. De qualquer maneira haviam chegado a um ponto decisivo. Tiff procurou encontrar mais uma vez um lugar perto de Nathan. Mas o hono parecia ter percebido sua inteno e esquivou-se. Ao que tudo indicava, no sentia a menor vontade de submeter-se a outro interrogatrio. *** No nada confortvel dormir dentro de um traje espacial. verdade que o capacete fornece certo apoio cabea, mas esse apoio s proporcionado pela parte traseira do mesmo. Algum que no esteja acostumado a dormir de costas ter de passar um mau bocado. Tiff acordou mais de uma vez. Praguejou por causa do desconforto do capacete. Procurou melhor posio e tentou adormecer. Em certo momento escorregou da pedra que lhe servia de apoio e, enquanto se esforava para levantar-se, acordou de vez. Durante uns cinco ou dez minutos ficou deitado, imvel, fitando o trecho circular do cu estrelado que era recortado pelos paredes do vale. Esforou-se para dormir de novo. Quase no subconsciente, percebeu que havia algo por ali que no estava certo. Movendo-se devagar e cautelosamente, deixou-se escorregar da pedra na qual subira com tanto trabalho. Com isso a cabea ficou em posio quase vertical. Ps-se a observar. Alguns minutos se passaram. Tiff j estava praticamente convencido de que se deixara enganar por alguma coisa quando viu o movimento. A viso era estranha, mas inconfundvel. Alguma coisa rastejava cautelosamente pelo capim, alguns metros do lugar em que se encontravam seus ps. No incio apenas sentiu curiosidade. As sentinelas escaladas por Chaney ocupavam todas as posies estratgicas do vale. Nenhuma pessoa desconhecida penetraria ali sem ser notada, mesmo que viesse por cima. De repente, Tiff olhou para o lugar em que Nathan se

sentara ao anoitecer, e que ficava a uns dez metros do ponto em que ele mesmo se deitara para dormir. A luz das estrelas foi suficiente para que notasse que o lugar estava vazio. Tiff ergueu-se e procurou descobrir os outros honos, que se haviam sentado perto de Nathan. Tambm tinham desaparecido. A princpio Tiff desconfiou de que estivessem arrependidos da deciso de seguirem a pista dos deuses e, para no expor-se ao ridculo, pretendiam fugir s escondidas. Mas achou que valia a pena examinar o problema mais detidamente. Ergueu-se sobre os cotovelos, deixou-se cair para a frente e rastejou na direo em que vira o vulto que se movia. Tateando e vendo, seguiu o rastro amplo que seguia pelo capim. O que lhe deu de pensar foi que o rastejante no se dirigia sada do vale, mas seguia para a direita, em direo ao paredo. Seguiu o rastro e logo comeou a aproximar-se do paredo; no viu os honos. Pouco antes de chegar ao paredo, uns vinte metros direita do lugar em que se encontrava a fileira de homens que dormiam, voltou a descobrir o movimento apressado e confuso que pouco antes lhe despertara a ateno. Sem pensar duas vezes, levantou-se de vez e com dois grandes saltos chegou ao paredo. A idia de que isso o poderia expor a algum perigo s lhe veio mente quando uma fora invisvel o agarrou. Esta o atirou para trs. Tiff teve a impresso que uma granada estava explodindo em seu crebro. Tiff caiu de lado e por alguns segundos ficou quase inconsciente. Fazendo um esforo tremendo, conseguiu erguer-se sobre os cotovelos e fitou o paredo. De repente, espantado, observou que os honos ou aquilo que ele tinha percebido, pensando que eram eles desapareceram. Notou o perigo sem compreend-lo. Com um movimento rpido, regulou o rdio de capacete para o volume mximo e gritou: Alarma! Os honos fugiram! Por um instante, no ouviu no seu receptor outra coisa alm do rudo dos homens que despertavam, erguendo-se lentamente e girando os botes de seus rdios de capacete. Finalmente ouviu a voz de Chaney, que soou tranquila e paternal: Por que tanto nervosismo, Tiff? O que nos importam os honos se a vida to bela?

5 O ataque Titan comeou no meio da noite. No pegou a nave desprevenida. A partir do momento em que a nave pousara pela segunda vez no planeta Honur, os homens no tinham outra coisa a fazer seno ficar com os olhos abertos. E o ataque foi desencadeado de maneira to estranha que nem por um instante se poderia duvidar do resultado da luta. Hordas imensas de robs surgiram dos vales, das margens do lago e da plancie e marcharam em direo nave. Perry Rhodan se encontrava na sala de comando. Deixou que os robs se aproximassem, at que revelaram 83

suas verdadeiras intenes por meio de salvas disparadas de uma espcie de radiadores de impulsos. Os campos protetores da Titan no tiveram a menor dificuldade em absorver o impacto. Os raios de desintegrao disparados pelas grandes peas de artilharia da nave abriram enormes clareiras nas fileiras de robs, tangendo nuvens reluzentes de poeira metlica por cima da superfcie do lago. As mquinas estranhas espalharam-se Os raios energticos ofuscantes por eles disparados chiavam sem cessar de encontro aos campos protetores invisveis e perdiam-se em meio a fogos de artifcio coloridos. Depois que algumas salvas potentes; haviam destrudo cerca de metade do exrcito de robs, os homens, que guarneciam os postos de artilharia da Titan, tiveram de recorrer ao fogo dirigido. Pelas estimativas, o nmero total de robs devia ser de cerca de oito mil. Eram do tipo daqueles que, por ocasio do primeiro pouso da Titan no planeta Honur, tentaram atacar a nave. As fileiras de robs foram minguando. Em nenhum ponto conseguiram aproximar-se da Titan a mais de cem metros que correspondiam distncia dos campos defensivos. Alguns robs que avanaram demais derreteram-se sob a ao energtica dos campos. Depois de duas horas de batalha no havia mais nenhum rob que se movesse. Em compensao, a bordo da Titan comearam a refletir sobre as finalidades do ataque. O inimigo no poderia estar mal informado a ponto de acreditar que poderia conquistar a Titan com oito mil, ou mesmo dez mil robs. Quais seriam suas intenes? Os receptores automticos, que mesmo durante o combate continuaram a funcionar, registrando as mensagens, sabiam a resposta. Depois de suspenso o combate, o oficial de rdio retornou ao seu lugar e retirou do aparelho uma mensagem de telecomunicao expedida pelo grupo de veculos: O comando Chaney-Tifflor foi atacado por inimigos desconhecidos. Posio... Seguiram-se alguns dados que permitiram a localizao exata do pequeno vale nos mapas. A mensagem ainda dizia que o alarma fora expedido pelo tenente Tifflor. A finalidade do ataque de robs desencadeado contra a Titan consistira unicamente em desviar as atenes do grupo que se encontrava empenhado numa operao de busca nas montanhas. Alguns minutos depois, a estao dos Cmbios ainda captara a seguinte mensagem: No se preocupem por nossa causa. Estamos bem. A vida to bela. Tambm este texto foi retransmitido fielmente Titan. O pnico tomou conta da sala de comando. Todos correram para seus lugares e estenderam a mo. Preparavam-se para executar o movimento que teriam de fazer no instante em que Rhodan ordenasse a decolagem instantnea. Mas isso no aconteceu. Com um ligeiro sorriso, Rhodan pediu aos homens que conservassem a calma. Acho que no momento no podemos fazer nada por esses coitados acrescentou. No explicou porque acreditava que mais tarde talvez pudesse fazer alguma coisa.

Para aumentar ainda mais a confuso entre a oficialidade, mandou que o grupo de Cmbios regressasse Titan pelo caminho mais rpido. Algum tempo depois, quando os Cmbios j se encontravam a caminho, a nave captou uma mensagem curta e esquisita, transmitida pela onda comum: Somos trs e vamos fazer um piquenique... Pelo que dizia a pessoa que recebera a mensagem, a voz que transmitira a mensagem era de Tiff e vinha com um sotaque de quem acabara de tomar duas garrafas de usque escocs. Os oficiais que se encontravam na sala de comando pensavam que a argonina era responsvel pela alegria de Tiff. Naturalmente. O que poderia ser? Mas o sorriso matreiro de Rhodan lhes deu o que pensar. *** Era claro que Rhodan no tinha certeza absoluta. Mesmo intoxicado, Tiff poderia lembrar-se da senha piquenique, Talvez quisesse divertir-se, enganando seu comandante ao lhe dar o sinal convencionado. Mas Rhodan duvidava de que algum que se encontrasse sob os efeitos da argonina fosse capaz de praticar uma brincadeira premeditada. O mais provvel era que Tiff conseguira livrar-se da embriagues geral com mais dois elementos. Agora teria que fazer alguma coisa que Rhodan odiava por sua prpria natureza: esperar, esperar pelo resultado do piquenique. Havia outra coisa quase to penosa como a espera: Rhodan tinha de guardar para si o que sabia, suportando pacientemente os rostos desolados ou perplexos de seus companheiros. Mas o risco era muito grande. Tinham de contar com a possibilidade de que o inimigo captasse qualquer mensagem transmitida pelo rdio ou pelo telecomunicador. Sem dvida, a essa altura j dominava a lngua inglesa. Se por qualquer descuido fosse feita uma aluso, por mais leve que fosse, ao verdadeiro estado de Tiff o que poderia acontecer, por exemplo, numa palestra com a Ganymed o piquenique de Tiff no duraria nem mais um minuto, e teriam de comear tudo de novo. S lhe restava esperar e calar a boca. *** Tiff compreendeu imediatamente o que havia acontecido. A pior das hipteses previstas nas instrues que levara acabara de ocorrer. Depois do alarma de Tiff e da resposta alegre do major Chaney, a confuso tomou conta do vale. Faris acenderam-se, iluminando homens que davam saltos grotescos em meio ao capim. Os gritos de surpresa dos homens que ainda no haviam sido intoxicados misturaram-se s manifestaes de jbilo daqueles que j haviam absorvido a argonina em seu organismo. As manifestaes de alegria tornavam-se cada vez mais ruidosas, e os gritos de surpresa foram diminuindo. Arrastando-se rente ao solo, Tiff dirigiu-se ao lugar em que ao anoitecer os homens de Chaney haviam descoberto uma caverna. Enquanto isso gritava: Quem ainda no estiver doente, dirija-se caverna. Ficou gritando at que, em sua opinio, qualquer homem sadio o teria ouvido e estaria em condies de seguir suas instrues. J havia chegado caverna. S 84

encontrou um nico homem. Quem est a? perguntou Tiff. O sagrado OKeefe respondeu o vulto. Est armado? Alm de estar armado ainda tenho em mos o transmissor. Excelente! Tiff pegou o aparelho e transmitiu a mensagem que os tripulantes da Titan s puderam ouvir depois de terminada a batalha contra os robs. Depois ordenou a OKeefe: Ligue os aparelhos para a altura mnima, sargento. No nos devem ouvir nem a trs metros de distncia. OKeefe obedeceu sem dizer uma palavra. Depois perguntou: E agora? Espere murmurou Tiff. No quero contar a mesma histria duas vezes. Uma hora depois do momento em que tivera incio a confuso, Tiff tinha certeza quase absoluta de que alm dele mesmo e de OKeefe ningum havia escapado ao ataque traioeiro. L fora, no vale, os homens intoxicados pela argonina gritavam e uivavam que nem os loucos, gozando a vida. Os receptores regulados para o volume mnimo traziam o rudo abafado da algazarra. Quando um vulto disforme foi se arrastando lentamente pelo capim, aproximando-se da caverna, Tiff pensou que se tratasse de um dos intoxicados, que estivesse procura de um divertimento diferente. Mas pouco antes de chegar ao paredo, o vulto ergueuse e perguntou com a voz abafada: o tenente Tifflor? Tiff deu-se a conhecer. Halligan? o senhor? Sim senhor. Entre e baixe o volume de seu rdio. Por que demorou tanto? Fiquei esperando at que os animais que andaram zumbido por a tivessem desaparecido. Chegou a v-los? perguntou Tiff surpreso. Vi perfeitamente. Estava ao lado de um dos idiotas que eles pegaram em primeiro lugar. Andou dirigindo a luz do seu farol para todos os lados, e por isso tive uma viso ntida dos mosquitos. Halligan rastejou para o interior da caverna. Algum soltou um forte gemido. Pelo amor de Deus! suspirou Halligan. No venha me dizer que esse sapo do OKeefe! isso mesmo disse OKeefe por entre os dentes. Vou dizer-lhe uma coisa. Se... Silncio! exclamou Tiff em tom enrgico. No temos tempo para esse tipo de brincadeira. Duas horas aps o incio do ataque, o cu comeou a adquirir uma tonalidade vermelha. Tiff sabia que a essa hora no apareceria mais ningum que no estivesse doente. Eram vinte ao todo. A argonina pesava na conscincia de dezessete deles. Ou melhor, na conscincia do inimigo misterioso que estavam procurando. Mais uma vez Tiff pegou o transmissor, acoplou-o ao alto-falante externo do capacete e ps-se a cantar no tom de brio: Somos trs e vamos fazer um piquenique. Dirigindo-se aos dois sargentos, disse:

claro que daqui em diante vamos fingir-nos de loucos que nem aqueles ali fora. Acredito que o inimigo est vigiando atentamente o vale. No deve descobrir que ainda no estamos doentes. Vamos prosseguir na busca, e se agirmos com habilidade, poderemos dizer que nunca tivemos tantas chances como agora. Assim que a escurido havia cedido um pouco, saram da caverna e misturaram-se aos homens que se encontravam sob a influncia da argonina, pulando que nem crianas. OKeefe e Halligan logo se adaptaram ao seu papel. Saltavam de um lado para o outro e cantavam canes idiotas. Tiff teve certa dificuldade em representar a comdia. Os dezessete homens corriam pelo capim como meninos e no queriam saber de nada. Apenas na alegria de viver. Assim, ofereciam um espetculo bastante triste, apesar da alegria aparente que apenas fora provocada pela toxina, arrependeu-se por no ter revelado suas preocupaes a Chaney, no momento em que descobriram a marca deixada pelo veculo de esteira. Talvez este tivesse concordado em levar um contingente menos numeroso. Um dos doentes esbarrou pesadamente em Tiff, despertando-o das suas reflexes. Por que tanta tristeza, companheiro? No gosta da vida? Era Chaney. Tiff olhou-o. No saberia dizer se Chaney o reconhecia. Gosto, amigo respondeu Tiff com o rosto radiante. Nunca me senti mais feliz que neste instante. Pois venha comigo. Vamos cantar. Sem aguardar resposta, Chaney comeou a entoar uma cano. Tiff cantou algumas estrofes. Depois deu um salto alegre para o lado, executou uma cambalhota em meio ao capim, soltou alguns gritos histricos e escapou disposio musical de Chaney. Halligan e OKeefe j haviam atingido o paredo que ficava do lado oposto. Mantinham-se direita e esquerda do lugar em que Tiff havia visto o hono pela ltima vez. Tiff apoiou-se sobre a cabea e deixou que os joelhos dobrassem lentamente. A barriga da perna bateu num objeto que j vira h algum tempo, e que preferira no tocar, pois sabia que o vale estava sendo observado pelo inimigo. Exultando de alegria, rebolou pelo cho e acabou pondo a mo no minsculo objeto. O convite que formulou a seguir era o sinal de bater em retirada, combinado com os dois sargentos: Vamos cantar a cano de Clementina! Encontraram-se na caverna, depois de terem gasto mais de quinze minutos para percorrer os cinquenta metros sem despertar a ateno do inimigo. Um dos doentes gritou atrs deles: O que vo fazer nessa caverna? Fiquem aqui mesmo, pois o sol est brilhando. Tiff no perdeu a cabea. Respondeu prontamente: J voltamos. Por enquanto a caverna est to quentinha e acolhedora. O doente convenceu-se com estas palavras. Tomara que isso tambm tenha acontecido com o inimigo, pensou Tiff. No interior da caverna examinaram o pequeno objeto. Haviam sado para procurar a pista dos honos, mas no 85

momento aquele aparelho parecia mais importante. Parecia ser feito de uma nica pea. Tiff teve de usar um disparo finssimo do desintegrador para soltar a tampa, pois s assim poderia ver o que havia no interior do objeto. O instrumento era produto de uma tecnologia estranha. Mas nunca pode existir tanta diferena entre os princpios de funcionamento dos objetos destinados a fins idnticos que um tcnico no sabia identificar um garfo como um garfo, um pente como um pente e um codificador como um codificador. O que tinham na mo era um codificador. Pelo que constatou Tiff, o aparelho estava em condies de irradiar ao menos dez sinais codificados atravs de um hipertransmissor, mesmo que apenas pudesse faz-lo com uma potncia extremamente reduzida. Um dos honos devia ter perdido o aparelho em meio confuso. Provavelmente era aquele que havia atirado em Tiff. Um dos honos! Desde quando esses seres possuem aparelhos como este? pensou o tenente. Essa idia levou Tiff indagao sobre a credibilidade que a histria dos purificados e os no purificados ainda poderia merecer. Ser que Nathan e seus amigos no agiam por ordem dos deuses? No teriam recebido a incumbncia de atrair os inimigos dos mesmos a uma armadilha segura? Se fosse assim, deviam estar em condies de comunicar-se com os deuses. Por meio do codificador, por exemplo. A concluso era lgica e Tiff no tinha motivo para acreditar que no fosse verdadeira. Mas lembrava-se perfeitamente dos honos, dos purificados, que conhecera por ocasio do primeiro pouso da Titan em Honur. Eram seres pacatos, apticos, que quase chegavam a ser tolos, e cuja nica ocupao consistia em brincar com os nonos. O que se teria de fazer com seres desse tipo para levlos a executar um trabalho definido e bem orientado, como o que acabava de ser realizado por Nathan e seus companheiros? Tiff foi interrompido em meio s suas reflexes. O sargento OKeefe pigarreou, a fim de chamar a ateno. Tambm encontrei uma coisa. Quem sabe se... No pense que s voc encontrou alguma coisa! interveio Halligan acaloradamente. Tenho certeza de que aquilo que eu encontrei mais interessante... Tiff riu. Pois mostrem! disse. Os dois sargentos puseram as mos sob os olhos de Tiff. Os achados eram idnticos. Mas, mesmo apresentados em duplicata, despertaram bastante interesse para provocar uma tremenda exaltao em Tiff. Pegou cautelosamente o objeto que OKeefe segurava. Era pequeno, medindo cerca de cinco centmetros, formado por cinco peas articuladas. Quatro dessas peas tinham o aspecto de dois pares de asas, enquanto a quinta devia representar o corpo do estranho ser. No havia uma cabea bem identificada; no lugar via-se uma ponta comprida, que ia afinando na extremidade. Na base, mostrava um crculo formado por quinze pontinhos que emitiam um brilho cristalino. Era um dos mosquitos que Halligan vira durante a noite. Face ao estado de nervos em que Halligan se

encontrava ao observar o objeto e iluminao escassa, no seria nada difcil enganar-se sobre a verdadeira natureza daqueles seres. Tiff, que segurava o objeto na mo, percebeu suas caractersticas ao ver a ponta metlica e o formato regular das articulaes das asas: O mosquito no era um ser dotado de constituio orgnica. Tratava-se de um minirrob. Demorou algum tempo at que Halligan e OKeefe acreditassem nesse fato. O que mais os intrigava era a ideia de que nenhum homem seria capaz de construir um rob teleguiado de dimenses to minsculas. Porm Tiff recordou a habilidade demonstrada, por exemplo, pelos ferrnios do sistema de Vega, que criaram verdadeiras maravilhas no terreno da micro tecnologia. Assim, foi vencendo suas dvidas passo a passo. Mas, o que mesmo de admirar no isso disse finalmente. Cada um destes animaizinhos, ou melhor, destas maquininhas, tem de ser dirigido independentemente dos outros. No adiantaria nada se, num ataque como o que foi desencadeado na noite passada, a nuvem fosse guiada em conjunto; nesse caso, a esta hora os mosquitos ainda no teriam concludo seu trabalho. Para orientar um enxame desses minirrobs em pleno combate, expedir comandos numa frao de centsimo de segundo, revog-los e substitu-los por outros, precisa-se recorrer ao controle automtico de um dispositivo positrnico. Nenhum ser vivo poderia dispor de viso to ampla e de tamanho poder de reao. bem verdade que, ao que tudo indica, mesmo um dispositivo positrnico enfrentaria dificuldades, pois os mosquitos que temos diante de ns devem ter batido no paredo e cado. OKeefe e Halligan ficaram espantados. Alis, sou de opinio que em Honur no encontraremos o inimigo propriamente dito, mas um sistema altamente sofisticado formado por um crebro positrnico e um contingente de robs por ele comandados prosseguiu Tiff em tom pensativo. Isso se encontrarmos alguma coisa. Acho que, se no fosse assim, j deveramos ter achado algum sinal do inimigo. claro que isto no passa de uma suposio. No acredita que os quatro honos... principiou Halligan. Tiff sacudiu a cabea No. Acredito que apenas estava executando ordens de algum. Halligan ficou calado. Tambm OKeefe mergulhou nos seus pensamentos. Depois de algum tempo, Tiff disse: Hoje de noite procuraremos seguir o; honos. Os dois sargentos levantaram a cabea. Os quatro honos? Pois o senhor sabe para onde...? Vi o ltimo deles ali, diante do paredo, no lugar em que encontramos o codificador. Tenho certeza de que nesse ponto deve haver outra sada. OKeefe olhou fixamente para fora da caverna. No vejo nada disse em tom obstinado. No de admirar disse Tiff com uma risada Teriam que ser muito tolos para deixar o buraco aberto. Acha que uma espcie de porto camuflado? perguntou Halligan. Isso mesmo. E como pretende fazer para abri-lo? Tiff ps o dedo no codificador. 86

Com isto respondeu. Um dos dez sinais emitidos pelo mesmo deve ser aquele que abre essa sada, ou entrada, conforme se queira. S assim se explica que os honos puderam fugir to depressa. Olhou Halligan e OKeefe com uma expresso sria. No pode ser de outra forma concluiu. *** O dia passou-se sem que os doentes tivessem parado com sua algazarra, por meia hora que fosse. Depois que a argonina se misturara ao lquido enceflico e, em proporo menor, ao sangue e ao lquido linftico, o cansao, a fome e a sede sumiam. O organismo doente ativava todas as reservas de energia de que podia dispor, no permitindo qualquer pausa no estado de hipereuforia. Para Tiff e os dois sargentos, o dia foi muito cansativo. No h nada pior que ficar imvel, espreitando um desconhecido. Por vrias vezes Tiff ps as mos no; pequeno aparelho de transmisso e recepo, para enviar uma pequena mensagem Titan. O tdio quase chegava a induzir a opinio de que uma pequena mensagem, concebida no mesmo tom exultante que a expedida na noite anterior, no poderia causar o menor prejuzo, mesmo que o inimigo interceptasse todas as comunicaes. Mas o raciocnio acabou por vencer. Uma pessoa intoxicada pela argonina s teria uma capacidade extremamente limitada dei executar uma sequencia causal e lgica de atos; e os movimentos necessrios para pr um transmissor a funcionar exigia uma sequencia, causal e lgica de atos. Assim que o doente tivesse movido a primeira chave e girado o primeiro boto, encontraria outra ocupao que lhe desse um prazer muito maior. Ento, largaria o transmissor num canto qualquer. Uma mensagem alegre ainda poderia encontrar explicao, mas duas mensagens provocariam suspeitas no inimigo. Ao escurecer, Tiff, Halligan e OKeefe voltaram a misturar-se com os doentes. Desta vez carregavam, alm das armas, o transmissor e o pequeno codificador. Aproximaram-se discretamente do paredo de rocha. Halligan e OKeefe tentavam a escalada escorregando e caindo propositadamente, mas nem por isso de forma menos dolorosa, uma vez que no sabiam quanto tempo levaria Tiff para abrir o porto de pedra. O tenente fez com que o pequeno aparelho irradiasse todos os sinais codificados registrados em sua fita. A cada sinal que emitia aguardava, por algum tempo, aguando o ouvido. No tinha a menor ideia das situaes que seriam despertadas pelos sinais. Era perfeitamente possvel que depois de um deles os mosquitos robotizados voltassem a precipitar-se no vale. No aconteceu nada disso. Ao contrrio do que esperava Tiff, a operao correu sem o menor incidente. Depois de expedir o quarto sinal codificado, uma faixa do paredo recuou subitamente sua frente e girou para o lado, antes que ele tivesse tempo de chamar os dois sargentos. A abertura que se formara tinha cerca de trs metros de largura e dois metros de altura. Halligan e OKeefe caram paredo abaixo. Cambaleando e balbuciando que nem dois bbados tropearam para dentro do buraco escuro. Tiff seguiu-os e insistiu para que penetrassem mais um pedao no corredor que parecia comear logo aps a abertura. Depois se virou

e, prendendo a respirao, aguardou para ver se o porto se fechava automaticamente, ou se para isso haveria necessidade de outro sinal. Fechou-se automaticamente. Embora Tiff e os dois sargentos pensassem que uma pequena eternidade se havia passado, apenas trinta segundos decorreram do momento em que o porto se abriu at aquele em que voltou a fechar-se. Nenhum dos homens intoxicados pela argonina havia notado o fenmeno. Tiff agira acertadamente ao executar a operao no escuro. Acenda a luz ordenou Tiff em meio escurido. O raio intenso de um farol manual rompeu a escurido, iluminando um corredor revestido de plstico, que tinha a mesma largura e altura do poro aberto na rocha, e descia num declive suave a uma profundidade incomensurvel. Vamos andando ordenou Tiff. Fiquem com as armas engatilhadas. bem possvel que em algum lugar a abertura do porto tenha provocado a emisso de um sinal. Devem estar esperando por ns em qualquer ponto, se que no viro ao nosso encontro. Mas o corredor continuava escuro e silencioso. A algazarra dos doentes mal chegava aos receptores de capacete. O sargento OKeefe caminhou frente do grupo. Halligan e Tiff marcharam lado a lado, logo atrs dele. OKeefe avanava a passos vigorosos, resmungando de impacincia. Parecia que tinha vontade de dizer alguma coisa. Mas suas palavras transformaram-se num grito de pavor, que foi partilhado por Tiff e Halligan. O cho sob os ps comeara a mover-se. OKeefe perdeu o equilbrio e caiu. O farol escorregou-lhe da mo e apagou-se. Tiff ouviu o rudo provocado pelo deslocamento de ar. Faa luz, OKeefe. OKeefe chiou alguma coisa entre os dentes; felizmente ningum entendeu. Tiff ouviu suas mos enluvadas baterem no cho. Finalmente soltou um suspiro de alvio; depois de algum tempo o farol foi aceso. Ao que parecia, o ambiente continuava a ser o mesmo. O revestimento de plstico conferira um aspecto to uniforme ao soalho, s paredes e ao teto do corredor que o olho humano no encontraria qualquer ponto de referncia pelo qual pudesse orientar-se. Tiff ps a mo num dos bolsos externos do seu traje e tirou o estojo que j servira para guardar pontas de lapiseira. Atirou-o num ngulo inclinado contra uma das paredes laterais. O resultado foi surpreendente. O estojo foi repelido pela parede com uma violncia inacreditvel e, em vez de seguir as leis da reflexo, retornou pela mesma trajetria resultante do arremesso de Tiff. Passando junto ao capacete de Halligan, emitiu um chiado e, ao bater na parede oposta, voltou a ricochetear e desapareceu do feixe de luz projetado pelo holofote de OKeefe. Tiff ajoelhou-se e com a mo direita apalpou cuidadosamente o cho. Mas, por mais que ampliasse sua pesquisa, no encontrou ali nenhuma das estranhas caractersticas que as paredes possuam. Mas, quando estendeu a mo para o lado e tocou a parede com a pontinha do indicador, sua mo foi atirada para trs com uma violncia inacreditvel. Estamos numa fita rolante murmurou. Ela se desloca a uma velocidade de cem quilmetros por hora. Toda a largura do cho tomada pela fita. 87

Os dois sargentos pareciam perplexos; calados, aguardavam instrues. Tiff refletiu. No sabia se o funcionamento da fita era automtico, ou se algum recorrera a esse meio fcil de transportar os intrusos ao lugar em que desejava v-los colocados. De qualquer maneira, Tiff no tinha a menor vontade de cair nos braos de um comit de recepo do inimigo a uma velocidade de cem quilmetros por hora. Halligan, v para frente ordenou Tiff. Mantenha o desintegrador preparado para disparar a qualquer momento. Quando eu lhe der o sinal, corte o cho um metro sua frente, de uma parede a outra. Acho que com isso nossa viagem chegar ao fim. Mas por enquanto no podemos desejar coisa melhor que viajar de forma to confortvel. Halligan colocou-se a um passo diante de OKeefe e manteve o cano de sua arma apontado para baixo. Pelos clculos de Tiff, em caso de necessidade Halligan no levaria mais de um segundo para cortar a fita, e dez segundos se passariam ao todo at que esta se imobilizasse. Haveria um forte solavanco, mas estavam preparados. Tiff olhou para o relgio. J fazia uns quinze minutos que se deslocavam a alta velocidade quando OKeefe avisou os companheiros de que uma modificao se anunciava mais frente. No mesmo instante, a velocidade da fita reduziu-se. Mantenha-se de prontido, Halligan advertiu Tiff. Por enquanto no havia motivo para preocupaes. A fita desembocava num recinto circular que tinha trinta metros de dimetro e dois de altura. Com alguns lances de olho, Tiff avaliou a situao. A fita corria em direo a um disco situado no meio do recinto. Os trs homens foram empurrados para a superfcie da sala circular, sem que sentissem qualquer alterao. A velocidade j fora reduzida de pedestre. Uma vez em cima do disco, os trs homens no tiveram tempo para refletir. Mal Tiff, o ltimo do grupo, acabara de ser colocado em cima do disco. Este comeou a girar. Tiff viu emendas finssimas no cho, que partiam do disco em forma de raios circulares. Logo compreendeu a situao. O disco continuou a girar at o momento em que o sargento Halligan, que continuava com o desintegrador apontado para baixo, se viu colocado entre duas das emendas. O cho sob seus ps voltou a mover-se, retirando Halligan de cima do disco e transportando-o em velocidade cada vez mais para a parede do recinto. As emendas paralelas eram apenas as extremidades de outras fitas transportadoras, mais estreitas. No lugar em que atingiriam a parede, provavelmente se abriria uma porta invisvel. O disco continuou a girar e colocou OKeefe, que se sentia apavorado, em cima de outra fita, que formava um ngulo de cerca de quarenta graus com aquela que carregara Halligan. Tiff no tinha a menor inteno de dispersar seu grupo, j pequeno, apenas para fazer a vontade de uma srie de fitas e discos giratrios. Gritou: Saltem! Ao contrrio do corredor pelo qual vieram, aqui no havia nenhum problema em executar uma ordem destas. Halligan e OKeefe deram um passo para o lado e pisaram no cho firme e imvel do recinto. As fitas

rolantes continuaram a correr mais um tempo, emitindo um ligeiro zumbido, e finalmente entraram em repouso. Tiff tambm saltou do disco. OKeefe dirigiu a luz do holofote para o alto e dispersou-a de tal forma que todo o recinto foi iluminado. Halligan e Tiff saltaram por cima de vrias fitas, para colocar-se junto a OKeefe. Soltando um suspiro, Halligan voltou a pendurar o desintegrador por cima do ombro. No havia mais nenhuma fita que pudesse cortar. Evidentemente isto uma rea de distribuio disse Tiff. Qualquer coisa vinda de fora classificada pelo disco e colocada na fita adequada. Apenas, gostaria de saber como fazem para identificar a fita em que cada pessoa deve ser colocada. Tiff examinou as fitas que saam do disco central, conduzindo a dezoito direes diferentes. Uma era igual outra. No encontrou o menor sinal que lhe pudesse indicar qual delas o levaria ao lugar em que pudesse desvendar mais profundamente os mistrios dessa instalao subterrnea. Tiff escolheu ao acaso. Vamos tomar esta! Mandou que Halligan e OKeefe pisassem na fita e esperou. Aconteceu exatamente aquilo que esperava. A fita comeou a movimentar-se assim que registrou o peso dos dois homens. Na parede tambm aconteceu aquilo que Tiff previra. Quando Halligan, que ia ponta, se encontrava a cinco metros, um pedao deslizou para o lado, deixando passar a fita com os trs passageiros. Mas Tiff no poderia ter previsto o que aconteceu depois. OKeefe segurava o farol na horizontal, mas este apenas iluminava o teto. Evidentemente a fita descia num ngulo cada vez mais pronunciado. Halligan foi dominado pelo pnico. Comeou a gritar: Socorro! Estamos caindo! Tiff agachou-se em cima da fita e procurou agarr-la com as mos, para encontrar um apoio. Mas antes que conseguisse faz-lo a fita passou a deslocar-se na vertical, mas a queda que Halligan tanto temia transformou-se num suave deslizar. A estranha sensao de trao provocada pelo campo de gravitao artificial era inconfundvel. OKeefe logo recuperou o autocontrole e iluminou o poo pelo qual estavam descendo. Era um elevador antigravitacional. Depois de algum tempo, Tiff mandou que OKeefe desligasse o farol. Quando os olhos se acostumaram escurido, Tiff viu uma luz que brilhava mais embaixo. No enxergou os contornos ntidos da fonte luminosa, mas apenas uma vaga luminosidade. Desceram durante duas horas e, pelos clculos de Tiff, deviam ter vencido uma diferena de altitude de oito a dez quilmetros. O poo terminou no lugar exato em que Tiff vira a luminosidade. A abertura, que deixava entrar a luz, era um porto em semicrculo de cerca de trs metros de altura, e a luz provinha da luminria colocada no alto da imensa abbada de pedra. A abbada era circular e pelos clculos de Tiff devia ter uns trinta quilmetros de dimetro. O solo estava coberto de capim. A gigantesca lmpada colocada no znite imitava, ao que parecia de forma perfeita, as radiaes do sol Thatrel, em torno do qual 88

gravitava o planeta Honur. A rea coberta de grama era dividida por cercas em lotes quase ou perfeitamente quadrados de vinte metros de lado. Os lotes formavam longas fileiras, e entre duas dessas fileiras sempre havia um caminho livre cuja largura no era superior a um metro e meio. Atrs das cercas, os nonus faziam sua algazarra. Em cada lote, havia trinta desses animais. Pedras e pedaos de galhos estavam espalhados pelas cercas, para que pudessem construir seus ninhos. Ao que tudo indicava, sentiam-se muito bem nesse mundo artificial subterrneo. Seus balbucios, chiados e assobios enchiam a imensa abbada com um barulho infernal. No havia dvida de que o fedor que passava pelos filtros dos capacetes de Tiff e seus companheiros tambm provinham desses animais. Havia mais uma coisa que chamava a ateno. Pelos caminhos que se abriam entre as fileiras de lotes, honos esbeltos passeavam orgulhosamente em suas roupas coloridas. Por um bom tempo, Tiff e os dois sargentos ficaram duros de espanto. Halligan foi o primeiro a recuperar a fala. Os impulsos sobrepostos! disse com um gemido. Que idiotas fomos! Tiff virou a cabea. O que houve? Halligan explicou. Pouco antes de sermos derrubados, as telas oscilogrficas das nossas sondas de radar registraram dois impulsos sobrepostos disse. Parecia que o aparelho estava defeituoso, ou que o planeta Honur tivesse um solo duplo. Pois vejam, realmente tem um solo duplo. Tiff no respondeu; parecia pensativo. Conhecia o equipamento tcnico das naves de reconhecimento de grande alcance do tipo Gazela. Sabia que, alm dos registradores, possuam tambm transmissores automticos, atravs dos quais as informaes colhidas eram decodificadas ininterruptamente na nave capitania Titan. Perry Rhodan estava a par das medies realizadas pelas sondas de radar das Gazelas. Sabia que as trs registraram simultaneamente o mesmo reflexo, e por isso, ao contrrio de Dee e Halligan, nunca acreditaria que se tratasse de um defeito dos aparelhos. Tiff resolveu eliminar o relatrio sobre a abbada subterrnea da lista das coisas sobre as quais Rhodan devia ser informado pouco antes do momento X. Este momento era aquele em que seria desfechado o ataque. Rhodan j sabia de que forma o inimigo instalara sua base em Honur. Tiff recordou a palestra mantida com Nathan, o hono, no acampamento montado junto ao regato. Entre os purificados corre uma lenda segundo a qual os deuses vivem embaixo da superfcie... Nathan sabia. A aluso lenda serviria para enganar seu interlocutor. Por que falara sobre isso? Tinha tanta certeza de que ningum escaparia ao ataque que os mosquitos desencadeariam no interior do vale? Acreditaria que ningum poderia fazer uso dessa informao? OKeefe arrastou Tiff de volta realidade. Devamos agarrar um desses honos e interrog-lo sugeriu. Talvez saiba alguma coisa. Alis, como ser que veio parar aqui?

Um dos honos, que caminhava entre os lotes enfileirados, aproximara-se at chegar a dez metros do porto que se abria em semicrculo. J vira os trs vultos empapuados, mas estes s despertaram seu interesse por um breve momento. Tiff lembrou-se. Era assim que os honos se tinham comportado por ocasio do primeiro pouso da Titan. Estes pareciam ser genunos, ao contrrio de Nathan e seus companheiros. Venham comigo! ordenou Tiff. O hono acabara de atingir o fim do seu caminho e voltava-se tranquilamente para percorrer o mesmo trajeto. Com alguns passos, Tiff e seus companheiros colocaramse ao seu lado. Tiff regulou o alto-falante externo para o volume mximo. Um instante, por favor disse, gritando atrs do hono. O hono parou e virou-se. Lanou um olhar de tdio para os desconhecidos. O que est fazendo? perguntou Tiff. Com um gesto, apontou tranquilamente para os lados. Estou cuidando dos nonus, para que nada lhes acontea. So seus? No, pertencem aos deuses. O que que os deuses fazem com eles? Esta pergunta provocou o primeiro sinal de uma reao nervosa no hono. Como pode fazer uma pergunta dessas? Acha que os deuses lhe devem prestar contas do que fazem? Tiff contemporizou. claro que no. Onde que se pode encontrar os deuses? O hono, entediado, fez um gesto de quem no sabia. Quem sou eu, para esperar que os deuses contassem justamente a mim onde vivem? perguntou. J viu algum dos deuses? prosseguiu Tiff no seu interrogatrio. O hono confirmou com um gesto das mos. J vi dois. Foram muito gentis. Quando foi isso? No sei. Tiff refletiu sobre as perguntas que ainda poderia formular. Subitamente um novo rudo fez-se ouvir entre os gritos de alegria dos nonus. Era um zumbido agudo e montono, misturado com um rugido abafado. Halligan girou sobre os calcanhares para identificar a origem do rudo. Sua voz atropelou-se de susto quando exclamou: Olhem! Esto chegando! Tiff virou-se abruptamente. Um cacho reluzente zumbia e se contorcia, ocupando todo o espao que ia da parte superior do semicrculo at o solo. Parecia um gigantesco enxame de abelhas. Pelos clculos de Tiff, deviam ser cerca de cinco mil mosquitos robotizados que se comportavam tal qual seus equivalentes orgnicos. E, ao que tudo indicava, aguardavam o comando positrnico para lanar-se ao ataque. Cuidado! fungou Tiff. Preparem as armas. A coisa est ficando sria. Fomos descobertos. Mal acabara de proferir estas palavras quando a nuvem se desmanchou. Zumbindo e brilhando como pequenos 89

projetis metlicos, os mosquitos mecnicos saram voando em todas as direes. Tiff mandou que Halligan regulasse o desintegrador para um raio em ngulo bem aberto e procedeu da mesma forma. Colocaram-se ombro a ombro, de tal forma que os canos de suas armas formavam uma estrela regular de trs pontas. Metade do ngulo perigoso estava coberta pelos dois desintegradores. Os mosquitos robotizados que penetrassem nessa rea estariam perdidos.

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Perry Rhodan reconheceu que poucas vezes conhecera horas to desagradveis como estas. Continuava a confiar naquilo em que acreditava, isto , que o tenente Tifflor e dois outros homens conseguiram escapar euforia geral e seguiam a pista do inimigo. Mas a falta de notcias desgastava seus nervos. As horas se passavam, enfileirando-se em dias. No recebeu nenhuma notcia de Tifflor. Rhodan comeou a contar com a possibilidade de que Tiff e seus companheiros houvessem cado nas mos do inimigo. Nestas condies, a Titan teria de intervir. Era bem verdade que ningum tinha a menor ideia de onde deveria intervir, ou contra quem. Acontece que, por razes de ordem ttica, Rhodan via-se forado a ficar com as costas livres enquanto desenvolvia sua ao no crculo mais estreito do setor espacial submetido ao Imprio Arcnida; por isso, falta de informaes provavelmente significava que pouca coisa sobraria de Honur. Com certa amargura, Rhodan deu-se conta de que estava prestes a incorporar sua mente uma lei de guerra, antiga e desumana, seguida pelos saltadores: se voc no conseguir localizar a base que o inimigo tiver instalado num certo mundo, destrua todo esse mundo. No poderia deixar de agir dessa forma, a no ser que quisesse pr em perigo xito de sua misso e, portanto, a prpria Terra. Mas ainda hesitava, alimentando-se com o restinho de esperana que ainda mantinha na misso do grupo de Tifflor. *** Tiff levou apenas alguns segundos para perceber que no conseguiriam manter-se por muito tempo naquela rea desprotegida. Os mosquitos robotizados no se incomodaram com as cercas. Pareciam ter excelentes rgos de localizao, pois passavam entre as frestas como se estivessem voando num espao aberto. Os desintegradores os consumiam s dezenas e centenas. Nuvens de poeira metlica atravessavam o ar. OKeefe disparava ao acaso, para cima, para baixo e para a frente. A dez metros dele, o cho comeara a ferver. Foi justamente o calor espalhado por OKeefe que proporcionou aos trs homens uma pausa para respirar. Com um ligeiro olhar, Tiff percebeu que os mosquitos no conseguiam compensar os efeitos do calor com a necessria rapidez. As vagas de ar quente atiravam-nos para o alto, fazendo com que passassem alguns metros acima das cabeas das vtimas em perspectivas. Tiff deu as instrues. Vamos recuar at a parede mais prxima, rapazes gritou. Precisamos ficar com as costas

protegidas. OKeefe, dispare apenas contra o cho. OKeefe no sabia o que estava havendo, mas cumpriu a ordem que acabara de receber. Baixou o cano da arma e descreveu crculos incandescentes em torno dos pontos em que se encontrava. Os mosquitos, que se tinham aproximado a menos de metro e meio, desapareceram instantaneamente. Passando a uns cinco metros acima das cabeas que pretendiam atacar, no poderiam causar nenhum prejuzo. Corram! gritou Tiff. Vamos at a parede. Halligan foi o primeiro que saiu correndo. Tiff seguiuo, enquanto OKeefe cobria a retirada, disparando incessantemente. Queimava o capim e transformava pedao por pedao do solo em massas de lavas incandescentes. Os mosquitos estavam desorientados. Ao que parecia, a direo positrnica ainda no compreendera o que estava acontecendo. Tiff sentiu-se mais tranqilo quando suas costas tocaram a parede lisa da abbada de rocha. Halligan, que se encontrava a seu lado, com as pernas bem afastadas, derrubava os mosquitos tangidos para o alto quando se colocassem ao alcance do raio de desintegrao. Tiff comeou a acreditar que a defesa por meio do ar aquecido, criada por OKeefe, lhes daria uma chance real de superar o ataque. J deviam ter destrudo ao menos dois mil dos cinco mil mosquitos que, segundo seus clculos, participaram do incio do ataque. Mas no momento em que OKeefe atingiu a parede protetora, o dispositivo positrnico pareceu compreender por que os mosquitos sempre passavam longe do alvo. Tiff viu uma nuvem aproximar-se; descrevia uma trajetria quase vertical, que em condies normais eliminaria todo e qualquer risco que a mesma poderia representar. Mas o ar aquecido retificou o rumo, fazendo com que se deslocassem na direo exata do alvo. No ltimo instante, Halligan baixou o cano do desintegrador e conseguiu rechaar o perigo. OKeefe, aponte para cima! ordenou Tiff. O enxame que se seguiu, regulado por via positrnica para o novo rumo, disparou para o solo a uns cinco metros da parede. Acabou ficando preso pelos ferres, j que, com a mudana de pontaria realizada por OKeefe, o fluxo de ar aquecido se tornara menos intenso. Mas do terceiro ataque em diante o crebro positrnico no se deixou enganar. Mandou que os mosquitos descessem quase na vertical e retificava o rumo por sua prpria iniciativa sempre que faltasse o ar aquecido. Tiff ouviu os seres metlicos baterem ruidosamente na parede, depois de terem vencido a barreira criada pelas armas trmicas e desintegradoras. Sentiu uma forte pancada na perna. Mas, por enquanto, no teve a sensao de que a vida se tornara mais encantadora. Escapara bem; OKeefe e Halligan continuavam a disparar obstinadamente. Porm Tiff sabia que seria apenas uma questo de segundos, e, um atrs do outro, os mosquitos atingiriam o alvo. No intervalo entre os dois ataques, OKeefe deslocou se para o lado, a fim de conseguir um ngulo de tiro mais favorvel para sua arma trmica. Num gesto instintivo, Tiff olhou para o lado. Mais tarde, ningum saberia dizer o que aconteceu. Talvez OKeefe teria tocado num contacto oculto, ou ento 90

a porta se abria automaticamente sempre que algum se aproximava dele. O certo que, de sbito, surgiu atrs de OKeefe uma abertura, no percebida pelo prprio sargento. Tiff chamou a ateno de OKeefe. Este virou-se ligeiro e descobriu a abertura. Soltou um grito de jbilo que superava at mesmo o barulho provocado pelos nonus apavorados. Tiff deu uma pancadinha em Halligan. D o fora. Apenas tiveram que dar alguns saltos. O comando positrnico estava adaptado ao ar quente. Mas levou alguns segundos para absorver o dado novo, isto , a fuga das vtimas. Atingiram a abertura. OKeefe foi o primeiro a desaparecer nela. Halligan correu atrs dele, e Tiff formou a retaguarda. A porta logo se fechou atrs deles. Por enquanto estavam livres da preocupao com os mosquitos robotizados. A porta formava o incio de um longo corredor bem iluminado, que penetrava obliquamente na rocha. Tiff hesitou. Teria chegado a hora de transmitir a Rhodan o sinal de ataque? J conheciam os segredos da base subterrnea o bastante para que os tripulantes da Titan no corressem qualquer risco? A resposta foi um no. Alm disso, Tiff deu-se conta de que o dispositivo positrnico no registrara o salto que os pusera a salvo. Isso queria dizer que no dispunha de uma informao segura sobre a posio em que as vtimas se encontravam naquele instante. E essa vantagem seria eliminada se expedisse uma mensagem cujo ponto de origem seria facilmente detectvel por meio de um gonimetro. Tomou sua deciso: Vamos adiante! Ps-se a seguir os sargentos corredor afora. Pelos seus clculos, a passagem devia ter cerca de dois quilmetros e meio. Terminava numa sala de teto baixo, que estava completamente vazia e no apresentava o menor indcio de finalidade que poderia preencher. Haviam percorrido um total de quase quarenta quilmetros em sentido vertical e horizontal. Haviam visto a abbada de pedra. Isso bastava para convenc-los de que sob o solo de Honur o inimigo no instalara uma simples base, mas um verdadeiro mundo artificial. Nas ltimas horas, o respeito de Tiff pela habilidade tcnica do inimigo crescera consideravelmente. No perdeu tempo. Com Halligan e OKeefe, ps-se a apalpar as paredes do recinto retangular. A predileo do inimigo pelas portas colocadas em lugares nos quais conseguisse v-las j no era segredo. De incio, parecia totalmente indiferente que o lugar da sada ficasse deste ou daquele lado do recinto. Mas de repente, Halligan, que se incumbira do exame da parede do lado esquerdo, estacou e exclamou com a voz abafada: Estou ouvindo alguma coisa. Tiff correu para seu lado. Teve de concentrar-se para perceber o que Halligan acabara de ouvir. Mas no poderia negar que um rudo atravessava a parede. Propagava-se pelas rochas e paredes macias, acabando por transmitir-se ao ar rarefeito encerrado entre as paredes daquele recinto. Os microfones externos captaram um dbil vestgio desse rudo, que de qualquer maneira no permitiria a menor

dvida sobre sua existncia. O rudo consistia num zumbido montono que ocupava vrios pontos da escala do som. Em algum lugar, alm dessa parede, funcionava uma potente aparelhagem. Seriam as instalaes que forneciam o suprimento de ar do subterrneo, os geradores de energia ou o crebro positrnico? Neste canto deve haver uma porta disse Tiff com a voz tensa. Tem que haver. No era uma afirmativa lgica; mas, por estranho que fosse, era verdadeira. Caminharam vrias vezes junto parede, e mais uma vez foi OKeefe quem descobriu a posio real. De repente, um pedao da parede deslizou para o lado, mostrando um corredor estreito que penetrava obliquamente na rocha. No momento em que a porta se abriu, o zumbido tornou-se mais forte. OKeefe hesitou e, sem dizer uma palavra, fez um gesto em direo ao corredor. Tiff confirmou com um aceno de cabea. Vamos andando! Caminharam pela porta, e esta fechou-se automaticamente atrs deles, conforme acontecia geralmente com as portas desse mundo subterrneo. Aquele corredor parecia ser muito mais curto que os outros. Mais frente, uma profuso de luz ofuscava os olhos. Parecia vir de um enorme salo, cujos contornos no conseguiram reconhecer. Tiff avanou apressadamente. Tinha certeza de que, no momento em que conseguissem pr os olhos naquele recinto, teriam solucionado parte do mistrio subterrneo. No conservou uma lembrana ntida do que viria depois. A memria dos dois sargentos apresentou a mesma falha. Tiff ainda chegou a ver que as paredes do corredor recuavam, abrindo-se num recinto circular de grande dimetro. Viu que o recinto estava atulhado com uma srie de aparelhos, cuja finalidade lhe era desconhecida. O que mais lhe chamava a ateno era uma fileira de espelhos cncavos, que refletiam um brilho insuportvel. Saiu de vez do corredor, e foi atingido por um golpe terrvel, vindo no se sabe de onde, que o deixou inconsciente. *** Perry Rhodan sabia que cada segundo que perdesse aumentaria o perigo. Colocou a Titan em estado de rigorosa prontido e em palavras rpidas informou os oficiais sobre as providncias que teriam de tomar. Naturalmente procuraremos localizar a base do inimigo, para poupar o resto do planeta concluiu. Mas nossas chances so bastante reduzidas. Fao questo de frisar que, se isso no acontecer, seremos obrigados a destruir todo o planeta de Honur. que nos encontramos diante de uma alternativa: a Terra ou Honur. Acho que nenhum dos senhores hesitar em responder. A Titan tinha uma tripulao atual de cerca de oitocentos homens. Rhodan mandou que quinhentos deles participassem da ao de grande envergadura que havia sido planejada. Os que ficaram para trs estariam em condies de guarnecer a artilharia da nave se houvesse um ataque. A Ganymed, que continuava a descrever uma rbita em torno de Honur, foi colocada em estado de prontido simples. O coronel Freyt foi avisado que a qualquer 91

momento se tornaria necessrio o pouso de sua nave. Os preparativos para o grande golpe a ser desferido contra o inimigo foram executados a toda pressa. Rhodan j mandara fazer com antecedncia as coisas mais importantes, embora ningum soubesse para que poderiam servir. Tudo se passou rpido. Quando o oficial de rdio da Titan captou em seu receptor eletromagntico uma srie de sons e sinais que no faziam o menor sentido, Rhodan j estava prestes a sair com seu grupo de combate de quinhentos homens. Perry foi avisado, e adiou a sada do grupo. Por enquanto ningum sabia o que fazer com aquela mensagem: mas Rhodan no desistiu. Fez bem. Os sons mal articulados coordenaram-se em palavras. Rhodan no reconheceu a voz, mas tinha certeza de que no era de Tifflor. Falava em ingls, e esse fato eliminou quase todas as dvidas de Rhodan. ... o vale... entrada da encosta nordeste... instalaes subterrneas... cuidado com os mosquitos robotizados... cinco centmetros de comprimento, mais ou menos do formato de uma liblula... so os portadores da argonina... preparar redes de malha estreita... Aps essas palavras as foras do interlocutor pareciam esgotadas. Por algum tempo ouviu-se apenas o chiado do receptor. A mesma voz voltou a falar e repetiu o que j disse. Rhodan percebeu que no obteria informaes e transmitiu as instrues necessrias equipe tcnica. Levar redes; at ento ningum se lembrara disso. *** Tiff acordou ao som montono de uma voz que falava com ele. Falava mesmo? Procurou identificar a voz na penumbra da semiinconscincia. No a identificou, mas compreendeu as palavras. Abriu os olhos e viu-se envolto pela penumbra. Procurou mover a cabea e olhar em torno, mas esta permanecia imvel. Esforou-se para levantar o brao ou deslocar a perna para o lado, mas no conseguiu. Estava preso. Preso por um processo de paralisia de seu crebro. Apesar de tudo, compreendeu a voz: ...ento vocs pensavam que poderiam desafiar os deuses. Sabem perfeitamente que diante dos deuses poderosos no passam de vermes miserveis. Eles seguiram seu caminho e aprisionaram vocs no momento que julgaram adequado. Vocs ficaro aqui mesmo. Passaro o resto da vida servindo aos deuses. A voz calou-se. medida que recuperava a conscincia, Tiff deu-se conta de que na verdade no ouvira nenhuma voz, mas captara uma mensagem teleptica. Foi por isso que no conseguiu identificar a lngua. A mensagem no era formada por palavras, mas por impulsos mentais que no estavam sujeitos s limitaes da linguagem falada. Tiff procurou recordar. Havia aquele corredor curto e oblquo, o recinto cheio de aparelhos, a srie de espelhos cncavos e a terrvel pancada. Tiff lembrou-se que fora atingido por uma pancada

semelhante, mas menos violenta, quando naquela noite seguira os nonos no interior do vale, alcanando-os pouco antes do paredo. O que seria? Uma arma paralisante? No seria de estranhar que um inimigo capaz de produzir um veneno potente como a argonina estivesse em condies de produzir armas que atingissem os nervos. Ento este o motivo da paralisia constatou Tiff. A nica coisa que consigo mover so as plpebras. Examinou o recinto em que se encontrava, ou melhor, o setor que podia abranger com a vista na posio em que se achava. No era muita coisa. De qualquer maneira, Tiff percebeu que se encontrava num cubculo de teto baixo. No podia ver se o cubculo continuava atrs dele. Tiff viu outra coisa que o assustou bastante. Eram trs espelhos cncavos muito brilhantes, pendurados no lugar em que a parede se encontrava com o teto, bem diante dele. A inclinao do espelho estava regulada de tal forma que um deles projetava seus reflexos diretamente no rosto de Tiff. Tiff demorou algum tempo para compreender o que isso significava. O choque instantneo produzido pelas radiaes refletidas pelos espelhos cncavos reunidos no grande recinto no era suficiente. Para controlar seus prisioneiros, os deuses teriam que submeter os nervos dos cativos a uma influncia ininterrupta. Basta arrebentar aquele espelho, pensou Tiff, e tudo estar em ordem. Acontece que no conseguia sequer mover a cabea, quanto menos levantar-se para transformar seu pensamento em realidade. Trs espelhos, pensou Tiff, isso quer dizer... Fez mais um esforo para mover a cabea, mas ainda desta vez no o conseguiu. Halligan e OKeefe deviam estar por ali, pois de outra forma no se poderia explicar a presena dos trs espelhos. Ou ser que havia outros recintos como este, e os deuses haviam colocado os prisioneiros em cubculos distintos? Tiff ficou quebrando a cabea, e acabou dando uma resposta muito estranha pergunta. O receptor do capacete emitiu um rudo que parecia o de uma serra. Esse rudo foi seguido por um assobio agudo, e finalmente ouviu alguma coisa que parecia um b... Finalmente algum disse, devagar e desajeitadamente: Te... tenente... Tiff quis responder, mas a lngua, o queixo e as cordas vocais seguiram o exemplo dos outros msculos: no obedeceram. Continuou mudo. Te..te..nente... voltou a soar a voz, um pouco mais fluente. Era a voz de OKeefe; no havia a menor dvida. No sabia como, mas OKeefe parecia conhecer a situao em que Tiff se encontrava. Disse o seguinte: Te... tenente... sei o que est sentindo. Es... estou um pouquinho melhor. No ltimo instante consegui atirar contra esses malditos espelhos... No sofri um choque to pesado. Ainda consigo mexer-me. Esse OKeefe formidvel, pensou Tiff. Se consegue mexer-se, por que no se levanta e quebra os espelhos? A fala de OKeefe tornou-se mais fluente. Esses malditos deuses nos prenderam aqui. As armas, o transmissor, tudo est ali. Acham que no somos capazes de mais nada; acreditam que estamos paralisados. 92

Posso ver seu rosto. Quer que arrebente esse espelho a tiro? Se quiser, feche os olhos duas vezes. Ou ser que no consegue mexer as plpebras? OKeefe, seu cara de cachorro, pensou Tiff entusiasmado. Fechou os olhos duas vezes. Est bem suspirou OKeefe. Compreendi. Tiff ouviu vrios rudos. Acreditou que ouvia OKeefe virar-se de lado e estender lentamente o brao para alguma coisa que se encontrava bem longe. Gemia sem parar e resmungou palavras zangadas. Finalmente disse: Ai...oh... j consegui. Daqui a pouco... Um instante. Bem no canto direito do campo de viso muito restrito de Tiff surgiu parte anterior do cano de um radiador de impulsos trmicos. Tiff cerrou os olhos. OKeefe voltou a gemer, como se o movimento de apertar o gatilho exigisse um tremendo esforo. Finalmente disparou. Num instante, uma luminosidade ofuscante devorou os trs espelhos. O metal liquefeito e fumegante pingou do teto e espalhou-se pelo soalho. O aparelho de condicionamento de ar do traje de Tiff ligou-se com um clic. Tiff sentiu-se aliviado de uma presso indefinvel, a partir do momento em que os espelhos desapareceram. Mas quando procurou mover o corpo, ainda no o conseguiu. OKeefe j conhecia esse tipo de preocupao. No acredite que de uma hora para outra tudo estar em ordem. Vai levar algum tempo. Ele mesmo teve a ideia de que a primeira providncia que deveriam tomar seria avisar a Titan. Tiff sentiu-se feliz quando percebeu que, gemendo e se lamentando, OKeefe se arrastou em direo ao transmissor e emitiu a mensagem quase mal articulada que Rhodan recebeu no ltimo instante. Aps isso, OKeefe voltou e, conforme informou, deitou na cova para a qual estavam dirigidos os reflexos de um dos espelhos. Tiff sabia o que aconteceria em seguida. Por isso fez o que estava ao seu alcance para que os nervos recuperassem a capacidade de ao. Por alguns minutos, concentrou todas as energias mentais no movimento do brao direito. Subitamente, num esforo explosivo, fez toda essa energia fluir sob a forma de comando: Dobrar o brao direito. O brao moveu-se. No executou o movimento desejado por Tiff, mas moveu-se. Tiff no esmoreceu. Dentro de mais algum tempo, conseguiu mover o brao direito pela forma que desejava. Com o brao esquerdo, o resultado foi mais rpido. Aps isso treinou as pernas, e por fim a boca, lngua e as cordas vocais. Uma hora e meia depois de ter acordado, conseguiu proferir a primeira palavra. Foi a seguinte: Bravos...! Esta palavra fora dirigida a OKeefe. Levantou-se. Os movimentos causavam-lhe dores; se as cordas vocais estivessem em melhores condies, teria gritado. Passando junto ao corpo imvel de Halligan, dirigiu-se ao lugar em que os deuses haviam guardado as armas de seus prisioneiros. Deviam estar convencidos de que estes nunca mais poderiam us-las. Pegou o desintegrador. O esforo foi tanto que teve de sentar-se assim que

segurou a arma. Ficou admirado ao notar que os deuses no se moviam. Deviam ter notado que trs dos espelhos cncavos haviam sido destrudos. Por que no tomavam nenhuma providncia para voltar a submeter os prisioneiros influncia? Talvez parte da resposta consistisse no fato de que o inimigo conhecia os prolongados efeitos ps-choque, motivo por que no teria pressa. Mas a outra explicao Tiff no conhecia. Naquele momento, os deuses estavam quebrando a cabea com outro intruso, que lhes causava uma preocupao muito maior que aqueles trs prisioneiros. Perry avanava resolutamente em direo base, estando muito bem equipado. Era o chefe da Terceira Potncia com seu contingente de quinhentos homens. *** Levaram uma hora e meia para arranjar as redes. Rhodan gastou outras duas horas para chegar ao vale nos seus Cmbios. O trabalho de remover os homens intoxicados de argonina e encaminh-los Titan consumiu mais trinta minutos. Levaram apenas dez minutos para encontrar a entrada oculta que dava para a base subterrnea. Rhodan mandou raspar a rocha com raios de desintegradores. O que sobrou foi um paredo situado vinte metros atrs do primeiro e a abertura negra do corredor que penetrava obliquamente na rocha. Foi naquele momento que os mosquitos lanaram seu primeiro ataque. No entanto, ficaram presos nas redes de malha estreita penduradas nos capacetes, longe dos corpos dos homens. Consumiram toda a energia e tombaram imveis. Ficaram cados at que o crebro positrnico lhes forneceu novo suprimento de energia. Quando isso aconteceu, o contingente de quinhentos homens comandado por Rhodan j havia penetrado na galeria. *** Halligan no se teria levantado to depressa, se a zombaria de OKeefe no o aborrecesse tanto. OKeefe disse: Daqui a cinco dias, voc ainda estar jogado no cho, seu pato... Levantou-se com uma rapidez de que ningum o julgaria capaz, ps-se de p e cambaleou com os punhos levantados em direo a OKeefe. Mas, antes de chegar ao objetivo, s foras ativadas com tamanha violncia o abandonaram. Caiu de joelhos de forma muito pouco elegante frente de OKeefe. Est vendo? disse OKeefe com uma risada. assim que eu gosto. Tiff no conseguiu reprimir o riso. Enquanto ria, descuidou-se por um instante, e isso justamente num momento em que no poderia contar com OKeefe, que se divertia com Halligan. Foi assim que o pedao de parede j havia deixado livre uma abertura de um metro antes que Tiff notasse qualquer coisa. S conseguiu emitir um grito mal articulado quando viu que a coisa metlica caminhava na direo deles; mas para OKeefe bastou. Tiff deixou-se cair para trs, bateu pesadamente no 93

solo e s com grande esforo conseguiu levantar o desintegrador. OKeefe saltou para o lado, para no expor Halligan a qualquer risco, e com essa manobra irritou o enorme rob, que j erguera o brao armado. De joelhos, disparou de baixo para cima. No poderia errar o alvo. Antes que o rob tivesse tempo de ajustar o brao nova posio, foi atingido pelo feixe de raios da arma de impulsos trmicos, que o estraalhou, espalhando peas metlicas incandescentes e fumegantes para todos os lados. Como um homem muito bem treinado na luta corpo a corpo, OKeefe saltou para a frente e agachou -se junto porta. Era espantoso ver o desempenho de que seus msculos j eram capazes. Estimulado pela atividade de OKeefe, Halligan voltou a levantar-se, pegou sua arma e rastejou em direo porta. OKeefe, que o viu chegar, resmungou: No foi isto que eu quis dizer, meu chapa. Deite e descanse mais um pouco. Saberei enfrentar isto sozinho. Acho que era isso mesmo que voc queria resmungou Halligan como quem tem duas grandes batatas na mo. OKeefe deu de ombros e cautelosamente ps a cabea para fora da porta. H um corredor informou. Mede dez metros para cada lado. Est fechado de ambos os lados. No h mais nenhum rob. De onde veio este rob? perguntou Tiff. OKeefe examinou os restos da mquina de guerra. Acredito que tenha vindo da direita. Pois bem gemeu Tiff. Vamos para a direita. Ao que parece, a brincadeira com os mosquitos acabou. Os deuses preferem recorrer a armas mais potentes. Com exceo de OKeefe, que j estava completamente recuperado, foi uma dupla cansada que se arrastou pelo corredor. A parede que fechava o corredor no representou um obstculo muito difcil. OKeefe deu alguns passos junto a esta. A parede afastou-se para o lado. O quadro que se ofereceu fez com que OKeefe casse de joelhos. Tiff desviou-se para o lado o mais rpido que pde e Halligan deixou-se cair contra a parede. Trabalhe com o desintegrador! gritou OKeefe. Se eu disparar com o termo, no conseguiremos mais passar. O recinto, que se abria atrs da porta, era enorme. Uma luz mortia caa sobre figuras metlicas cintilantes e imveis. Enfileiradas em devida forma, pareciam aguardar alguma coisa. Eram robs! Centenas de robs! Tiff no hesitou. Os robs no haviam sido ativados. Os deuses ainda no sabiam que seus prisioneiros se encontravam nesta porta; por enquanto os robs no haviam recebido ordem para entrar em ao. Halligan j havia erguido a arma. Abrir o feixe e disparar! gritou Tiff. Uma sbita fria combativa eliminou o resto da dor provocada pelo tratamento de choque. Com OKeefe no meio, os trs penetraram no enorme recinto. Os robs no se moviam. No resistiram destruio. Pelos clculos de Tiff, deviam ser uns quinhentos ao todo. O tempo consumido na destruio do exrcito

robotizado parecia uma eternidade. Na verdade, no levaram mais de quinze minutos. O ar tremeluzia com os vapores e poeiras metlicas. No momento em que o ltimo rob se dissolveu sob a ao do raio esverdeado do desintegrador, viram-se diante da parede dos fundos. Graas a Deus! suspirou OKeefe do fundo do corao. Pensei que de uma hora para outra pudessem cair em cima de ns. A disposio combativa de Tiff no conhecia descanso. Caminhando junto parede dos fundos, descobriu a porta que ficava na mesma altura daquela pela qual haviam vindo. Atrs dessa, ficava um recinto muito amplo. Era menor que o pavilho dos robs, mas tambm estava iluminado por uma luz mortia. Tiff soltou um grito de alegria. Estamos perto do destino, rapazes. Esta a sala de controle. As caractersticas da sala eram inconfundveis. Enormes painis cobriam as paredes. Entre eles, viam-se oscilgrafos e telas. As centenas de aparelhos e instrumentos emitiam um zumbido ininterrupto. Mas no viram nenhum deus. Tiff continuou a avanar. A porta seguinte abriu-se diante dele. Viu-se num corredor. OKeefe e Halligan seguiram-no. O corredor abriu-se at transformar-se num enorme pavilho, em cujo centro a luz dbil deixava imaginar, antes de serem vistos, os contornos cilndricos de uma nave-foguete. Ao primeiro relance de olhos, Tiff percebeu trs vultos de pernas compridas, que vestiam mantas coloridas. Corriam em direo nave que, segundo tudo indicava, estava pronta para decolar. So os deuses! rejubilou-se OKeefe. Esto fugindo. Ajoelhou-se e apontou cuidadosamente seu radiador trmico. Ns os queremos vivos! advertiu-o Tiff. OKeefe apenas estava ajoelhado. Logo comeou a disparar. Traou uma linha incandescente junto aos trs fugitivos. Com isso viram-se obrigados a correr para a esquerda. Traou uma segunda linha, esquerda do grupo. Ficaram confusos. Um deles tropeou e caiu, mas levantou-se muito depressa. Os outros corriam sua frente. OKeefe aumentou a potncia dos disparos. A rocha entrou em incandescncia ao lado dos fugitivos. Procuraram escapar para outro lado. Mas OKeefe mostrou-se implacvel. Cercou-os com um fosso de lava e fogo. Tiff viu-os carem um atrs do outro. O calor deixaraos inconscientes. Lanou um olhar desconfiado para a nave-foguete e esteve a ponto de correr para os desmaiados. Subitamente um forte rugido encheu o pavilho. O veculo espacial levantou-se do cho em meio a uma nuvem de p, permaneceu imvel por um instante e disparou em direo ao teto. Tiff viu uma coisa que ainda no havia notado. No teto havia uma grande fenda, pela qual entrava uma luz avermelhada. No existia nenhuma fonte de luz artificial, conforme Tiff supusera no incio. 94

Com um rudo quase insuportvel a nave passou pela fenda. Deixando para trs apenas um furaco que se espalhou em virtude da decolagem extremamente rpida. O barulho levou bastante tempo para ser amortecido pelas paredes do recinto. OKeefe foi-se levantando e fitou os trs vultos imveis. Que patife! disse numa fria impotente. Tiff compreendeu. Os trs estiveram deitados dentro do campo de atuao do foguete. E, qualquer foguete do Imprio usava fluxos de partculas altamente aceleradas para decolar. Esses coitados devem ter tanta radiatividade como um pedao de chumbo que ficou dois anos dentro de um reator murmurou OKeefe. Caminharam para l; foram tranquilamente, pois j no valia a pena ganhar tempo. Os trs deuses pareciam dormir. Fecharam os olhos no momento em que desmaiaram. Ao v-los assim, ningum desconfiaria de que estavam to impregnados de radiatividade. OKeefe e Halligan colocaram-nos de costas. Eram os antigos acompanhantes de Nathan: os trs honos que haviam mostrado ao major Chaney o caminho da aldeia abandonada. De repente houve um movimento junto entrada. Tiff ergueu-se abruptamente. O que houve? No se preocupe tranquilizou-o Halligan. apenas o chefe. O primeiro grupo de cinquenta homens do contingente de Perry Rhodan precipitou-se para o interior do recinto. O prprio Rhodan ia frente.

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Levaram dez dias para revistar a base subterrnea. Depois disso, tiveram certeza de que em Honur j no havia deuses. A pequena nave-foguete fora localizada pela Ganymed. Depois de expedir trs mensagens, que no produziram qualquer resultado, foi derrubada. O nico tripulante no resistiu queda. Devia-se supor que fosse Nathan. O exame revelou que a base subterrnea servia principalmente para a produo de argonina. Em trs enormes abbadas de pedra os nonus eram criados em condies artificiais, que imitavam nos menores detalhes o ambiente real. O capim com que se alimentavam estava devidamente preparado. Digerindo o mesmo, os ursinhos produziam o terrvel veneno. Havia instalaes nas quais se podia extrair em poucas horas as sobras de veneno de centenas de milhares de nonus, que eram acondicionadas em ampolas. O funcionamento de tudo aquilo era inteiramente automtico. Quatro homens bastavam para vigiar a base. Esses quatro homens estavam mortos. No revelariam a ningum os motivos pelos quais faziam esse jogo, s vezes to grotesco, feito de confuso e fraude. A nica coisa que se podia fazer era formular teoria. A teoria de Rhodan era a seguinte: Apesar destas gigantescas instalaes tinham medo de ns. Deviam fazer o possvel para neutralizar os tripulantes da Titan, passo a passo. Foraram trs Gazelas

ao pouso e levaram o grupo dos Cmbios para o lugar em que queriam v-los e onde os destruiriam Antes disso haviam evacuado os verdadeiros honos. Durante a evacuao daquela aldeia, fizeram questo de deixar uma pista bastante visvel, que poderiam apontar aos nossos homens. Encontramos o veculo de esteira. articulado e tem cerca de seis metros de comprimento. Os habitantes da aldeia que so uns vinte mal e mal conseguem acomodar-se no veculo. Se revistssemos outras aldeias e mantivssemos os olhos bem abertos, encontraramos pistas iguais a esta. Provavelmente no seriam to ntidas. Pois bem. Os deuses tentam destruir o grupo do major Chaney por meio de um ataque de mosquitos robotizados. No conseguiram, porque Chaney se cuidou bastante. Por isso, guiaram seu grupo de Cmbios e aplacaram sua desconfiana. Levaram o grupo ao vale e lanaram os mosquitos ao ataque, isso num momento em que Chaney quase nem acreditava mais na existncia de inimigos. O fato de eles mesmos terem escapado em tempo constitui indcio de duas coisas: Primeiro, eles mesmos tambm so sensveis argonina; depois, aqui em Honur no dispem do antdoto. Se no fosse assim, no teriam provocado desconfiana, fugindo precipitadamente. Seja como for, foi neste ponto que comeou a ser executado nosso plano especfico. Alm de outras possibilidades, tambm contava com esta e ministrei as instrues necessrias ao tenente Tifflor. O fato de que ele e mais dois sargentos escaparam sos e salvos representa um acaso extremamente feliz. Os trs penetraram nesta base. J conhecem a histria. O que surpreende somente o fato de lhes ter sido to fcil chegar aos prprios deuses. Em minha opinio, isso aconteceu porque os deuses ainda no conhecem os padres pelos quais devemos ser avaliados. Como fossem apenas trs homens, confiavam tanto em sua superioridade tcnica, que quase no se preocuparam especialmente depois que os trs haviam sido paralisados por meio do choque nervoso. Esse erro foi nossa salvao. No momento em que Tifflor e os dois sargentos destruram os restos de seu exrcito de robs, antes que tivessem tempo para ativar os mesmos, perderam o controle e fugiram. Conseguimos impedir a fuga de trs deles. Numa coerncia fria, o quarto os matou, para que no pudessem revelar-nos nada. s. Acho que minhas suposies no ficam longe da verdade. Os ouvintes mantiveram-se em silncio. Depois de algum tempo, Tiff fez um sinal e disse: Gostaria que o senhor nos explicasse por que em Honur existem dois tipos de habitantes que diferem to radicalmente entre si: os seres intoxicados pela argonina e os quatro com que acabamos de lidar. Rhodan sorriu e deu uma pancadinha na testa. Ah, sim. Ainda bem que o senhor lembrou este detalhe subitamente sua voz assumiu uma seriedade ameaadora. Tenente Tifflor, me vejo obrigado a repreend-lo. Tiff assustou-se. Rhodan tranquilizou-o com um gesto. A coisa no to grave. Se o senhor tivesse percebido, isso no teria alterado coisa alguma. Tenente 95

Tifflor, qual a cor da pele dos honos? Tiff refletiu. Marrom-avermelhada respondeu. E dos quatro deuses com que esteve em contato? Uma luz nasceu no esprito de Tiff. So incolores. Pertencem a um tipo albino. Todos os quatro? Sim senhor. Todos os quatro. Rhodan confirmou com um aceno de cabea. Isso lhe devia ter dado que pensar, no ? Um albino no nada de extraordinrio, mas logo quatro, e em condies to suspeitas. Isso levaria qualquer um a pensar um pouco... Fez uma ligeira pausa. Tiff sabia o que viria em seguida. Os deuses no so nonos. No nasceram neste planeta. Pertence a outra raa. Nosso amigo Crest examinou o cadver do deus que se encontrava a bordo da nave derrubada pela Ganymed, e com isso voltaram sua memria certas informaes que nos teriam sido muito teis se as tivssemos recebido antes. Existe uma variante da raa dos saltadores, os aras, com os quais j nos defrontamos. Seus contatos com a raa de mercadores so rarssimos. Vivem sua prpria vida . A natureza os dotou com um talento especial no terreno bioqumico. No existe nenhuma doena na Galxia que os aras no conheam e saibam curar. E existem mais algumas que eles mesmos inventaram, e de que lanam mo sempre que acham que isso se torna necessrio. que, conforme diz Crest, no se deixam perturbar por qualquer espcie de escrpulos. Os aras so os maiores industriais de medicamentos de que a Galxia tem conhecimento. Noventa e cinco por cento dos remdios consumidos na Via Lctea so produzidos por eles. E noventa e cinco por cento de todos os txicos! So estes os aras, tenente Tifflor. No so honos, conforme acreditava. Todavia, no posso deixar de reconhecer que a ideia de enquadr-los em outra raa no podia ocorrer imediatamente. O formato de seu corpo quase idntico ao dos honos. Virou-se, olhou para o teto, como se refletisse sobre alguma coisa e, olhando para as telas, prosseguiu: Querem saber qual ser nosso prximo passo. Pois eu lhes direi voltou a virar-se para a plateia. Devemos descobrir tudo que o Imprio Arcnida sabe a respeito dos aras. Devemos visitar os aras, ou atac-los, se preferirem, para que fiquem cientes de que sero obrigados a deixar-nos em paz. Temos uma tarefa difcil para cumprir, e por isso no podemos tolerar que ningum nos perturbe pelas costas.

Para obter as informaes de que precisamos, teremos que dirigir-nos ao crebro positrnico central de rcon. Agora que nossas naves esto equipadas com compensadores estruturais e no precisamos recear mais que o crebro positrnico constate e localize todas as etapas de nosso voo, a viagem no nos dever causar qualquer preocupao. De qualquer maneira, teremos de cuidar-nos. Todavia, as informaes que deveremos obter compensam amplamente o esforo de ficarmos com os olhos e ouvidos abertos. Os dezenove doentes que a misso Honur custara a Rhodan foram abrigados juntamente com os outros setecentos. A base dos traficantes foi inutilizada de tal forma que nem dali a uma eternidade poderia servir novamente produo de argonina. Os quatro aras mortos foram sepultados na margem do lago. Rhodan no seria capaz de recusar esta ltima homenagem; ao mais traioeiro dos seus inimigos. Com os homens ainda sadios, que pertenceram ao grupo de Chaney, foi formado um novo destacamento, comandado pelo tenente Hathome. O sargento Halligan tambm foi incorporado a este destacamento. Depois de arrumar suas coisas e despedir-se de Tiff, disse: Sinto ter que deix-lo. Bem que gostaria de pedir ao estado-maior que me deixasse com o senhor, mas.. Mas...? Halligan fez um gesto de contrariedade. Pois bem. S h um motivo pelo qual no fiquei. No suporto estar perto desse OKeefe. s vezes sabe ser bem bacana, mas geralmente insuportvel. Tiff riu. Mas OKeefe, que estava elaborando um relatrio no fundo da sala, ficou de p com um salto e, furioso, gritou: Trate de dar o fora, seno ainda me verei obrigado a dar-lhe uma surra. Halligan colocou sua bagagem no cho e ergueu os punhos. Silncio! gritou a voz retumbante de Tiff. Sargento OKeefe, chamo sua ateno para o fato de que o sargento Halligan um hspede que se despede de ns. Fao questo que adapte seu comportamento a esta circunstncia. OKeefe estacou. Subitamente comeou a rir. Nunca mais esse sujeito encontrar um bobo como este fungou. Ningum ser trouxa para aceitar um cara destes como hspede. Halligan voltou a segurar sua bagagem e, depois de despedir-se de Tiff segundo as regras militares, saiu em postura orgulhosa.

Perry Rhodan sente-se desesperado. A nova misso em Honur revelou a identidade dos causadores da peste dos nonus, mas no lhes proporcionou o precioso soro que cura a doena artificial. Ser que o crebro positrnico que governa rcon conhece o antdoto? Perry Rhodan espera que sim. Entra em contato com o rob, mas apenas para receber outra misso, qual no pode fugir. Perry Rhodan em O Homem e o Monstro ir viver lances de inimaginvel emoo!

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N 44

De

K. H. Scheer
Traduo Richard Paul Neto Digitalizao Arlindo San Nova reviso e formato W.Q. Moraes

A histria da Terceira Potncia em poucas palavras: 1971 O foguete Stardust chega Lua, e Perry Rhodan encontra a nave exploradora dos arcnidas, que realizou um pouso de emergncia (vol. 1). 1972 Criao da Terceira Potncia, que enfrenta a resistncia das grandes potncias terrenas, e rechaa as tentativas de invaso vindas do espao (vols. 2 a 9). 1975 Primeira interveno da Terceira Potncia nos acontecimentos galcticos. Perry Rhodan defronta-se com os tpsidas e procura solucionar o mistrio galctico (vols. 10 a 18). 1976 A Stardust-III descobre o planeta Peregrino, e Perry Rhodan alcana o dom da imortalidade relativa (vol. 19). 1980 Perry Rhodan regressa Terra e luta por Vnus (vols. 20 a 24). 1981 Ataque do Supercrnio (vols. 25 a 27). 1982/1983 Chegada dos saltadores, que pretendem eliminar a concorrncia potencial da Terra (vols. 28 a 37). 1984 Primeiro contato de Perry Rhodan com rcon e sua nomeao como plenipotencirio do crebro positrnico que exerce o governo do grupo estelar M-13 (vols. 38 a 43). Quem quiser continuar a ser reconhecido como plenipotencirio do governante arcnida, no ter outra alternativa seno aceitar e executar as ordens do mesmo. Perry Rhodan sabe disso, e seu psiclogo de robs ainda o fortalece nessa convico. E a ordem do crebro positrnico diz que Rhodan deve dirigir-se ao planeta Moof onde se verifica o encontro entre O Homem e o Monstro...
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palhaadas. Hipereuforia, era assim que os mdicos designavam aquele estado. Era um bem-estar doentio, uma descontrao embriagadora, um mergulho inconsciente e involuntrio na confuso dos impulsos cerebrais incontrolveis, que obrigavam as pernas e os braos a executar tresloucados movimentos de dana. As bocas emitiam balbucios de beb e cantorias estridentes. Parecia uma embriaguez total e bem-aventurada; na verdade, porm, no passava de perigosa imerso nos abismos infindveis da loucura. Rhodan contemplou a dana, o canto e os gritos dos doentes com uma sensao de fraqueza. Homens srios, galatonautas que sabiam raciocinar objetivamente, tcnicos e cientistas bem qualificados haviam sido transformados em loucos tagarelas. Eram setecentos homens esquecidos dos deveres que o servio lhes impunha. Alguma coisa os transformara naquilo que eram neste instante: um grupo de Os rostos dos homens, que estavam parados por ali, pobres criaturas desamparadas. pareciam petrificados. Atrs deles acotovelavam-se os Faa alguma coisa, faa alguma coisa! exclamou robs pequenos e geis da diviso mdica. Vez por outra, Rhodan com um gemido. ouvia-se um tilintar dos instrumentos que, segundo as O bilogo Janus van Orgter instrues recebidas, mordeu o lbio inferior. A mantinham preparados para toxicloga Tina Sarbowna Personagens principais deste episdio: uma ao de emergncia. perdera sua mordacidade Nas chapas do peito e das agressiva. Naquele instante era Perry Rhodan Comandante da Titan e costas das preciosas mquinas, apenas um ser humano, uma administrador da Terra. brilhava o sinal do servio mulher sensvel, uma cientista mdico. Nunca falhavam e no que sofria por no saber o que Gucky Um ser que, quando em combate, conheciam o cansao; foram fazer. Sua figura ossuda parecia chamado de tenente Gucky. construdos especialmente para inclinar-se sob o peso dos prestar ajuda a homens doentes. cabelos grisalhos. Lanou um Seus braos instrumentais Almirante Vetron Cuja frota recebeu a olhar estarrecido para a sala finos e multi-articulados tarefa de destruir o mundo nativo dos moofs. contgua. estavam prontos para entrar em O grande cirurgio Prof. ao. Apenas aguardavam as Major Chaney Que comanda uma perigosa Krner, mdico-chefe da Titan, ordens dos mdicos e cientistas. misso de tropas de desembarque. abandonou numa frao de As instrues ainda no segundo a ideia de cirurgia vieram. Aqueles homens com os Dr. Orson Certch Especialista em robs, cerebral. Seria intil. Krner rostos que pareciam mscaras, sua atividade intelectual. no poderia fazer nada por essas contemplaram o espetculo de criaturas; ningum poderia. Ali pavor. Olhavam pela parede de esto danando, berrando e Trorth Uma criatura amvel que gosta de plstico transparente da sala uivando os melhores dos meus fazer advertncias. contgua. Um engenheiro da homens, pensou Rhodan, e seo de climatizao e isso, apenas porque durante o Capito Marcus Everson Imediato da purificao de ar surgiu na tela. pouco tempo no planeta Honur Titan. Sua mo direita segurava uma no resistiram tentao de das chaves da aparelhagem de segurar nos braos aqueles distribuio. Os alto-falantes acoplados ao aparelho animaizinhos encantadores, alegrando-se com sua transmitiam o cantar e o chiar dos rolos de turbina. tagarelice. Tudo estava preparado para o passo decisivo; mas Ningum poderia deixar de apaixonar-se por aquelas havia um homem que ainda no conseguira decidir-se. criaturas de apenas trinta centmetros de altura, que tinham Perry Rhodan, comandante da expedio de rcon e o formato de ursinho. No havia ningum que no primeiro governante da Unio dos Povos Terranos; disputasse o prazer de acariciar o pelo macio dos apoiava ambas as mos contra a parede divisria, como se maravilhosos nonus. quisesse envolver os setecentos homens marcados pelo O corao embrutecido do mais intolerante dos destino com seus braos protetores. militares amolecia quando aqueles ursinhos estendiam as Aquilo que se desenrolava atrs da parede no era patas rosadas e franziam o nariz esquisito. Os nonus eram engraado nem risvel. O comportamento de um grupo de adorveis demais. E no era por sua culpa que seus pelos homens doentes e desorientados s pode provocar as largavam uma secreo criminosa. Nenhum ser vivo pode reaes naturais do humor do espectador se este no sabe ser responsabilizado pelas qualidades que a natureza lhe que se encontra diante de um aglomerado de sofredores. confere. E a bordo do supercouraado Titan no havia ningum Os setecentos tripulantes do supercouraado Titan que no estivesse informado sobre as causas daquelas 98

tiveram azar; apenas isso. Sob o ponto de vista puramente objetivo, eles mesmos eram os culpados pela infeco ou intoxicao, pois num mundo estranho no se deve tocar, muito menos comer qualquer coisa que no tenha sido cuidadosamente examinada. Este fato obrigou Rhodan a realizar um autodiagnstico. Formulou pesadas autorrecriminaes. Ele, que era o chefe supremo, havia recomendado aos seus homens que adquirissem alguns dos encantadores ursinhos em mos dos nativos do planeta Honur. Seriam uma espcie de mascotes. Uma coisa que pudesse distrair a gente no era nada m a bordo do supercouraado de 1.500 metros de dimetro equipado com as armas mais potentes da Galxia. Mas os mascotes tiveram um efeito contrrio ao desejado. Algum poder estranho havia abusado daqueles ursinhos inocentes. Algum fizera muita questo de inutilizar a tripulao da Titan de uma forma bem original. Esse algum contara com o amor que o homem costuma dedicar ao animal; transformara uma criatura inofensiva numa arma. Rhodan pousara naquele mundo solitrio do grupo estelar M-13 apenas para aguardar tranquilamente, num ponto afastado das numerosas rotas de naves espaciais, a chegada da Ganymed. O comandante recebera instrues para trazer homens descansados e equipamentos da Terra, que ficava a 34 mil anos-luz. A situao do Grande Imprio, que de algum tempo para c no era governado pelos arcnidas, mas por um gigantesco crebro robotizado, no permitiria que a Titan ficasse com uma tripulao inferior normal. Por isso Rhodan esperou at que os nativos, pacatos e primitivos, aparecessem com aqueles lindos animaizinhos domsticos. S mais tarde, depois da pesada batalha travada em Honur, descobriu-se que aqueles animais eram criados por inteligncias desconhecidas. O veneno por eles produzido era transformado, atravs de uma reao qumica, num dos txicos mais nocivos da Galxia. Fora esta a primeira indicao, uma indicao que apontava para seres inteligentes que Crest, o arcnida, chamava de aras. A nica coisa que se sabia desses seres esquisitos era que haviam criado um monoplio ainda mais esquisito. Os aras consideravam-se os mdicos da Galxia. Descobrira-se apenas uns poucos seres dessa raa, mas estes no puderam ser interrogados. Rhodan rememorou os acontecimentos mais recentes. Depois que o coronel Freyt havia transferido oitocentos homens para a Titan, a nave voltou a ter condies de navegabilidade e de combate, muito embora as quarenta naves auxiliares do gigante espacial no pudessem ser tripuladas. Ainda acontecia que os colaboradores mais importantes de Rhodan haviam adoecido. Nem mesmo os homens e as mulheres do exrcito de mutantes poderiam desconfiar de que aqueles animaizinhos fossem to perigosos. S Rhodan, Crest, o arcnida, Gucky, o ser peludo, o mutante Wuriu Sengu e o tenente Tifflor escaparam ao desastre, isso porque na poca em que se verificou a intoxicao estavam fora da nave, realizando um voo de patrulhamento. Eram as nicas pessoas sadias em meio tripulao. Outros homens, treinados nos combates travados no

setor de Vega, foram colocados a bordo. Embora todos eles j tivessem passado por um processo arcnida de aprendizagem hipntica, havia necessidade de familiarizlos com as instalaes do supercouraado. Afinal, a Titan era o produto mais recente da construo espaonutica do Imprio. Subitamente uma grande pea desprendeu-se do cho da sala dos tripulantes, cambaleou para o alto e caiu com um estrondo. Um homem soltou um grito estridente. Fora ferido no p. Isto o fim exclamou o Professor Krner, perplexo. Pelo amor de Deus! Se os mutantes utilizarem suas faculdades, teremos um desastre. Foi o telecineta Tama Yokida. Vi quando se concentrou. D a ordem! O rosto de Rhodan apresentou uma expresso martirizada. Nos ltimos dias, seu corpo alto ficara ligeiramente encurvado. Aquilo que os cientistas de bordo consideravam necessrio repugnava ao fundo de sua alma. Isso absolutamente necessrio? cochichou. Professor, afinal no posso fazer uma coisa dessas com meus homens. O senhor pode e deve interveio Tina Sarbowna com sua voz spera e grave. Tinha um timbre que impunha respeito. Era a voz de uma mulher que conquistara seu lugar atravs do trabalho duro e do enorme saber. Continuo convicto de que se trata de intoxicao. No sabemos, ou melhor, ainda no sabemos, quais so os centros nervosos afetados. Uma coisa, porm, certa: os doentes recusam qualquer tipo de alimento ou bebida. O definhamento fsico j comeou. Quer que seus comandados morram de fome? Rhodan tirou as mos suadas da parede transparente. Duas impresses que foram se evaporando ficaram no lugar das mesmas. Stiller! O engenheiro que aparecia na tela levantou a cabea. Comece. Mas no ande muito depressa. Um estalido de chave interrompeu o silncio. Vapores brancos saram dos grandes insufladores de ar da sala dos tripulantes. Tangidos pela correnteza de ar e, em pequenas nuvens, comearam a envolver as cabeas convulsionadas e as bocas barulhentas. O gs narctico, completamente inofensivo, mas de ao extremamente rpida, permaneceu no recinto. Os exaustores do sistema de condicionamento de ar, cujas sereias de alarma comearam a uivar, haviam sido desligados por Stiller. Os berros e a cantoria foram diminuindo. Numa sucesso cada vez mais rpida, os doentes foram mergulhando num sono benfico. Reginald Bell, lugartenente de Rhodan, parecia ter um momento de lucidez antes de mergulhar na inconscincia. At parecia que o infalvel instinto para o perigo de que aquele homem baixote era dotado se rebelava. H passos cambaleantes caminhou em direo parede transparente, abriu os lbios e, com uma expresso de espanto nos olhos azuis, caiu ao cho. O silncio passou a reinar na grande sala dos tripulantes da Titan. A mesma coisa nos aconteceu outros setores em que os doentes haviam sido trancados. As mulheres da tripulao haviam sido abrigadas no amplo camarote de Thora. Tambm l, os risos insensatos 99

cessaram. Os exaustores voltaram a funcionar. Dentro de poucos segundos, aspiraram as nuvens de gs. Um novo suprimento de oxignio foi introduzido nas salas. Rhodan afastou-se com os ombros encurvados. Mais atrs os homens da equipe tcnica estavam abrindo as escotilhas de segurana. Os robs mdicos comearam a precipitar-se para dentro da sala. Homens pertencentes tripulao recm-chegada a bordo corriam com camas de campanha. A grande enfermaria da nave no poderia acolher todos os doentes. Depois de libertados, os nonus se haviam espalhado para os quatro cantos. Tambm dos nativos, que haviam regredido a um nvel de vida primitivo, no se via mais nada. At parecia que jamais houvera vida em Honur. E agora? perguntou Rhodan em tom aptico. J fizemos sua vontade. E agora? Crest, o arcnida, adiantou-se. Seu rosto velho com uma expresso to jovem estava cortado de rugas. Seus cabelos brancos brilhavam luz difusa das lmpadas. Salte de volta para o sistema de rcon recomendou com a voz tranquila. Se houver um meio de ajudar essa gente, s poder ser l. Seria intil voar Terra. Os cientistas de seu planeta j possuem o saber mdico da minha raa. E no podem fazer nada. A nica esperana que nos resta que talvez em rcon tenham sido adquiridos novos conhecimentos. O rosto de Rhodan espelhou a resistncia interior. rcon! disse, falando entre os dentes. O senhor s pode estar sonhando, meu caro. Sua raa degenerada e imprestvel pode ter feito qualquer coisa, menos realizar pesquisas que pudessem levar descoberta de novos medicamentos. J no tm a menor capacidade de agir. Apesar disso deve tentar disse Crest com a voz dbil. Quer que o crebro robotizado nos tire a Titan, que conquistamos com tanto trabalho? perguntou Rhodan. Por enquanto meu tratado com o autmato est em vigor. Por esse tratado, o supercouraado retirado de rcon III nosso, j que fizemos alguma coisa por ele. Mas, o que acontecer se penetrarmos na rea submetida influncia imediata do crebro? O senhor pode responsabilizar-se pelos atos de uma mquina? Estaria em condies de formular um prognstico bem fundamentado? No acredito. No se amargure respondeu Crest. A Titan sua. Mandei fazer um levantamento estatstico da situao. Muito bem! Esse levantamento deve ter por fim calcular com que fora devemos tossir para produzir um empuxo de 3 miligramas. Os cientistas olharam-se em silncio. O chefe estava prximo a um esgotamento nervoso. De repente, tornou-se muito tranqilo e disse: O que pretende fazer? Krner respirou aliviado e disse: Iniciaremos imediatamente a alimentao artificial e lanaremos mo de injees, para que os doentes continuem mergulhados num sono profundo. Com isso removemos o perigo imediato. Enquanto os doentes estiverem dormindo, faremos o que estiver ao nosso alcance para realizar uma identificao mais precisa dos sintomas da molstia. As anlises qumicas e biolgicas

esto em andamento. Verificaremos se a argonohexilamina age como um txico qualquer, ou se produz a ativao das toxinas normais resultantes do metabolismo orgnico. Quando tivermos descoberto isso, poderemos agir com maior eficincia. Por enquanto teremos de contentar-nos com o fato de que os homens esto dormindo. Rhodan confirmou com um aceno de cabea. Naquela fase dos acontecimentos no havia mais nada a dizer. Lanou ainda um olhar para a sala dos tripulantes. Homens e robs estavam ocupados, montando as camas de campanha. O doutor Certch quer falar-lhe com urgncia rangeu a voz sada de um alto-falante. Rhodan levantou a cabea. A tela exibia o rosto magro e cansado de um jovem. H poucos meses o tenente Julian Tifflor nem de longe contaria com a possibilidade de pertencer ao estado-maior galatonutico do supercouraado. Seus olhos azuis haviam perdido a expresso sonhadora. A enorme carga de responsabilidade transformava at mesmo um jovem de vinte anos num oficial cnscio de sua misso. Certch? perguntou Rhodan em tom distrado. Certch? o novo psiclogo de robs lembrou Tiff. Para sermos mais precisos, a rea dele um setor da logstica matemtica. Ah, sim. J vou subir. Mande-o esperar na sala de comando. Os mdicos j se haviam retirado. De repente, Rhodan sentiu-se s e abandonado. Lanou mais um olhar para os companheiros inconscientes. Provavelmente era este o melhor meio de proteg-los contra quaisquer leses corporais. Rhodan sentia-se cansado. Foi caminhando em direo ao elevador antigravitacional mais prximo. No momento em que saiu do corredor que dava para a sala dos tripulantes, viu-se completamente s. Naquela gigantesca nave espacial mal se notava a presena de oitocentos homens. Poderiam com facilidade esconder-se na gigantesca esfera de 1.500 metros de dimetro, dividida em inmeros compartimentos.

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O corpo enorme e pesado de Everson fazia uma figura um tanto feliz na poltrona de piloto de encosto alto. Afinal, aquela poltrona fora dimensionada para um arcnida, e por isso no combinava com os contornos da figura herclea do capito Everson. Primeiro olhou para o relgio, depois para as telas gigantes de observao global e, finalmente, para as platinas novinhas em folha de seu uniforme. *** Fazia poucas horas que o tenente Everson fora promovido a capito. Era um motivo mais que suficiente para olhar vez por outra e disfaradamente para as platinas. Pigarreou e contemplou os homens apressados que guarneciam a sala de comando. A Titan estava pronta para decolar. L embaixo os conversores de alta potncia da usina de fora j rugiam em ponto morto. Os propulsores ainda estavam em silncio. No possvel que me deixem sentado aqui sem mais esta nem aquela refletiu Everson em voz alta. O tenente Tanner, um homem magro, moreno, vivo e dotado de humor picante, permitiu-se um sorriso fugaz. O capito Everson era um monstro de fleuma em figura de homem. Os tripulantes afirmavam com toda seriedade que o nico meio de incutir alguma vida no capito seria a privao total das raes alimentares. Por ocasio de sua primeira atuao em combate, Marcus Everson provara que nem de longe essa afirmativa correspondia realidade. Conforme as circunstncias, o galatonauta que Rhodan acabara de guindar ao posto de imediato poderia transformar-se numa torrente furiosa. Mas isso era outro assunto. Ateno! gritou uma voz spera e prolongada. Os homens viraram-se e ficaram em posio de sentido. Everson contorceu o rosto numa expresso de dor, fechou os olhos, levou os dedos grossos ostensivamente ao ouvido. Lanou um olhar de recriminao ao homem que acabara de soltar o grito. Depois foi o fim do mundo. Ao anunciar que a nave estava preparada para decolar, Everson imitou o rudo de um foguete em disparada. Perry Rhodan, que acabara de entrar na sala de comando, olhou para seu imediato. Muito obrigado; pode continuar disse. Everson fungou e deixou-se cair na poltrona. Trabalho bem feito, rapaz disse num autoelogio cochichado.

O velho ainda est abanando as orelhas disse Tanner em tom irnico. J conclu a programao. S quero ver esta canoa-gigante levantar do cho. inacreditvel que uma coisa destas possa voar. Pois eu consigo afirmou Everson numa modstia compenetrada. Isto , posso tomar as medidas que a faam voar. Parece que j se controlou cochichou Tanner. Subitamente os olhos de Everson assumiram uma expresso vivaz. Seu olhar foi rpido, mas abrangeu tudo. OK. J estava na hora. Isso lhe caiu sobre os nervos. O que deseja o Dr. Certch? Tanner lanou um olhar perscrutador para o homenzinho excntrico com o gigantesco crnio totalmente calvo. O Dr. Orson Certch escolhera a profisso mais estranha da rea das cincias modernas. Sempre houve psiclogos, mas estes costumavam preocupar-se com a vida ntima dos seres humanos. Certch tambm era psiclogo, mas seu campo de atuao consistia no ambguo substrato intelectual e sentimental dos robs. Surpreso, Everson sacudiu a pesada cabea. As bochechas carnudas comearam a balanar. Rhodan desviou-se para o lado, a fim de fugir da coisa que se aproximava apressadamente. O Dr. Certch girou sobre os calcanhares, para voltar a investir contra o comandante com a cabea esticada para a frente e o dedo em riste. Ainda bem que o encontrei gritou a voz aguda. Tenho necessidade absoluta de falar imediatamente com o senhor, necessidade absoluta. A mo pequena e magra correu com uma velocidade incrvel sobre os numerosos bolsos externos do uniforme. Finalmente Certch encontrou as anotaes embaixo do cinto largo. O psiclogo de robs chegava altura do estmago de Rhodan. Mas, se havia algum que pudesse formular uma previso futura sobre os atos de uma mquina sem alma, esse algum era o homenzinho com a gigantesca calva. Vamos logo! insistiu Certch, depois de ter sentado trs vezes para levantar-se em seguida. Desta vez tambm Rhodan tomou lugar numa poltrona articulada que ficava atrs da grande calculadora do setor B. A fala entrecortada de Certch levava seus semelhantes ao desespero. Rhodan comeou a impacientar-se. Para Certch o relacionamento entre um comandante e seus colaboradores deve ser encarado como um tipo de amizade briguenta. Crest me pediu que fizesse uns clculos chiou a voz de Certch. interessante! perigoso! Preste ateno. Se executar o plano de voar para rcon, saberemos o que vem a ser uma boa surpresa. O rob vai golpear, e o golpe ser mais rpido e doloroso do que qualquer um de ns pode imaginar. O sorriso ligeiro abandonou o rosto de Rhodan. Seu esprito despertou. Apenas os olhos pareciam indagar. Perturbado, Certch baixou o olhar, mas logo ergueu a cabea. Mais uma vez ps o dedo em riste. O senhor quer saber por que, no ? Pois a resposta simples, mesmo para um leigo. Temos setecentos doentes a bordo, inclusive os mutantes. Por enquanto a 101

cura impossvel. Se considerarmos o fato de que em rcon tambm no existe nenhum remdio, a reao da mquina pode ser prevista com cem por cento de certeza. O crebro sabe que os xitos alcanados pelo senhor foram devidos principalmente atuao dos mutantes. O rob possui uma nave do tipo da Titan. A lgica mecnica, de estrutura puramente matemtica, dir ao autmato que o senhor se tornou intil, ou ao menos que vale menos. Se no contar com os recursos especiais de que dispunha, ser considerado apenas um colaborador como qualquer outro. Entendido? Os olhos de Certch piscaram nervosamente. Mais uma vez Rhodan no respondeu. Pois bem, est entendido. O nico ponto positivo de que o senhor dispe no esquema dos clculos positrnicos sua rpida capacidade de deciso. O rob suspeita da existncia de armas secretas. Mas uma simples suspeita no levar a uma valorizao positiva no conjunto da interpretao. Quer dizer que a nica coisa que resta ser sua energia. E esta o colocar pouco acima do padro de classificao de um naat ou de qualquer outra inteligncia. E isso muito pouco para que o senhor possa se arriscar a penetrar no campo de atuao direta do crebro robotizado. s. No se meta nisso. Fao questo de preveni-lo. Com um movimento rpido, Certch saltou da poltrona articulada. Os culos desapareceram de cima do enorme nariz. Um instante! O psiclogo de robs estacou. Everson e Tanner, aquele par to diferente sem dizer uma palavra. Tiff mantinha-se mais ao longe; estava plido. De repente, a atmosfera na sala de comando se tornara bastante tensa. Rhodan caminhou lentamente em direo ao cientista. Parou perto dele. Entendo alguma coisa de logstica positrnica, doutor. Acredito que sua interpretao da conduta do grande autmato se funda inteiramente na suposio de que em rcon no existe nenhum remdio contra a doena contrada por nossos homens. Correto! confirmou o homenzinho. O que acontecer se houver um meio de curar a doena? E se o rob tiver conhecimento dessa situao? Modificao de cento e oitenta graus na situao, a nosso favor. Muito obrigado, doutor. Sabemos perfeitamente que em rcon no se conhece qualquer soro contra essa doena. No precisamos discutir mais sobre este ponto. Admitamos como certa a pior das hipteses. Conhece a lei de Ulterman sobre a programao dos atos com base nos clculos cibernticos? Certch comeou a desconfiar. Encolheu mais um pouco. Eu tambm a conheo. Vamos agir de acordo com ela, capito Everson. O gigante saltou do assento de piloto. Seu rosto no tinha mais nada de suave. Transmita uma ordem ao mdico-chefe. Thora, Bell e mais seis dos tripulantes doentes devem ser mantidos num sono leve. Quero que essas oito pessoas possam ser despertadas a qualquer momento. s. Everson voltou-se para o intercomunicador de bordo. O

Dr. Certch parecia espantado. O que pretende fazer? perguntou com a voz gutural. Pretendo agir de acordo com a lei de Ulterman informou Rhodan. Apresentaremos oito doentes. Os outros sero escondidos. Gucky e Sengu faro com que o rob receba algumas provas de suas capacidades extraordinrias. O rob no sabe que recebemos oitocentos tripulantes novos. Graas ao compensador estrutural, a breve excurso de Freyt Terra no chegou ao conhecimento do rob. Devemos isso aos mercadores galcticos, que criaram um aparelho maravilhoso como este. Decolamos com setecentos homens e com setecentos homens regressaremos. muito claro, no acha? Apresentaremos oito doentes. No so to importantes que possam representar um fator negativo na avaliao conjunta do nosso auxlio. Saberemos se existe algum remdio. Queira apontar qualquer detalhe que eu possa ter esquecido, Dr. Certch. O cientista hesitou. Depois de algum tempo formulou a pergunta: Tem certeza absoluta de que a Ganymed no foi localizada? Um salto pelo hiperespao pode ser medido por meio das alteraes estruturais que... Perfeitamente. Acontece que o compensador constitui uma barreira absoluta a qualquer localizao. Mais algum detalhe? Nenhum resmungou Certch. No h nenhuma falha, desde que existam os pressupostos que o senhor acaba de apontar. Os oito doentes no influiro muito. Sero um fator de pouca importncia. Se fosse um rob, no gostaria de ter o senhor como inimigo. Farei uma reviso dos clculos. Rhodan seguiu o homenzinho com os olhos e disse: Muito obrigado pelo aviso, doutor. Certch exibiu um ligeiro sorriso e desapareceu. Decolaremos daqui a dez minutos. Everson, o senhor levantar a nave. Tiff avise Freyt. Diga-lhe que deve decolar um minuto antes de ns. Rhodan ficou de p atrs da poltrona do imediato e controlou as instrues transmitidas por Everson. Garand, o engenheiro-chefe, apareceu na tela por um instante. Seu rosto bochechudo estava banhado de suor. Os avisos de que tudo estava em ordem, expedidos pelos diversos postos, foram chegando. Receberam a confirmao de Freyt. Dali a nove minutos, a Ganymed, mostrada na tela, parecia despertar. A nave de 840 metros de comprimento e 200 metros de dimetro encontrava-se a menos de trs quilmetros, apoiada nas aletas de popa. O furaco de fogo que irrompeu dos bocais de popa transformou o deserto poeirento e pedregoso numa cratera borbulhante. Freyt resolvera no utilizar a aparelhagem de desvio de partculas. Em Honur no havia nada que pudesse ser estragado. Os alto-falantes do aparelho de captao de rudos externos transmitiram o som infernal de um fim de mundo. O gigantesco cilindro elevou-se lentamente. O fluxo de impulsos expelido pelos propulsores passou do branco ao azulado, ao violeta, e finalmente tornou-se quase invisvel. Com um salto monstro, a Ganymed disparou para o cu. Um trovejar profundo sacudiu a paisagem desolada. Massas de ar incandescente, que emitiam uma estranha 102

fosforescncia, precipitaram-se no vcuo que a Ganymed abriu com sua decolagem apressada. Um furaco uivou, vindo do cu azul. Arrastou consigo massas de pedra liquefeita, para atir-las ao solo mais adiante, numa turbulncia desenfreada. O couraado desapareceu. A decolagem da Titan, nave muitas vezes maior que a Ganymed, representou um aumento tremendo das foras desencadeadas. Os dezoito propulsores gigantescos montados na protuberncia equatorial da esfera de 1.500 metros de dimetro transformaram a rea plana do deserto num oceano de lava. Os homens abandonavam o planeta do sol-ano estranho com o entusiasmo fervoroso de deuses despreocupados. Na decolagem, desenvolveram uma acelerao que os levou ao espao dentro de apenas quatro segundos. O que ficou para trs foram massas de ar revolto e um solo borbulhante. Ficaram tambm os animais encantadores aos quais haviam dado o nome de nonus. Os homens s haviam levado consigo suas preocupaes e angstias. Pouco menos de dez minutos depois de terem mergulhado no espao, as naves atingiram a velocidade da luz. A programao do autmato de regulagem de salto estava concluda. rcon, o astro central do Grande Imprio, ficava apenas a quarenta e sete anosluz. Perry Rhodan deu ordens para que a transio atravs do espao de cinco dimenses fosse realizada de forma normal. Isso significava que haveria um abalo estrutural facilmente localizvel. Tomara que isso no d na vista! murmurou Marcus Everson consigo mesmo, antes que as foras da desmaterializao o atingissem e levassem seu corpo para o campo do irreal. O sol vermelho de Thatrel transformou-se num disco tremeluzente. Logo desapareceu.

rcon era o smbolo do poder, a clula-mater do Grande Imprio, o mundo da raa humanoide dos arcnidas. A iniciativa implacvel e pragmtica do gigantesco crebro robotizado voltara a fazer de rcon aquilo que sempre fora: o centro dominante da Galxia conhecida. Nas condies reinantes em rcon, a penetrao de

duas grandes naves no espao normal era um acontecimento corriqueiro. Aqui, onde se formara o ponto de confluncia do comrcio csmico, o movimento de naves quase chegava a ser enlouquecedor. Apesar disso, as naves de Rhodan foram localizadas imediatamente. As cinco mil fortalezas espaciais que formavam o crculo exterior de defesa solicitaram o sinal codificado. Rhodan s pde transmitir o sinal j superado. Face a isso o crebro robotizado instalado em rcon III interveio diretamente. A primeira surpresa surgiu logo aps os primeiros contatos pelo rdio. O autmato, que se designava como o Grande Coordenador ou o Regente permitiu que os dois couraados penetrassem no sistema interno. Depois Rhodan soube que h cinco dias, tempo padro local, o mundo destinado ao comrcio galctico, rcon II, voltara a ser liberado. A notcia levou s suposies mais desencontradas a bordo da Titan. Quando Perry Rhodan penetrou pela primeira vez no sistema de rcon, o grande rob que exercia o governo velava com um cuidado extremo para que ningum se dirigisse aos trs mundos de rcon. Ao que parecia nesse meio tempo as graves manifestaes de decadncia dos arcnidas haviam sido superadas a ponto de que a mquina poderia, sem perda de prestgio, conceder s numerosas raas de astronautas da Via Lctea a permisso de pousar em rcon, conforme estavam acostumados. Cruzaram a rbita do quinto planeta do sol rcon. Mais uma vez pediram um sinal codificado. Os dois couraados receberam instrues para utilizar o corredor de aproximao interplanetria 32-17. Com o trfego espacial dessa rea, era uma medida perfeitamente normal. Localizao na rea verde, noventa e dois graus soou a voz retumbante sada dos alto-falantes. So naves grandes, couraados da classe Imprio. Trs unidades. Marcus Everson, que desempenhava as funes de copiloto, virou ligeiro a cabea. Desconfiado, procurou o olhar de Rhodan. Naves da classe Imprio? fungou o capito. Vieram para nos comboiar. Calma a bordo; nada de nervosismo. Ateno, para todos os tripulantes. No se deixem arrastar a uma ao precipitada. Quando aparecemos aqui pela primeira vez, a situao parecia bem pior. Praticamente fomos obrigados a pousar no quinto planeta. Neste meio tempo fizemos um tratado com o crebro robotizado. No se preocupem com as trs unidades da frota arcnida. Qualquer nave armada que entre aqui ser imediatamente escoltada. Isso resulta do simples instinto de conservao do autmato. Ouviram a risada de Rhodan no alto-falante. Homens nervosos trocavam olhares preocupados. Tanner, que desempenhava as funes de primeiro oficial de armas, tirou lentamente os dedos dos botes de acionamento das peas de artilharia. No faam nenhuma tolice voltou a recomendar Rhodan. As naves se aproximam, esto realizando manobra de adaptao avisou o tenente Tifflor, que se encontrava na sala de observao. O dispositivo automtico transferiu a ligao. Trs objetos brilhantes surgiram nas telas do setor verde. 103

Rapaz, so trs naves da classe Imprio! cochichou Everson. So tripuladas por robs, chefe? S em parte. H poucos meses o crebro ainda dependia exclusivamente da tele direo. Foi o que nos valeu. Se naquele tempo o Regente dispusesse de tripulantes capazes e pensantes, dificilmente teramos escapado com a Titan que acabvamos de roubar. Everson engasgou. Lanou um olhar de dvida para o rosto do comandante. Rhodan no se preocupou mais com as trs navesgigantes, que ainda h pouco tempo seriam consideradas as maiores de sua classe. Mas nesse meio tempo haviam surgido as novas unidades da classe Universo, que tinham 1.500 metros de dimetro. A Titan era uma delas. Rhodan sentiu uma ligeira angstia quando se lembrou da empresa tresloucada. Com a Ganymed, uma nave pequena para as condies arcnidas, penetraram despreocupadamente num sistema solar cujos habitantes j conheciam a navegao espacial a velocidade superior da luz numa poca em que o homem ainda vivia em cavernas. Rhodan resolvera arriscar o voo para rcon porque aqui esperava encontrar ajuda na luta contra o perigo representado pelos saltadores, que se tornara crtico. Alm disso, cedera s insistncias de Crest e Thora, que depois de uma ausncia de treze anos estavam ansiosos para voltar para casa. Ningum poderia saber que seis anos antes o imperador de rcon fora deposto. Muito menos se poderia supor que o gigantesco crebro robotizado assumira o governo do Imprio dos Arcnidas. Rhodan foi obrigado a pousar no quinto planeta, que era um mundo inspito. Contrariando as instrues do crebro positrnico, sara dali numa nave de reconhecimento. No conseguira encontrar auxlio em rcon I, o mundo de cristal. Por isso um almirante do imperador deposto, que ainda conservava a agilidade mental, levou-o a rcon III juntamente com seu grupo de cinquenta homens. L foram admitidos como fora auxiliar. A fuga com a Titan, uma nave novinha em folha, foi uma histria memorvel. Com um salto de trs anos-luz, conseguiu escapar aos seus perseguidores. Seguiu-se o pouso involuntrio no planeta Zalit, cujo ditador foi de opinio que poderia transformar Perry Rhodan num aliado para a luta contra o crebro robotizado, que se tornara onipotente. Rhodan mudou de ideia quando percebeu que os habitantes do planeta Zalit se encontravam sob o controle de seres parecidos com medusas, que possuam dons telepticos e sugestivos, e que Crest designara como moofs. Seguiu-se uma luta feroz, cujo resultado favorvel fez com que o crebro robotizado reconhecesse Rhodan. Numa coerncia lgica, o rob tentara fazer de Perry seu aliado. Era um ato coerente, pois o crebro praticamente no dispunha de colaboradores vivos. Rhodan eliminara o perigo dos moofs e, como recompensa, recebera a nave apresada, Titan. Foi em virtude da situao assim criada que Rhodan resolveu mandar que Freyt fosse Terra com a Ganymed, uma vez que os setecentos homens que se encontravam a bordo da nave-gigante eram uma tripulao inferior ao

normal. No mundo de Honur, onde se pretendia aguardar tranquilamente a chegada da nova leva de homens, acabou ocorrendo intoxicao atravs daqueles estranhos seres. E agora penetravam pela segunda vez no sistema de rcon. Rhodan sentia-se muito preocupado, pois os homens mais experimentados de sua tripulao haviam adoecido. A atuao do crebro robotizado poderia resultar numa catstrofe, se o mesmo percebesse que os mutantes no estavam em condies de entrar em ao. Rhodan jogou todas as chances numa nica cartada. No momento em que dois dos mundos de rcon surgiram nas telas do ultralocalizador que funcionava a velocidade superior da luz, Rhodan lembrou-se dos moofs. Esse assunto fora deixado totalmente de lado depois dos estranhos acontecimentos que se verificaram em Honur. Quando Rhodan refletia sobre isso, o psiclogo de robs, Dr. Certch, chamou pelo aparelho de comunicao audiovisual. Certch que est falando foram suas primeiras palavras, totalmente suprfluas. Disponho de novos dados. J se deu conta de que o autmato no dar a menor importncia s experincias pelas quais passamos? claro que no o faria se estivesse informado sobre a existncia de setecentos doentes a bordo da Titan. Uma vez que o senhor pretende apresentar apenas oito doentes, o crebro concluir que no vale a pena desenvolver esforos muito intensos para encontrar um remdio. Pouco lhe importa que oito criaturas insignificantes morram ou no. No acha que estou com a razo? Acabo de pensar nisso. Muito bem. Mas ainda existe o problema dos moofs. Para o crebro, a remoo desse perigo ser muito importante. Afinal, o senhor provou que a revolta dos zalitas foi causada exclusivamente pela atuao dos moofs. verdade, e tambm no respondeu Rhodan. Informei o crebro de que os moofs nunca teriam agido assim por sua livre e espontnea vontade. O feitio orgnico desses seres inteligentes basta para impedi-los de exercerem uma influncia decisiva na poltica galctica. Atrs dos moofs h outras inteligncias, que praticamente abusam desses seres. a que eu quero chegar. No acredito que o rob ainda no percebeu isso. A rapidez com que o crebro permitiu nossa entrada espantosa. Recebemos licena de pousar. Da se conclui que esto querendo algo do senhor. Uma vez que dispe de uma tripulao apta a entrar em combate na nave mais poderosa de todos os tempos, pretendero que o senhor, ou melhor, ns, executemos outra misso, j que o senhor se obrigou a defender os interesses do Grande Imprio. Prepare-se para ver o rob liquidar o problema da doena com uma observao muito ligeira. Considerar perdidos os oito homens. Isso resulta da lgica positrnica, que no conhece sentimentos. Cheguei concluso de que seremos imediatamente mandados de volta ao espao, a fim de liquidar em definitivo o perigo dos moofs. Afinal, o crebro est convencido de que ainda dispomos do exrcito de mutantes. Acredito que receberemos ordens para nos dirigirmos ao mundo daqueles monstros. E nem pense em recusar obedincia a esta ordem em meio a esta gigantesca fortaleza espacial. A fuga que empreendeu h algum 104

tempo foi um golpe de surpresa. No conseguir repetir a faanha. Compreendi, Dr. Certch disse Rhodan. Muito obrigado. J me lembrei disso. O que diria se eu tivesse a inteno de me dirigir ao mundo dos moofs? Seria uma surpresa disse Certch em tom de perplexidade. No parece que seria um procedimento lgico? No dispomos da menor indicao sobre a atuao desses seres que Crest chama de aras. Em minha opinio so responsveis por tudo, inclusive pela revoluo que eclodiu em Zalit. Logo, ser apenas natural que procuremos desvendar o mistrio no mundo dos moofs. Afinal, com o logro que pretendo pregar ao crebro no poderei fazer com que ele conclua necessariamente que devemos preocupar-nos antes de mais nada com os mdicos galcticos. Para isso teria de apresentar setecentos doentes e no apenas oito. Certch respondeu: Pelo amor de Deus, no fale nos setecentos. Seria o fim. Mas, se acredita que no planeta dos moofs encontrar uma indicao mais precisa, v para l. S gostaria de saber por que nessas circunstncias resolveu ir a rcon. Poderamos ter seguido diretamente para o mundo dos moofs. Acontece que preciso de alguns dados sobre o mundo dos moofs, seu sabe-tudo de uma figa respondeu Rhodan. Perdo disse Certch com um sorriso. Apenas queria confirmar minha genialidade. Para isso preciso formular algumas objees. A terrvel praga que Rhodan soltou perdeu-se nos microfones desligados. Obedecendo s instrues recebidas, os dois couraados deslocaram-se a uma velocidade inferior em dez por cento da luz. No interior do sistema de rcon, no eram permitidas velocidades mais elevadas. Mas mesmo a essa velocidade, os dois planetas visveis do mundo sincronizado aproximaram-se rapidamente. Com o desenvolvimento da raa rcon, o mundo primitivo dos arcnidas, tornara-se muito pequeno. Por isso os antepassados extremamente ativos dos atuais habitantes de rcon recorreram sua tecnologia fenomenal e arrastaram os antigos planetas II e IV das suas rbitas naturais, incorporando-os praticamente ao terceiro mundo. Dessa forma um sistema trplice surgiu dentro do sistema. Eram trs dos planetas, dois dos quais trazidos artificialmente, que h 15 mil anos de tempo terrano gravitavam em torno do sol rcon em rbitas exatamente iguais, mantendo a mesma inclinao dos eixos e a mesma velocidade no percurso de sua rbita. Era rcon! O planeta nmero um, que era o mundo de cristal, servia exclusivamente a fins residenciais. O planeta nmero dois ficou reservado ao comrcio e indstria galctica. O planeta nmero trs era o planeta da guerra; servia de sede maior frota espacial de todos os tempos e ao crebro robotizado. Tudo indicava que os arcnidas o haviam construdo para a eternidade. Nada se alterara no arranjo interestelar por eles criado, com exceo dos descendentes mais longnquos, levados decadncia devido supersaciedade econmica e cultural.

A indeciso e o relaxamento dos costumes fizeram com que o rob-gigante, programado h vrios milnios, passasse a dirigir a histria do Imprio. Ao que tudo indicava, os velhos arcnidas imaginavam que uma raa que vive na abundncia e no bem-estar excessivo acaba fisicamente debilitada. Os homens mergulharam nessa bruxaria galctica, sem desconfiar de que com isso se submeteriam de forma indireta s normas pragmticas do crebro positrnico. Rhodan tirou os olhos arrebatados do panorama dos dois mundos. Do ponto em que se encontrava a Titan, no podia ver rcon I. Estava encoberto pelo sol chamejante. Uma chave deu um estalo. O rosto de Tifflor surgiu na tela. Rhodan deu uma ordem: Tiff, chame o Regente pela onda de hiperfrequncia que j conhecida. Transmita o sinal de urgncia. Solicito uma entrevista antes do pouso. Transmita o intercmbio pelas telas da sala de comando. Obrigado. L adiante, alm da parede blindada de plstico transparente, os enormes aparelhos de hipercomunicao do supercouraado entraram em funcionamento. Os homens que se encontravam na sala de comando trocaram olhares expressivos. Chegara o momento decisivo. Contato estabelecido, passarei a ligao para o senhor ouviu-se a voz de Tiff. Rhodan girou lentamente o assento de piloto para a direita. Num dos setores das telas de viso global, surgiu o colorido confuso da transmisso que estava sendo captada. Depois de alguns segundos, as linhas assumiram contornos precisos. Viu-se a corcova blindada em meio ao grande pavilho. Era um setor minsculo do crebro, mas parecia ser um dos mais importantes. Rhodan, da Terra, falando ao Grande Coordenador disse Perry para dentro do microfone. Seu rosto continuava impassvel. Estou ouvindo! soou a voz fria e montona. O rob no parecia conhecer a curiosidade. No formulou nenhuma pergunta sobre o motivo da chamada. Peo que seja preparada imediatamente uma equipe mdica arcnida. Tenho oito doentes a bordo. Qual a doena? desconhecida. Ao que parece, trata-se de uma intoxicao. Depois de concluda a luta em Zalit, pousei no mundo de Honur para treinar minha tripulao com toda calma. Surgiram certos animaizinhos. Descobrimos muito tarde que os mesmos segregavam substncias venenosas. Aguarde! De um instante para outro, as linhas tremeluzentes voltaram a cobrir a tela. Rhodan estremeceu ao toque suave de uma pata de animal. De repente Gucky, o ser peludo, surgira ao lado de seu assento. Os grandes olhos cinzentos do rato-castor pareciam interrogar. Com mais ou menos um metro de altura, o mais capaz dos seres vivos que se encontravam a bordo estava sentado sobre o traseiro que lhe conferia o aspecto esquisito. Algum problema? foi a mensagem teleptica emitida pela verso ampliada do ratinho de desenho animado. Rhodan compreendeu a pergunta. Seu treinamento teleptico j avanara bastante. J conseguia entender o 105

verdadeiro sentido de um bom emissor e formular suas respostas pela mesma via. Rhodan fez um gesto quase imperceptvel de recusa. As patas rosadas de Gucky continuaram apoiadas sobre a braadeira da poltrona. De repente, a abbada de ao voltou a surgir na tela. Os dados foram examinados. O planeta Honur est fechado ao trfego h quatro mil anos. A secreo cutnea das inteligncias inferiores que o habitam, enquanto no purificada, causa a destruio de centros nervosos orgnicos. Depois de passar por um processo qumico, o veneno serve de matria-prima para a fabricao de um txico bastante conhecido, chamado kanor. H oitocentos anos a frota arcnida destruiu o comrcio galtico da substncia. Mais alguma pergunta? Rhodan empalideceu ligeiramente. Atrs dele, o bilogo Janus van Orgter entrou apressadamente na sala de comando. Respirando de modo agitado, aproximou-se de Rhodan. No tnhamos a menor ideia do perigo respondeu apressadamente. Oito dos meus homens entraram em contato direto com os animais. Seu estado inspira srios cuidados. Thora, membro da dinastia de Zoltral, uma das doentes. Assumi o comando da Titan. Peo auxlio com a mxima urgncia. A reao do crebro foi rpida. Do alto-falante no saiu nem uma pergunta intil. J sabia por que Rhodan teria pousado em Honur. Os sintomas so conhecidos. O senhor foi imprudente. Pouse em rcon II. Procurarei ajudar. Por que disse que o chamado era urgente? Rhodan suprimiu uma maldio. O Dr. Certch surgira. Agitou ambos os braos num gesto de splica. O que quis dizer era que, para o rob, o pedido de cura dos doentes jamais seria considerado urgente. Rhodan compreendeu. Era muito difcil adaptar o pensamento orgnico, condicionado pelo sentimento, lgica fria de uma calculadora monstruosa. Descobri dados sobre a verdadeira causa da revolta dos zalitas. Os prprios moofs foram submetidos a alguma influncia. A intoxicao de meus homens fazia parte do plano. Posteriormente fornecerei outros dados. Encontramos uma instalao camuflada dos bioqumicos galcticos, que segundo Crest, um membro da famlia de Zoltral, costumam ser chamados de aras. De que tipo eram as instalaes? Tratava-se de um laboratrio gigantesco, no qual eram criados os animais que costumamos chamar de nonus. A secreo do organismo dos mesmos era transformada em txicos. Tenho certeza de que a soluo do problema deve ser procurada junto a esses aras. Solicito dados mais precisos. Onde poderemos encontrar esses seres? A nica indicao que encontramos nos fichrios de bordo diz que os aras detm o monoplio mdicobiolgico da Galxia. Onde poderemos encontr-los? A tela cobriu-se com uma luminosidade fluorescente. Resposta negativa. Vejamos disse o Dr. Certch. A imagem da abbada de ao voltou a ser projetada na tela. Numa reao extremamente rpida, o crebro identificou os pontos importantes da pergunta que acabara de ser formulada. Recusou, sem usar a palavra recusa. Em toda parte e em lugar algum. Nosso tratado no prev que percamos um tempo precioso. Seria um

contrassenso se passssemos o problema dos moofs para o segundo plano. Recuso fornecer-lhes dados ambguos sobre a raa dos aras. Pois os dados so ambguos? perguntou Rhodan. So. Meus registros no revelam nada de positivo. Se a cura dos seus doentes for impossvel, teremos que abandon-los ao seu destino. Rhodan da Terra, eu lhe fao a seguinte proposta. Se sua suposio de que os moofs agem segundo as ordens dos aras for correta, bem provvel que no prprio planeta dos moofs encontre novos dados em favor dessa suposio. Mas o senhor ter de apressar-se, pois j enviamos uma frota parcialmente robotizada, comandada pelo almirante Vetron, para destruir o sexto planeta do sistema da estrela Moof. No vi outra soluo. O senhor no me informou no devido tempo sobre suas descobertas mais recentes. Retire a ordem! exclamou Rhodan muito exaltado. O senhor vai destruir as poucas pistas de que poderemos dispor. O ataque ainda no foi iniciado. Pouse imediatamente e apresente seus doentes. Verificarei num tempo muito reduzido se posso ajudar ou no. Fim. Rhodan gritou mais algumas perguntas, mas percebeu que a mquina interrompera o contato. Virou-se com o rosto plido. At Certch manteve-se em silncio. Crest, o cientista arcnida, aproximou-se em passos comedidos. Nas telas de observao global os planetas visveis de rcon j apareciam com o tamanho de uma ma. Um impulso de advertncia das trs naves de escolta foi captado. Everson disse com a voz baixa: A manobra de frenagem ser iniciada daqui a dois minutos. Pode pousar disse Crest em tom tranquilizador. Se o crebro afirma que o exame ser realizado num tempo muito curto, isso significa que na pior das hipteses levar meia hora. Se at l no for descoberto nenhum antdoto entre o estoque de medicamentos existente no planeta, poderemos decolar imediatamente. No adiantaria esperar mais. O rob no far um esforo extraordinrio para salvar alguns seres humanos. A situao exatamente esta exclamou Certch. Nem devamos pousar. Os olhos de Gucky seguiram o comandante que caminhava de um lado para outro. Uma melancolia profunda brilhava nos grandes olhos da criatura peluda. Sentia a angstia de Rhodan. Quem esse almirante Vetron, Crest? O senhor o conhece? Apenas pelo nome. um oficial espacial da gerao nova. Executar as ordens do crebro sem a menor hesitao. Esse rapaz estragar nossas esperanas disse Rhodan. Dr. Certch, qual o conselho que o senhor nos d? O doutor Certch respondeu: Vamos pousar aguardar o resultado do exame, voltar a colocar os doentes a bordo e arrancar do rob poderes plenos para liquidar o problema de Moof por nossa conta. Quando nos aproximarmos do planeta Moof, o senhor dever estar em condies de suspender imediatamente o ataque. Rhodan voltou ao seu assento. O aparelho de pilotagem 106

automtica j acendera uma luz vermelha. As trs naves de escolta haviam iniciado a frenagem. Os dois planetas j se apresentavam com o tamanho de uma abbora. Dentro de poucos segundos, os propulsores da Titan rugiram. A velocidade foi reduzida por meio de uma contra propulso de quinhentos quilmetros por segundo ao quadrado. A central de tele direo de rcon II entrou em contato com a nave. Enquanto os propulsores de correo de rota do supercouraado ribombavam, colocando a nave no rumo correto, Rhodan anunciou pelos microfones de bordo: O comandante a todos os tripulantes. Pousaremos dentro de quinze minutos aproximadamente. Tomem todas as precaues para que os doentes no possam ser encontrados. Peo que os mdicos continuem no posto de emergncia. Se necessrio usem gs narctico. No dever haver qualquer grito ou exclamao comprometedora, pois no sabemos se receberemos visita ou no. Ateno, Professor Krner. Leve Thora, Bell e os outros seis doentes escolhidos enfermaria. Provavelmente sero levados por robs. Apague todos os vestgios da utilizao da clnica. Tudo dever estar limpo. Retire as camas de campanha. Provavelmente voltaremos a decolar depois de uma breve permanncia no planeta. Aceitarei a sugesto do rob, para eliminar qualquer possibilidade da ocorrncia de complicaes mais srias. Ainda acontece que no temos outra alternativa seno pousar em Moof VI, onde tentaremos colher novos dados que nos sirvam para esclarecer os acontecimentos. No momento s. Entrem em prontido provisria. Fim. Rhodan desligou no momento em que o supergigante penetrou com um rugido nas camadas superiores da atmosfera de rcon II. *** rcon II era um astro que tinha a superfcie aproximadamente igual da Terra. Sua gravitao chegava a 0,7G. Era um conjunto tecnologizado e industrializado que no apresentava a menor soluo de continuidade, um mundo de fbricas dantescas dirigidas por robs e de gigantescos portos espaciais. Alm disso, era o ponto capital do comrcio intergalctico. O sol branquicento de rcon brilhava num cu nevoado, em que no se via nenhuma nuvem. O segundo planeta do grupo sincronizado de trs era a grande potncia econmica da Via Lctea. Os artigos produzidos a no somente eram de alta qualidade, mas sua quantidade era suficiente para inundar todos os mundos coloniais. No havia praticamente nada que no fosse fabricado em rcon II. O espaoporto de OlpDuor formigava de naves mercantes de todos os tipos. Rhodan teve oportunidade de admirar as construes de seres humanides e de criaturas totalmente estranhas. Estranhas figuras levantavam-se do solo de espao a espao. E criaturas ainda mais estranhas saam das escotilhas de suas naves, envergando trajes protetores mais ou menos pesados. As instalaes de carga e descarga do espaoporto, inteiramente automatizadas, trabalhavam a toda fora. Pelos clculos de Crest, o valor das mercadorias descarregadas em OlpDuor chegava a oito bilhes de solares de moeda terrana por dia. Acontece que este era

apenas um dos trezentos espaoportos. Pesados cargueiros partiam ininterruptamente em direo ao cu. Outros chegavam ruidosos. A profuso de propulsores e mquinas que se amontoavam naquele campo era inimaginvel. A forma esfrica predominava apenas nos veculos espaciais arcnidas. Via de regra viam-se construes em forma de cilindro, ou com outro formato bastante esguio. Ali chegavam os mensageiros de raas estranhas, a maioria das quais descendia de antigos emigrantes arcnidas. No apresentavam a menor semelhana com seus ascendentes. Os milnios, e mesmo dezenas de milnios passados fora de rcon representaram um ponto final na evoluo biolgica arcnida. Os descendentes mais remotos dos antigos colonos j se haviam adaptado ao novo ambiente. As mltiplas influncias a que estiveram submetidos no poderiam deixar de desempenhar seu papel. A intensidade da gravitao de outros astros, as radiaes csmicas, a temperatura, a composio da atmosfera e o ambiente bioqumico produziram transformaes fsicas e mentais que faziam com que, em muitos casos, aqueles seres no mais possussem braos e pernas como os velhos arcnidas. Mas todos pensavam, viviam e trabalhavam. Rhodan dissera em certa oportunidade que rcon II era um formigueiro csmico. Os arcnidas eram rarssimos. Sempre que surgiam, revelavam o cansao tpico de sua raa. O crebro robotizado recorrera a um processo compulsrio de aprendizado hipntico, mas verificou-se que o autmato que se orientava por uma programao antiqussima confundia os conceitos de saber e de desempenho fsico. Os crebros dos arcnidas, cujos ideais eram muito diferentes, dificilmente poderiam ser despertados de sua letargia. E, quando isso acontecesse, o organismo predisposto para a indolncia no conseguia acompanhlos. Na verdade, rcon estava no fim. As iniciativas que decidiam o destino do Imprio partiam de um rob gigante, construdo por milhares de geraes de tcnicos e cientistas. Rhodan sabia que a mquina e seus acessrios ocupavam uma rea de 10 mil quilmetros quadrados. O supercouraado Titan fora teleguiado para a extremidade leste do campo de pouso. O poderio corporificado pelo supercouraado s poderia ser avaliado por quem dele se aproximasse, vindo de uma distncia considervel. Depois de pousada, a supernave tinha o aspecto de uma montanha esfrica de 1.500 metros de altura, cercada no centro por uma protuberncia circular em cujo interior poderia ser abrigada a maior parte das naves mercantes pousadas em OlpDuor. Cada um dos dezoito propulsores da Titan tinha as dimenses de pequenas naves. No interior desse corpo esfrico feito de ao de rcon e de energia solar concentrada e facilmente controlada, oitocentos homens sadios esperavam, enquanto os setecentos doentes nada sabiam do pouso realizado em rcon II. Fazia menos de uma hora que o tenente Tanner se encontrava diante do rgo de fogo, nome que se dava ao instrumento central de controle de tiro. Os canhes de impulsos e de desintegrao aguardavam, no zumbido dos 107

campos energticos de orientao e irradiao, escondidos atrs das escotilhas das torres blindadas, que por enquanto permaneciam fechadas. A Titan estava pronta para entrar em combate, tal qual a Ganymed pousada a menos de mil metros de distncia. A rea fora fechada hermeticamente para qualquer tipo de trfego. Apesar disso as telas dos amplificadores automticos registravam um nmero sempre crescente de seres estranhos, que fitavam o gigante com um misto de curiosidade e medo. At ento s haviam sido construdas duas unidades do tipo Universo. A Titan era uma delas. Por isso, em nenhum lugar o gigante da classe Universo poderia despertar maior curiosidade que no espaoporto do segundo planeta de rcon. Rhodan olhou para o relgio. As enormes telas da galeria panormica mostravam o terreno tal qual era: estava atulhado de naves espaciais de todos os tipos, comandos de robs e pesada aparelhagem de carga e descarga. O senhor se enganou, meu caro disse Rhodan, dirigindo-se a Crest. O exame est demorando mais que trinta minutos. Nesse instante o rato-castor voltou de sua terceira excurso. O ser dotado da capacidade da teleportao materializou-se em plena sala de comando. Quando o ratocastor, de mais ou menos um metro de altura, subitamente apareceu diante dele, o capito Everson recuou, proferindo uma praga. Gucky sorriu com seu enorme dente roedor. Depois saltitou sobre as curtas patas traseiras em direo ao painel principal. Ento? perguntou Rhodan laconicamente. Com um gemido, Gucky subiu poltrona mais prxima. Suas orelhas redondas de rato puseram-se de p para ouvir o que os outros diziam. As coisas vo mal, chefe. Ainda esto naquela clnica. Quatro arcnidas os examinam, juntamente com alguns robs. Ao que parece, no tm a inteno de fazerlhes mal. Apareci por alguns segundos. Eles azularam. Gucky soltou uma risada estridente. Na regio da nuca as cerdas macias de seu pelo marrom-avermelhado puseram-se de p. No quero que voc use o vocabulrio baixo de Bell resmungou Rhodan. Azularam... ora, onde j se ouviu uma coisa dessa! Pois bem, deram o fora a cento e vinte por hora chiou Gucky. Foi uma brincadeirinha e tanto. Crest, faa o favor de dar um jeito nas maneiras relaxadas deste oficial ordenou Rhodan. Tenente Guck chiou o rato-castor em tom de entusiasmo. Sou eu. assim que eu gosto. No quero que ningum me chame de Gucky quando estou em servio. Rhodan reprimiu um sorriso. Subitamente o rato-castor estremeceu. Seus grandes olhos de veludo enrijeceram. Thora est chegando disse com a voz montona. Sinto seus impulsos. Ainda est doente. Rhodan voltou a olhar para o relgio. Os oito doentes ainda no haviam voltado. Fazia uma hora que o comando de robs viera busc-los. A campainha do telecomunicador que funcionava velocidade da luz deu um sinal. O coronel Freyt,

comandante do couraado Ganymed, apareceu na tela. Um veculo grande surgiu em nossas telas. Os doentes esto voltando. Alm disso, uma coisa gigantesca com braos e dedos para segurar est se aproximando. Parece uma mquina de carregar. Peo instrues. Aguarde. O crebro entrar em contato conosco. Pedi gua e mantimentos. Temos necessidade absoluta de reforar nossas provises antes do pouso. O senhor precisa de mantimentos para quinhentas pessoas. Pegue tudo que possa conseguir. O crebro prometeu elaborar uma lista de provises. Aquela mquina trabalha com uma preciso enorme; por isso devero carregar tudo de que uma grande tripulao possa precisar. Freyt contorceu os lbios. Uma expresso de repugnncia parecia brilhar em seus olhos. So alimentos sintticos. No a minha predileo. Outros povos, outros costumes. O senhor no faz a menor idia do que a qumica arcnida consegue fabricar por meio de excelente fotossntese. Por que vamos percorrer o caminho mais longo do animal de corte, se podemos produzir diretamente uma carne melhor, mais pura e obtida de maneira mais humana? No acredite que lhe oferecero alimentos de aspecto repugnante. Os habitantes de rcon sabem viver, e eles se alimentam h milnios com os produtos da fotossntese artificial. Portanto, abra as escotilhas de carga e ponha os robs para trabalhar. Freyt ps a mo no bon. A tela apagou-se. Dali a dez minutos o comando robotizado de escolta anunciou sua presena diante da comporta nmero 28. Thora, Bell e mais seis homens foram entregues sem o menor comentrio. Rhodan correu para baixo. Respirando pesadamente, inclinou-se sobre o rosto plido e emagrecido da jovem arcnida. Thora parecia encantadora no seu desamparo, mas sua respirao era tranqila. Est mergulhada em sono profundo constatou o Professor Krner. Quer dizer que o resultado do exame foi negativo. E agora? Sem dizer uma palavra Rhodan colocou sobre os braos o corpo leve de Thora. Ainda sem dizer uma palavra, a colocou sobre uma confortvel cama pneumtica da clnica da nave. Recebera um quarto individual. No recinto ao lado dormiam Anne Sloane, Ishy Matsu e uma moa, Betty Toufry. Constantemente havia mdicos de planto. Se os mutantes bem dotados dessem curso s suas foras, a nave poderia ser destruda. Faa o favor de cuidar de Thora disse Perry abatido e com a voz baixa. A toxicloga Tina Sarbowna lanou-lhe um olhar perscrutador. O senhor bem que precisaria de algumas horas de descanso disse a mulher magra. Por que vai transformar-se num feixe de nervos? Isso no ajudar ningum. Tem razo. Dormirei um pouco disse Rhodan distrado. Dali a cinco minutos, as mquinas de carregamento tambm surgiram diante das comportas inferiores da Titan. Uma atividade febril teve incio. Os gritos estridentes de Tifflor foram ouvidos em toda parte. Fora destacado para desempenhar as funes de oficial intendente. 108

Grandes quantidades de alimentos de todos os tipos foram colocadas a bordo. Seguiram-se as peas de reposio, os medicamentos, os trajes espaciais, os robs de guerra, os veculos de superfcie e os blindados antigravitacionais. A Titan foi recheada por mquinas incansveis: parecia at que teria de conquistar um imprio estelar. O carregamento dos suprimentos durou quatro horas, segundo o relgio de bordo. Durante esse tempo, o crebro no entrou em contato com a nave. Rhodan comeou a inquietar-se. A Ganymed anunciou que estava pronta para decolar. Freyt ainda informou o seguinte: Colocaram a bordo mais de duzentos objetos medonhos. As instrues de uso tambm nos foram entregues. Trata-se de blindados flutuantes, que se deslocam sobre o campo energtico, a pouco menos de um metro sobre a superfcie do solo. Esto equipados com canhes de radiaes. Ainda recebemos mil e quinhentos robs de guerra. So iguais aos que nos deram tanto trabalho logo aps a fuga. No mais, estou preparado para a decolagem. Rhodan respondeu: Estamo-nos transformando em verdadeiros aliados. Estou curioso para ver a conta final. Aguarde instrues minhas. Espero receber alguma notcia daqui a pouco. Fim. No momento em que Rhodan desligou, chegou o chamado do Regente robotizado. Na tela especial do intercomunicador, surgiu o jogo de cores que confundia a mente. Pouco depois reconheceu-se a cpula de ao que abrigava a chave mestra do aparelho. O autmato passou diretamente ao assunto. A cura dos doentes impossvel disse a voz retumbante vinda dos alto-falantes. No conseguimos neutralizar a toxina. Os medicamentos de que dispomos falharam, pois no se trata de danos causados por germes. Procure colher novos dados em Moof. Decole imediatamente. As coordenadas do salto ainda lhe sero fornecidas. O sol Moof fica a trinta e seis anos-luz. Ateno para estes esclarecimentos: Ordenei a destruio do planeta por no ter condies de submeter minha vontade seres vivos dotados de capacidades supersensoriais. Os dados fornecidos pelo senhor modificaram a situao. Pela presente concedo-lhe plenos poderes para intervir nos acontecimentos segundo seu arbtrio. Decolem e ordenem o regresso do almirante Vetron, fazendo uso do poder de comando que ora lhe concedido. O ataque da frota j foi iniciado. uma loucura! gemeu Rhodan no microfone. uma ao razovel sob os pressupostos anteriores. Mas face ao aparecimento do senhor, perde sua finalidade. Mantenha-me informado sobre a situao. Exijo a rendio incondicional dos moofs. Se esses seres estiverem em contato com os aras, deixo a seu critrio a deciso sobre as medidas que devero ser tomadas. Apresse-se. Fim. E os doentes? gritou Rhodan. Devemos consider-los perdidos. Rapaz! exclamou Everson perplexo. Isso que laconismo. Numa situao desta, eu teria realizado umas vinte conferncias. Eu... A programao est chegando soou a voz de Tiff

nos alto-falantes. Fora incumbido do controle do crebro central da nave. Os dados sobre o salto foram chegando. Vieram sob a forma de um impulso de apenas oito segundos. Seguiu-se um breve chiado. A esto os dados sobre o planeta disse Rhodan em tom amargurado. Receio que um dia isso acabe com os meus nervos. Prepare tudo para a decolagem, Everson. Suspender a prontido de combate. O coronel Freyt voltou a chamar. Informou que tambm acabara de receber os dados. Dali a cinco minutos, o gigantesco espaoporto de OlpDuor foi sacudido por ondas de compresso que se deslocavam com a velocidade de um furaco. Apesar da distncia, as grandes naves mercantes comearam a tremer na ancoragem. A Titan decolou prudentemente com a potncia mnima. Com uma lentido enervante, o colosso foi subindo ao cu. Todavia, a energia que os propulsores tiveram que desprender foi suficiente para criar um verdadeiro fim de mundo no espaoporto. S numa altitude de cem quilmetros que as mquinas do supercouraado comearam a rugir e este ganhou velocidade. A Ganymed seguiu com diferena de um minuto, tempo standard. Tambm era um monstro, mas perto da Titan parecia um duende. Apesar disso, as armas da Ganymed bastariam para impor boas maneiras a qualquer inimigo. Os geradores antigravitacionais destinados neutralizao da gravitao planetria deixaram de funcionar. Em virtude disso, surgiu um campo gravitacional de 0,9 g, o que praticamente equivalia s condies reinantes na Terra. As naves robotizadas de escolta voltaram a aparecer, mas desta vez se mantiveram a uma distncia respeitosa. Segundo os dados da transio transmitidos pelo crebro, o salto seria iniciado ainda no interior do grande sistema de rcon. Isso era um sinal da importncia que o rob atribua misso. Em condies normais, qualquer comandante pensaria duas vezes antes de provocar um abalo estrutural em meio s confusas linhas gravitacionais e energticas que se cruzam no interior de um sistema solar. Da a dez minutos, os gigantes espaciais atingiram a velocidade da luz. A programao do controle automtico do salto na quinta dimenso estava concluda. No momento em que os veculos espaciais emergissem do hiperespao que no conhecia o tempo, e no qual vigoravam leis completamente diversas, deveriam encontrar-se perto de um sol amarelo de tamanho mdio, que estava registrado nos catlogos com o nome de Moof. Rhodan fechou os olhos diante das incrveis luzes errantes representadas pelos inmeros sis concentrados num espao extremamente reduzido. O grupo estelar M-13 tinha cerca de 230 anos-luz de dimetro e reunia cerca de 150 mil estrelas. Provavelmente o nmero de estrelas era ainda superior. Aquelas estrelas brilhavam e cintilavam numa grandiosidade inconcebvel. A faixa da Via Lctea havia desaparecido. Por mais que a vista se esforasse, no encontraria nada que pudesse lembrar as estrelas com que se familiarizara na Terra. 109

Cascatas de luz corriam pelas telas. No havia nenhum lugar em que a navegao galctica fosse mais difcil que em meio a esses grupos concentrados. Uma viso clara do conjunto era praticamente impossvel. As estrelas geminadas ou sobrepostas e outros tipos de constelaes no poderiam ser percebidas. Num lugar destes uma transio representava praticamente um salto s cegas para as maravilhas energticas do Universo. Antes de expedir o impulso para o salto, formando o campo de fora destinado eliminao de qualquer influncia energtica proveniente da quarta dimenso, Rhodan fez mais um esforo para localizar a estrela a que se destinavam. Seus olhos falharam lamentavelmente. Aquilo que na Galxia aberta seria apenas uma coisa natural, aqui se transformava numa fantasia que confundia os sentidos. Contra este fundo, o sol Moof era totalmente imperceptvel. A nica coisa que poderia resolver o problema era a complicada hipermatemtica da raa que habitava um mundo situado no centro do grupo estelar M13. Os couraados desapareceram numa trmula luminosidade. Com sua penetrao forada e mecnica no hiperespao, as leis fsicas do Universo normal deixaram de operar. Por outro lado, porm, o fenmeno causava as perturbaes tpicas na curvatura das dimenses conhecidas. O crebro robotizado localizado em rcon III registrou o incio do salto. Os rastreadores estruturais comearam a zumbir nas naves de escolta. Poucos segundos depois captaram os abalos causados pela manobra de imerso. Em poucos segundos, os dois couraados venceram uma distncia de 36 anos-luz. A tele direo das trs naves robotizadas acionou o dispositivo de frenagem. No havia mais nada a escoltar.

Sua Eminncia, Vetron da famlia Tatstran, Almirante do Grande Imprio, comandante da frota de naves espaciais ZL-ARK-86, era um dos raros jovens que ainda conservavam um vestgio da energia que para os indivduos da poca da expanso seria considerada normal. Apesar disso, Vetron tambm demonstrava certa inclinao pelo jogo do simulador e pelos costumes relaxados que eram usuais tanto na corte do Imperador como em outros lugares. De resto, porm, era um homem

de tempera extraordinria para os padres arcnidas; tinha rosto anguloso e era dotado de inteligncia penetrante. Vetron assumira os modos transparentes da autorrecriminao pblica. De algum tempo para c, os habitantes do mundo de cristal comearam a comprazer-se em moer as prprias deficincias atravs de uma srie de frmulas lingusticas sofisticadas que exprimiam uma ironia espirituosa. A frota ZL-ARK-86 encontrava-se em rbitas convergentes junto ao sexto planeta do sol Moof. Duzentas naves pequenas, mdias e pesadas, se materializaram diante do sistema e, executando o plano previamente traado, avanaram sobre o alvo. A estrela Moof possua apenas sete planetas. O sexto, habitado por monstros disformes com aspecto de medusa, dotados de pronunciada capacidade teleptica e de capacidade de sugesto mental muito menos desenvolvida, era um gigante avermelhado cuja atmosfera de metano e amonaco exercia uma tremenda presso. Seu dimetro era de 148 mil quilmetros, e a gravitao superficial correspondia a 2,8 g. Naquele mundo fazia muito frio. Oceanos gigantescos formados exclusivamente por amonaco cobriam a superfcie. As pequenas elevaes dificilmente poderiam ser designadas como montanhas. A enorme gravitao no poderia ter deixado de produzir seus efeitos. Terrveis furaces bramiam no envoltrio de gases venenosos, onde se desenvolviam reaes qumicas que os humanos s conseguiriam provocar no interior dos laboratrios. Era o planeta da qumica natural de alta presso e da superrefrigerao, tambm natural. O ataque planejado tivera incio h uma hora, tempo standard. Para o rob insensvel de rcon III, esse mundo, que de qualquer maneira no poderia ser utilizado por criaturas humanas, apenas representava um dado em seus clculos. Os moofs que viviam ali eram seres que respiravam o metano e o amonaco e eram dotados de rgos compensadores de presses elevadas. Seu metabolismo se desenvolvia por um processo completamente estranho. De qualquer forma, no teriam a menor serventia para o Imprio. Em virtude de suas faculdades parapsicolgicas, aqueles seres eram imunes sujeio nos termos de um colonialismo h muito ultrapassado. Em compensao, haviam realizado uma interveno extremamente perigosa na poltica do imprio estelar. Esses motivos eram mais que suficientes para levar o rob a ordenar a destruio desse mundo. Era um raciocnio duro e cruel, injusto e desumano. Acontece que o Regente robotizado no era um ser humano. O ataque j se desenvolvia h mais de uma hora. As unidades menores avanaram at as camadas superiores da atmosfera. Dali abriram fogo com seus canhes de impulsos. Os feixes energticos, que emitiam uma claridade solar, rugiram atravs dos gases fortemente comprimidos antes de atingirem o solo em leque, produzindo mares borbulhantes. O almirante Vetron no tinha pressa. Era sua primeira misso, e no pretendia conclu-la antes da hora por meio da utilizao de armas de elevada potncia. Por enquanto Vetron pretendia realizar uma manobra com armas energticas convencionais. Com isso, teria 110

oportunidade de testar a capacidade de reao dos comandantes das unidades e dos grupos. Por cima da densa atmosfera venenosa de Moof VI, pendia a destruio sob a forma de naves espaciais esfricas, entre as quais havia trs unidades da classe Imprio, com oitocentos metros de dimetro. A tripulao organicamente viva de Vetron era formada por membros do povo colonial de Naat, que haviam concludo o treinamento hipntico para o combate. Era uma raa de criaturas ciclpicas com trs olhos. Trs minutos atrs ocorrera o tremendo abalo estrutural. Numa distncia perigosamente pequena, as duas naves gigantes emergiram do hiperespao, e aproximaramse vertiginosamente do grupo que circulava em torno do planeta. Antes que Vetron pudesse recuperar-se da surpresa, o rosto estreito e anguloso de um estranho surgiu nas telas da nave capitania. Os olhos cor de gelo encimados por uma testa alta no agradaram a Vetron. O desconhecido falava um arcnida impecvel, sem o menor sotaque. O senhor compreendeu perfeitamente; isto uma ordem soou a voz spera e fria vinda dos alto-falantes do couraado. Uma ruga vertical surgira entre as sobrancelhas do desconhecido. Suspender o fogo, afastar-se, entrar em forma e dar o fora. Entendido? Eu o destruirei, seu brbaro gritou Vetron. Eu... O almirante calou-se. O imenso furaco de fogo que se desprendeu da face visvel do supercouraado fez com que perdesse a fala. Fluxos energticos que progrediam velocidade da luz, quentes como um sol e com a grossura de uma torre de tele direo, caram ruidosamente nos campos defensivos de um dos pequenos cruzadores robotizados da frota de Vetron. A nave esfrica de cem metros de dimetro desmanchou-se num inferno branco de energia atmica liberada. O que ficou para trs foi uma bola de gases turbilhonantes, diante da qual as outras naves recuaram apavoradas. Isto foi apenas uma advertncia, Vetron voltou a falar o desconhecido. Retire-se imediatamente. Recebi plenos poderes para suspender o ataque. Desaparea com sua frota. Dali a dez segundos, Vetron recebeu a confirmao do crebro robotizado. S agora o autmato entrara em contato com ele. O arcnida deu ordem de retirada; deu-se por vencido. Duzentas unidades aceleraram e saram das rbitas to cuidadosamente calculadas. Vetron achou que seria indigno da sua posio voltar a entrar em contato com o desconhecido que surgira to inopinadamente. Os oficiais dos dois couraados terranos seguiram o grupo com os olhos, sem dizerem uma palavra. Os numerosos pontinhos transformaram-se num nico eco do rastreador. O almirante Vetron seguiu estritamente as instrues que acabara de receber. Em poucos minutos, mergulhou no nada. Rhodan pigarreou com a mo diante da boca. Respeito no lhe falta disse, esticando as

palavras. Tem at respeito demais por uma simples mquina. H algo de podre no reino dos arcnidas. O capito Brian, que se encontrava na sala de rdio, fez um sinal. Ao que parecia, tudo estava em ordem. O pequeno sistema do sol Moof parecia deserto, como se nunca uma frota poderosa se tivesse abrigado em meio s suas rbitas planetrias. Apenas a superfcie do sexto planeta, que emitia um brilho avermelhado, continuava a borbulhar. As bombas normais atiradas sobre o planeta, que traziam simples cargas explosivas de material de fuso e nunca desenvolveriam uma potncia superior a 50 megatons, estouraram sem produzir o menor resultado. As foras gravitacionais muito intensas j haviam trazido de volta as massas de matria atiradas para o alto. Os cogumelos de reao atmica espontnea tiveram um desempenho bastante reduzido naquela atmosfera tremendamente comprimida. O que ficou foram apenas crateras vitrificadas, cujo calor era irradiado com uma rapidez incrvel. As armas energticas das naves empenhadas no ataque haviam queimado enormes grotas na superfcie. Os rastreadores de elementos registraram as densas nuvens de amonaco que subiam dos lagos atingidos pelos raios energticos. um verdadeiro inferno! disse Everson, engolindo em seco. Com o corao pesado, contemplou as grandes telas de viso global do supercouraado. Fazia oito minutos que os propulsores da nave desenvolviam toda a potncia de frenagem. Aps cinco minutos, o crebro positrnico fez a nave entrar na rbita previamente calculada. A Ganymed seguiu-a numa distncia de apenas 2 mil quilmetros. As ltimas correes de rota foram efetuadas, antes que as naves passassem a deslocar-se em queda livre. Os ruidosos reatores instalados na protuberncia externa da Titan calaram-se. Um silncio profundo passou a reinar a bordo da maior das naves que jamais cruzara a Galxia. O olhar de Rhodan caiu sobre os dois seres dotados de capacidades supersensoriais. Eram os nicos membros do chamado exrcito de mutantes que no foram vitimados pela doena. Apoiado sobre o grosso traseiro, Gucky mantinha-se imvel, fitando as telas. O rosto esperto do rato-castor estava alterado. Em seus grandes olhos castanhos havia uma expresso de nervosismo contido. Wuriu Sengu, um homem de corpo volumoso e maneiras um tanto rudes, apalpava instintivamente o grande cinto com as armas. Olhou pelas janelas eletrnicas da nave e teve a impresso de contemplar a imensido vazia. Os diversos postos transmitiram o aviso de que estavam preparados para entrar em ao. Os doentes continuavam calmos. A sonoterapia parecia ser o nico tratamento adequado. Meia hora depois da manobra de adaptao de rbita, teve incio a conferncia sobre a ao a ser empreendida. Participaram os cientistas e oficiais mais importantes dos dois couraados. Rhodan explicou tranquilamente o plano que havia concebido. Depois da retirada da frota arcnida semiautomatizada no precisavam ter pressa. Ainda mais 111

que tinham certeza absoluta que, dali em diante, ningum mais chegaria ao gigantesco planeta ou dele sairia sem ser visto. Os veteranos das pesadas lutas travadas em Honur estavam agora reunidos. Apenas os elementos mais antigos e capazes, ausentes; eram os que tinham acumulado maior cabedal de experincia e aqueles dotados de capacidades parapsicolgicas. Ningum poder deixar de reconhecer a dificuldade do empreendimento disse Rhodan, concluindo a conferncia. Freyt manter a Ganymed em rbita. Preciso ficar com as costas livres. O coronel, um homem alto, acenou com a cabea sem dizer uma palavra. O vulto gigantesco do Dr. Hayward surgiu nos fundos da sala. Estivera trabalhando no grande laboratrio da nave. Todas as cabeas se viraram. Fora ele que conseguira isolar o veneno desconhecido. Mas nem por isso descobrira um antdoto que neutralizasse seus efeitos. Nada! disse Hayward, respondendo pergunta que no chegara a ser formulada. O conceito de argonohexilamina j representa uma impossibilidade. Mas sei perfeitamente que os centros nervosos mais sensveis dos doentes no aguentaro mais por muito tempo. O lquido raquidiano, que produz o sangue, tambm atacado pela argonina. Os espectros sanguneos so pssimos. Alm da hipereuforia, dentro de quinze ou vinte dias, no mximo, se manifestar uma forma estranha de leucemia. Acredito que o soro de Haggard ser ineficaz contra a mesma. Hayward sentou na borda de uma mesa. Um silncio profundo encheu o salo. Que informao tranquilizante! disse Rhodan numa amarga ironia. Deve haver um meio de absorver a toxina. O meio existe respondeu Tina Sarbowna. Acontece que no o conhecemos. Para descobri-lo teramos que desenvolver um trabalho de pesquisa de trs ou quatro anos. Rhodan virou-se num gesto de resignao. Seria intil prosseguir na discusso. Passou a outro assunto: Sem mentiras, diga aos homens que teremos que agir contra seres dotados de capacidades parapsicolgicas. A raa dos moofs nunca ser capaz de produzir um simples parafuso, quanto mais uma nave espacial. A inteligncia de que so dotados no altera nada nessa situao. Esses seres vivem no oceano atmosfrico de um mundo supercomprimido. O meio natural de comunicao entre eles a telepatia. Alm disso, so dotados de foras sugestivas, que o homem s pode considerar bastante fracas. Mas j vimos que a unio mental de vrios moofs basta para eliminar a vontade de um homem de mente sadia. Por isso devero ser dadas instrues gerais para que os homens s saiam das naves em grupos de cinco ou mais. Se forem notadas influncias sugestivas em alguma pessoa, seus companheiros tomaro imediatamente as providncias que se fizerem necessrias. De qualquer maneira, ordenem aos homens que disparem. No se esqueam de que nos defrontamos com uma raa inumana e, mais do que isso, diablica. Lembrem-se dos efeitos desastrosos da ao que os moofs desenvolveram nas lutas mais recentes. No esperem um segundo alm do

necessrio. O senhor se esquece do ponto mais elementar interveio o Dr. Certch. Em sua opinio, qual o ponto mais elementar? perguntou Rhodan. Este ponto elementar situa-se em dois planos distintos. Ao que parece, um matemtico raciocina de forma diferente. Em primeiro lugar teremos de encontrar esses monstros antes de fazer qualquer coisa contra eles. Depois que os tivermos descoberto, ainda resta saber se conhecem alguma coisa sobre os mdicos galcticos, que afinal de contas so os responsveis pela intoxicao. Sugiro que no atribua uma importncia exagerada s capacidades parapsicolgicas dos moofs. Sero inimigos implacveis, at mesmo desumanos. Votaro um dio instintivo a tudo aquilo que no se enquadra em seu esquema de vida. um fenmeno compreensvel. Recomendo-lhes que se interessem desde logo pelos aras. So os nicos que podem curar nossos doentes. O caminho para os aras passa pelos moofs exclamou Gucky em tom nervoso e estridente. Seus braos curtos executaram uma gesticulao intensa. O nico caminho passa pelos moofs. Eu os conheo. Posso enfrentar uma centena deles. Acontece que sero milhes disse o Dr. Certch, insistindo em sua opinio. Deixem-nos de lado. A interpretao dos dados disponveis permite a concluso segura de que neste mundo existe uma base dos aras. So eles que puxam os cordes. Rhodan fez um gesto de recusa. Os fatos eram conhecidos e j haviam sido considerados. No pensava em subjugar os monstros em forma de medusa pela forma que o crebro robotizado desejava. No tinha o menor interesse na poltica colonialista do Imprio. No entanto, tinha a impresso de que o caminho para a base dos mdicos galcticos, que provavelmente existiria naquele planeta, s poderia passar pelas criaturas inumanas. Rhodan declarou encerrada a reunio. O coronel entrou em sua nave de ligao e retornou Ganymed. A bordo da gigantesca Titan comeou o trabalho febril dos preparativos para a luta. Os comandos de robs foram programados. Os blindados flutuantes sados das fbricas do segundo planeta de rcon foram preparados para entrar em ao. Substituiriam os velhos Cmbios, pois eram veculos potentes que ofereciam possibilidades muito mais amplas. Seus motores no teriam a menor dificuldade em vencer a gravitao de 2,8G, e seu armamento seria suficiente para dizimar um exrcito terrano. Setecentos homens altamente especializados, inclusive aqueles que no sairiam da nave, receberam trajes protetores arcnidas. As equipes de salvamento, abrigadas em blindados espaciais de alta presso, estavam de prontido com os aparelhos de vo antigravitacional. Oito horas depois da chegada ao sistema de Moof, uma luminosidade ofuscante saiu dos bocais de correo de rota do supercouraado. Descendo rapidamente, seguiu a trao cada vez mais perceptvel da gravitao. Os projetores dos campos defensivos rugiram. A Titan penetrou nas camadas superiores da atmosfera impregnada de gases txicos que causariam a morte instantnea de qualquer homem. Ainda havia a presso extremamente elevada reinante 112

no fundo desse oceano feito de gases supercondensados. Era um planeta infernal; era to grande, formidvel e estranho, porm jamais poderia servir de base a uma raa de seres que respirassem oxignio. Nessas circunstncias, quase chegava a ser compreensvel que o crebro robotizado tivesse ordenado destruio total de Moof VI; mas apenas quase. Ali viviam seres cujo aspecto terrificante no poderia ocultar o fato de que o Criador lhes dera um esprito e uma inteligncia. Um comandante do tipo de Perry Rhodan fatalmente sentiria escrpulos de conscincia toda vez que pousasse num mundo como este. As caractersticas inumanas e totalmente estranhas do inimigo dominariam a inteligncia, que numa lgica infalvel chegaria concluso de que o esprito no deveria entreter qualquer tipo de sensibilidade humana. Muito preocupado, Rhodan percebeu que o problema seria praticamente insolvel. Muitas vezes tivera oportunidade de notar que as armas puramente espirituais so invencveis. Os mutantes, que representavam os polos opostos das qualidades parapsicolgicas dos moofs, estavam quase todos inutilizados. Pela primeira vez na histria da Terceira Potncia, o homem se via quase indefeso diante de seres dotados de capacidades supersensoriais. E esses seres j haviam provado no planeta Zalit que sabem ser por demais cruis e que seu pensamento completamente diferente do raciocnio humano. Rhodan ainda se viu obrigado a eliminar a palavra crueldade desse contexto. Uma qualidade puramente natural no poderia ser identificada por uma palavra do vocabulrio humano. Gucky, o nico ser sadio dotado de elevadas capacidades telepticas, escutava com os olhos fechados. Os moofs conseguiram desenvolver certa inteligncia, mas os dados relativos a essa raa levavam concluso de que dificilmente se poderia contar com a presena de construes ou outros produtos da tecnologia desenvolvida. Esses indivduos nunca foram capazes de criar os objetos mais simples, pois no dispunham dos requisitos orgnicos para isso. A mo humana, que o instrumento mais belo e eficiente criado pela natureza, nunca foi concedida aos moofs. Diante da tela de proa da Titan, que se deslocava em alta velocidade, aglomeravam-se massas de gases incandescentes. Da simples compresso da atmosfera at a condensao molecular, o caminho era curto. Os neutralizadores gravitacionais automticos eliminaram a fora da gravidade que atingia a Titan. Os propulsores, que desenvolviam a potncia zero, apenas sustentavam e moviam o corpo da nave. Um nico dos dezoito propulsores, trabalhando com a potncia mnima, bastava para vencer a resistncia da atmosfera. Localizao pelo eco negativa anunciou o capito Brian na sala de rdio. Nenhuma localizao goniomtrica. Nenhum trfego de rdio. Absolutamente nada. Rastreador de pistas tambm negativo. Existem apenas substncias naturais; nada de produtos ou ligas artificiais. O rosto de Rhodan permaneceu impassvel. Sem dizer uma palavra, contemplou as enormes telas panormicas.

Naquele momento, o supercouraado atravessava uma tempestade cuja turbulncia era pavorosa. Tudo indicava que nas camadas atmosfricas superiores de Moof VI havia foras diablicas que lutaram contra os princpios de vida que aos poucos se desenvolveram no fundo do oceano de gases. Setor P trs percorrido, passar ao setor P quatro rangeu a voz metlica do autmato. A Titan passou a descrever outro crculo em torno do planeta, desta vez mais prxima da zona equatorial. Os mapas em relevo da superfcie visvel foram registrados atravs do processo de rastreamento eletrnico e infravermelho, que fora adequadamente programado e, sob a forma de milhes de impulsos, transmitia os dados a um ejetor de massa plstica. Grandes fitas de plstico saam do cartgrafo automtico de grande preciso. A configurao tridimensional dos resultados admitia uma tolerncia de mais ou menos 1 milsimo por cento. Depois de doze voltas em torno do planeta, o mapa do hemisfrio norte estava concludo. Aps dez minutos, surgiram os primeiros impulsos. E isso aconteceu de forma to repentina e surpreendente, que o rato-castor se encolheu. Ento... soou a voz estridente de Gucky. Seus grandes olhos tremeluziam. Rhodan foi at o ser peludo, que parecia perturbado. As pequenas patas rosadas agarraram seu brao. O que houve? perguntou Wuriu Sengu, o espia, em tom nervoso. Muito tenso, inclinou-se sobre o ratocastor que tremia por todo corpo. Fale pequenino cochichou Rhodan em tom insistente. O que houve? Mais adiante, a figura de Everson transformou-se num objeto rodopiante. Seus dedos correram pelas chaves do piloto automtico. Houve um rugido surdo nos dois propulsores anteriores da protuberncia, seguido do ribombar vindo dos pavilhes do neutralizador de presso. Numa frao de segundo, a Titan neutralizou a velocidade elevada com que se deslocava. O eco do rumorejar vindo das salas de mquina chegou de comando. Feixes filigramticos de raios corpusculares extremamente condensados sustinham a nave. Os estabilizadores giroscpicos zumbiam. Os homens do posto central de controle de fogo viraram-se ligeiros, antes que seus olhos cassem sobre a pequena tela da mira automtica. No se via nada. No apareceu qualquer objeto que pudesse perturb-los, quanto mais amea-los. O major Chaney, comandante do grupo de desembarque, praguejou. Num momento como este, at Rhodan caa numa certa perplexidade. Pela primeira vez, seu treinamento teleptico teve aplicao prtica. Levantou toda e qualquer barreira mental. Os setores ociosos do crebro transformaram-se em rastreadores ultrassensveis, que se submeteriam a qualquer impulso que quisesse atingi-los. Gucky devia ter sentido os impulsos com uma intensidade muito maior. A Titan mantinha-se imvel em meio atmosfera turbulenta. Os impulsos foram ficando cada vez mais fortes, at que Rhodan conseguiu extrair um sentido definido dos mesmos. Algum estava chamando. Possudo de grande angstia e de enorme preocupao, chamava com tamanha 113

insistncia, fora e concentrao que o rato-castor comeou a choramingar. No pousem. Fiquem onde esto. No pousem. Perigo. No pousem. Eles os esperam. Voltem para o lugar de onde vieram. No pousem. Perigo. Rhodan murmurou baixinho. O Dr. Certch agachou-se diante do comandante, que mantinha o corpo encurvado. Era uma situao irreal e enervante. As mensagens transmitidas por desconhecidos eram sempre as mesmas. De repente os impulsos se tornaram to intensos que Rhodan se apressou em bloque-los por meio da vontade. Martirizado pela dor de cabea, ergueu o corpo. Foi s ento que ouviu os gritos agudos. Gucky contorcia-se de dor. Depressa, Hayward! berrou algum a plenos pulmes. O mdico j estava ali. Sob o chiado da seringa pressurizada os tecidos do corpo de Gucky absorveram o narctico. Em menos de um minuto, o ser peludo tranqilizou-se e ficou deitado no assento do piloto. O rosto de Rhodan estava desfigurado pela dor. Seus olhos mortios fitaram as mos de Hayward. Deixe soou a voz spera de Rhodan. No quero narctico; agento sem ele. Chame Krner; depressa. Os telepatas do exrcito de mutantes devem ser submetidos a uma vigilncia mais rigorosa, caso despertarem. Interrompeu-se para enterrar o rosto nas mos. O silncio passou a reinar na gigantesca sala de comando do supercouraado. S os homens dos postos de combate trocavam informaes aos cochichos. Mas no havia nada que pudesse ser atacado. isso! disse o Dr. Certch. Um ataque mental. Como se tudo isso no bastasse, ainda fazem de conta que l embaixo s temos bons amigos. Ser que isso uma advertncia? Parecia verdadeira. O senhor no poderia ouvir. to legtima como meu velho relgio niquelado disse Certch. Suponhamos que a advertncia sincera. Quem poderia t-la emitido? Certch, um amigo de verdade no transmitiria sua mensagem parapsicolgica com uma fora mental to brutal que fizesse um bom receptor como Gucky sucumbir sob a mesma. Um telepata imbudo de boa vontade logo percebe quando o receptor est sobrecarregado. Por que no pararam quando o rato-castor comeou a choramingar? Talvez seu argumento seja convincente, Rhodan. Acredita seriamente que alm dos monstros existem outros seres dotados de capacidades telepticas? Em caso afirmativo, que motivo teriam para nos prevenir? Se esses desconhecidos so inimigos encarniados dos moofs, a advertncia seria perfeitamente explicvel. Mas nesse caso ainda teramos de explicar como esses seres adquiriram conhecimentos astronuticos. Eles disseram que no devemos pousar, no verdade? Fixemos o conceito de pousar. Ser que um ser que respira uma mistura de metano e amonaco e no desenvolveu qualquer tecnologia tem algum conhecimento sobre o pouso de uma nave espacial? No seria de esperar que no tivessem a menor idia disso? Quem poderia ter emitido a mensagem teleptica? Seria realmente um amigo desconhecido?

Qual a concluso? perguntou Rhodan. claro que s pode ser um truque. Algum est com medo. A deciso s pode ser uma. Pouse e aperte seus botes antes que a outra parte tenha tempo para agir. Alguns segundos depois, as teclas de programao do pequeno crebro eletrnico comearam a bater. Ao que parecia, o psiclogo de robs tambm tinha algum conhecimento de psicologia natural. Era bem possvel que os atos de um ser inumano fossem quase idnticos aos do homem. O Dr. Certch est com a razo. S pode ser um truque miservel. Rhodan compartilhava a opinio do doutor. Depois ordenou: Everson, prepare todas as peas para disparar. O comando de Chaney deve preparar-se para deixar a nave. Brian, informe a Ganymed. O levantamento cartogrfico do hemisfrio sul dever ser realizado a partir do espao. Freyt poder enviar sondas teleguiadas para a atmosfera. Devero ser ligados apenas para o rastreamento de matria classe A. Quero saber se existe alguma coisa que no seja obra da natureza. Ainda h um detalhe, Dr. Certch. Desta vez um sorriso mordaz surgiu no rosto de Rhodan. O Dr. Certch empurrou o gigantesco par de culos para cima do nariz. O dedo estendido permaneceu imvel no ar. O senhor se esqueceu de que estamos procurando os aras. possvel que a mensagem venha deles. Ser que o senhor tem alguma prova de que esses seres no possuem dons telepticos? Certch soltou um assobio agudo e desafinado. Seus olhinhos claros comearam a piscar. Nesse momento, foi iniciada a manobra de pouso da Titan. O monstro de ao abriu caminho pela atmosfera cada vez mais densa. Bem mais embaixo outros monstros estavam espera. No eram to grandes, mas em compensao eram fortes. E eram muitos. Sob o sopro incandescente dos propulsores, uma montanha de sais de amonaco evaporou-se. Uma tempestade furiosa sacudia as torres de armamento da nave. Discos de apoio de tamanhos assustadores afundaram no solo macio. A escurido desceu sobre o supercouraado. O sol Moof estava reduzido a um disco plido atrs das nuvens. Os sais e as poas de amonaco lquido submetidas alterao de temperatura e presso reagiram de forma surpreendente. Os vestgios de azoto e de hidrognio pareciam ver na Titan uma espcie de catalisador. Sob a ao do calor tremendo desprendido pelos propulsores e da presso atmosfrica, tambm entraram em reao. Eram processos qumicos que dificilmente poderiam ser reproduzidos num laboratrio. A abbada energtica que se desprendeu da Titan causou um tremendo furaco naquela atmosfera venenosa. At parecia que tinham pousado num submundo. O espao livre parecia ficar a uma distncia infinita. As mensagens de rdio transmitidas por Freyt sofreram fortes interferncias. Chegaram, mas ainda no sabiam por que haviam pisado no primeiro degrau da escada que d para o inferno. Setecentos homens contemplaram-se com uma expresso mais ou menos tranquila. Os engenheiros das 114

centrais energticas agradeciam aos cus por no terem que sair para aquela fbrica de venenos pressurizados. Os homens do comando de desembarque examinavam incessantemente os microgeradores de seus trajes arcnidas, que funcionavam impecavelmente. Os cientistas refletiram sobre o destino que teria um homem cujos campos defensivos entrassem em colapso. Na verdade, no havia necessidade de refletir sobre isso. Sabiam perfeitamente quais seriam os efeitos da presso, da gravidade e dos gases venenosos. Para conservar a mobilidade, os homens tiveram de abster-se de revestir os trajes arcnidas com a blindagem pesada e desajeitada destinada execuo de tarefas especiais. De resto, essas armaduras disformes apenas poderiam oferecer defesa contra os gases venenosos e a presso. No ofereceriam a menor proteo contra uma gravitao de 2,8G. Bem que eu preferia uma noite de primavera na provncia mexicana de Sonora disse uma voz montona. Aps isso s se ouviu o rugido do furaco. Os instrumentos mediram sua velocidade. Chegava a 480 km/h.

Como que eles se comportam? perguntou Crest. Eles eram os monstros que apareceram logo aps o pouso da nave. Aos milhares, provavelmente mesmo s dezenas de milhares, rodeavam o supercouraado a uma distncia respeitosa. Eram bem maiores que os seres de que se guardava lembrana. Sua altura era de cerca de 2,5 metros e sua largura passava de 1,5 metros. Descansavam no solo como medusas em forma de sino. Na parte de cima, onde se supunha que seria a extremidade do corpo espumoso e incolor, vrias cabeas redondas com olhos salientes saam. A incrvel elasticidade do corpo absorvia as rajadas inesperadas do furaco atravs de pronunciadas deformaes e achatamentos. A natureza os fizera de forma tal que sempre voltavam a face longitudinal s tormentas, pouco importando a posio em que se firmavam ao solo. Parecia que estavam apenas agachados. Apesar disso, observaram-se movimentos extremamente rpidos e geis. Da extremidade inferior do corpo, saam inmeros apndices destinados locomoo. Ao que tudo indicava os moofs no possuam rgos prenseis naturais. Ao

menos no haviam notado a presena deles. Logo aps o pouso Gucky despertou do sono provocado pelo narctico. Agachado diante das telas, o rato-castor escutava os impulsos mentais dos inumanos. Eram telepatas naturais; mais uma vez Gucky registrou o fato. A fala normal e humanoide no seria possvel em meio a esse inferno de rudos provocados pelos furaces incessantes. A natureza encontrara uma soluo brilhante. Fazia dez minutos que todos os tripulantes usavam o traje protetor arcnida, embora Rhodan ainda no tivesse dado ordem para deixar a nave. Esperava alguma coisa que lhe parecia evidente. Quando algum entrava na sala de comando, nunca vinha s. Depois do ataque teleptico Rhodan aumentara os membros de cada grupo para um mnimo de dez. Todos tinham que observar todos, para verificar se procediam normalmente. A Titan estava pousada sobre as pernas de aterrissagem da grossura de uma torre, em meio a uma grande plancie cortada por profundas depresses. Bem ao longe, uma cadeia de montanhas baixas subia ao cu nublado. Cristais de amonaco tangidos pela tempestade batiam ininterruptamente contra o campo defensivo da nave. Parecia que um desconhecido estava promovendo um enorme fogo de artifcio. Do lado de onde vinha o vento, as luzes e os relampejos se sucediam sem cessar. Os cristais se desmanchavam em incandescncia, produzindo vapores txicos. Por que no atacam? Por que ser? perguntou Rhodan, concentrado. Lanou um olhar para os oficiais da nave-gigante. Everson estava sentado diante dos controles de amplificao do localizador infravermelho. Os corpos dos moofs desenvolviam um excelente eco trmico. Embora em meio a esse frio, se parecessem com geladeiras vivas. A localizao infravermelha era melhor que a observao puramente tica, que era turvada constantemente pelas nuvens de matria pulverizada. Deve ser por uma questo de ttica disse Everson em tom nervoso. Devem levar algum tempo para reunir um nmero suficiente desses seres. Afinal, no tm avies. Se tivessem os mesmos no passariam nada bem com esses furaces disse Tanner. Estava sentado ao lado de Julian Tifflor, diante do painel de controle de fogo do supercouraado. Quando receberemos ordem para disparar? perguntou. Rhodan virou-se abruptamente. Aqui s se atira quando nos encontramos numa situao inequvoca de legtima defesa exclamou. Que diabo! Quantas vezes ainda terei de repetir? A instruo astronutica que lhes foi ministrada no prev a matana de inteligncias estranhas sem qualquer motivo. Imaginem a hiptese de que chegamos como hspedes no convidados. Por enquanto o direito est do lado dos outros. S o direito moral interveio Crest. Como que o senhor pretende conquistar um imprio, meu caro? Acredita que foi assim que meus antepassados fundaram o imprio estelar? Isso problema deles objetou Rhodan. Acontece que sou um homem do planeta Terra. Quero deixar bem claro uma coisa. Quem atirar sem motivo, 115

enfrentar dentro de dez minutos um tribunal de bordo dirigido por mim. O bilogo Janus van Orgter formulou uma objeo: E uma forma de vida, mas no uma vida humana. De qualquer maneira uma forma de vida inteligente! ponderou Rhodan em tom spero. S no momento em que, apesar de sua inteligncia, essa vida se deixar levar a um ataque srio contra ns, terei uma justificativa perante meus semelhantes e perante minha conscincia para retribuir o golpe em legtima defesa. Uma verdadeira inteligncia no deve ignorar que um comportamento extraordinrio pode trazer consequncias extraordinrias. Portanto, tero que aguardar. Major Chaney! O comandante das tropas de desembarque respondeu pelo telecomunicador. Ao lado dele, os homens do comando, armados at os dentes, comprimiam-se na comporta inferior da Titan. Chaney, se daqui a exatamente quinze minutos no tiver acontecido nada, o senhor avanar numa ao relmpago. Leve os tanques planadores e utilize os raios de trao. Capture ao menos dez desses enormes moofs. No haver mais nada a fazer. S eles nos podero contar onde fica a base dos aras. Quinze minutos. O tempo est correndo. Chaney confirmou laconicamente. Os microgeradores comearam a zumbir nas mochilas dos trajes arcnidas. Um ligeiro controle confirmou o perfeito funcionamento desses reatores de campo. Da enorme gravitao, que era quase exatamente de 2,8 G, teriam de ser neutralizados 1.3 G, para que se mantivesse inalterada a gravitao terrana de 1 G. Dali resultaria uma reduo considervel das reservas energticas, que teriam de ser retiradas do campo de fora destinado neutralizao da presso atmosfrica extremamente elevada. Todavia, o desempenho dos reatores bastaria para manter tanto o neutralizador antigravitacional como os projetores de campo defensivo abaixo do limite mximo. Mas, se houvesse fogo concentrado contra os campos defensivos, o dispositivo automtico de segurana desviaria toda a energia disponvel para os mesmos. Nesse caso seria bem possvel que a pessoa ficasse repentinamente exposta fora plena da gravitao natural. A ideia de ficar atirado ao solo, imvel, com o peso do corpo quase triplicado, causava um sofrimento quase fsico. Chaney olhou para o relgio. Cinco minutos j se haviam passado. Os moofs ainda no se lanaram ao ataque, embora o infalvel rastreador automtico registrasse milhares deles. Mantinham-se bem ao longe, a mais de dois quilmetros dos limites do campo energtico. Subitamente Gucky soltou um grito de advertncia. Mas esses monstros nem pensavam em aproximar-se da nave para atac-la. Os impulsos mentais se tornam mais tranquilos, fluem ininterruptamente e se ligam uns aos outros gritou Gucky. Cuidado, neste instante est sendo estabelecido um contato fsico. Quando comearem a pensar, sero dezenas de milhares pensando na mesma direo. Transformam-se num s todo. Cuidado! Tifflor, Tanner, mantenham-se preparados gritou

Rhodan para os oficiais de controle de fogo. Mr. Garand, reforce os campos defensivos. Eu... Rhodan interrompeu-se. Sentiu uma fora estranha, perceptvel apenas em sua conscincia. Comeou de modo suave na nuca, at que uma dor repentina passou pela caixa craniana e tateou em direo ao crebro. Rhodan lutou usando toda a fora volitiva adquirida no seu treinamento parapsicolgico. Outros homens fizeram a mesma coisa, pois no havia ningum a bordo da nave que no tivesse recebido esse tipo de treinamento. Mas foi um verdadeiro dilvio que irrompeu sobre toda a vida e todo o pensamento. A inundao completou-se numa questo de segundos. A cada segundo que passava multiplicava-se, at que o carter sugestivo dessa fora se tornou inconfundvel. Moa e sacudia ininterruptamente as bases da inteligncia. A mo de Marcus Everson tateava em direo aos controles principais. Tifflor e Tanner ergueram-se repentinamente das poltronas giratrias em que estavam sentados diante do painel de controle de fogo. Rhodan apenas sentiu uma dor martirizante no crebro. Os moofs pretendiam paralisar toda a tripulao num s golpe. Gucky! fungou desesperado. Cambaleou para a frente, concentrando toda a fora da vontade sobre o painel de controle de fogo. Esforou-se para desviar a fora estranha, neutraliz-la, consider-la um fator sem importncia. O rato-castor, que desta vez estava preparado para a emergncia, parecia no sentir quase nada. Rhodan viu um corpo passar rapidamente. Viu o animal peludo surgir repentinamente diante do painel de controle de fogo. A pontaria automtica j estava ajustada para os alvos mais variados. Ainda no haviam atirado, mas agora teriam de faz-lo, seno estariam todos perdidos. A mo de Everson estendeu-se para a chave-mestre do controle energtico. Se a alcanasse, poderia neutralizar todos os geradores auxiliares. Fogo, Gucky. Fogo! gritou Rhodan. Cada passo transformava-se num martrio. Alguma coisa procurava impedi-lo. Fogo! As patas macias de Gucky transformaram-se no rgo de execuo. Os dedos pequeninos brincaram com energias que ultrapassavam tudo que o esprito humano poderia conceber. Os botes verdes, azuis e vermelhos foram empurrados para baixo, e as frias do inferno ficaram s soltas. As peas leves de impulsos da Titan abriram fogo. As unidades pesadas e superpesadas juntaram-se a elas. Fluxos energticos muito grossos, vindos desde os canhes gigantescos da regio polar da esfera, abriram caminho com um rugido. Dois segundos depois que as peas de artilharia abriram fogo a bruxaria parapsicolgica cessou. A descontrao dos crebros veio de surpresa. Everson recuou abruptamente dos controles. Tifflor e Tanner correram para junto do painel de controle de fogo. Mais uma vez uma lancinante dor de cabea martirizou Rhodan. Os parapsiclogos diziam que era a utilizao repentina de feixes de nervos ociosos, ativados com demasiada rapidez. S por dois segundos, as torres de armas da Titan espalharam a destruio. Logo voltaram a silenciar. 116

Apenas as bocas dos canhes de impulsos trmicos ainda apresentavam uma incandescncia. L fora, alm da abbada energtica, um vulco circular se abrira. O crculo tinha alguns quilmetros de largura. Em seu centro se encontrava a Titan, que continuava intacta. No localizaram mais nenhum moof. Sua presena nem poderia ser registrada, pois o pequeno desprendimento de calor de seu corpo era superado bilhes de vezes pela nova fonte de energia trmica. Vamos sair daqui gemeu Rhodan. Rodas vermelhas danavam diante de seus olhos. Levantar a nave e pousar a vinte quilmetros daqui. Junto s montanhas. Inicie a execuo. Seu corpo desceu sobre o painel. Gucky emitiu impulsos tranquilizantes, que aliviariam a dor. Os homens agiram com rapidez e preciso. Apenas sentiam uma leve presso no crnio. Com um rugido, a gigantesca montanha de ao com seus 1.500 metros de altura elevou-se. o Professor Karner que est falando soou a voz vinda dos alto-falantes do intercomunicador sem fio. Os doentes esto inquietos. Parece que no subconsciente sentem a proximidade do inimigo. Pretende prosseguir na ao em Moof VI? Pretendo. Por qu? perguntou Rhodan. Neste caso, serei obrigado a amarrar os doentes e submeter os mutantes a uma narcose profunda atravs do preparado paralisante do tipo do curare. Sem isso, no me responsabilizo por nada. Apesar do sono profundo, os centros nervosos hipersensveis dos mutantes reagiram ao ataque. O senhor concorda? No temos outra alternativa. O mdico o senhor. Faa o que for necessrio. Pouco depois, a Titan voltou a pousar. Desta vez parou junto s montanhas de pouco menos de 1.500 metros. A nave sobrepujava o cume mais elevado. J esto a de novo disse o capito Brian em tom espantado, lanando um olhar para o receptor de comunicao audiovisual. Estes monstros estavam esperando por ns.

Se forem os moofs, eu engulo dez quilos de creme de barbear disse Marcus Everson quando um homem soltou um grito estridente na casa de mquinas nmero trs. O rudo surdo do radiador de impulsos porttil martirizava os microfones e os alto-falantes da intercomunicao de bordo. O homem surgiu na tela que se acendeu automaticamente. Usava um traje protetor arcnida, mas no tivera tempo

para ativar o campo defensivo. Uma coisa trmula, cinza tnue, com a consistncia da borracha, envolvia o engenheiro com uma fora implacvel. Parecia que aquela coisa estranha fazia questo de engolir sua vtima. No carregava nenhuma arma, mas utilizou alguma coisa que poderia ser considerada como tal. Suas foras eram sobre-humanas, tanto no plano fsico como no plano mental. Os braos que saam do corpo seguravam o homem indefeso com uma fora irresistvel. Ao mesmo tempo, aconteceu alguma coisa que provocou uma reao instantnea em Gucky. O ser peludo, que possua a capacidade da teleportao, desapareceu numa luminosidade tremeluzente. Quase no mesmo instante, se materializou na casa de mquinas. Um calor breve dois tiros de radiao disparados a esmo provocou uma reao dolorosa no couro sensvel. De mais de vinte lugares diferentes vinham noticias alarmantes. Seres da mesma espcie surgiram de uma hora para outra. No eram moofs. Nunca antes qualquer olho humano havia visto figuras como estas. Surgiam to instantneas como se as paredes de ao de vrios metros de grossura, que revestiam a nave, fossem apenas nuvens de neblina, podendo ser transpostas com um passo. Gucky apenas viu a massa que pulsava. Recolhendo-se apressadamente a um canto protegido, o rato-castor utilizou toda a energia telecintica de que era dotado. Uma fora invisvel arrancou o engenheiro inconsciente dos braos que o envolviam. A coisa sem olhos virou-se abruptamente. Os braos cresceram em direo ao rato-castor, que nesse momento decisivo descobriu por que o monstro conseguiu aparecer to repentinamente. O silncio se instalara na casa de mquinas. Surpreso, Gucky percebeu que no era necessrio desenvolver um esforo mais intenso para dominar aquela coisa. Atravs de um impulso, foi levantada do cho antes de ser atirada contra o teto de ao abobadado. Uma escotilha abriu-se atrs de Gucky. Dois homens entraram correndo, com os campos defensivos ligados. Mais e mais vezes aquela figura sonora foi atirada contra o teto. Quando Gucky a soltou, esta estatelou-se no cho. O rato-castor no acreditou no que seus olhos viram: o animal voltou ao ataque. Gucky fugiu para trs de uma mquina. Cuidado! gritou a voz aguda de Gucky. Aquele ser estranho, que ainda h pouco estava achatado e disforme como um tabuleiro de bolo, transformou-se numa esfera, da qual se precipitaram dois braos finos e extremamente elsticos. Nem chegara a ferir-se. O sargento OKeefe esperou. Com as pernas afastadas, estava no centro da grande sala. A regulagem setorial do cano de sua arma estava na posio seis. S comprimiu o acionador quando a coisa incompreensvel se encontrava a menos de dois metros. Um largo feixe energtico saiu do cano. A esfera inchada foi atingida. OKeefe ainda se encontrava no mesmo lugar quando a bola de cinco centmetros de dimetro se deformou, assumindo um feitio assimtrico e emitindo sons melodiosos. 117

Em meio descarga energtica, a coisa procurou escapar da mesma maneira como havia chegado. OKeefe voltou a disparar. Apenas uma poro minscula da coisa desapareceu. O resto ficou para trs. No aconteceu mais nada. A instalao automtica de ar condicionado emitiu um som estridente. A temperatura na casa de mquinas nmero trs havia subido alm do limite mximo. Protegido pelo campo energtico, OKeefe retirou-se apressadamente em direo escotilha. A coisa destruda emitia pesados vapores. O engenheiro, que sofrera o ataque de repente, se viu envolvido por um campo energtico tremeluzente, que o protegia contra o calor mortfero. Gucky conseguira no ltimo instante mover a chave do projetor do traje protetor. D o fora! gritou OKeefe para o ser peludo. Naquele instante, Gucky sentiu os impulsos emitidos por Rhodan. Encontrava-se em situao difcil. Com um rpido salto de teleportao, Gucky saiu do ar escaldante do recinto superaquecido. Ao materializar-se na gigantesca sala de comando da Titan, o campo defensivo de seu pequeno traje entrou em funcionamento. Dois monstros do mesmo tipo, haviam-se precipitado sobre Everson e Janus van Orgter. O campo energtico do bilogo funcionava, mas Everson ainda no estava protegido. A fora fsica daquele homem robusto falhou miseravelmente sob o abrao do monstro. Gucky ouviu os berros de Rhodan. Condenados inatividade, os homens mantinham as armas empunhadas diante das massas turbilhonantes dos corpos incolores, sob os quais surgiam vez por outra partes do corpo das pessoas atacadas. O campo defensivo de van Orgter emitia constantes relampejos. O monstro voltava sempre a entrar em contato com o campo energtico, mas este no conseguia mat-lo. A situao de Everson era bem pior. Mal se ouvia sua respirao ofegante. No momento em que Gucky apareceu, Rhodan deixou cair sua arma de radiao e pegou o faco preso ao cinto para investir contra a massa protica. Para trs! gritou a voz estridente de Gucky. Rhodan mal conseguiu jogar-se para o lado quando aquela figura estranha foi atirada para o alto pelas energias telecinticas. Everson, que estava quase inconsciente, caiu ao cho de uma altura de dois metros. Ficou deitado com o corpo encurvado. Os tiros de radiao incandescente destruram a coisa grudada ao teto. Foi nesse momento que Janus van Orgter se tornou invisvel. Seus gritos de desespero foram ouvidos nos altofalantes de capacete. No lugar em que o monstro o enlaava, surgiu uma nebulosa iluminada que logo se desfez. O bilogo havia desaparecido da sala de comando. Naquele instante, as peas de artilharia da Titan comearam a disparar. Tifflor e Tanner compreenderam o que estava em jogo. Os gritos ligeiros de Gucky foram ouvidos. Esses monstros que pareciam feitos de borracha deviam ser teleportadores, seres que sabiam transportar seu corpo por certa distncia por meio das energias mentais de que dispunham. S assim se explicava seu repentino aparecimento.

Brian comeou a berrar na sala de observao. Rhodan compreendeu. Com uma pancada violenta da mo, desligou os controles de fogo. O rugido surdo das torres de armamentos da Titan cessou. Comandante! gritou Tifflor desesperado, quando as luzes de controle se apagaram de repente. O que isso, comandante? Suspender o fogo. Van Orgter est l fora berrou Rhodan pelo intercomunicador de bordo. Aquele monstro o carregou. Chaney faa sair um comando de robs. Van Orgter encontra-se a menos de quinhentos metros da nave. Mande recolh-lo. Faa sair as mquinas de guerra. Devem abrir fogo contra qualquer coisa que no se parea com um ser humano. Esses monstros so teleportadores muito fracos. Tm de chegar bem perto da nave antes de arriscar o salto. Procure impedir que atravessem o campo energtico. Ele nem os afeta informou algum da sala de controle energtico. Saltam atravs do campo e materializam do outro lado. Ali preparam outro salto. Pois procurem peg-los no interior da rea protegida. Fogo individual. Cada um procurar seu alvo. Tifflor ligue para a pontaria manual. Deixem as armas pesadas de lado, seno ns mesmos seremos destrudos. Os robs de combate comearam a pisar fortemente. Janus van Orgter, que de um instante para outro se viu transportado para o inferno, viu a comporta que se abria. Os titans prateados com seus grandes braos armados e os organismos mecnicos insensveis desceram levemente ao solo. *** Esto longe, longe demais, pensou van Orgter. Em torno dele, uivava o furaco. Quando, depois de cessada a dor da rematerializao, voltou a mover-se, a massa borrachenta do monstro que se espalhava em cima dele tambm despertou. Janus golpeou com os joelhos. A coisa nem se mexeu. Bateu com os punhos para cima e viu-se banhado em suor quando o dispositivo automtico de seu traje protetor dirigiu toda a energia disponvel ao campo defensivo. Com um gemido surdo o bilogo desistiu. A fora de gravitao de 2,8 G atingiu-o como o peso de uma fera que saltasse sobre ele. O relampejar tornava-se cada vez mais violento. Seu microrreator desenvolvia a potncia mxima, esforandose para remover o obstculo vido de contatos. Acontece que o monstro no reagia s energias mortais do campo protetor. Pulsando fracamente e, segundo parecia, bastante esgotado, cobria o corpo do homem com uma camada fina e muito resistente. Janus van Orgter comeou a desconfiar que os robs de combate chegariam tarde. A atmosfera densa do planeta Moof VI parecia ser um bom condutor do som. Ouviu o uivar da tormenta, e tambm percebeu o canto meldico do corpo convulsionado do monstro. Teve a impresso de que fazia esforos desesperados para reunir as ltimas reservas de energia. Janus teve a impresso de que estava morrendo sufocado. A gravitao mortal prendia-o ao solo com uma fora to tremenda que os pulmes vidos de oxignio se recusavam a trabalhar. 118

Estou no fim disse num estertor pelo microfone. As palavras de Rhodan atingiam seu ouvido, no sua mente. A coisa que o cobria continuava imvel. Janus estava pensando que deveria ter atirado quando uma coisa estranha aconteceu com o tecido extraordinrio que o cobria. De repente, a massa pegajosa contraiu-se. Parecia que uma fora estranha o estava atingindo. Com um grito a coisa ergueu-se, transformou-se numa esfera e explodiu em meio a uma luminosidade ofuscante. A presso abandonou os pulmes de Orgter. De repente, conseguiu respirar normalmente. O zumbido feio do reator transformou-se no rudo de funcionamento costumeiro. Outros monstros que acabavam de surgir tambm explodiam. Parecia que algum desconhecido viera em seu auxlio. Van Orgter levantou-se, cambaleante. Porm foi derrubado pela primeira rajada do furaco, que o arrastou pelo solo. O enorme campo defensivo da Titan aproximouse perigosamente. Orgter gritou. Libertado do monstro que o prendia, transformara-se numa folha seca em meio tempestade. Ouviu que a Titan voltara a abrir fogo. Os raios energticos rugiram acima de sua cabea. Mais ao longe, surgiram crateras incandescentes. Por um instante, van Orgter conseguiu segurar-se em uma duna mvel de cristais de amonaco. Quando entraram em contato com o campo protetor de seu traje, que emitia uma luminosidade ofuscante, desenvolveram uma reao qumica. Vapores venenosos surgiram diante dos olhos de Orgter. Depois de alguns segundos, foi atirado atravs da duna e arrastado mais um pedao em direo abbada energtica da Titan. Mais atrs, sombras percorriam a superfcie. Mas os robs eram detidos constantemente, j que os monstros surgiam a todo instante no interior da abbada energtica. Os robs executaram sua programao, segundo a qual deviam antes de mais nada abrir fogo contra qualquer alvo que no tivesse aspecto humano. Janus van Orgter viu o fim aproximar-se. Diante dele, a parede de fogo erguia-se para o cu. *** O major Chaney arriscou tudo. Assim que a tartaruga, um gigantesco tanque planador do arsenal do planeta rcon, acabara de sair da escotilha inferior, aumentou a velocidade sem olhar o que se encontrava sua frente. As esteiras largas do veculo estavam paradas. Planava sobre o campo de repulso energtica, que o mantinha constantemente a 50 ou 60 centmetros do nvel do solo. Dessa forma, conseguiu desenvolver uma velocidade enorme. Chaney tambm no se preocupou com os ataques dos monstros que surgiam de todos os lados, e que eram alvejados ininterruptamente pela massa dos robs colocados fora da nave. Eram muito poucos os que conseguiam realizar o segundo salto de teleportao depois de terem atravessado o campo energtico. Seu alcance no chegava a um quilmetro. Para os membros do exrcito de mutantes, isso representava um dom muito limitado. Os homens sadios que se encontravam a bordo sabiam defender-se. Agora, que estavam preparados para o aparecimento repentino dos seres borrachentos, no houve mais nenhum rapto. Sempre havia algum por perto que percebia em tempo o tremeluzir da desmaterializao.

As armas de radiao rugiam antes que o intruso pudesse entrar. Uma encarniada batalha de defesa estava sendo travada em todos os compartimentos da nave. De alguns minutos para c, passaram a chamar os monstros de cantores. Mal algum pronunciou o nome, e logo o mesmo passou a integrar o vocabulrio irnico da tripulao. Talvez o nome tivesse sua origem nos sons melodiosos emitidos pelos monstros. Os homens que se encontravam no interior da nave reuniram-se em grupos de dez. Enquanto Orgter no fosse resgatado, no se poderia pensar na decolagem. Portanto, teriam de aguardar o resultado favorvel ou desfavorvel da ao do comando. Chaney e os dez homens que o acompanhavam sabiam perfeitamente que no poderiam arriscar a sair da proteo das paredes da nave. Se um dos monstros saltasse diretamente para dentro do carro, estariam praticamente perdidos. No poderiam arriscar-se a utilizar armas trmicas num recinto apertado como aquele. A destruio do veculo blindado seria inevitvel. Os seres no eram contidos pelos raios de desintegrador, que costumavam ser infalveis. A estrutura molecular do tecido de que eram feitos seus corpos devia ser bastante estranha. Por enquanto haviam reagido somente s armas mais grosseiras e perigosas dos homens, que eram os feixes incandescentes projetados pelas armas trmicas. Estes pareciam ser demais at mesmo para os organismos estranhos daqueles seres, se que os mesmos possuam um organismo. Os homens que se encontravam no veculo blindado prestavam ateno a qualquer sombra que surgisse diante deles. Assim que alguma coisa se movia, a cpula do veculo girava. Atiravam contra qualquer coisa que se movesse na nvoa. Dois robs de combate j haviam sido vitimados pelos nervos superexcitados dos artilheiros. Chaney praguejou em todas as tonalidades que suas cordas vocais conseguiam emitir, pois o corpo de Orgter j no podia ser localizado atravs do aparelho de observao tica. S o localizador infravermelho projetava um eco trmico definido sobre a tela. Chaney seguiu pelo terreno, indo no rumo apontado por esse eco. Seus olhos estavam grudados pelo suor. As pessoas que se encontravam a bordo tiveram que dispensar o campo defensivo de seus trajes protetores. O contato ininterrupto dos diversos campos teria ocasionado sua auto-destruio. Est sendo tangido para mais longe gritou o major para dentro do microfone. Ser que vocs podem recuar a abbada algumas centenas de metros? O rosto de Rhodan aparecia numa pequena tela. Limitou-se a acenar com a cabea. Poucos segundos depois, os engenheiros da casa de mquinas moveram as chaves. O gigantesco campo defensivo passou a deslocarse. L fora, bem ao longe, grupos de seres disformes puseram-se em fuga. claro que os moofs tambm estavam presentes, muito embora desta vez no se tivessem lanado a um ataque direto. Preferiram mandar outros seres para a luta. Sem dvida, esses seres estavam submetidos ao controle sugestivo dos moofs. Pare por dois segundos soou a voz de Rhodan vinda do alto-falante. 119

Chaney empurrou para trs o acelerador do pequeno propulsor de radiao. Em virtude da grande resistncia oferecida pela atmosfera, o veculo estacou. de enlouquecer gemeu um dos tripulantes, quando um lugar da parede esfrica do couraado comeou a expelir fogo. Um enorme furaco de chamas passou por cima da tartaruga. Um calor ofuscante surgiu na tela, magoando os olhos. Era a primeira vez que viam do lado de fora como era um nico golpe de fogo da gigantesca nave. A seguir, Chaney voltou a acelerar. Naquele momento, o corpo de Orgter estava preso a uma coluna de cristal reluzente, que h poucos segundos ainda no estava l. Sob os efeitos da temperatura baixssima, a matria lquida se solidificara numa figura estranha. O veculo chegou ao local no momento exato em que Orgter voltou a ser atirado para longe. Mas desta vez um raio de trao saiu do veculo. O bilogo foi detido em meio ao turbilho. A menos de cinquenta metros dali a barreira energtica se levantava para o cu escuro. Cuidado! Puxem-no devagar gritou Chaney em meio ao barulho infernal. Que diabo! Quem est atirando? vou... O rugido do canho de impulsos de seu prprio veculo arrancou-lhe as palavras da boca. Mais de vinte monstros surgiram de uma s vez em meio bruma turbilhonante. Feixes de luz incandescente saram do nada. Os disparos dos robs em marcha passavam to perto do veculo blindado, que o campo defensivo do mesmo emitia descargas estrondosas. Chaney viu que quatro monstros atravessaram o campo defensivo do veculo. Quando comearam a tremeluzir, sabia que aquilo seria o incio de um salto de teleportao que os transportaria para o interior do blindado. Fogo, OKeefe! gritou apavorado. Naquele instante, os quatro vultos estouraram, transformando-se em bolas de fogo. Chaney ainda fitava o mesmo lugar com os olhos arregalados quando o bilogo inconsciente j se encontrava na comporta de ar do veculo. O major continuou calado quando o veculo se aproximava em alta velocidade da Titan. Foram agarrados pelo potente campo antigravitacional da comporta inferior. Um ltimo golpe de fogo saiu das torres de armas da gigantesca nave. Chaney escutou o rudo com os ouvidos ensurdecidos. Rhodan apareceu no grande hangar-depsito. Os robs subiram um por um. L fora comeou a soprar uma tempestade como nunca se vira igual. Em algum lugar da nave, ouviu-se o rugido de radiadores trmicos. Mais um monstro devia ter penetrado na mesma. Quando o barulho diminuiu e os propulsores comearam a rugir, preparando a decolagem da nave, o major Chaney perguntou com a voz dbil: Nos piores momentos, quando a situao parecia insustentvel, alguns dos animais estouraram. Como foi isso? Por que aconteceu justamente nesses momentos? Quem foi o autor daquilo? Ter sido Gucky? O olhar vazio de Chaney caiu no rosto do comandante. No, no foi Gucky. Este teve trabalho de sobra para tirar os homens dos braos dos monstros. Chaney parecia apavorado. No foi ele? Pois ento, quem ter sido? Essas

coisas no iriam explodir sem mais nem menos. Estavam prontos para nos eliminar. No me venha falar na advertncia teleptica que recebemos antes do pouso disse Rhodan com a voz cansada. No faa uma coisa dessas, seno o pessoal acaba enlouquecendo. Cale a boca. Rhodan virou-se abruptamente. A Titan j se encontrava nas camadas turbulentas da atmosfera. Os cantores ficaram para trs. Os vultos pareciam fitar o gigantesco e inatingvel couraado. Alm dos morros esquisitos, havia outra plancie. Um lago de amonaco de grande tamanho brilhava nas telas. Foi quando receberam o chamado da Ganymed, que aguardava no espao. No hemisfrio sul, a mais de 90 mil quilmetros do lugar em que a Titan se encontrava naquele momento, haviam encontrado alguma coisa que no combinava com aquela fbrica de veneno. Era pouco provvel que o planeta Moof VI tivesse produzido um ao leve de primeira qualidade, com a superfcie reforada por um processo de condensao molecular. A Titan acelerou violentamente. Junto ao painel de controle, estava sentado um homem cujos olhos inflamados estavam afundados nas rbitas. Enquanto isso, os doentes gemiam na enfermaria.

Uma coisa era certa: qualquer construo complicada existente em Moof VI no poderia ter sido levantada pelos moofs, nem pelos cantores. Outra coisa certa era que esses seres to diferentes viviam numa espcie de simbiose. Os moofs dominavam os irreais. Os aras, por sua vez, controlavam os seres em forma de medusa. Era uma troca terrvel, uma deformao espiritual surgida no plano de um intelecto inumano, mas superior. Os mdicos, os qumicos e os bilogos da Titan estavam trabalhando. Os restos dos monstros mortos foram examinados. No tinham crebro. Na verdade, no tinham nada que os capacitasse para um pensamento autnomo. Apesar disso viviam e atacavam com uma coerncia espantosa. Isso s poderia ser explicado atravs do processo de tele direo, perfeitamente possvel face s faculdades telepticas e sugestivas de criaturas altamente inteligentes como os moofs. Os cantores ofereciam um problema atrs do outro. O tecido de seu corpo no parecia ser orgnico. Orgter s 120

vivia sacudindo a cabea. Os qumicos falavam em matrias artificiais biologicamente ativadas, relacionadas a combinaes desconhecidas e extravagantes surgidas numa rea de alta presso impregnada de metano e amonaco. Isso no servia para ningum, muito menos para os homens responsveis pela direo da nave. Nas telas da Titan, via-se uma cpula de ao que emitia um brilho azulado. Era achatada e pouco abaulada. Com um dimetro de pelo menos trs quilmetros, jazia em meio a um oceano de amonaco liquefeito revolto pelas tempestades. H dez minutos fora localizada pela aparelhagem da Titan, isso depois que a Ganymed, que se mantinha no espao, servira de estao retransmissora. A nave esfrica aproximou-se lentamente. A energia de todos os geradores concentrava-se nos campos protetores de trs camadas. Os neutralizadores gravitacionais absorviam apenas 0,3 por cento da energia. Novas informaes foram chegando. O coronel Freyt comunicou que o espao planetrio em torno do sol Moof parecia totalmente deserto. No localizaram nenhum eco de corpo estranho. Calcule uma nova rbita ordenou Rhodan. Fique parado em cima da rea de destino e mantenha as armas preparadas. Preste ateno s nossas transmisses. Freyt confirmou. Os rastreadores espaciais da Titan mostraram que, aps um ligeiro empuxo, o couraado se desviava da rbita que vinha percorrendo. Com isso os que se encontram l embaixo devem ter perdido o jogo disse Everson. Sem querer, massageou as manchas roxas e as contuses resultantes do abrao que o monstro lhe dera. A bordo da nave reinava uma tenso irreal. Irritava e desgastava os nervos. Aquela enorme cpula de ao s poderia ser uma construo dos mdicos galcticos. Com os sentidos superiores mantidos bem ativos, Gucky anunciou a presena de inmeros cantores, cujos estranhos impulsos corporais captava sem a menor dificuldade. Deviam ter aguardado o momento adequado disse o Dr. Certch. Quem familiariza os outros antes da hora com suas capacidades fora do comum, no pode surpreend-los quando isso se torne necessrio. Pouco abaixo da Titan, que se deslocava lentamente, o cume de uma montanha comeou a derreter. Entrara em contato com os campos defensivos abertos. Mais uma vez, Tifflor e Tanner estavam sentados diante do painel de controle de tiro. Os relatrios vindos da enfermaria eram satisfatrios. A partir do momento em que a nave levantara vo, a inquietao dos doentes diminura. Mas os sinais de decadncia fsica eram inconfundveis, informava o Professor Krner. Rhodan sabia que no havia tempo a perder. A margem do imenso oceano de amonaco chegou mais perto. No se via o horizonte longnquo do gigantesco planeta. Bem antes do ponto em que o cu devia tocar o solo as nuvens impenetrveis de gs impediam a viso. A nave aproximava-se da face noturna de Moof VI. A estrela amarela desse mundo estava encoberta por nuvens rasgadas pela tempestade. Raras vezes, um raio de sol chegava superfcie nesse lugar.

Distncia da cpula duzentos e cinqenta quilmetros anunciou o capito Brian no posto de observao. Cuidado. Os rastreadores energticos indicam a presena de usinas atmicas de alta potncia. Aquele pessoal deve estar muito bem armado, e o tamanho da cpula no nada desprezvel. Se nada der certo, dispem de instalaes mecnicas que nada ficam a dever s da Titan. Eram as mesmas ideias e reflexes que Rhodan entretinha h meia hora. Se neste mundo hostil vida, existisse uma base tcnica dos aras, uma raa altamente desenvolvida, esta estaria muito bem armada. O supercouraado parou perto da costa, exatamente a cinqenta quilmetros da cpula. Os neutralizadores gravitacionais zumbiam, mantendo-o imvel apesar da tormenta. A diviso matemtica e geolgica recebera instrues para realizar clculos sobre o fenmeno. Rhodan no podia imaginar que o disco de ao relativamente chato pudesse flutuar no oceano de amonaco. Face gravitao reinante do planeta, o peso da cpula devia ser enorme, pois, apesar de sua forma, no poderia flutuar. Era claro que a fora ascendente do espao oco cuja existncia era incontestvel poderia levar a engano. De qualquer maneira, porm, Rhodan no acreditava que se tratasse de uma fortaleza ligada ao elemento lquido. A Titan, construda segundo os planos arcnidas, dispunha de um completo laboratrio de pesquisa. Havia aparelhos com os quais se podiam verificar a uma distncia enorme qual era a configurao de determinada rea. E nesse caso os rastreadores de substncia constataram que, sem a menor sombra de dvida, a enorme construo era cercada de rocha macia. Conclua-se que fora construda sobre uma ilha estvel, em torno da qual se estendia as massas corrosivas do amonaco. Dificilmente a base poderia ser conquistada por algum que viesse da terra. J ouviu falar que se constatou a presena de moofs flutuantes? perguntou. Com um rpido gesto de mo, cancelou a pergunta. Era claro que o comandante havia sido orientado sobre a localizao supersensorial realizada por Gucky. Cuidado, comandante, alguma coisa no est certa. O fato de que esses monstros no do mais sinal de sua presena depois de quase terem alcanado xito com seu ataque sugestivo d o que pensar. pouco provvel que estejam dispostos a renunciar ao seu grande poderio. Se a ao com os semivivos for um fracasso, poderemos experimentar uma surpresa catastrfica. Rhodan confirmou com um aceno de cabea. Era realmente estranho que as medusas se mantivessem to calmas. No entanto, boiavam em grupos enormes no oceano de amonaco. Everson estremeceu num calafrio e encolheu os ombros, quando pensou na possibilidade de ter que mergulhar nesse caldo venenoso. Janus van Orgter transferira seu quartel-general para a sala de comando. Estava plido e exausto. S em seus olhos, vivia uma raiva contida. Era um dos tripulantes da Titan para os quais a condescendncia de Rhodan era mais que perigosa. Ao menos oitenta por cento das pessoas, que se encontravam a bordo, eram de opinio que se devia abrir fogo com todos os meios disponveis contra todo e 121

qualquer moof que surgisse diante deles. Eco energtico disseram os alto-falantes do sistema de comunicaes com o posto de observao. Intensidade doze, quatorze, subiu para vinte. Mquinas muito potentes esto comeando a funcionar. Ateno, estamos captando eco de impulsos. Estamos sendo tateados. Um processo de ultraluz, provavelmente um hiper rastreador. Fim. As palavras proferidas na sala de comando foram ouvidas em todos os cantos da nave. Os polegares dos homens sempre se mantiveram prximos aos botes dos campos defensivos individuais. Contava-se com a possibilidade de que, de uma hora para outra, surgissem novos cantores, muito embora os mdicos afirmassem que o couraado, que se mantinha numa altitude de dez quilmetros, estava fora de alcance. Os olhos de Rhodan caram sobre os indicadores dos geradores do campo energtico. Todas as usinas de fora trabalhavam a plena potncia para o campo defensivo. Era impossvel que fossem atingidos por um disparo de radiaes que pudesse ser considerado normal. O amplificador aproximou o estranho objeto. A imagem de setores especficos da cpula de ao era projetada na tela. No levantaram nenhuma abbada protetora comentou Rhodan. Por que ser? Devem dispor dos conhecimentos tcnicos para isso, a no ser que as criaturas que temos diante de ns sejam totalmente diferentes do que esperamos. O Dr. Certch estremeceu. Lanou um olhar desconfiado para o comandante. Ora esta, comandante. So mdicos galcticos! Como pode afirmar isso com tamanha certeza? So mesmo interveio Gucky com uma estranha indiferena. Sinto os impulsos vindos da cpula. Conheo-os desde o tempo que passei em Honur. Chefe, no me sinto nada bem. Algum desastre est acontecendo. A ilha est cercada por inmeros moofs, e tambm cantores. Se pousarmos por l... O rato-castor interrompeu-se. Rhodan fitou seus olhos enormes. Trazia o corpo alto e ereto ligeiramente encurvado. Uma profunda preocupao desenhava-se no rosto velho, que parecia to jovem. Sabem perfeitamente que viemos por causa deles. Devem ter sido informados de que fomos ns que destrumos os moofs enviados ao planeta Zalit e com isso impedimos uma revolta contra o Imprio. A enorme Titan basta para identificar-nos. Alm disso, devem estar informados sobre os doentes que temos a bordo. A Galxia tem ouvidos, Perry. E o senhor nem imagina como esses ouvidos so grandes e sensveis. As notcias correm velozmente de uma estrela para outra. Esses caras sabem que no podemos atirar contra eles, se quisermos encontrar um remdio contra a doena falou Certch. Se aquilo ali fosse um forte blindado como qualquer outro, j teria deixado de existir respondeu Rhodan numa risada amarga. Quer dizer que estamos parados no ar, encontramos o inimigo, mas no podemos atac-lo. uma situao excelente, no ? bem possvel que a inatividade dos moofs resulte do mesmo raciocnio interveio Certch em tom nervoso. Isso me deu uma idia. Queira desculpar. O Dr. Certch correu apressadamente para as escotilhas

da sala de comando. No mesmo instante Brian gritou nervosamente no posto de observao. Suas palavras perderam-se em meio aos gritos generalizados. De uma hora para outra, uma gigantesca bolha surgiu sobre a superfcie do oceano de amonaco. Brilhou numa tonalidade branco-azulada, antes que sua luminosidade se reduzisse a uma dbil cintilncia. Dali em diante, manteve-se inalterada, comose h muito tempo estivesse ali. Quer dizer que mesmo uma cpula energtica disse Rhodan, que no parecia muito impressionado pelo fenmeno. Seria mesmo um milagre. Tifflor, dispare um tiro de ensaio com o nmero dezessete. Vamos testar a capacidade de resistncia. A torre de canhes nmero dezessete dispunha de um radiador trmico de intensidade mdia. A mira j havia sido ajustada. Imediatamente aps as palavras de Rhodan, um forte rugido se fez ouvir na parede esfrica da Titan. Massas de ar incandescente foram empurradas para o lado. O fluxo de impulsos de cinco metros de dimetro foi mais rpido que a vista humana. Um ribombar surdo passou por todos os compartimentos do supercouraado. Bem adiante deles, a abbada energtica do inimigo, que acabara de ser levantada, emitiu uma forte luminosidade. Descargas terrveis subiam para o cu. De uma hora para outra, a barreira defensiva parecia estar entrecortada por fendas luminosas. Apesar de tudo, a energia foi desviada num ngulo inclinado. Com um trovejar, as cascatas de fagulhas subiam s nuvens, cuja luminosidade rubra iluminou o mar sombrio. No produziu qualquer efeito informou Brian em tom lacnico. Isso a aguenta muito mais. Provavelmente os campos defensivos deles so to fortes como os nossos. Quer dizer que pelos meios normais nunca conseguiremos penetrar l. Rhodan olhou por alguns segundos para as telas. Depois disse: Querem que morramos de fome por aqui. Ah, j esto nos cumprimentando. A trajetria de tiro foi to rpida que a inteligncia no conseguia acompanh-la. Rhodan no se abalou; deixou que o disparo produzisse seu impacto nos campos defensivos da nave. Tambm aqui houve um desvio total da descarga energtica. As energias remanescentes foram absorvidas e conduzidas aos protetores da nave. A gigantesca Titan sacudiu-se ligeiramente. E foi s. Tambm no dispem de muita coisa. De qualquer maneira, prefiro no utilizar nossos canhes superpesados disse Perry em voz baixa. Pela prpria natureza das coisas, um forte blindado sempre ser superior a uma nave de tamanho igual, porque no tem necessidade do mecanismo de propulso. E o espao liberado permite a instalao de algumas unidades energticas adicionais. Apesar de tudo, dificilmente resistiriam aos projteis mais pesados de nossa nave. Tampinha... Gucky estremeceu. Correu apressadamente em direo ao assento do piloto. Tampinha, ser que voc teria coragem de entrar nessa casa de marimbondos? Seria apenas uma pequena brincadeira. O rato-castor cresceu alguns centmetros. Tinha uma paixo toda especial pelas brincadeiras perigosas. 122

Estou disposto a entrar na brincadeira, comandante chiou. Quais so as ordens? Voc o nico teleportador de que ainda disponho. Nossos armeiros lhe daro uma bolinha preta. Depois de ligar o detonador, voc vai deposit-la no lugar em que ficam os maiores geradores. Depois veremos o que ser feito da abbada defensiva dos nossos amigos. Gucky exibiu o dente roedor. Seria um quadro bastante alegre, se em seus olhos castanhos no surgisse um brilho to estranho. Poucos minutos depois, foram transmitidas as instrues. Os comandos de robs, que estavam prontos para a ao, entraram nos campos antigravitacionais. Tanques equipados com terrveis armas de radiao foram avanando. Os membros dos comandos de desembarque entraram em forma. Na sala de comando, Rhodan dirigiu-se ao mutante Wuriu Sengu. O forte japons macio ouvia atentamente, inclinando a cabea. Sobrevoarei a cpula, para que voc possa dar uma olhada l dentro. Indique o lugar em que Gucky ter de materializar-se depois de seu salto de teleportao. Pelo que calculo, existe l embaixo um pavilho de reatores que deve ter o tamanho de cinco casas de mquinas da Titan. l que o Tampinha deve pousar. O espia, cuja especialidade consistia em romper oticamente qualquer objeto ou parede compacta, confirmou com um simples aceno de cabea. Poucos segundos depois, a nave de guerra comeou a deslocar-se. Foi nesse momento que Rhodan captou a segunda advertncia; apenas, desta vez os impulsos eram menos intensos que os que recebera pouco antes do primeiro pouso. Fiquem onde esto. Perigo. No poderemos fazer mais nada por vocs. No continuem. No continuem; voltem. O sentido da mensagem surgiu nitidamente no crebro de Rhodan. Gucky compreendeu-a ainda mais claramente. Quem voc? respondeu o ser peludo. Responda, amigo. Suas intenes so boas, no so? Minhas intenes so boas foi a resposta. o ltimo aviso que lhes dou. Vocs esto desobedecendo a vocs mesmos. Afastem-se. Vocs nunca conseguiro conquistar a fortaleza dos estranhos. Quem voc? Meu nome Trorth, mas isto no importa. Afastemse. No se aproximem mais. o ltimo aviso que lhes dou. Gucky continuou a interrogar. No obteve mais nenhuma resposta teleptica. Quer dizer que apesar de tudo temos amigos disse Rhodan em tom nervoso. Tampinha, como o crebro daquele desconhecido? O rato-castor abriu os bracinhos. No fao a menor ideia, chefe. No consegui penetrar l. Deve ser uma coisa muito estranha. De qualquer maneira, no havia nenhum dio oculto em suas vibraes. Rhodan desistiu. Fosse como fosse o desconhecido, no poderia fazer mais nada para modificar a situao. Com uma perigosa lentido, a Titan passou por cima da abbada energtica. Os campos defensivos quase chegaram a tocar-se. O inimigo no esboou nenhuma reao.

As unidades energticas ficam bem no fundo da rocha informou Sengu. um recinto gigantesco. Ao que parece foi queimado na rocha. Era tudo que Rhodan queria saber. Aps trinta minutos, o rato-castor se apresentou. Usava um traje protetor especial, em cujo cinto estava pendurada uma bola de metal do tamanho de uma cabea humana.

Gucky deu mais um relance de olhos pelo pavilho, antes de comprimir o basto do detonador. No havia ningum. O funcionamento das mquinas gigantescas era inteiramente automtico. Pouco depois, Gucky se materializou a bordo da Titan. Menos de vinte segundos aps a volta, teve incio a reao desencadeada pela bomba. No seria possvel recorrer a uma arma nuclear explosiva, pois com isso se correria o risco de destruir toda a cpula. Bastaria provocar o colapso do campo defensivo. Na casa de mquinas, surgiu um campo gravitacional turbilhonante de cinco dimenses, cujo volume energtico ia crescendo medida que outros hiperelementos vidos para entrar em reao iam sendo atingidos. E uma coisa que no faltava nos conversores de impulsos da gigantesca usina de fora eram os hiperelementos. O alarma no interior da cpula veio atrasado. Teria sido tarde, mesmo que algum tivesse visto Gucky no momento em que este acionou o detonador. Um uivo surdo subiu das profundezas da rocha. Espirais luminosas tremeluzentes saam dos canais de ventilao e de outras aberturas. Reator aps reator deixava de funcionar automaticamente no momento em que os hipercatalisadores dos conversores de impulsos comeavam a participar do processo desencadeado pela bomba. No houve nenhuma destruio na verdadeira acepo do termo. Quando o campo energtico deixasse de ser alimentado, morreria por si. O que ficou foi um misterioso ondular e ruminar na atmosfera de oxignio do interior da cpula. Ainda havia as mquinas de alta potncia que deixavam de funcionar, e cuja energia trmica j no absorvia face falha dos conversores. Em toda a Galxia, no havia nenhum gerador nuclear que no se desligasse automaticamente no momento em que falhasse o elemento de consumo de energia. E 99 por cento da energia era consumida pelo campo energtico que cercava a cpula. Foi to simples! disse Gucky em tom de decepo, quando a barreira energtica, que h pouco ainda parecia invencvel, emitiu uma dbil fosforescncia e caiu sobre si mesma. 123

Rhodan no esperou um segundo sequer alm do necessrio. O supercouraado entrou em movimento. Rapidamente venceu a distncia que separava o litoral da festa montada na ilha. S faltava inutilizar o armamento pesado da poderosa construo com bastante rapidez, a fim de que as tropas de desembarque no ficassem expostas a um fogo concentrado. O campo energtico do traje protetor arcnida seria capaz de neutralizar o disparo de uma arma manual, mas nunca os raios mortferos das peas de artilharia. Os propulsores rugiram e os neutralizadores de presso emitiram um rudo zangado. A Titan parou bem em cima da ilha. As posies de artilharia do lado sul j haviam sido localizadas por meio das estaes de observao energtica e a pontaria automtica havia sido programada de acordo com essa localizao. Rhodan limitou-se a fazer um aceno de cabea em direo ao painel de controle de tiro. Tifflor e Tanner usaram os dez dedos de suas mos para comprimir as teclas verdes dos desintegradores. S se ouviu o uivo abafado dos conversores estruturais. No era o rugido ensurdecedor dos canhes de impulsos, cujos feixes incandescentes eram contraindicados numa operao desse tipo. Sem o menor rudo, praticamente invisveis na atmosfera nevoenta e agitada, os feixes de ondas saram dos campos com a direo uniformizada. Ao que tudo indicava, l embaixo no acontecera nada. Cuidado! gritou algum pelo intercomunicador de bordo. O grito era suprfluo. Antes que algum pudesse agir, as faixas incandescentes j haviam chegado. A fortaleza abrira fogo antes que suas posies de artilharia pudessem ser destrudas. Uma verdadeira fogueira atmica envolveu a nave, que permanecia imvel. Era um fogo potente e altamente concentrado. Parecia confirmar a teoria de Rhodan sobre o tremendo poder de fogo de uma fortaleza estacionaria. Um rudo ensurdecedor encheu todos os compartimentos da gigantesca nave. A esfera viu-se transformada num sino vibrante. Por um instante, teve-se a impresso de que os campos defensivos entrariam em colapso. Rhodan colocou o polegar sobre o boto fortemente assinalado do suprimento energtico de emergncia. At mesmo as usinas de reserva situadas na parte inferior da gigantesca nave tiveram de entrar em ao para cobrir as necessidades energticas, que experimentaram um aumento repentino com a enorme solicitao a que ficou sujeito o campo de fora. As armas defensivas da Titan nunca haviam sido submetidas a uma prova to dura. Rhodan viu que seu imediato, Everson, foi atirado para frente com os solavancos da nave. Depois os cintos de segurana apoiaram-no. Surgiram os impactos l embaixo. Apenas demorara uma frao de segundo. As ltimas descargas tremeluziam sobre a barreira de defesa trplice da Titan, quando a cpula da fortaleza se abriu em exatamente vinte e dois pontos. As aberturas surgiram com um silncio fantasmagrico. No incio, as bordas comearam a desmoronar, mas logo se tornaram lisas, at que as fendas,

aumentando rapidamente, se transformaram em buracos de extremidades lisas, que pareciam ter sido abertos por uma prensa. No houve nenhuma produo de calor, e no se notou qualquer incandescncia. Em compensao aconteceu alguma coisa que s poderia acontecer dessa forma num planeta superpressurizado. Se a fortaleza ficasse no espao vazio, toda sorte de objetos seria atirada para fora das aberturas. Mas aqui no houve nenhuma descompresso explosiva. Antes, verificou-se uma imploso com a sbita penetrao da atmosfera venenosa. Seguiram-se os fenmenos luminosos, que j eram esperados pelos fsicos da Titan. A atmosfera de oxignio contida na cpula perfurada em vinte e dois pontos entrou em contato com os gases de metano, formando uma mistura explosiva que foi incendiada pelos canhes energticos superaquecidos. Gigantescas labaredas saram das aberturas. Desta vez, os fragmentos foram atirados para o alto. Da se conclua que j houvera certa compensao de presses. Mas dali ainda se devia concluir que as pesadas escotilhas de segurana no haviam sido esquecidas durante a construo da fortaleza. Talvez os postos de artilharia estivessem totalmente destrudos, mas no as outras instalaes da gigantesca cpula. Mais uma vez Rhodan no perdeu tempo. Logo aps os primeiros impactos, as armas trmicas da nave comearam a rugir. O trecho do mar que se estendia junto ilha foi varrido por feixes de raios bem espalhados. O fogo de barragem que devia proteger as tropas de desembarque contra a aproximao dos moofs transformou-se num rugido ensurdecedor. A Titan comeou a mostrar seu poderio. A nave baixou mais. Quando se encontrava a exatamente 1.200 metros sobre o borbulhante oceano de amonaco, voltou a imobilizar-se. Ainda se encontrava fora do alcance de teleportao dos terrveis seres, que numa espcie de ironia fnebre haviam sido batizados como cantores. Do planejamento estratgico partiu-se para a ao ofensiva ttica. De certa maneira, foram seguidas as diretrizes clssicas, apenas as armas utilizadas eram outras, muito mais potentes. Rhodan sentiu as vibraes telepticas dos moofs que batiam em retirada. Nunca passariam por essa parede de fogo. Desembarcar os robs. Grupos de segurana soou a voz de Rhodan em todos os alto-falantes. Trs mil mquinas de guerra arcnidas, auto dirigidas e dotadas de raciocnio prprio, desceram das comportas sob a proteo dos campos antigravitacionais. Foram seguidas pelos blindados dirigidos por robs. Comearam a disparar enquanto ainda desciam. Os alvos eram as aberturas feitas pelos impactos, que teriam que ser mantidas livres dos cantores. Dois minutos depois do desembarque dos robs de combate de quatro braos, seguiram os homens. O grupo era chefiado pelo major Chaney. Rhodan preferira reservar sua interveno pessoal para o caso de um acontecimento extraordinrio. Quatrocentos homens saram pelas comportas do supercouraado. Desceram rapidamente em direo s 124

aberturas da cpula, cuja rea j fora limpa pelos robs. Por ali no havia mais nada que pudesse representar um perigo para qualquer ser humano. Everson, mantenha a nave numa altitude segura foi a ltima ordem que Rhodan deu antes de saltar. Nos fones de ouvido soaram os comandos dos oficiais. As aberturas dos impactos foram tomadas de assalto por vrios grupos. Rhodan avanou em companhia de Gucky para o lugar em que se encontrava o tenente Tifflor. Os trinta e cinco homens do grupo comandado por ele estavam prestes a mergulhar de cabea na abertura de menos de cinquenta metros de dimetro. Foram seguidos por robs especializados; por enquanto no se notava a presena de ningum. Vou dar uma olhada por a, chefe disse o ratocastor pelo rdio de capacete. Rhodan levantou a mo. Gucky desapareceu, dando mais um salto de teleportao. Viu-se num enorme pavilho com grande quantidade de armamentos destrudos. Dois tiros da arma porttil do rob foram suficientes para romper a parede dos fundos da comporta. Segurem-se! gritou Rhodan antes de surgir o furaco. A atmosfera supercomprimida do planeta penetrou com um chiado nos compartimentos situados atrs da parede aberta pelo tiro. Tudo que no estava preso ao solo foi arrastado. Rhodan sentiu que suas mos se soltavam. Os dedos doloridos abriram-se aos poucos. De repente chegou a hora. Juntamente com os outros homens foi arrastado pelo cho. A viagem de tren s findou depois de terminada a compensao da presso. No utilizem armas trmicas soou o grito estridente de Tifflor pelo rdio. H perigo de exploso. Temos uma mistura de gases muito perigosa. Rhodan lanou um olhar para o enorme pavilho. As instalaes, que segundo tudo indicava pertenciam a um grande laboratrio, haviam sido quase totalmente demolidas. Ainda desta vez no encontraram nenhum ser vivo. Procurou um canto tranquilo e dali dirigiu a ao dos diversos grupos. Um rugido e um ribombar surdo aproximou-se. Eram os homens dos comandos especiais que avanavam. No enfrentamos nenhum fogo, no encontramos a menor resistncia disse o major Chaney pelo aparelho de comunicao audiovisual. O rosto, um tanto deformado pelo campo defensivo, surgiu na tela do receptor porttil. Continue a avanar no seu setor. Mantenha-se em contato comigo e com os grupos vizinhos. O ataque prosseguiu. Ningum poderia det-lo. Se houvesse aras por ali, no resistiriam tremenda energia dos humanos. Rhodan lembrou-se de uma frase que Crest, o arcnida, pronunciara em certa oportunidade. Para ele, o homem era a nica criatura da Galxia que se parecia com os conquistadores arcnidas das pocas mais remotas. Cantores! o grito ressoou nos fones de ouvido. o tenente Hathome do grupo dezesseis. Acabamos de entrar num pavilho que est cheio desses monstros plsticos. Esto atacando.

Retirem-se, procurem fechar algum corredor. Garand, que tal vai a operao de arejamento? Insufladores funcionando. Anlise do ar satisfatria. A mistura de metano e oxignio em todos os recintos inundados desceu a um nvel inofensivo informou o engenheiro-chefe da nave. Rhodan esforou-se para ouvir o canto agudo do turboventilador. Era um aparelho por demais eficiente, que conseguiu vencer a densidade gasosa do planeta Moof VI. A anlise do ar foi realizada por robs especializados. O tenente Hathome, que passara pela prova dos combates travados em Honur, mandou suspender o fogo insensato dos desintegradores manuais. Os monstros no reagiam ao mesmo. No momento em que seus homens bateram em retirada, Rhodan transmitiu a ordem decisiva: Todos os comandos tm permisso para abrir fogo com as armas trmicas. O perigo de exploso foi removido. O ar externo est sendo insuflado em todos os compartimentos e a mistura gasosa, expelida. Podem comear. Foi Hathome quem no ltimo instante se deitou atrs do canho porttil de impulsos e abriu fogo contra o monstro que se aproximava. O ser desmanchou-se na incandescncia expelida pela arma. Mais atrs um homem gritou; estava sendo enlaado por um cantor. Demorou apenas alguns segundos at que Gucky aparecesse. Dali em diante, a coisa no teve a menor chance. Avisem-me pelo rdio assim que algum for agarrado soou a voz do rato-castor em meio aos berros. Era um inferno. Cada grupo dependia de seus prprios recursos. Os robs de combate, que se encontravam do lado de fora, estavam empenhados numa luta encarniada contra os monstros que se teleportavam para o local. O inimigo havia colocado milhares deles na ilha, j que esperava uma operao de desembarque. A medida produziu um resultado s avessas. No conseguiam penetrar na fortaleza, pois teriam que romper as linhas de robs e a barreira de fogo erguida pela Titan. Rhodan aguardava. *** Levaram duas horas, tempo de bordo, para atingir os compartimentos internos da cpula. De fora, esta com seus gigantescos sales, pavilhes e corredores circulares, pareciam intacto. Do lado de dentro, estava transformada num monto de destroos. H um minuto tiveram o primeiro contato direto com o inimigo. Encontraram um ser humanoide delgado de pele branca e constituio dbil. Estava morto. Rhodan inclinou-se sobre o rosto cinzento e inexpressivo com os olhos enrijecidos. Um ara disse pelo rdio. So os mesmos tipos que encontramos em Honur. Onde estaro os outros? Atrs dessa porta disse Tifflor, cansado. Seu rosto parecia uma mscara atrs da luminescncia do campo defensivo. Comandante, uma coisa horrvel. O grande porto sua esquerda leva a uma espcie de laboratrio gigante. Ali encontramos pedaos dos monstros com que vivemos lutando. Pedaos? gaguejou Rhodan. Sim senhor. Os bilogos j esto l dentro. Pelo que dizem, trata-se de uma grande usina destinada produo de vida sinttica. Os caldeires esto fervendo e 125

borbulhando. Sem dizer uma palavra, Rhodan correu para o recinto contguo. Sacudido de pavor, parou. As instalaes inteiramente automatizadas ainda estavam funcionando. At parecia uma fbrica de automveis, onde as diversas peas so colocadas numa fita de montagem. Tratava-se de uma forma misteriosa de vida sinttica pulsante, que no fim da linha de montagem saa da mquina fumegante sob a forma de mangueira de borracha. Aquilo que as fitas transportavam vivia, mas no pensava. O bilogo Janus van Orgter fez uma constatao. Os monstros s podiam agir quando fossem dirigidos por uma vontade potente. Provavelmente os mdicos galcticos os vendiam para serem utilizados como foras auxiliares. Rhodan deu uma ordem: Tifflor, arrebente as fitas e as mquinas a tiro. Saiam todos, inclusive os cientistas. Nesse instante, ouviu-se o grito de socorro de Gucky. Todos perceberam a voz aguda nos fones de ouvido. Estou no setor residencial. Venham depressa. Os aras esto fugindo para uma nave espacial. Est perto de mim. Acho... acho que no aguento mais. Estou exausto. Venham. Um ribombar surdo abafou os rudos das armas e dos exaustores. O rudo cresceu num uivar agudo que, depois de atingir um ponto mximo, afastou-se rapidamente. Rhodan chamou a Ganymed. O coronel Freyt apareceu na tela. OK, comandante, j os localizei. No iro longe disse tranquilamente. Conseguiram pegar algum a embaixo? Estou segurando trs aras gemeu Gucky. Eles se defendem. Venham logo. Rhodan desligou. Enquanto uma pequena nave surgia no espao e os disparos das peas de artilharia de uma das faces da Ganymed perseguiam o veloz fugitivo, o grupo de Tifflor voltou a avanar. As ltimas paredes divisrias desmoronaram sob a ao dos desintegradores. Num pequeno compartimento, encontraram Gucky diante de trs seres estranhos. Pareciam grudados nas paredes. Usavam fortes trajes espaciais, capazes de resistir presso dos gases do planeta. Punhos vigorosos arrancaram os seres indefesos da energia telecintica que os prendia. Pouco depois, Wuriu Sengu informou que no encontrara mais nenhum ara. Passaram-se mais cinco minutos at que os robs e os homens revistassem a cpula. Os trs prisioneiros j estavam sendo submetidos a interrogatrio hipntico a bordo da Titan. Quando Rhodan chegou, j dispunham do resultado. Os rostos dos mdicos Hayward e Krner pareciam enrijecidos. Rhodan estacou. Tateou procura de uma poltrona articulada arcnida, que logo se ajustou ao seu corpo. Espero que no venham me dizer que o interrogatrio no produziu nenhum resultado disse. O Professor Krner pigarreou. Gotculas de suor cobriam sua testa. O interrogatrio deu resultado, mas diria que foi um resultado negativo. Esses seres dispem de pouca resistncia psquica. O interrogatrio hipntico penetrou no ltimo recanto de seu esprito. E da?

Para ns foi um resultado negativo, como j disse. Esta base serve exclusivamente fabricao de vida sinttica. Os monstros aqui produzidos eram levados pelas naves dos mdicos galcticos. Os aras que se encontravam aqui no tiveram nada que ver com os acontecimentos que se desenrolaram no planeta Honur. Nem desconfiam de que temos doentes a bordo. As declaraes so perfeitamente plausveis, pois devemos considerar o fato de que os aras esto divididos em inmeros cls. Rhodan cobriu o rosto com as mos. Foi em vo a idia martelou o crebro de Rhodan. Tudo em vo. Krner prosseguiu tranqilamente: Esta misso foi um fracasso. Partimos de um falso pressuposto. Os aras que viviam aqui j nos conheciam, mas em virtude dos acontecimentos do planeta Zalit, no por causa da intoxicao. Foram eles que levaram os moofs para l e lhes ordenaram que fomentassem a revolta atravs de influncias sugestivas exercidas sobre as classes dominantes. Aqui no existe nenhum remdio para nossos doentes. Os braos de Rhodan pendiam molemente. Seus olhos inexpressivos fitavam o nada. E agora? Uma das informaes que obtivemos assume certa importncia interveio Hayward, lanando um olhar de recriminao para Karner. Os aras possuem mundos centrais, onde se desenrola o comrcio com outras raas. Se o antdoto existe, s pode ser encontrado no mundo que os prisioneiros chamam de Aralon. Ali existe um tipo de central de vendas de produtos mdico-farmacuticos, que dispe dos mais variados medicamentos. Alm disso, ali existem alguns dirigentes dos aras. Os prisioneiros tm certeza que nesse mundo poderamos encontrar auxlio. Como faz-lo, isso naturalmente j outra questo. Se for necessrio, eu os obrigarei a ajudar. Dou-lhes minha palavra disse Rhodan com a voz entrecortada. Tranque os prisioneiros e d-lhes mantimentos. A cpula ser destruda. E os moofs? lembrou Everson. Deixe-os onde esto. No h motivo para preocupar-se com eles se os seres que os manipulavam desapareceram. Estes monstros representam um perigo. O planeta deve ser destrudo resmungou o Dr. Certch. O rosto de Rhodan parecia magro e enrugado. Deixe que os moofs fiquem com seu mundo. So inofensivos. Nunca sairo do pntano de amonaco em que esto mergulhados, a no ser que algum elemento criminoso os leve. Pouco importa como so eles. Peo que faa seus clculos sobre a conduta provvel do crebro robotizado. Pretende voltar para rcon? perguntou Certch espantado. Ser que o senhor sabe onde fica esse planeta dos aras que costuma ser designado pelo nome Aralon? Rhodan levantou-se. Estava cansado. Nesse instante Gucky entrou na sala de comando. Nosso amigo acaba de chamar disse. O tal do Trorth. Temos que descer, pois ele no pode sobreviver em nossa atmosfera. Trorth? Sim, naturalmente. Tifflor, Dr. Orgter, queiram vir comigo. Tiff, desembarque dez homens que 126

montaro guarda. No quero ser surpreendido pelos moofs. O diabo que carregue esses bichos disse Everson entre os dentes. Tome cuidado, comandante. *** Desceram nos seus trajes antigravitacionais. Subitamente, num movimento de pnico, levantaram as armas. Os radiadores trmicos ainda estavam seguros nas mos dos homens. Foi s por causa do grito agudo de Gucky que no dispararam. Trorth viera s. Era uma criatura solitria e desamparada, cujos tocos de perna descansavam no solo cristalino. O corpo de medusa balouava ao vento, e os grandes olhos que se abriam no centro da cabea estavam arregalados. Com seus dois metros de altura e metro e meio de largura, erguia-se diante dos homens. No possua arma, e nunca possura. Gucky choramingava. As patas rosadas cobriam o ouvido por baixo do campo energtico. No, no voltem a atirar disse o suave impulso teleptico que tocou o crebro de Rhodan. Vocs atiraram demais e mataram muitos de ns. Por qu? Meus irmos esto chorando. No fizemos o possvel para obrig-los a decolar, utilizando nossos dons naturais, depois que pousaram apesar da advertncia que lhes havamos dado? Vocs atiraram contra ns. Foi uma coisa horrvel. No fizemos mais nada. Apenas tentei outra vez entrar em contato com vocs, mas voltaram ao ataque. Ajudamos sempre que pudemos. Seus amigos viram-se em situao difcil. Por isso reunimos todas as nossas foras e destrumos os seres sem vida. Eles se desmancharam em bolas de fogo. E as baixezas que vocs andaram fazendo em Zalit? O que devo pensar disso? perguntou Rhodan. Foi s por causa disso que acreditamos que os moofs so inimigos ferozes do Imprio. As armas desceram em direo ao solo. Gucky traduziu mensagens telepticas em sons inteligveis. Sei disso respondeu o moof. A tormenta tornou-se mais forte. Orgter lembrou-se da oportunidade em que, depois do primeiro pouso, foi arrastado pelo cho. Estamos envergonhados disse Trorth. S podemos pedir sua compreenso, pois uma criana no um sbio. No sei se entre vocs tambm existem crianas, isto , seres que ainda no tm vontade prpria.

Crianas? gemeu Rhodan. Quer dizer que os moofs de Zalit foram s crianas de vocs. Os aras abusaram delas, depois de sequestra-las. No sabiam o que estavam fazendo. Sei perfeitamente que no h desculpa para isto. No estamos interessados no poder poltico. Quando vocs chegaram imaginvamos que vocs faziam uma ideia errada a nosso respeito. J lhes perdoamos tudo. As coisas no so to ruins assim; est tudo esquecido. Sentimo-nos felizes quando podemos conversar com seres vindos de outras estrelas. Sabemos que existe um Imprio, embora nunca tenhamos visto as estrelas. Muitos seres estranhos j pousaram neste planeta, at que um belo dia apareceram os aras e comearam a criar aqueles seres. Foram inimigos mortais de nossa raa. Ainda pretende atirar contra ns? O ser estranho sentiu os impulsos de desespero e autorecriminao. Aproximou-se desajeitadamente. Lamento de todo corao que tenha acontecido uma coisa dessas cochichou Rhodan. Podemos ajudar em alguma coisa? a mensagem do moof foi em tom tranquilizante. Esquea, esquea o que aconteceu aqui. Todos ns erramos. No pude chamar mais cedo, pois voc no teria acreditado em mim. Resolvemos dar demonstraes de boa vontade at que sua inteligncia compreendesse nossas verdadeiras intenes. Voc ainda precisa de auxlio. Vejo em seu esprito que muitos dos seus irmos esto doentes. *** O homem e o monstro separaram-se depois de duas horas de palestra. Rhodan e seus companheiros estavam arrasados no seu ntimo e sentiam-se martirizados pela auto-recriminao, enquanto os moofs sentiam uma alegre expectativa. Cinqenta deles subiriam a bordo da Titan, para ajudar o homem na procura do medicamento. As faculdades telepticas e sugestivas desses seres poderiam representar uma ajuda inestimvel. Dr. Garand, faa o favor de adaptar alguns compartimentos da nave, transformando-os em cmaras pressurizadas ordenou Rhodan quando retornou nave. Crie condies que permitam a sobrevivncia dos moofs. No se espante, estou falando srio. Faa o favor de providenciar os recintos pressurizados. Nossos amigos subiro a bordo assim que os mesmos estiverem prontos. Nossos amigos, voc entendeu? Seus olhos seguiram o comandante que se afastava. L fora uivava o furaco. Junto nave, os corpos deformveis dos moofs moviam-se ao ritmo das rajadas turbulentas.

Mesmo no encontro de homens que falam a mesma lngua s vezes no se consegue evitar a ocorrncia de enganos que levam a conflitos trgicos. claro que, no primeiro encontro entre o homem e o monstro, a probabilidade da ocorrncia de um conflito trgico muito maior, j que este constitui um resultado natural do desconhecimento mtuo. De qualquer maneira, os homens que pousaram no planeta Moof tiveram de aceitar uma lio amarga. Em Aralon, o Centro de Epidemias, a prxima aventura de Perry Rhodan acontece exatamente o contrrio. Sero os terranos que daro uma lio aos aras.
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N 45

De

Clark Darlton
Traduo Richard Paul Neto Digitalizao Arlindo San Nova reviso e formato W.Q. Moraes

A histria da Terceira Potncia em poucas palavras: 1971 O foguete Stardust chega Lua, e Perry Rhodan encontra a nave exploradora dos arcnidas, que realizou um pouso de emergncia (vol. 1). 1972 Criao da Terceira Potncia, que enfrenta a resistncia das grandes potncias terrenas e rechaa as tentativas de invaso extraterrena (vols. 2 a 9). 1975 Primeira interferncia da Terceira Potncia nos acontecimentos galcticos. Perry Rhodan defronta-se com os tpsidas e procura solucionar o mistrio galctico (vols. 10 a 18). 1976 A Stardust-III chega ao planeta Peregrino, e Perry Rhodan alcana o dom da imortalidade relativa (vol. 19). 1980 Perry Rhodan regressa Terra e luta por Vnus (vols. 20 a 24). 1981 O Supercrnio ataca (vols. 25 a 27). 198211983 Chegada dos saltadores, que querem eliminar a concorrncia potencial da Terra no comrcio galctico (vols. 28 a 37). 1984 Primeiro contato de Perry Rhodan com rcon e sua atuao como plenipotencirio do crebro positrnico que governa o grupo estelar M-13 (vols. 38 a 42). Curar e ajudar! esta a idia pela qual se guia a ao de Perry Rhodan, pois no de seu feitio manter-se inativo enquanto setecentos dos seus melhores homens, apesar do sono profundo e da alimentao artificial, caminham para o definhamento lento, mas inexorvel. Acontece que s os causadores da doena podem ajudar os homens atacados de hipereuforia. E, se no querem ajudar voluntariamente, devero ser obrigados a faz-lo. Aralon, o Centro de Epidemias, este o destino da Titan. 128

telecineta e teleportador ao mesmo tempo. Falava correntemente o intercosmo, o arcnida e o ingls. Sua voz aguda quase chegava a chilrear na grande sala No interior do grupo estelar M-13, a aproximadamente de comando da Titan, uma supernave de um quilmetro e 34 mil anos-luz da Terra, um gigantesco planeta gravitava meio de dimetro. em torno de seu sol amarelento. Nos catlogos dos Estamos prontos para decolar, Rhodan. Quer dizer arcnidas, esse sol estava registrado com o nome de Moof que iremos mesmo a rcon? e, em conformidade com as normas vigentes, o planeta era No vejo outra possibilidade. Sabemos que os aras chamado de Moof VI. so os causadores da hipereuforia. Setecentos dos nossos Era um mundo terrvel, que no oferecia nada de homens contraram a doena, entre eles os membros do agradvel. exrcito de mutantes e Thora, sem esquecer Bell. Se Quando Perry Rhodan pousou no mesmo, em fins de algum puder cur-los, s podero ser os aras. Quer dizer setembro de 1984, lembrou-se de Jpiter, muito embora, que precisaremos colher outras informaes em rcon. ao contrrio do planeta-gigante do sistema solar, Moof VI Ningum sabe onde fica o mundo central dos aras. abrigasse seres inteligentes. O crebro robotizado de rcon sabe disse Crest. Mas que vida era essa...? Subitamente parecia muito Os moofs eram seres interessado na conversa. Ele achatados, mas que mediam Personagens principais deste episdio: nos ajudar. alguns metros de altura. Ajudar porque do seu Lembravam medusas Perry Rhodan Comandante da Titan e interesse concordou Rhodan. superdimensionadas. Eram administrador da Terra. Desde o momento em que o inofensivos e pacficos, gigantesco crebro positrnico comunicavam-se por meio da Gucky Um ser que, quando em combate, substituiu os arcnidas no telepatia, no estavam chamado de tenente Gucky. governo do Imprio, as coisas interessados em criar uma melhoraram. Por qu? Porque o civilizao digna de nota e crebro possui iniciativa. Tenho Almirante Vetron Cuja frota recebeu a sentiam-se felizes quando eram certeza de que reconhecer a tarefa de destruir o mundo nativo dos moofs. deixados em paz. ameaa que os aras representam Foi o que Rhodan fez e continuar a nos ajudar. Mais Major Chaney Que comanda uma perigosa quando constatou que os moofs alguma pergunta? Em caso misso de tropas de desembarque. nada tinham que ver com a negativo, vamos decolar. terrvel molstia que atacara sua O tenente Tifflor levantou a Dr. Orson Certch Especialista em robs, tripulao. Recolheu cinquenta mo como um aluno bem sua atividade intelectual. desses seres a bordo da nave, comportado. instalou especialmente para eles No temos prisioneiros a um recinto com a atmosfera de Trorth Uma criatura amvel que gosta de bordo? So aras. Eles no metano. No mais, esperava que fazer advertncias. revelaram a posio de seu a capacidade sugestiva pouco mundo? desenvolvida desses seres Capito Marcus Everson Imediato da Revelaram confessou pudesse substituir, se Titan. Rhodan. Mas precisamos da necessrio, a de seus mutantes, confirmao de rcon, pois do colocados fora de ao. contrario poderemos cair numa armadilha. S o crebro Antes da decolagem Rhodan reuniu os tripulantes robotizado sabe se as indicaes fornecidas pelos sadios na sala de comando. Crest, o cientista arcnida, alto prisioneiros so corretas. Quer dizer que no podemos e de cabelos brancos, acomodou-se numa poltrona. Seus deixar de percorrer o caminho que leva a rcon. olhos avermelhados j no exprimiam muita confiana. O O que estamos esperando? chiou Gucky com destino golpeara com muita fora, colocando Rhodan uma seriedade fora do comum. Vamos decolar. At numa situao quase desesperadora. rcon s um pulo de gato. O tenente Tifflor no parecia levar as coisas to a srio. Deve ser um pulo de rato-castor disse Tifflor, Sentado diante do rob de pilotagem, aguardava aludindo capacidade de teleportao de que Gucky era calmamente as decises de Rhodan. Muito se assemelhava dotado. So algumas dezenas de anos-luz, se no me ao chefe pelo aspecto exterior, embora fosse muito mais engano. jovem. Conseguiremos faz-lo com a tripulao reduzida Wuriu Sengu, o espia japons, manteve-se de p, metade prosseguiu Rhodan em tom confiante. Muito humilde e quieto, conforme correspondia ao seu gnio. bem. Vamos preparar a decolagem. A Ganymed receber Com Gucky no acontecia a mesma coisa. O ratoas mesmas coordenadas. Voaremos juntos a rcon. castor, que era o mutante mais competente de Rhodan, rcon era o centro do imprio estelar que abrangia o refestelou-se num sof. Parecia um rato de desenho grupo estelar M-13, cujo dimetro era superior a duzentos animado, grandemente amplificado com uma cauda larga anos-luz. Num dos trs planetas principais do sistema que lhe servia de apoio. Possua pelo cor de ferrugem e um estava instalado o crebro positrnico, do qual Perry par de bondosos olhos caninos de cor castanha. As Rhodan se tornara aliado. enormes orelhas e o focinho pontudo davam-lhe um Sua nave, a Titan, j pertencera aos arcnidas. Ele a aspecto engraado, que iludiria qualquer estranho sobre a roubara, mas num gesto de generosidade o crebro verdadeira natureza do rato-castor. Gucky era telepata,

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permitiu que Rhodan ficasse com a nave, mas sob uma condio. Rhodan teria de prometer que s a utilizaria a favor do Imprio. A luta contra os aras foi travada a favor do Imprio. A Titan era uma esfera de 1.500 metros de dimetro. Segundo a vontade do comando espacial arcnida, sua tripulao seria de 1.500 homens. Com uma acelerao de 600 quilmetros por segundo ao quadrado, levava menos de dez minutos para atingir a velocidade da luz. Depois disso poderia realizar a transio que a transportaria para o hiperespao. Com um nico salto atravs da quinta dimenso, podia vencer dezenas de milhares de anos-luz. Antigamente a Ganymed fora a nave capitania de Rhodan. Foi com ela que viajou da Terra para rcon. Tambm a Ganymed vencia as distncias por meio da transio pelo hiperespao. Contava com dois tipos de instalao que eram desconhecidos at mesmo ao crebro onisciente de rcon. O transmissor fictcio era capaz de desmaterializar qualquer objeto, e fazer com que voltasse a transformar-se em matria no ponto escolhido. Por exemplo: no interior de outra nave. Isso representava uma arma de potncia incomensurvel. A segunda conquista tecnolgica obtida da raa dos saltadores era o compensador estrutural. Uma vez ligado, tornava-se impossvel que as estaes goniomtricas registrassem as transies da nave. H algumas semanas tambm a Titan dispunha de um compensador desse tipo. Nas telas surgiu uma paisagem primitiva. Montanhas desnudas, cobertas de neve, subiam ao cu nevoento. Oceanos de amonaco brilhavam sob os raios dbeis do sol. No se via nenhum sinal de vida. Depois de se despedirem, os moofs se haviam retirado. O grave perigo que os ameaava fora removido. No eram eles, mas os aras que deviam ser apontados como autores dos atos condenveis. Os aras haviam tentado conquistar o Imprio de rcon, e isso por meios baixos e traioeiros. No curso da luta travada contra os aras, setecentos homens de Rhodan contraram a molstia que costumava ser designada como hipereuforia. As pessoas atingidas por ela sentiam-se leves e despreocupadas, danavam e cantavam. Mas no mais se alimentavam. Morriam de fome sem que o soubessem. A bem-aventurana era tamanha que os fazia esquecer tudo, inclusive a comida. Para mant-los vivos, Rhodan mandou que fossem colocados num estado de sonolncia profunda e ininterrupta. Foram alimentados artificialmente. Mas isso no os poderia salvar, se o auxlio no viesse logo. E esse auxlio s poderia vir dos aras, pois foram eles que inventaram a toxina. Decolaremos dentro de dez minutos decidiu Rhodan. As coordenadas so conhecidas, Tiff. Mantenha contato audiovisual com o coronel Freyt. Freyt era o comandante da Ganymed. Gucky escorregou para baixo do sof e foi em direo porta. Prefiro estar no meu camarote quando comear a transio. Aqui vivem incomodando a gente. Olharam-no com um sorriso. S Crest continuou srio. Perry, eu quero estar presente quando o senhor estiver falando com o crebro robotizado. Todos participaro da palestra prometeu Rhodan. S fao um pedido. Ningum deve mencionar o fato de que temos setecentos doentes a bordo. S confirmarei a

doena de Thora e mais algumas pessoas. O crebro raciocina logicamente. Se achar que no estamos em boas condies de combate, poder recusar-nos seu auxlio. E no momento precisamos desse auxlio, infelizmente. Discutiram outros detalhes. Os ponteiros do relgio foram avanando. Decolar! Os dois gigantes levantaram-se como se no tivessem peso, graas aos campos gravitacionais. A Ganymed era um cilindro de 840 metros de comprimento. Os campos de propulso s entraram em funcionamento quando as naves j se encontravam a alguma distncia do solo. O mundo gigantesco dos moofs mergulhou nas profundezas do cosmo. Quando as naves atingiram a velocidade da luz, estava reduzido a uma estrela. A seguir, as duas naves desapareceram do espao normal. Tremeluziram ligeiramente, seus contornos apagaram-se e repentinamente no estavam mais l. Haviam sido engolidas pela quinta dimenso, na qual o tempo e o espao perdiam toda importncia. Voltaram a materializar-se num lugar totalmente diferente, e isso muito rpido, quase no mesmo segundo. E com elas, se materializou tudo aquilo que se encontrava a bordo no momento da transio. *** rcon ficava quase no centro do grupo estelar. As duas naves emergiram do hiperespao a trs mesesluz de seu sol flamejante. Mantiveram-se numa relativa imobilidade, preparando a nova fase de sua ao. Nas enfermarias da Titan, os doentes descansavam em suas camas. Dormiam profundamente e no sabiam nada do que se passava em torno deles. Os reforos chegados da Terra h pouco tempo j se haviam familiarizado razoavelmente com as instalaes da nave, ocupando o lugar dos incapacitados. Para Rhodan isso representou um processo de adaptao bastante desagradvel. Normalmente levaria semanas para treinar a equipe da Titan, mas nas circunstncias em que se encontrava teve que faz-lo em poucos dias. Os mdicos e cientistas cuidavam dos doentes. Embora conseguissem manter vivas as pobres criaturas, no descobriram o causador da molstia nem puderam obter o antdoto. Rhodan pediu que Crest, Tiff, Sengu e Gucky comparecessem sala de rdio, onde o hipercomunicador j estava ligado. Na sala de controle contgua, dois mdicos aguardavam, para levarem Thora, que estava apenas semiadormecida, presena de Rhodan quando este avisasse. Nas grandes telas, tremeluziam as transmisses simuladas e codificadas do crebro. Padres coloridos mudavam de forma sem cessar, formando uma confuso ininteligvel. S um aparelho de decodificao devidamente regulado conseguiria interpretar essas imagens. Em sintonia com as imagens ticas, os altofalantes emitiam sons incompreensveis, que lembravam uma pea de msica eletrnica. Rhodan cumprimentou os companheiros com um aceno de cabea e ligou o transmissor. Aqui fala a Titan. Comandante Thora da famlia de Zoltral. Perry Rhodan o imediato. Peo confirmar a comunicao. 130

A antena lanou as palavras de Rhodan no hiperespao. No mesmo instante, o receptor situado h trs meses-luz de distncia a retransferiu para o espao normal. No momento em que falava, Rhodan poderia ser ouvido a uma distncia de vrios meses-luz, ou mesmo de vrias dezenas de milhares de anos-luz. O alcance do hipertransmissor da Titan era inconcebvel. As imagens da tela consolidaram-se numa figura abstrata, mas esta logo se modificou. Aos poucos, foi surgindo o gigantesco pavilho com a abbada de metal cintilante. Era o crebro robotizado de rcon, soberano de um imprio estelar de dimenses inimaginveis. Uma voz fria, mecnica e impessoal saiu do altofalante: Identificao aceita. Faixa de onda exclusiva est ativada. Fale. Mais uma vez o crebro providenciara para que ningum pudesse ouvir a palestra, que no foi codificada. Rhodan fitou a abbada de ao que abrigava o maior crebro positrnico do Universo. Sentia uma espcie de simpatia pelo mesmo, muito embora essa palavra nunca poderia exprimir corretamente o que sentia. De qualquer maneira, eram aliados a mquina infalvel e ele, Rhodan. A Titan retorna de sua misso. Infelizmente no tivemos xito. Impedimos que o planeta Moof VI fosse destrudo pela frota arcnida, mas apenas conseguimos dar um passo em direo ao objetivo. J sabemos que os moofs no so culpados da revoluo de Zalit nem podem ser responsabilizados pela hipereuforia. No tm nada com isso, tal quais os habitantes do planeta Honur. Os nicos culpados so os aras. Esto atrs de tudo. Os aras so um cl dos saltadores, que tambm costumam ser chamados de mercadores galcticos. No existem relaes amistosas entre os dois ramos. Os aras praticamente so os mdicos e bilogos do Imprio. De qualquer maneira so descendentes dos mercadores disse Rhodan com uma estranha nfase. No vivem apenas da cincia, mas tambm do comrcio. No conseguem livrar-se dessa herana racial. Infelizmente no negociam apenas com medicamentos, mas tambm com a morte. Apresente provas! Rhodan suspirou. Encontramos provas bastantes em Honur e em Moof VI. Sabemos que os aras costumam infestar planetas inteiros para poderem fornecer o respectivo antdoto em troca de bom dinheiro. O senhor acha que esse mtodo correto, Regente? O crebro robotizado levou um segundo para formular a resposta: um crime contra as leis do Imprio. Acontece que precisamos dos aras; se no fosse assim, ordenaria a destruio imediata de seus mundos. Rhodan confirmou com um aceno de cabea. Concordo com o senhor. Mas deve haver um meio de obrig-los a cumprir as leis sem dispensar seu auxlio. Tenho necessidade urgente de um remdio contra a hipereuforia. Thora de Zoltral est doente. Rhodan teve a impresso de perceber certo nervosismo na voz impessoal, mas era perfeitamente possvel que fosse um engano.

Thora est doente? Foi infeccionada pelos aras? Sim, j sei. O senhor j me informou. Ainda no houve nenhuma cura? A cura s pode ser proporcionada pelos aras. Eles no possuem um mundo nativo propriamente dito; apenas dispem de uma srie de bases planetrias. Por exemplo, o planeta Aralon disse Rhodan para atirar a isca. Quase cinco segundos se passaram antes que o crebro robotizado respondesse: Aralon costuma ser considerado o mundo central dos aras. Como foi que o senhor soube disso, Perry Rhodan do planeta Terra? Alguns prisioneiros me deram a informao. No sabia se estavam falando a verdade. Quer dizer que correta? Aralon realmente o mundo central dos mdicos galcticos? Sim. Aralon o quarto dos sete planetas que gravitam em torno do pequeno sol amarelo de Kesnar, cuja posio ainda lhe ser fornecida. H outros detalhes importantes. Aralon no tem armas, nem possui uma frota espacial propriamente dita. Os aras acham que no tm necessidade de defender-se contra inimigos. H milnios cuidam para que as doenas infecciosas nunca terminem. Toda a Galxia precisa dos aras e de seus medicamentos, motivo por que mantm com eles boas relaes. Dessa forma, os aras podem ser considerados o povo mais poderoso do Imprio, embora no possuam armas ou naves de guerra. Ningum pode obrig-los a produzir ou entregar um medicamento contra sua vontade. Acontece que existe um meio de impedir a atuao daninha dos aras. Para o bem do Imprio e de todas as raas inteligentes da Galxia esse meio deve ser empregado. Que meio esse? perguntou o crebro. A astcia. Queira explicar melhor o que quer dizer pediu o Regente sem demonstrar a menor emoo. Antes de mais nada, quero mostrar-lhe o que ser dos arcnidas se os aras tiverem a ideia de levar a epidemia para rcon disse Rhodan e fez um sinal para Crest. O cientista grisalho desapareceu e pouco depois voltou com uma cama de rodas, na qual jazia Thora. Tinha os olhos abertos e um sorriso radiante brincava nos seus lbios. O rosto parecia totalmente despreocupado, mas estava magro e flcido. Nem mesmo a alimentao artificial poderia impedir que os doentes morressem de fome aos poucos. Esta Thora de Zoltral, comandante desta nave. No sabe que est doente, mas a morte j estende as mos em sua direo, Regente falou Rhodan. Ainda sorrir no momento em que estiver morrendo. Os aras a infeccionaram, e s eles podero cur-la. O crebro robotizado permaneceu calado durante quase um minuto. Explique a astcia que pretende empregar, Rhodan. Se conseguir convencer-me de que um ataque a Aralon no representar qualquer perigo para o Imprio, colocarei sua disposio todos os recursos que esto ao meu alcance. Rhodan suspirou aliviado. Mandou que Thora fosse levada de volta enfermaria, apontou para o tenente Tifflor, que se mantinha nos fundos da sala, junto ao 131

japons Sengu, e disse: Minha astcia chama-se tenente Tifflor, Regente. Em certa oportunidade esse terrano j evitou que um mundo habitado casse nas mos dos mercadores galcticos. Para isso ofereceu-se para servir de chamariz csmico. Chamariz csmico? Em seu corpo foi implantado um minsculo transmissor, que ininterruptamente emite seus impulsos. O fator decisivo que esses impulsos so propagados instantaneamente, podendo ser captados at uma distncia de dois anos-luz. E so captados telepaticamente, no por meio de receptores mecnicos. Quer dizer que o tenente Tifflor um telepata artificial, que pode transmitir seus pensamentos a uma distncia de dois anos-luz. E, como j ressaltei, a transmisso instantnea. Para mim essa tcnica ainda desconhecida. Perry Rhodan, o senhor dispe de certas coisas que ainda podero ser muito teis ao Imprio. Foi por isso que nos tornamos aliados lembrou Rhodan e prosseguiu em tom indiferente: Soltarei Tifflor em Aralon. Um nico homem no despertar a ateno de ningum e dificilmente ser considerado o arauto de uma potncia galctica. E ele nos manter continuamente informados sobre aquilo que acontecer em Aralon. Dessa forma teremos condies de intervir no momento adequado. uma misso muito arriscada ponderou o crebro. Thora precisa ser curada. E, para que isso acontea, temos de assumir um risco. Mas, se considerarmos que alm de Thora todo o planeta de rcon poder ser contaminado pela molstia, o risco no poder ser considerado muito grande. Os aras tm de convencer-se de que podero servir melhor ao Imprio se trabalharem honestamente. A fraude que cometem contra a sade do Imprio equivale a um crime de alta traio. Aguarde at que consiga interpretar os dados disponveis pediu o Regente. O estalido do alto-falante mostrava que a comunicao acstica acabara de ser interrompida. O quadro permaneceu na tela. Rhodan desligou o transmissor e dirigiu-se a Tifflor: Como v Tiff, muita coisa o aguarda. Ainda no tenho certeza sobre todos os detalhes de meu plano, mas j sei mais ou menos de que forma poderemos agarrar os aras. Wuriu Sengu e Thora o acompanharo para Aralon. Crest deu instintivamente um passo para frente. Arregalou os olhos para Rhodan. Quer expor Thora a um risco? Um sorriso ligeiro aflorou aos lbios de Rhodan. Pelo contrrio, Crest. Thora ser a primeira pessoa a ser tratada com o soro. E o tratamento ficar a cargo dos mdicos de Aralon. Quando isso acontecer, teremos a prova de que a epidemia foi causada por eles, e ainda saberemos que curvel. Como pretende levar os aras a agir dessa forma? Ainda no tenho muita certeza sobre este ponto. Porm pensarei nisso e j deverei ter a soluo quando nos encontrarmos perto de Aralon. Este mundo que tem as costas protegidas por uma potncia militar capaz de fazer frente a qualquer inimigo. Pelo que acabamos de ouvir, Aralon no dispe de

qualquer armamento... ...mas nem por isso estar indefeso, Crest. Acredito que os aras tenham amigos poderosos, que interviro na hora adequada. Os aras tm amigos? Quem seriam? Afinal, eles pertencem raa dos saltadores lembrou Rhodan, mas interrompeu-se com um gesto apressado. O alto-falante emitiu um estalido. Ligou o receptor. Poucos segundos depois, a voz fria do Regente fez-se ouvir: O sol Kesnar fica a trinta e oito dos seus anos-luz de rcon. Os outros dados conferem com aqueles que lhes foram fornecidos pelos prisioneiros. Concedo-lhe plenos poderes para agir conforme julgar acertado. Alm disso, coloco sua disposio uma frota de guerra dirigida por robs, que por ora obedecer exclusivamente s suas ordens. A identificao ser realizada pela mesma frequncia que estou usando para falar com o senhor. Dentro de dez minutos, as respectivas unidades estaro sua disposio. Informe-me sobre sua atuao assim que a mesma seja iniciada. Ateno, uma advertncia. No ataque Aralon enquanto no houver um motivo muito srio. Por agora no podemos dispensar os aras. Ainda existem doenas nos mundos do Imprio. verdade, Regente. E as doenas continuaro a existir enquanto os aras puderem desenvolver sua ao nefasta. O senhor acaba de receber minhas instrues disse o Regente sem demonstrar a menor emoo. Sigaas, se quiser que continuemos como scios. De resto, desejo-lhe xito e muitas felicidades, Perry Rhodan. Se precisar de auxlio, entre em contato comigo. Fim. Rhodan esperou at que a imagem se apagasse. Depois desligou o transmissor e o receptor. Com um suspiro de alvio, caiu na poltrona mais prxima. Ficou sentado por longos segundos, com a cabea apoiada nas mos. Ningum se atrevia a perturbar seu descanso. At Gucky manteve-se quieto. Crest parecia impaciente. Finalmente Rhodan levantou a cabea, esboou um ligeiro sorriso e disse: Quase chego a ter a impresso de que o crebro robotizado me transformou numa espcie de policial. Imponha a ordem e eu pagarei. Bem, enquanto os interesses dele coincidirem com os meus, no h nada a objetar. Mas ai de ns, no instante em que os nossos interesses entrarem em conflito. No sei dizer o que acontecer quando surgir essa situao. Nesse caso depomos o Regente e assumimos o governo chilreou Gucky em tom confiante e escorregou do sof para o cho. Ergueu-se e bateu no peito, onde o plo era mais claro. Nessa pose seu aspecto lembrava o dos velhos ditadores da Terra. Serei um excelente ministro do exterior. Tiff sorriu. Acho que seria melhor fazer de voc o ministro do prazer sugeriu, prosseguindo em tom srio. Quer dizer que o senhor pretende largar-me em Aralon, senhor Rhodan? O que devo fazer por l? Afinal, no conheo aquele mundo. Ningum conhece o mundo em que ficam os laboratrios mdicos e bioqumicos desses seres. Aposto que saberemos muito mais a seu respeito depois que o 132

senhor tiver passado alguns dias por l. Thora ir comigo? Ter de ir com o senhor confirmou Rhodan. Sem isso a misso seria intil. O que houve tenente Fuchs? O oficial de meia-idade fora incumbido de observar as telas enquanto Rhodan estivesse entretido na palestra com o crebro robotizado, informando-o imediatamente sobre eventuais modificaes. Havia ocasies em que Rhodan preferia no confiar apenas nos instrumentos. Normalmente Fuchs exercia as funes de oficial de planto da sala de rdio. Uma frota est saindo da transio. Estamos totalmente cercados. So naves arcnidas. Devem ser os reforos anunciados pelo crebro disse Rhodan com a voz tranquila e levantou-se. Acompanhado pelos outros, foi sala de comando e contemplou as telas panormicas coloridas, que ofereciam um retrato fiel do espao que os cercava. A viso era apavorante. Os macios couraados da classe da Stardust formados por esferas de oitocentos metros de dimetro mantinham-se a certa distncia. Os cruzadores e destrieres estavam formados para oferecer-lhes proteo, com as bocas dos canhes apontadas para frente. A frota era comboiada por geis caas. Rhodan sabia que naquelas naves no havia um nico ser humano. Os comandantes eram robs positronizados, cujo saber programado excedia o dos cientistas terranos mais competentes. A manipulao dos controles das naves seria inteiramente automtica, obedecendo a uma orientao positrnica. A formao que se apresentava no espao era o poder militar mais formidvel que os olhos de Rhodan j haviam visto. E esse poder estava sua disposio. No se sentiu tomado apenas pelo orgulho, mas principalmente pela satisfao. O homem do planeta Terra vencera. Provara que era digno das tradies de rcon. O crebro robotizado tratava o terrano de igual para igual, chegando mesmo a dar-lhes preferncia sobre os arcnidas, que eram os fundadores do Grande Imprio. O homem provara que compreendera o ordenamento divino que reina no Universo vivo. Falando como quem desperta de um sonho, Rhodan disse com a voz embargada: Fuchs, estabelea contato direto pela frequncia de rcon com a nave capitania da frota arcnida e passe a ligao para a sala de comando. Quero falar com o comandante da frota. O tenente Fuchs dirigiu-se sala de rdio. Crest perguntou: O que quer com ele, Perry? Deve ter recebido suas instrues do Regente. A nica instruo que recebeu foi a de obedecer s minhas ordens respondeu Rhodan. Aps um minuto, o rosto rgido de um rob arcnida contemplava a sala de comando da Titan pela tela do aparelho de comunicao audiovisual. As lentes cristlicas refletiam as luzes de controle. Minha frota est sua disposio, Rhodan da Terra disse, iniciando a palestra. Quais so suas instrues? Rhodan procurou disfarar a satisfao que sentia. Voaremos em direo ao sistema de Kesnar. A

manobra de imerso ser realizada a trs meses-luz de Kesnar. Sua frota permanecer imvel, enquanto minhas naves prosseguiro velocidade da luz. A partir deste momento permaneceremos ininterruptamente em contato audiovisual. Novas Instrues sero transmitidas quando necessrio. Entendido. Dispomos de bombas gravitacionais. A qualquer momento... No desejo que essas bombas sejam utilizadas. Qual sua denominao? Meu nome OR-775, Rhodan da Terra. Muito bem, OR-775. Siga minhas Instrues e aguarde as coordenadas de salto, que lhe sero fornecidas por meu oficial de rdio. A transio ser realizada dentro de uma hora. Entendido. Ficarei na recepo. A tela apagou-se. Crest, que estava de p junto a Rhodan, soltou um suspiro. Rhodan fitou-o com um ligeiro espanto. O que houve Crest? Alguma coisa o preocupa? As coisas no esto correndo muito melhor do que jamais ousaramos esperar? O arcnida confirmou com um aceno de cabea. As coisas esto correndo bem demais ponderou. Sabe l o que significa ser comandante de uma frota de guerra arcnida? H treze anos me confiaram o comando de uma nica nave, embora fosse um membro da famlia governante. E o senhor, Perry, praticamente um estranho, membro de uma raa subdesenvolvida. Pelo menos, h uma dcada e meia, no passava disso. E hoje j est agindo como mandatrio do maior imprio que j existiu no Universo. Perry, para todos os efeitos o senhor j est de posse de sua herana. Rhodan sacudiu lentamente a cabea. No vamos precipitar as coisas, Crest. Ningum tem uma herana para transmitir a mim. Mas sinto-me orgulhoso porque o crebro robotizado me confiou a frota mais poderosa que j vi. Pode crer em mim; as unidades esto em boas mos. O tenente Fuchs enfiou a cabea na sala de comando. As coordenadas foram confirmadas. Quer que as transmita ao comandante da frota? Quero, Fuchs. A transio ser realizada exatamente dentro de cinquenta minutos. At l atingiremos a velocidade da luz. Est na hora de elaborarmos nossos planos de guerra. Tiff, para isso no posso dispensar sua colaborao. Tambm preciso de Sengu. Crest gostaria que o senhor tambm estivesse presente. E eu? soou a voz queixosa vinda do canto em que Gucky estava deitado em sua cama, escutando a conversa. Mantinha as grandes orelhas de p, e os olhos castanhos contemplavam o mundo metlico da nave com uma expresso de lealdade. estranho, mas tenho a impresso de que desta vez no terei nada a fazer. Pois est muito enganado, Gucky objetou Rhodan. Sob o ponto de vista passivo, voc at vai desempenhar o papel principal. Voc o nico que pode captar os impulsos mentais expedidos por Tiff. No dispomos mais de nenhum outro telepata. bem verdade que no poder ir a Aralon. Mas muitas vezes a coisa mais importante no a aventura propriamente dita. De qualquer maneira sei que posso confiar em voc. Est satisfeito? 133

Gucky soltou um assobio estridente e pouco meldico. O que posso fazer? Pois bem, explique seu plano de guerra. Estou ardendo de curiosidade. Est o qu? Aprendeu isso com Bell? Acho que mais uma vez voc est confundindo os conceitos Rhodan esboou um ligeiro sorriso, mas seu rosto logo voltou a tornar-se srio. Pois bem, prestem ateno. Vou explicar meu plano em ligeiras palavras. Entraremos em transio daqui a quarenta e cinco minutos e voltaremos a nos materializar a trs meses-luz de Kesnar. Depois vamos... Rhodan falou durante meia hora. As pessoas que o ouviam no o interromperam uma nica vez. O plano por ele desenvolvido era excitante como um romance fantstico...

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O sol Kesnar surgiu nas telas do aparelho de mira da Titan sob a forma de uma pequena estrela amarela. Uma distncia de trs meses-luz transformaria qualquer gigante num ano, e Kesnar poderia ser tudo, menos um gigante. A imensa frota arcnida manteve-se Imvel em meio ao espao. Rhodan mandou fornecer as ltimas coordenadas a OR-775. Se a frota de guerra entrasse em transio, voltaria a materializar-se h poucos segundosluz de Aralon. A Titan e a Ganymed deslocavam-se velocidade da luz, aproximando-se do sistema. A essa velocidade as naves levariam trs meses para chegar a Aralon. Mais uma vez chegara a hora decisiva de Tiff. Thora voltara a ser mergulhada num sono profundo. A arcnida estava imobilizada na cama de rodas, presa por cintos de couro, para que no casse caso houvesse um movimento inesperado. Wuriu Sengu, o espia, um homem que pela simples fora de sua vontade sabia enxergar atravs da matria compacta, era, alm de Gucky, o nico membro do exrcito de mutantes que no havia contrado a doena. Naquele momento, usava o uniforme simples que o identificava como membro do exrcito de mutantes da Terceira Potncia de Rhodan. Tiff tambm estava uniformizado. No tinham a menor inteno de ocultar sua identidade. No pequeno hangar da Titan em que a Gazela havia sido abrigada, foram discutidos os ltimos detalhes. A Gazela era uma nave de reconhecimento de longa distncia que tinha o formato de um disco. Seu dimetro era de apenas trinta metros. No ponto em que ficava a nodosidade central, a altura chegava a dezoito metros. Todavia, essa pequena nave podia vencer trs anos-luz com um nico hipersalto e tinha um raio de ao relativo de quinhentos anos-luz. Rhodan puxou Tiff para o lado. Compreendeu o seu papel, Tiff? Muitas vezes ser difcil trair o senhor. Acontece que sua tarefa ser precisamente esta. Nunca se esquea deste detalhe. Acompanhe todas as palestras com o pensamento, a fim de manter Gucky informado sobre o que estiver acontecendo. Especialmente quando os aras estiverem falando, repita mentalmente suas

palavras. S assim Gucky estar em condies de acompanhar as palestras. Fao votos de que nada acontea a Thora. No se preocupe, Tiff. Os aras conhecem perfeitamente o valor do refm que acreditaro ter em mos. Por outro lado, faro questo de provar ao senhor que possuem excelente capacidade no terreno da medicina. O senhor vai ver, tudo acabar bem, conforme planejamos. Sim, est na hora. Boa sorte, Tiff. At a vista. At a vista. E que seja quanto antes respondeu Tiff e empertigou o corpo magro. Um brilho resoluto surgiu em seus olhos cinzentos. Abaixou-se e acariciou o pelo de Gucky: Faa um trabalho bem feito, meu chapa. Quando eu voltar, aparea. Cocarei sua nuca durante meia hora. Bell j me cocou durante cinco horas disse o rato-castor em tom de desprezo. De qualquer maneira, meia hora melhor que nada. Crest deu uma pancada no ombro de Tiff. Boa sorte, tenente. Cuide bem de Thora. Serei seu anjo da guarda prometeu Tiff e subiu no passadio. Sengu j o aguardava. Acenou com a mo e a escotilha se fechou. A Gazela estava pronta para decolar. Rhodan, Crest e Gucky saram do hangar e voltaram sala de comando. Acompanharam os acontecimentos pela tela de imagem. Durante trinta segundos no aconteceu nada. De sbito a Gazela penetrou rapidamente no campo de viso, vinda do lado direito. Com uma acelerao tremenda aproximava-se do sol distante. De um instante para outro se desmaterializou. E, simultaneamente, sairia do hiperespao h trs meses-luz. Depois pousaria em Aralon. O resto no passava da mais pura especulao. E de uma sorte imensa, se tudo corresse de acordo com os planos. *** Tiff no se sentia nada bem. Ningum sabia qual seria a reao dos aras quando uma nave estranha pousasse em seu mundo central. Sem dvida, eram considerados um povo pacato. Isso no significava que no saberiam defender-se, especialmente quando seus interesses estavam em jogo. De qualquer maneira, fizeram uma tentativa de submeter os habitantes do planeta Zalit ao seu controle, por intermdio dos moofs, que eram seres dotados de poderes sugestivos, a fim de destruir o crebro robotizado instalado em rcon e dominar o Imprio. Dali se conclua que os aras no eram to inofensivos e livres de ambio como fingiam ser. Quando a Gazela voltou a materializar-se, encontravase a vinte minutos-luz de Aralon. Desenvolvendo a velocidade da luz, dirigiu-se ao planeta e comeou a desacelerar. Tiff teve tempo para orientar-se atravs da viso tica. Aralon estava bem na sua trajetria. Era uma estrela cintilante que crescia a cada segundo que passava. Sengu ergueu-se do leito. Aproximou-se de Tiff e olhou para a tela. Quando descobriro nossa presena? perguntou em tom preocupado. Tiff deu de ombros. No fao a menor idia. Isso depende do seu sistema de comunicaes. bem possvel que nossa 134

imagem j esteja em suas telas. Quer que coloque o aparelho de rdio na recepo? Isto nunca seria um erro. Talvez consiga estabelecer algum contato. Se isso acontecer, no responda; deixe por minha conta. O japons confirmou com um aceno de cabea e passou a lidar com os aparelhos de rdio. Os minutos foram passando; transformaram-se em meia hora. A velocidade j fora reduzida bastante. A Gazela deslocava-se a pouco menos de mil quilmetros por segundo. Aralon era um planeta verde formado por continentes e oceanos. Lembrava a Terra distante. No receptor de ondas normais, havia uma confuso de centenas de vozes. Sengu no entendeu uma palavra. A lngua usada geralmente era o intercosmo, o idioma do Imprio Arcnida. Todas as mensagens estavam codificadas. Tiff lanou um olhar para as telas laterais, e viu duas naves cilndricas que se aproximavam velozmente da Gazela. Antes que tivesse tempo de refletir sobre o que devia fazer, j tinham passado. Descreveram uma curva para a esquerda e, tal qual a Gazela, tomaram a direo de Aralon. Tiff nunca vira uma coisa dessas. Aproximavam-se do planeta desconhecido, altamente civilizado, e ningum lhes dava a menor ateno. No teve tempo para refletir sobre o fenmeno, sobre o qual Gucky j devia estar informado, se no estivesse dormindo naquele momento. Infelizmente no havia possibilidade de receber mensagens por meio do transmissor implantado em seu corpo. Este s permitia comunicaes em sentido nico. Mais trs naves se aproximaram, vindas da direita. Tambm tinham o formato de cilindro. Passaram pela Gazela e, desenvolvendo uma velocidade tremenda, precipitavam-se em direo a Aralon. Pela tela amplificadora, Tiff constatou que se acercavam do continente principal e se preparavam para pousar. O trfego por aqui muito intenso disse em tom indiferente, dirigindo-se a Sengu, que acompanhara a passagem das naves com o queixo cado. Se isso no uma camuflagem, no nos daro muita ateno. Ainda no desconfiava quanto essa suposio se aproximava da verdade. Um vo em torno do planeta bastou para localizar o porto espacial. Era uma rea livre coberta de plstico. Seu formato era quase circular e o dimetro devia ser superior a trinta quilmetros. Tiff nunca vira nada parecido fora de rcon. As naves enfileiravam-se no campo de pouso. Eram esferas enormes do tipo arcnida, gigantes cilndricos e torpedos que subiam em direo ao cu. Mais de dez mil naves de centenas de tipos diferentes! As idas e vindas ininterruptas eram to perturbadoras que Tiff teve a impresso de estar sonhando. Era mais ou menos assim que os autores fantasiosos imaginavam um espaoporto do futuro. E todos haviam zombado deles. E agora viu que a fantasia desses autores nem sequer se aproximava da realidade. medida que baixava, a impresso se tornava mais intensa. As fileiras de naves se estendiam junto a verdadeiras ruas. Carros velozes corriam de um lado para

outro, estabelecendo a comunicao com os edifcios que cercavam o campo de pouso em forma de anel. Tiff continuou a descer. Descobriu um lugar livre, em que havia espao para sua Gazela. Teve a impresso de ser um ano no meio de gigantes quando tocou suavemente o solo e desligou os propulsores. Nenhum dos gigantes parecia ter notado sua presena. Ningum se preocupou com ele. Era como se na Terra tivesse estacionado seu carro numa vaga, em meio a milhares de veculos. Seu vizinho era uma nave cilndrica com mais de trezentos metros de altura. Tiff viu alguns tripulantes descerem de elevador e entrarem num carro que os esperava. Nem sequer se dignaram a olhar para o disco. No conseguiu orientar-se naquela floresta de monstros metlicos. Recorreu aos instrumentos de bordo para calcular a posio aproximada dos edifcios compridos e embandeirados que vira pouco antes do pouso. Acreditava que deviam ser uma espcie de recepo. Sengu no tirava os olhos espantados das inmeras naves espaciais. Naquele instante, estaria calculando que o nmero dos pousos e decolagens chegaria, em mdia, a cinqenta por minuto. No se percebia a existncia de qualquer tipo de controle. Talvez os aras julgassem isso to ridculo como se na Terra algum procurasse orientar pelo radar os automveis que quisessem estacionar. Isto uma coisa inconcebvel! gemeu Tiff e no compreendeu mais nada. Ento assim que as coisas se passam num mundo realmente civilizado. Se me lembro que ainda h vinte anos, a simples decolagem de um foguete causava uma sensao bem maior... Os tempos mudam. E mudam muito depressa disse Sengu, resumindo as ideias que lhe iam pela mente. Alis, o carro que dever levar-nos j est chegando enxergava atravs das paredes da Gazela. Quer dizer que isto no to desorganizado como se poderia pensar. Um carro? Isso mesmo. Vem sem motorista. Est sendo teleguiado. Tiff sacudiu a cabea, mas logo se controlou. Deixaremos Thora no camarote. Fecharemos a escotilha de entrada, para que ningum possa entrar. Se bem que no acredito que por aqui algum esteja ansioso para roubar uma nave. Embora o furto talvez no fosse notado. No levaremos armas. Afinal, a raa com que devemos entrar em contato pacata. Proferiu estas palavras com certa amargura na voz, enquanto bloqueava todos os controles. O camarote de Thora foi trancado. Fazia pouco tempo que a arcnida havia recebido uma injeo nutritiva. Estava dormindo. Saram da Gazela, trancaram a escotilha e saltaram para o solo duro e liso. O carro estava parado a alguns metros, aguardando-os com a porta aberta. O lugar do motorista estava ocupado por um painel automtico. No assento de trs, havia lugar para seis pessoas. Mal estavam sentados, a porta fechou-se silenciosamente. O veculo ps-se em movimento, correu pela estrada espacial, dobrou para a esquerda e aumentou de velocidade. A distncia at a extremidade do campo espacial devia ser de vinte quilmetros, se fosse mantida a mesma direo. Tiff teve trabalho de sobra para transmitir a 135

Gucky as impresses que desabavam sobre ele. Naquele instante, gostaria de ver o rosto do rato-castor. Durante a viagem vertiginosa, Tiff no pde fornecer uma descrio detalhada dos diversos tipos de nave. Contentou-se com um relato geral, e com o tempo adquiriu certa prtica em constatar e transmitir as principais diferenas. Sengu logo se cansou da viso montona. Recostou-se no assento e fechou os olhos. Depois de dez minutos de viagem, o espao entre as naves foi aumentando, at que o resto do campo de pouso se estendeu diante dos olhos dos terranos. O carro seguiu diretamente para o edifcio alongado com as bandeiras, que Tiff j havia observado do alto. Atravessaram uma barreira. Surgiu Uma longa fila de carros parados numa espcie de rea de estacionamento. Encontraram uma vaga. O veculo, que parecia ser dirigido por uma mo invisvel, a ocupou. As portas abriram-se. Tiff fez um sinal para Sengu. Desceram. Ningum exigiu qualquer pagamento. Alis, Tiff no tinha certeza se o autmato se contentaria com a moeda arcnida, que Crest Ilhes entregara por precauo. E agora? perguntou Sengu perplexo. A profuso de naves fora substituda por uma quantidade enorme de veculos estacionados. Para onde vamos? Tiff ajeitou o uniforme. Conseguiu esboar um sorriso dbil e apontou para o edifcio mais prximo. Para l. Diante do edifcio havia um grande movimento. Humanoides entravam e saam. Por mais de uma vez, Tiff reconheceu figuras no humanas, mas em virtude da distncia no lhe foi possvel identific-las. Um moof guardado num recipiente pressurizado passou por eles e foi introduzido no edifcio que tinha o aspecto de repartio oficial. Alguns degraus largos e coloridos levavam a um portal, atrs do qual se viam certa instalaes que tinham o aspecto de guichs. Tiff retribuiu o cumprimento de cabea de um homem alto, que parecia ter mais pressa do que eles. Quem seria? Um saltador? Ou pertenceria a outra raa aparentada com os arcnidas? Caminhando lentamente e com um sinal cada vez maior de insegurana relativa os dois terranos aproximaram-se do edifcio. Ali saberiam se a teoria de Rhodan combinava com a prtica. Um homem robusto de menos de um metro de altura, que envergava um traje espacial fechado, aproximou-se, lanou-lhes um olhar perscrutador. Depois prosseguiu no seu caminho. Tiff teve a impresso de ter visto atrs da lmina do visor um rosto um formato de sapo, envolto por uma atmosfera verdecenta. Aqui o ponto de encontro de todas as raas da Galxia cochichou para Sengu, que observava os arredores com os olhos semicerrados. Nunca imaginaria que uma coisa destas realmente pudesse existir. Aqui o movimento bem maior que em rcon disse o japons. Isto se parece mais com a capital de um imprio. Era uma observao amarga e objetiva, cuja justeza no poderia ser contestada. Tiff reconheceu o fato em seu ntimo. Finalmente viu os primeiros aras. Eram descendentes de colonos arcnidas, tal qual os saltadores ou mercadores galcticos. Tinham mais de dois

metros de altura e eram albinos. A pele despigmentada, os cabelos brancos e os olhos vermelhos provavam esse fato. Eram de uma magreza inimaginvel; pareciam feitos exclusivamente de pele e ossos. Trs dos aras lanaram olhares curiosos para os terranos, mas no demonstraram maior interesse. Usavam capas brancas com sinais dourados na altura do peito. Seu andar grave e altivo dava mostras de uma sensao de autoconfiana e superioridade. Eles no so nem um pouco convencidos murmurou Sengu quando os trs estavam fora do alcance de sua voz. Para que servem essas capas brancas? Talvez sejam mdicos conjecturou Tiff em tom pensativo. A presena deles num porto espacial no seria nenhuma surpresa. Chegaram aos degraus que davam para o portal e entraram com mais alguns humanoides. Algum teria de interessar-se por eles. direita e esquerda enfileiravam-se os guichs, atrs dos quais estavam sentados aras femininos que pareciam responder a perguntas que lhes eram formuladas. Pareciam conversar com os fregueses que se encontravam diante dos guichs. Empurravam os papis de um lado para outro e preenchiam formulrios. Os trs aras de capa branca passavam pela multido, olhando atentamente para todos os lados. Parecia que procuravam alguma coisa. Finalmente retiraram-se por uma porta situada na parte dos fundos. Tiff deu uma pancadinha em Sengu e dirigiu-se ao guich mais prximo. Uma bela ara lanou-lhes um olhar bastante interessado. Tiff pigarreou. Antes que tivesse tempo para abrir a boca e formular uma pergunta, a moa disse em intercosmo: Aqui est seu formulrio. Faa o favor de preenchlo. Tiff pegou a folha de papel dobrada e por alguns segundos ficou perplexo, examinando os caracteres que j lhe eram conhecidos. Aprendera a lngua dos arcnidas atravs do processo hipntico. No teria a menor dificuldade em responder s perguntas constantes do formulrio. Resta saber se devo responder a todas as perguntas, pensou. Fez um sinal para a moa e juntamente com Sengu dirigiu-se a uma das inmeras mesas espalhadas pela sala. Um instrumento de escrita protegido por um dispositivo magntico estava disposio do visitante. Quer dizer que aqui fizeram a mesma experincia que na Terra, pensou Tiff com certa alegria. Colocou o formulrio sobre a mesa, segurou a caneta e ficou perplexo com a primeira pergunta, colocada logo aps o espao reservado aos dados relativos ao nome, planeta de origem e o motivo da vinda: 1) De que tipo a doena que o trouxe a Aralon? (Indicar a designao local ou descrever os sintomas.) 136

Sengu olhou por cima do ombro de Tiff e fez uma careta. Ser que essa gente acredita que todo astronauta um doente? Tiff no respondeu. Continuou a ler: 2) Deseja obter tratamento direto seguido de alta imediata, ou planejou um tratamento mais prolongado? 3) Indique o tipo de tratamento desejado. 4) Est vinculado ao seguro-sade Arakos ou a qualquer outro seguro? (Favor fornecer indicaes precisas.) Tiff levantou a cabea e seu olhar encontrou o de Sengu. Acho que fui ao guich errado murmurou com a voz insegura. Talvez aquilo seja uma seo especial para astronautas doentes. Pois vamos tentar em outro guich sugeriu o japons. Tiff dobrou o formulrio, o enfiou no bolso e, com uma expresso de indiferena no rosto, dirigiu-se a um guich que acabara de ficar livre. Sem olh-lo, a ara, bela, mas muito magra, empurrou-lhe outra ficha. Tiff pegou-a, embora j soubesse que era absolutamente igual que recebera antes. Comeou a desconfiar da verdade. Voltaram escrivaninha. Tiff pegou a caneta e comeou a preencher o formulrio. Nome: Thora da famlia Zoltral. Sistema de rcon. Espcie de doena: hipereuforia. Local do adoecimento: Planeta Honur, sistema de Thatrel. Classe: Primeira. Seguro: Paciente particular. Espcie de tratamento: Direto, com alta imediata. Sengu ficou sacudindo a cabea e olhou cautelosamente para todos os lados. Aquilo comeava a deix-lo apavorado. Ningum se interessava por eles. Naquele recinto, as pessoas se comprimiam como numa feira. O japons viu aras em capas brancas, que passavam devagar e em atitude altiva por entre os recm-chegados, examinando-os. Por vezes, dirigiam-se a eles, conversavam um pouco e seguiam seu caminho. Tiff, no estou compreendendo. Onde estamos? O que est acontecendo por aqui? Ser que enlouquecemos? Tiff colocou sua assinatura embaixo do formulrio e piscou para Sengu.

No enlouquecemos coisa alguma, meu caro. Quer saber o que est acontecendo aqui? Pois muito simples. Acabamos de pousar em Aralon, mundo central dos aras, que so uma raa formada exclusivamente por mdicos e o respectivo pessoal auxiliar. Por isso, seria mais que natural que transformassem o planeta num nico hospital. isso mesmo, Sengu. Este pavilho a recepo do hospital. Qualquer pessoa que venha para Aralon est doente, quer ser curada. Acontece que a cura s pode ser encontrada neste lugar, que a fonte de todas as doenas. Os aras querem viver, e vivem das doenas dos outros. Parecia que uma venda caa dos olhos de Sengu. Os aras de capa branca eram mdicos que caminhavam toa, olhando os novos pacientes. Os numerosos guichs faziam a triagem dos recm-chegados segundo a espcie da doena e o poder aquisitivo do paciente. Um planeta-hospital. Isso... isso uma coisa inconcebvel. Ser mesmo? Pois eu acho isto mais que natural. Deveramos ter sabido antes de pousarmos. Bem, preenchi o formulrio para Thora. Vamos entreg-lo e aguardar os acontecimentos. E ns? Ser que no precisamos fazer algum registro? Ao que parece no existe nenhuma obrigatoriedade de registro para as pessoas sadias. bem provvel que uma pessoa sadia no permanea em Aralon mais tempo que o absolutamente necessrio. Trazem os amigos ou parentes doentes e do o fora. Mais tarde vm buscar o paciente curado. um sistema muito simples, e provavelmente tambm muito lucrativo. Todo um planeta vive disto. Um sorriso ligeiro e frio surgiu em seu rosto. Segurou o formulrio, e caminhou em direo ao guich mais prximo. Sengu seguiu-o. Tinha uma sensao estranha na regio do estmago. A ara pegou o formulrio, passou os olhos e dirigiu-se a Tiff com um sorriso amvel. Essa Thora da famlia Zoltral sua parenta? A voz revelava certa dvida. Qualquer um perceberia imediatamente que Tiff e Sengu no eram arcnidas. No Imprio de rcon havia tantas raas que a ara no poderia ter a menor idia sobre a raa a que pertenciam os visitantes. claro que no. Apenas a trouxemos a pedido da famlia. A moa confirmou com um aceno de cabea e lanou uma observao no formulrio, antes de coloc-lo na mesma. Ainda no se deu por satisfeita. Sorriu mais uma vez, inclinou-se para a frente e fitou os olhos de Tiff, como se procurasse uma resposta. No tenho nada com isso, mas gostaria de saber de que sistema o senhor. No deve ser de Heroinka. Tiff sacudiu a cabea com tamanha Tora que qualquer um acreditaria que para ele Heroinka era o inferno. Venho do planeta Terra, sistema Sol! disse em tom indiferente. A senhora o conhece? Igual a Tiff, a moa sacudiu a cabea violentamente. Nunca ouvi falar. Ainda no tivemos nenhum paciente de l. Onde fica? Tiff deu de ombros. Fica muito longe, a milhares de anos-luz. A moa fitou Tiff com os olhos arregalados. Depois 137

soltou uma risada meldica. Naquele instante, era bela e engraadinha. O senhor est brincando. No existe nenhum sistema que fique a mais de cento e quinze anos-luz daqui. Tiff sabia que o conceito de ano-luz era quase idntico ao da Terra. O planeta completava sua rbita em torno do astro central num perodo de trezentos e oitenta dias. Ao menos no existe nenhum sistema pertencente ao Imprio. A Terra disse Tiff, falando devagar e com certa nfase no pertence ao Imprio. A ara parou de rir. Escreveu algumas observaes no formulrio e atirou-o numa caixa metlica. Ouviu-se um chiado, e formulrio desapareceu. Abriu uma gaveta, tirou um disco metlico e entregouo a Tiff. Com isto o senhor pode pagar a uma ambulncia que tirar Thora de sua nave. Ser levada automaticamente ao local indicado. Entregue a paciente e volte sua nave. Desejo-lhe uma longa vida. Dirigiu-se ao prximo visitante, que era uma coisa disforme com um traje pressurizado e uma mscara. Tiff arrastou Sengu consigo. O disco metlico desaparecera no seu bolso. Quando se viram do lado de fora, respiraram aliviados. O ar era puro e tpido. Lembrava um dia de primavera na Terra. Como difcil chamar a ateno de algum num lugar como este disse Tiff em tom preocupado. At parece um hospital da Terra. Ali tambm se pode entrar sem que ningum lhe pergunte quem e o que deseja. Isso num grande hospital, naturalmente. Mas experimente entrar num edifcio de apartamentos. Todo mundo o olhar e perguntar quem voc e com quem quer falar. E o planeta em que nos encontramos forma um hospital. No de admirar que nem queiram saber quem somos. O que lhes interessa que tragamos um paciente e o respectivo dinheiro... O que vamos fazer? No podemos entregar Thora e voltar sozinhos. No tenho a menor inteno de fazer isso. A moa j colocou algumas informaes no formulrio. Na central, que rene todas as informaes, comearo a desconfiar. Especialmente quando lerem a referncia Terra. Acredita que j ouviram falar no planeta Terra? Tiff acenou com a cabea. De qualquer maneira desconfiaro. Tanto faz que nunca tenham ouvido falar em nosso planeta, ou que disponham de informaes que no podero ser nada tranquilizadoras. Estaro muito interessados em travar conhecimento conosco. Aposto que j nos esto esperando no lugar para onde Thora ser levada. Perto do parque de estacionamento que j haviam visto encontraram outro. Havia por ali veculos dos mais variados tipos, capazes de abrigar pacientes de todas as espcies. Um deles tinha o formato de grande aqurio e estava cheio de gua. Tiff tinha uma fantasia bastante ativa para imaginar como seria o paciente transportado nesse veculo. Tirou o disco metlico do bolso e examinou-o mais detidamente. Possua uma marcao. A marcao, tambm redonda, que se via nas paredes laterais do aqurio transportvel, no era idntica de sua ficha. No demoraram em encontrar o carro destinado a eles.

Lembrava uma ambulncia como qualquer outra. No lugar da maaneta, havia uma fenda. Embaixo, o desenho da moeda. uma coisa bem bolada murmurou Tiff. At mesmo um analfabeto no teria a menor dificuldade em orientar-se num lugar como este. Enfiou tranquilamente a ficha na fenda. A porta abriu-se silenciosamente, como se uma mo de fantasma a movesse. Entraram. A porta fechou-se, e o carro foi posto em movimento. Saiu para o campo espacial e dirigiu-se para a rua larga que passava entre as naves estacionadas. Como que o condutor automtico vai saber onde fica nossa nave? perguntou Sengu com certo ar de triunfo. No existe a menor indicao sobre o lugar em que a Gazela se acha estacionada. Ser que existe uma explicao lgica? Acho que existe respondeu Tiff e viu as naves gigantescas aproximarem-se com uma rapidez vertiginosa. No se sentia o menor abalo. Afinal, fomos apanhados por um carro. O crebro positrnico registrou a rota percorrida. Basta solicit-la, e o minsculo crebro robotizado do automvel fornece os dados, que so introduzidos na programao da ambulncia. Como v, muito simples. O japons desistiu. Sem dizer uma palavra, resolveu aguardar os acontecimentos. Quando o carro parou suavemente bem embaixo da escotilha de entrada da Gazela, limitou-se a soltar um ronronar de aprovao. Thora estava acordada. Sorriu para os dois homens, sem compreender o que estava acontecendo. Como as correias a prendessem cama, Tiff no achou necessrio p-la a dormir de novo. Por meio do antgravo porttil tiraram a cama do camarote, levaram-na pelo estreito corredor e finalmente a colocaram no automvel que os esperava. A escotilha de entrada voltou a ser fechada. Quando os dois homens haviam entrado, as portas do veculo se fecharam e este voltou a colocar-se em movimento. Desta vez seguiu uma rota diferente. *** Saram do campo de pouso. Aps quinze minutos, chegaram a uma estrada larga que comeou a descer lentamente, penetrando num tnel que mergulhava sob a superfcie de Aralon. A modificao provocou sentimentos um tanto ambguos na mente de Sengu. Ser que isso no uma armadilha, Tiff? Por que iriam construir o hospital embaixo do solo? Tiff estava com os olhos semicerrados. No sei, mas posso imaginar. Os aras no apreciam a luz do sol. No se esquea de que so albinos. Conforme o tipo do paciente preferir que o hospital fique no subsolo. Acredito que seremos levados em primeiro lugar a um posto de triagem. Nenhum carro os ultrapassou, mas alguns vieram ao seu encontro. A cada quinhentos metros, estradas mais estreitas saam para a esquerda e para a direita. As lmpadas redondas presas ao teto a intervalos regulares espalhavam uma luz mortia. Subitamente o veculo reduziu a velocidade. Dobrou para a direita e desenvolveu maior velocidade. 138

No demorar muito para sabermos a quantas andamos conjecturou Tiff. Ficarei satisfeito quando esta incerteza tiver chegado ao fim. Eu tambm murmurou Sengu, mas o tom de sua voz no parecia muito convincente. Mais adiante, viu-se uma luz mais intensa. O veculo saiu do tnel, passou por uma grande praa, subiu numa rampa estreita e parou diante de uma porta. Depois de alguns segundos, esta se abriu como se estivesse sendo controlada pelos espritos. O carro voltou a deslocar-se e estacou num pavilho profusamente iluminado, no qual desembocavam vrios corredores. Tudo reluzia de limpeza. Aras em capas brancas andavam apressadamente de um lado para outro, conversavam animados, lanavam olhares rpidos para o centro e tornavam a desaparecer. Cinco aras se aproximaram, vindos de outra direo. Ficaram parados junto ao carro. Seus rostos srios pareciam um prenncio do que os esperava, mas talvez fosse apenas uma iluso de Tiff. Um deles atirou uma ficha no registro automtico, e a porta da ambulncia! abriu-se. Os senhores esto trazendo a paciente Thora de rcon? perguntou um dos aras e lanou um olhar indagador para Tiff. Este confirmou com um aceno de cabea. Correto reconheceu e desceu do carro com as pernas duras, procurando movimentar os ps. Esta a seo destinada aos doentes que sofrem de hipereuforia? O ara no reagiu pergunta. Quem o senhor? Sou o tenente Tifflor, do planeta Terra, sistema Sol. No sei se isto lhe diz alguma coisa. E aquele ali? Wuriu Sengu; tambm vem da Terra informou Tiff. O ara acenou com a cabea, como se estivesse ouvindo alguma coisa que j sabia h muito tempo. Ento o planeta Terra murmurou satisfeito. Bem que ns desconfivamos. Tiff no conseguiu reprimir mais a curiosidade. J ouviu falar no planeta Terra? Ser que poderia me dizer quando foi isso? O senhor ainda ter oportunidade para conversar conosco. Siga-nos. Tiff apontou para o carro. E Thora? Est doente e precisa de assistncia imediata. Cuidaremos dela; no se preocupe. A peste de nonus uma doena infecciosa relativamente simples. Amanh sua paciente nem se lembrar mais de que j esteve doente. Mas no vamos perder mais tempo. Acompanhe-nos; precisamos conversar com o senhor. Tiff ainda estava hesitando. No gostou nem um pouco da idia de deixar Thora s. Mas no lhe deram oportunidade de empregar outras tticas de retardamento. A um sinal do ara, quatro homens robustos aproximaramse. Em comparao com os outros nativos do planeta Aralon, eram verdadeiros atletas. Tiff e Sengu foram agarrados por dois deles. Sem a menor considerao, torceram os braos dos homens surpresos e empurraramnos rapidamente em direo a uma porta. O japons fez meno de defender-se, mas Tiff lhe

disse: No faa isso, Sengu. Em primeiro lugar, precisamos saber o que desejam de ns. No se defenda. Uma porta foi aberta. Os quatro indivduos robustos empurraram suas vtimas para o interior da sala, e continuaram segurando-os. Trs dos cinco mdicos os seguiram. Atrs de uma mesa larga estavam sentados mais trs aras com as costumeiras capas brancas. Olharam Tiff e Sengu com uma enorme curiosidade. Poderiam fazer o favor de explicar o que significa isso? disse Tiff em tom enrgico. Ns lhes trazemos uma paciente e os senhores nos tratam como se fssemos criminosos. O mais velho dentre os aras acenou lentamente com a cabea e lanou um olhar para a pilha de documentos que se encontrava diante dele. Voltou a levantar a cabea e seus olhos vermelhos e inexpressivos fitaram Tiff. Pois justamente isso. Os senhores s nos trazem uma paciente. Pelas informaes que recebemos, deve haver algumas centenas. O que houve com os outros? claro que Tiff no estava preparado para esta pergunta. Levou alguns segundos para responder: Talvez eu tenha um interesse pessoal apenas na cura de Thora. O velho inclinou-se para frente. Ser? voltou a folhear os documentos. Os senhores vm da Terra, um planeta que fica a mais de trinta mil anos-luz e que ainda no teve qualquer contato com o Imprio. Seu comandante Perry Rhodan, que por vrias vezes entrou em choque com os mercadores galcticos. Por que acha que devamos ter interesse em ajudar os inimigos de nossos amigos? Por pouco Tiff no responde: Porque vocs os fizeram adoecer. Mas conseguiu controlar-se. Quem lhe disse que Thora amiga de Rhodan? perguntou. O que dizem suas informaes, alm disso? Bastante coisa resmungou o velho. O senhor deve estar lembrado de que em certo planeta que os saltadores costumam chamar de Goszul, Rhodan provocou artificialmente uma epidemia a fim de apoderar-se do mesmo. Ser que j est esquecido disso? No deixar de confessar que um mtodo bastante condenvel. Os saltadores doentes vieram para Aralon, em busca de auxlio. Foi assim que descobrimos. Felizmente tratava-se de doena infecciosa autocurvel. De qualquer maneira, essa histria granjeou uma fama triste para Perry Rhodan. J sabemos quem so os terranos. Tiff no estava disposto a ficar calado por mais tempo. Ento eles j sabem quem somos? fungou e de um golpe livrou-se das mos dos dois guardas. No preciso de vigia, seus fracalhes. Dirigindo-se novamente ao velho sentado atrs da mesa, prosseguiu: Rhodan aplicou o mesmo mtodo que representa o fundamento da existncia dos aras, no ? Por isso ficaram to aborrecidos. Ou ser que vocs pretendem negar que costumam espalhar pela Galxia os germes mais perigosos, para lucrar na cura dos seres atacados pelas epidemias? Se no fossem os aras, j no haveria doenas, e vocs teriam que trabalhar de verdade para poderem viver. assim que se pensa por aqui. No entanto, uma raa inteligente sempre teria um campo bastante amplo para o 139

trabalho e a pesquisa. A vida artificial, a vida eterna, a eliminao da morte fsica... a lista no tem fim. Em vez disso, o que que vocs preferem fazer? Fomentam as doenas para que este hospital nunca fique vazio. Ento, o que me diz meu velho? O albino sentado atrs da mesa ouvira-o atentamente sem demonstrar a menor emoo. Confabulou em voz baixa com os colegas. Depois olhou para Tiff. Por que procura irritar-me? Quer descobrir alguma coisa? Rhodan quer descobrir alguma coisa que ainda no sabe? Rhodan! Tiff proferiu este nome com tamanho desprezo que ele mesmo se assustou. O que tenho que ver com Rhodan? Pois ele que quer conservar Thora para si. Para ele, a doena veio muito a propsito. Os senhores conhecem os sintomas da hipereuforia, que o nome que costumamos dar ao sorriso eterno. Serei franco com os senhores... Meu nome Themos. Sou chefe deste setor e diretor cientfico dos laboratrios ligados ao mesmo. Prossiga. Era o que eu pretendia fazer, Themos. Vim contra a vontade de Rhodan. O senhor acredita que ele me teria mandado para c no trazendo mais ningum seno Thora? O senhor j percebeu, no ? Por que resolveu trazer-nos Thora contra a vontade de Rhodan? Eu... bem, quis prestar-lhe um servio, Themos. Tenho vrios motivos para isso. Thora muito poderosa e poder ajudar-me a progredir na vida, caso se sinta obrigada para comigo. Alm disso, poderia convenc-la de que, para mim, sua vida mais preciosa que para Rhodan. Themos inclinou-se para a frente e lanou um olhar perscrutador para Tiff. Pretende trair Rhodan? Como posso saber que no est mentindo? Acredite ou deixe de acreditar. A deciso depende exclusivamente do senhor. Cure Thora, se puder, e eu lhe demonstrarei minha gratido. O velho contemplou Tiff por algum tempo. Depois olhou para Sengu, que demonstrou um interesse surpreendente pelo solo em que estava pisando. Depois voltou a conversar em voz baixa com os outros aras. Tiff teve tempo para enviar uma mensagem teleptica a Gucky. A conferncia inaudvel demorou quase dez minutos. Finalmente Themos tornou a falar: Curaremos de Thora, mas por enquanto no podemos permitir que voltem sua nave. Sero nossos hspedes. Dar-lhes-emos um quarto que no podero deixar sem licena especial. Acreditamos que no se oporo a uma revista pessoal; queremos verificar se esto portando armas ou qualquer aparelho de comunicao. No seu ntimo Tiff aborreceu-se com a medida; todavia, no havia meio mais eficiente para convencer os aras de que ele e Sengu eram criaturas inofensivas. Na verdade, no possuam qualquer arma ou aparelho de comunicao visvel. Depois de se convencerem disso, os aras relaxariam sua vigilncia. claro que no temos a menor objeo disse Tiff com a maior tranquilidade. Faam o que quiserem, se isso os deixa mais calmos. Mas no gosto de ficar trancado num quarto. Quero saber o que est acontecendo

com Thora. Ser que realmente esto em condies de cur-la? Empenho minha palavra de cientista para garantir a cura asseverou Themos com certo orgulho. Afinal de contas a peste de nonus uma doena bacilar criada por mim, e claro que o respectivo antdoto tambm foi descoberto por mim. Amanh Thora j estar boa lanou um olhar penetrante para Tiff. Alis, ela sabe onde e por que foi infectada? Como poderia saber disso? S quando estiver curada ser capaz de compreender ou de se lembrar de alguma coisa. rcon no ficar muito satisfeito com seus mtodos de causar doenas. Themos esboou um sorriso frio. Providenciaremos para que rcon nunca saiba disso. Uma vez que, segundo afirma, o senhor contra Rhodan, o senhor no contar nada a Thora e aos demais arcnidas, no verdade? Tiff no respondeu. De repente Sengu disse: Seus laboratrios ficam bem embaixo da superfcie, abaixo deste setor do hospital, no verdade? Themos acenou com a cabea; parecia perplexo. Como que o senhor sabe disso? Todas as nossas instalaes ficam abaixo do solo, porque com o tempo o sol produz efeitos bastante desagradveis. Ao menos para os albinos disse Tiff com certa nfase. Themos no parecia ofender-se com isso. Sim, isso confirmou em tom indiferente. por esse motivo que permanecemos na superfcie o menos possvel. Sendo assim, no por maldade que insistimos em que por enquanto fiquem aqui embaixo. Tero de aguardar nossa deciso. O grande conselho mdico de Aralon cuidar do assunto nas prximas semanas. Tiff inclinou-se para frente. O senhor falou em semanas? Acha que tenho tanto tempo? Ser que no tem tempo? perguntou Themos em tom desconfiado. Quem poderia estar esperando pelo senhor, j que no tem a inteno de voltar para junto de Rhodan? Tiff mordeu o lbio. Quero levar Thora e meu amigo a um sistema isolado, que possua um planeta bastante idlico. l que Thora e eu vamos nos casar. Ser? Themos parecia surpreso. Um certo, Etztak me disse que entre Rhodan e a tal da Thora existe certo relacionamento... Bem, digamos, que existe um relacionamento amistoso. O que dir Rhodan quando souber dos seus planos? O problema no meu respondeu Tiff em tom indiferente. Naquele momento, gostaria de ver o rosto de Rhodan, se Gucky o estivesse informando sobre o curso da palestra. Os planos no previam uma troca de idias to chocante. No veremos Rhodan nunca mais. Tenho certeza absoluta de que no o revero, quer o estejam traindo, quer no disse Themos com a voz fria e levantou-se. Mas chega de conversa. Vamos agir. Sero levados aos seus quartos e revistados l mesmo. No ofeream resistncia e no tero problemas. Amanh realizaremos um exame mdico. No se preocupem; apenas uma questo de rotina. Depois disso, podero cumprimentar uma Thora restabelecida. Ento veremos o 140

que ela acha dos seus projetos de casamento. Para o bem do senhor, fao votos de que se sinta muito feliz... Tiff percebeu a ameaa que havia nessas palavras. Porm no teve tempo para imaginar com clareza os malentendidos que certamente surgiriam. Quatro braos robustos agarraram-no por trs e carregaram-no para fora da sala. Sengu teve o mesmo destino. A viagem nos levar para as profundezas do planeta gritou para Tiff e sorriu, fazendo uma careta. Receio que seremos levados a um setor muito profundo. Silncio! trovejou a voz de um dos guardas. Isso no me preocupa nem um pouco respondeu Tiff, sem dar a menor ateno ordem do ara. O que me deixa mais preocupado a ideia do que dir Thora quando souber que minha noiva...

3
A Titan e a Ganymed realizaram um pequeno hipersalto, que as deixou mais prximas do sistema de Kesnar. Continuando a deslocar-se velocidade da luz, ainda se encontravam a um dia-luz de Aralon. O perodo de descanso decorrera sem qualquer acontecimento importante. Tiff informara-os de que ele e Sengu haviam sido colocados num quarto bem confortvel, acrescentando que pretendiam dormir algumas horas. Na superfcie de Aralon, comeara a noite, e, naquele submundo, tambm havia uma espcie de pausa. Gucky acordou e a primeira coisa que fez foi prestar ateno aos impulsos emitidos pelo transmissor implantado no corpo de Tiff. Os impulsos vinham a intervalos regulares, mas no traziam qualquer mensagem teleptica. Concluiu que Tiff ainda estava dormindo. O rato-castor espreguiou-se, escorregou da cama para o cho e dirigiu-se ao compartimento contguo, onde ficava o chuveiro. Com um pavor ntimo saltitou sob o jato de gua fria, insistindo para consigo mesmo em que esse processo no s limpava seu couro, mas tambm era bom para a sade. Enxugou-se sob o jato de ar quente e caminhou em direo sala dos tripulantes. Alm de Crest e alguns conhecidos, encontrou-se tambm com Rhodan, que perguntou imediatamente se nesse meio tempo havia acontecido algo de novo. Gucky tranquilizou-o e passou a dedicar-se refeio matutina. Ficou satisfeito ao ver que em seu prato havia uma rao especial das deliciosas cenouras enviadas da Ganymed. Eram seu alimento predileto, e nem mesmo Bell conseguia fazer com que desistisse dele. Se os aras cumprirem a palavra, Thora estar restabelecida ainda hoje disse Rhodan e sorveu um gole de caf quente, que preferia a qualquer das bebidas concentradas. Quando isso acontecer, saberemos que possuem o antdoto. No haver mais nenhum motivo para esperar. O que pretende fazer? perguntou Gucky enquanto mastigava o que no era nada fcil para o solitrio dente-roedor. Atacar? claro que s pode ser isso afirmou Rhodan. Crest baixou a mo que segurava a xcara. Seu olhar parecia preocupado. Sabemos que Aralon o hospital galctico. Se o

atacarmos, agiremos contra o direito. Um depsito de armas protegido pela cruz vermelha. Isto uma velha histria. E aqui nos encontramos numa situao semelhante. Afinal, Tiff representa a prova de que os aras abusam do seu saber retrucou Perry. Tiff est nas mos deles lembrou Crest em tom tranquilo. Rhodan confirmou com um aceno de cabea. Mas no estar por muito tempo, Crest. Gucky sabe dizer a qualquer momento onde est Tiff, e quando nos tivermos aproximado o suficiente para que possa realizar a localizao goniomtrica, no haver mais nenhum meio de esconde-lo de ns. No pretendo tratar os aras com luvas de seda. So mais perigosos e inescrupulosos que qualquer dos inimigos do Imprio. Crest ainda tinha suas dvidas. De qualquer maneira, cometer uma injustia aos olhos das outras raas se atacar um grupo de mdicos indefesos. No se esquea de que muita gente vai a Aralon em busca de auxlio contra a doena e a morte. E o senhor est impedindo aqueles seres de curar os outros. Se ainda os matar... Nem cheguei a insinuar que pretendo matar um ara que seja disse Rhodan em tom indiferente. Crest suspirou aliviado. Nesse caso est tudo em ordem, se bem que eu gostaria de saber como pretende obrig-los a ceder por meio de ameaas. Veremos disse Rhodan. Para falar a verdade, eu mesmo ainda no sei exatamente. De repente Gucky levantou a cabea. O resto da cenoura caiu das suas patas e foi parar no prato. Os olhos comearam a brilhar. Com a voz nervosa ps-se a cochichar: Tiff foi acordado. Vieram busc-lo para submet-lo a novo interrogatrio... *** A porta foi aberta do lado de fora e dois aras robustos entraram no quarto. Tiff e Sengu acordaram imediatamente. O processo mental normal foi reiniciado. A vinte e quatro horas-luz de distncia Gucky captava os impulsos. Vamos, levantem. Themos quer falar com vocs. Tiff saiu da cama de lado. No se apressou. Tambm Sengu lavou-se calmamente antes de vestir o uniforme. Os dois aras saltitavam nervosamente de um p para outro, mas deviam ter recebido instrues terminantes para no maltratar os prisioneiros. Finalmente a limpeza matutina foi concluda. Quando ganharemos o caf? perguntou Tiff. Ser que isto aqui no um hospital de verdade? Themos responder as suas perguntas disse um dos guardas enquanto abria a porta. Viro espontaneamente? Nem Tiff nem Sengu julgaram necessrio dar qualquer resposta a esta pergunta. Enfiado na capa branca, Themos estava novamente sentado atrs da mesa j conhecida com a tampa semicircular feita de plstico. Outros aras se encontravam em sua companhia. Fitaram os dois homens com os rostos sombrios. O olhar do diretor cientfico no prenunciava 141

nada de bom. Tiff esqueceu-se do caf. Desconfiava do que tinha acontecido. A primeira frase dita por Themos confirmou seus temores: Thora est curada, terrano. No se lembra de jamais lhe ter dado esperana de casar com, ela. Continua a dedicar toda a simpatia a Perry Rhodan. Ento, o que me diz tenente Tifflor, ou seja, l qual for seu nome? Tiff no se apressou para responder. Repetiu mentalmente palavra por palavra da breve fala do ara, para orientar Gucky. Depois, deu de ombros e disse em tom de lstima: Que pena. A doena deve ter apagado parte da memria. J no se lembra das ltimas horas que passamos juntos. Posso v-la? O que deseja dela? Thora uma arcnida. No se ligar ao senhor nem a Rhodan. Cuidaremos disso. Resolveu ficar para sempre em Aralon a fim de empenhar suas foras na cura dos doentes. No acha que uma bela perspectiva? De qualquer maneira, bem melhor que a de casar com um terrano. Tiff comeou a ferver no seu ntimo. Pensou intensamente, concentrando-se totalmente em Gucky: Diga a Rhodan que est na hora de agir. Ataquem. Transmitirei ininterruptamente para que voc possa localizar-me. Thora ser... Por que no responde? interrompeu-o Themos, que no tinha mais nada do velho gentil com que falara no dia anterior. Tiff fitou os olhos vermelhos. Porque estou admirado com o senhor, Themos. No trouxe Thora para c? S poderia ter feito isso para afastla de Rhodan. E no tra Rhodan? Qual a paga que me do? Pretendem enganar-me. O senhor trouxe Thora para Aralon para conseguir medic-la, pois somos os nicos que podem cur-la. S ns possumos o soro contra a peste dos nonus. E no o entregaremos a ningum. Caso esse seu Rhodan ainda tiver doentes a bordo, ter que vir para c se quiser cur-los. E quando isso acontecer talvez lhe entreguemos dois traidores. Tiff no respondeu. Era mais ou menos o que esperara. Os aras s estavam interessados em Thora. A arcnida devia representar um trunfo muito forte em suas mos. No era de admirar, j que contara que Perry Rhodan significava alguma coisa para ela. Themos fez um sinal para os guardas. Levem-nos para baixo, para a estao experimental de raas extraimperiais. Precisamos descobrir a constituio orgnica dos terranos. Talvez consigamos verificar se descendem de antigos emigrantes arcnidas, ou se so uma espcie distinta. Tiff e Sengu poderiam defender-se, mas seria uma luta sem esperana contra foras muito superiores. Para que enfrentar um risco desnecessrio? Rhodan j captara a mensagem de socorro e no demoraria em atacar Aralon. Teria que libertar Tiff e Sengu, e principalmente Thora. E precisava conseguir o soro. Foram empurrados para dentro de um elevador que caa com velocidade cada vez maior para as profundezas do planeta. Os dois guardas no participaram da viagem vertiginosa. Era uma pequena cabine quadrada de aproximadamente oito metros cbicos. Nas paredes, ouvia-

se um assobio cada vez mais agudo. Tiff percebeu que o peso de seu corpo estava reduzido metade. A gravitao de Aralon era igual da Terra. Isso significava que desenvolviam metade da velocidade que atingiriam numa queda livre. Est vendo alguma coisa? O japons, que olhava para todos os lados, com uma expresso bastante rgida, confirmou com um aceno de cabea. Passamos a uma velocidade cada vez maior por inmeras instalaes. So instalaes destinadas aos doentes. Todo o planeta deve ter sido escavado por dentro. Embaixo de mim vejo um poo cujo fim no consigo enxergar. s o que vejo. Como ser que conseguiram penetrar to profundamente no solo? H milnios so uma raa altamente civilizada e apesar de toda a arte mdica no suportam o sol. No tiveram outra alternativa seno viver nas camadas interiores de seu planeta. Pelos meus clculos, j devemos estar trs quilmetros abaixo da superfcie. Os segundos transformaram-se em minutos. Subitamente Tiff sentiu que estava ficando mais pesado. Tinha o dobro de seu peso normal. A desacelerao chegava a dez metros por segundo ao quadrado. O elevador parou com um forte solavanco. Demorou quase trs minutos at que a porta estreita se abrisse. Uma luz ofuscante inundou a cabine. Os olhos de Tiff logo se acostumaram diferena de luminosidade. Viu os rostos resolutos de uma dezena de aras que os aguardavam. O que esto esperando? perguntou um deles em tom spero. Tiff fez um sinal para Sengu e saiu do elevador. Os aras recuaram um pouco, como se receassem a existncia de doena infecciosa. Ningum pensou na possibilidade de que os presos pudessem fugir. Aqui, dez quilmetros abaixo da superfcie, dificilmente teriam oportunidade para isso. As paredes do grande pavilho em nada se distinguiam das situadas mais prximas da superfcie. Era a mesma limpeza, a mesma claridade, a mesma desesperana para aquele que ali se encontrasse contra sua vontade. Sigam-nos disseram aos terranos. Os aras caminhavam frente. Ao que parecia, no tinham a menor dvida de que Tiff e Sengu os seguiam. Tiff apressou-se em enviar informaes a Gucky. Descreveu a posio. Pelos seus clculos, deviam encontrar-se a dez quilmetros de profundidade, bem embaixo da extremidade do campo de pouso, quase exatamente do lado oposto do edifcio embandeirado da administrao. Atravessaram um corredor e chegaram a uma sala ampla, na qual os cientistas aras vestidos de branco trabalhavam nas mesas e numa srie de aparelhos desconhecidos. Devia ser um dos laboratrios a que Themos se referira, e que se esperava encontrar em Aralon. O corao de Tiff quase parou de bater quando viu enormes recipientes nos quais seres vivos, imveis, boiavam num lquido conservador. As placas colocadas nos recipientes provavam que se tratava de exemplares das diversas raas que viviam fora do Imprio. Terranos conservados em lcool pensou Tiff enojado 142

e j se via boiando num recipiente de vidro, onde seria conservado para as futuras geraes de cientistas de Aralon. Mais uma vez expediu uma mensagem de socorro para Gucky: Apressem-se, pelo amor de Deus! Pretendem fazer uma coisa horrvel conosco. Tiff e Sengu no notaram que atrs deles as portas se fechavam silenciosamente. Estavam presos na armadilha mais perfeita existente. S tinham diante de si o caminho para frente, e este poderia ser tudo, menos tentador. Os aras pararam. Um deles abriu uma porta e deixou livre a passagem. Seu quarto este, terranos. Logo recebero comida. No deixem que o ambiente os perturbe. Nada lhes acontecer, ao menos por enquanto. Em silncio, Tiff passou por ele e entrou. Viu que realmente se tratava de um quarto e no de cmara de tortura. Duas camas, uma instalao sanitria e uma mesa com quatro cadeiras chegavam a dar um aspecto acolhedor ao quarto, desde que se esquecesse da proximidade do laboratrio. Sengu seguiu-o. A porta fechou-se com um rudo surdo. Tiff teve a impresso de que com isso a ltima retirada estava sendo cortada. Suspirou e sentou numa das camas, olhando para Sengu. Dez mil metros abaixo da superfcie. Voc poderia fazer o favor de dizer como que poderemos sair daqui? Sengu olhou para o cho. Sacudiu a cabea. Tambm usou o tratamento familiar voc. No; claro que no sei. Mas acho que voc deve estar interessado em saber que abaixo de ns existe outro laboratrio. Alis, parece antes um setor de embalagem. Ao lado dele, h um depsito com milhares de caixas e recipientes. Ser que l que so embalados e armazenados os medicamentos? Qual a profundidade a partir do lugar em que nos encontramos? No passa de dez metros o olhar do japons subiu pela parede e passou ao teto, como se acompanhasse uma mosca. Estou vendo Thora. Est sendo levada para cima no elevador. Quando o japons olhava atravs das paredes compactas, Tiff reprimiu uma sensao estranha. O que veio fazer aqui? Talvez conjecturou Tiff mostraram-lhe o estoque de soro, pois acreditam que Rhodan esteja interessado. Ser usada como chamariz. Ou seja, ser usada para fazer chantagem contra Rhodan. Que diabo, acho que mais uma vez nossos pensamentos foram humanos demais. Estes aras no so mdicos, so diabos. Sengu continuava a olhar para o teto. Bell me disse em certa oportunidade que saberemos enfrentar at o diabo. Acredito piamente no que disse Tiff. A menos de dez metros abaixo de ns est a substncia de que precisamos. Eu a vejo, mas isso no basta. Mas tenho certeza de que amanh j estar em nossas mos. Tenho certeza absoluta... Voc um espia respondeu Tiff em tom tranqilo mas no nenhum profeta. ***

J fazia algumas horas que Thora recuperara a conscincia, no meio da noite. Tinha a impresso de que despertava de um sonho. Dirigiu os olhos para as luzes ofuscantes embutidas no teto, bem acima de sua cama. No sabia o que tinha acontecido. Quando o olhar se acostumou luz, viu o rosto de um homem idoso, que a examinava atentamente. Ns olhos dele, vermelhos de albino, havia uma pergunta muda e um interesse frio. Sua memria comeou a funcionar. Era um ara. Onde estava? O que acontecera com Rhodan? Quem o senhor? ergueu-se, mas voltou a cair no travesseiro. Sentia-se muito fraca. Onde estou? Est curada e em segurana respondeu o desconhecido. Sua voz era tranquilizadora, mas irradiava uma frieza e uma impessoalidade que se parecia com a do quarto em que estava. Conhece certo tenente Tifflor do sistema Sol? Seu planeta de origem a Terra. Ainda confusa Thora confirmou com um aceno de cabea. Eu me lembro... Tambm se lembra de que pretende casar com ele? O senhor est louco? O que deseja de mim? Onde estou e como vim parar aqui? O que aconteceu com Perry Rho...? Entreparou de repente. O ara sorria como quem sabe de tudo. Pode continuar. Quer saber onde est Perry Rhodan? Eu lhe contarei assim que me disser por que no quer casair com Tifflor. Quem lhe deu essa idia maluca? Tifflor um timo amigo, mas no o amo. Se que eu amo algum homem, ser... Mais uma vez interrompeu-se. Quem sabe se Rhodan? perguntou o ara. Thora no respondeu, mas a verdade estava escrita em seu rosto. O ara acenou com a cabea e inclinou-se sobre ela; parecia satisfeito. Ento mesmo Rhodan. Fico satisfeito em saber disso. E Perry retribui seus sentimentos. excelente. Nesse caso deve estar muito interessado em recuper-la com vida. Thora ergueu-se. O dio chamejou em seus olhos dourados. Pouco importa quem seja o senhor. O brao vingador do Imprio o alcanar. Seu monstro! Ento esta a gratido por termos curado a senhora. A senhora esteve doente, Thora de Zoltral, muito doente. No momento, est em Aralon, o hospital galctico dos aras. E s ser livre quando Rhodan for nosso prisioneiro. No se iluda quanto gravidade da situao. Mais um detalhe. A senhora acaba de pronunciar a sentena de morte do tal Tifflor. Ele deixou de ter qualquer valor para ns. Como seu nome? perguntou a arcnida com a voz controlada. Meu nome Themos. Por que est interessada nisso? Thora respondeu sem pestanejar: Porque neste instante acaba de ser pronunciada 143

outra sentena de morte. Contra certo ara chamado Themos. Asseguro-lhe que ser executada dentro de vinte e quatro horas. O rosto de Themos tornou-se ainda mais plido do que era por natureza. Sem dizer uma palavra, fitou o rosto implacvel da arcnida. Subitamente reconheceu como essa mulher era bela... e como era perigosa.

4
A sala de comando da Titan era grande, mas em comparao com a esfera espacial de um quilmetro e meio de dimetro s poderia ser considerada pequenssima. Apesar disso, era perfeitamente possvel que a presena de Gucky deixasse de ser notada por algum que no prestasse muita ateno. O rato-castor encontrava-se no seu lugar predileto, sobre um sof que ficava perto do rob de navegao, que geralmente era controlado por Bell. No momento, o coronel estava sendo substitudo por um jovem oficial, o tenente Bristal. O coronel Freyt tirara-o diretamente da Academia Espacial, quando veio Terra em busca de reforos. Rhodan estava sentado atrs dos controles por meio dos quais era dirigida a grande nave. Parecia tenso. A porta, que dava para a sala de rdio, estava aberta. Crest estava parado junto mesma, esperando nervosamente pelas decises que estavam para ser tomadas. No se sentia bem com a ideia de que no havia outro meio seno a violncia para libertar Thora e seus acompanhantes e

conseguir o soro contra a doena que atacara setecentos homens. Rhodan dirigiu-se a Gucky. Ento, o que houve? Nenhuma notcia de Thora? Deve estar restabelecida. Do contrrio Themos no teria descoberto a mentira. A morte de Tiff est decidida. Mas ainda no um fato consumado respondeu Rhodan com a voz zangada. O que diz Tiff? Ainda esto no quarto junto ao laboratrio. Acredita que a vivisseco j est sendo preparada. Voc consegue localiz-lo? Consigo chilreou Gucky em tom confiante. Tiff descreveu o aspecto da superfcie. Acredito que conseguirei encontr-lo. bem verdade que teremos que descer dez quilmetros. Como pretende fazer isso com a Titan? Por que no permite que eu salte sozinho? Para que servem os robs arcnidas? lembrou Rhodan. Sabero abrir caminho embaixo da superfcie. E quando esse Themos estiver em minhas mos, ele se sentir muito satisfeito por no ter realizado seu intento. Gucky no respondeu. Ergueu-se e, encostando-se parede, ficou sentado no sof. Escutava atentamente, de olhos fechados. Ningum o perturbava. Na sala de comando, reinava um silncio total. A espera durou quase trs minutos. Est na hora cochichou finalmente o rato-castor. Tiff est sendo levado em primeiro lugar. Ele se defende desesperadamente, mas a superioridade dos outros muito grande. Est descrevendo uma sala profusamente iluminada cheia de aparelhos medonhos e de instrumentos reluzentes. Tiff diz que querem oper-lo embora tenha uma sade de ferro. Numa situao dessas ainda lhes resta senso de humor! disse Rhodan surpreso. Depressa, Gucky. Preciso dos ltimos dados sobre a localizao. No h nenhuma alterao. Vamos agir. Rhodan confirmou com um aceno de cabea. Estava tudo preparado. O crebro de navegao j realizara os clculos necessrios transio de pequena distncia. A Titan s voltaria a materializar-se na atmosfera de Aralon. A Ganymed a seguiria com um intervalo de poucos minutos, fornecendo cobertura para o lado do Universo. Embora a velocidade j fosse bem reduzida, era uma empresa arriscada. Apenas metade da tripulao estava em condies de entrar em ao, e seu treinamento era um tanto precrio. O fator decisivo do sucesso ou fracasso do plano de Rhodan no seria apenas a capacidade humana, mas tambm uma boa poro de sorte. Estava na hora. A imensa nave desapareceu do espao normal e voltou a materializar-se menos de trs quilmetros sobre o campo de pouso de Aralon. Quando a gigantesca esfera surgiu acima da massa de naves estacionadas, muitos dos visitantes galcticos ficaram sem flego. Ao primeiro relance de vista perceberam do que se tratava. O que que um couraado arcnida desse tamanho estaria procurando no planeta da benevolncia e da cura? Rhodan no se preocupou com a opinio das raas que lhe eram estranhas. No teve mais a menor contemplao. Deixou que a Titan descesse e pousou numa das extremidades do campo espacial. Trs segundos depois, as escotilhas inferiores se abriram, rampas foram descidas e os robs comearam a marchar. 144

Eram gigantes de ao de quase dois metros e meio de altura, equipados com quatro braos. Os braos inferiores eram apenas radiadores de impulsos mveis, que poderiam sufocar no nascedouro qualquer resistncia que se lhes opusesse. A energia desprendida por esses radiadores, devidamente enfeixada, volatilizaria qualquer tipo de matria e a faria desaparecer. Num compasso rtmico, as pernas metlicas desceram pelas rampas, tocaram o solo de Aralon e prosseguiram em sua marcha. Os robs formaram colunas, cuja ponta se dirigia para o grande edifcio periferial sob o qual ficavam os laboratrios. Rhodan transmitiu o ltimo comando pelo rdio. O exrcito de robs ps-se em movimento. Paralisados de susto, alguns aras que se encontravam diante dos portais do centro administrativo, contemplavam o espetculo. Os crebros recusavam-se a compreender o que os olhos viam. Mas quando a frente reluzente se aproximou, a paralisia cessou como que por encanto. Com as capas esvoaantes, correram para dentro do edifcio, fechando as portas atrs de si. Rhodan, Crest e Gucky saram da Titan sem carregar qualquer arma. Compenetrados e indiferentes, os dois homens caminhavam atrs dos seus robs, sem se dignarem a olhar para as naves estacionadas por ali ou suas tripulaes. Gucky, que andava com dificuldade e cujos passos arrastados poderiam ser tudo menos compenetrados, lembrou-se de sua faculdade sobrenatural. Usou sua energia telecintica para elevar-se uns dez centmetros acima do solo e planou sobre o pavimento de plstico. A viso no era apenas edificante, mas de certa forma chegava a ser apavorante. Uns dez robs prosseguiram tranquilamente em sua marcha e atingiram as entradas principais do edifcio da administrao. Na frente dos prdios estavam estacionadas algumas ambulncias. Rhodan viu a luminosidade de alguns feixes energticos, e as portas deixaram de existir. Sem que ningum os detivesse, os robs cumpriram as instrues que lhes haviam sido ministradas, ocupando todas as sadas e os elevadores que levavam para o subsolo. A ordem expressa de no matar ningum continuava em vigor. Rhodan ligou o minsculo transmissor de pulso. Tenente Bristal? Est tudo em ordem? A resposta foi imediata. Tudo bem. Ningum se atreve a nos incomodar. Nas outras naves, no houve nenhuma modificao. Nossas peas de artilharia esto guarnecidas e prontas para entrar em ao. Aguardamos novas instrues. Por enquanto no h outras instrues disse Rhodan com a voz zangada e desligou. A uns trs quilmetros de distncia um cilindro de oitocentos metros de comprimento desceu lentamente sobre o campo praticamente vazio e parou. Era a Ganymed que acabara de pousar. Conforme o combinado desembarcaria um contingente de duzentos robs, que formariam um cordo espesso em torno da nave. Essa medida foi ordenada por Rhodan principalmente a ttulo de demonstrao de fora. Os outros deviam convencer-se de que detinha um grande poder. A eventual utilizao dos robs dependeria exclusivamente do comportamento dos aras. Crest cochichou: Olhe! Uma nave dos saltadores. Acredito que tenha

trazido doentes. V-se que os aras nem sequer poupam seus prprios parentes. Rhodan olhou a nave mais detidamente. Era um dos cilindros que j conhecia. Tinha trezentos metros de comprimento e estava apoiada sobre as aletas de popa. Seus olhos perceberam um movimento na proa. Um anel girou e deixou livre uma abertura, da qual saiu o cano em espiral de um canho energtico apontado para as colunas de robs. Rhodan reagiu instantaneamente. Tenente Bristal! D o alarma. H uma nave dos saltadores a duzentos metros de distncia. Na proa existe um canho de radiaes. Inutilize-o imediatamente. Destrua unicamente a proa. Antes que o saltador pudesse disparar, viu-se um breve relampejo na Titan. Rhodan viu que a proa da atrevida nave cilndrica entrou em incandescncia e se fundiu. O perigoso canho desapareceu. Da proa no sobrara quase nada. Basta, Bristal. Ajuste seu telecomunicador para a frequncia normal de Aralon e ligue um amplificador. Quero transmitir um aviso aos comandantes das naves: Depois de alguns segundos veio a confirmao. Sem deter-se em sua marcha atrs dos robs, Rhodan falou para dentro do microfone: Ateno, todas as naves estacionadas em Aralon! Aqui fala Perry Rhodan da Terra, em nome do Regente de rcon. Recomendo encarecidamente a todos os visitantes de Aralon que no se intrometam na ao que est em curso. Daqui em diante no terei mais a menor contemplao. Destruirei todo aquele que tentar atacar-nos ou ajudar os aras. Trata-se de uma operao policial realizada por ordem de rcon. Repito: quem se intrometer ter que suportar as consequncias. Rhodan sabia que suas palavras estavam sendo ouvidas por todas, pois nenhuma das naves deixaria suas estaes de rdio desguarnecidas. Todos sabiam quem se encontrava diante deles e refletiriam sobre quem poderia ser esse Rhodan da Terra. Era um nome que nunca haviam ouvido. Tiff est sendo amarrado mesa gritou subitamente Gucky em tom de pnico. Suas mensagens esto ficando mais insistentes. No sabe onde estamos; nem sequer tem certeza de que conseguimos ouvi-lo. Coitado! murmurou Rhodan e apressou o passo. Se fizerem alguma coisa a ele, eu mato toda esta canalhada. A ameaa talvez no fosse to sria assim, mas fez Crest empalidecer. A boa fama de rcon valia mais que qualquer outra coisa. Tenente Bristal. Mande a coluna de robs da esquerda encarregar-se da vigilncia do campo de pouso. A coluna da direita ficar minha disposio. Quero falar com o comandante. A Titan imediatamente transmitiu a ordem pelo rdio aos robs. A ala esquerda dobrou para o lado e assumiu posio diante dos edifcios alongados. Suas armas estavam apontadas para a floresta de naves espaciais. Enquanto isso a ala direita parou. Um dos macios robs voltou e parou diante de Rhodan. Quais so as instrues? perguntou em tom impessoal. Sua voz lembrava ligeiramente a do crebro robotizado 145

de rcon. Quero que trs robs me acompanhem. Os outros daro cobertura ao nosso avano para os laboratrios subterrneos. Crest e Gucky iro comigo. Dirigindo-se ao rato-castor, disse: Qual a direo? Peo uma indicao precisa. Gucky apontou obliquamente para o solo. Ali; numa distncia de dez mil e vinte e trs metros voltou a erguer a cabea e dirigiu os olhos para o edifcio lateral, onde se via a rampa e a porta aberta. Ali ficam os elevadores que descem para o subsolo. Quando os trs robs se apresentaram, Rhodan no perdeu mais tempo. As respectivas sries e nmeros estavam gravadas em pequenas placas metlicas presas aos peitos reluzentes. Tambm serviam de cdigo de comunicao. RK-935. Voc ir frente e eliminar qualquer obstculo material. No mate nenhum ser vivo; se necessrio, apenas paralise-o. RK-940 e RK-999, vocs nos daro cobertura pelas costas. Avante! A rea fronteira ao edifcio parecia deserta. Alguns veculos vazios e abandonados estavam por ali. A porta aberta parecia uma boca faminta. De repente Gucky chiou: L adiante algum nos espera; tambm est desarmado. Querem falar conosco. Sim, um deles Themos. Consegui identificar seus pensamentos. Quer fazer uma proposta a voc, Rhodan, uma proposta traioeira, acredito. Sim, um tipo de negcio que vai propor. Um saltador sempre um saltador murmurou Crest e apressou o passo para acompanhar Rhodan. Gucky correra frente e aguardava o grupo junto porta. Atrs da porta, comeava um corredor bem iluminado. RK-935 continuava a avanar a passos vigorosos, com os braos de armas estendidos para frente, prontos para disparar. Seu campo energtico no havia sido ativado, pois no se esperava qualquer tipo de resistncia. Entraram num pavilho branco, que pareceria familiar a Gucky. Duas ambulncias estavam estacionadas em nichos das paredes laterais. Havia corredores e portas que iam a todas as direes possveis. Um grupo de aras vestidos de branco aproximou-se de Rhodan e parou a alguma distncia. Um deles, um velho albino, levantou os braos e perguntou num tom de altiva recriminao: Qual a finalidade desta invaso armada no planeta da arte de curar? Pelo que vejo, esta monstruosidade est sendo praticada com o conhecimento de rcon. Os senhores ho de permitir que pea um esclarecimento. Pergunto... Se algum pode fazer perguntas por aqui, sou eu disse Rhodan com a voz fria. Se no me engano o senhor Themos. O velho ficou perplexo. Como esse desconhecido poderia saber seu nome? No poderia imaginar que Rhodan compareceria em pessoa, ainda mais desarmado, embora acompanhado por alguns robs. Sim, sou Themos, diretor da diviso de pesquisa do setor extra-imperial. O que deseja? E quem o senhor? Antes de responder a essas perguntas, quero recomendar-lhe que liberte meus homens sem demora. Faa suas experincias com quem quiser menos com o tenente Tifflor e com Sengu.

Um sorriso fugaz passou pelo rosto do ara. Que interesse tem o senhor por homens que quiseram trai-lo? Pouco lhe deve importar quem os castiga... Faa o que estou dizendo, se no quiser suportar as consequncias. Themos hesitou. Lanou um olhar ligeiro para RK-935 e sabia perfeitamente que dificilmente conseguiria alguma coisa pela fora. Ser que Thora no vale nada para o senhor? perguntou em tom tranquilo. Ns a curamos. O senhor pode avisar Rhodan de que... Eu sou Rhodan! Themos j o adivinhara. No demonstrou a menor surpresa. Mas seus companheiros pareciam encolher alguns centmetros. Gucky adiantou-se a Rhodan. Arrastou-se alguns passos para frente, avaliou Themos com os olhos, e ps em ao suas faculdades telecinticas. De repente, os ps do velho ara perderam o apoio. Ele comeou a subir para o teto, sem peso e esperneando agitadamente. Quando a cabea bateu contra a lmpada redonda, ouviu-se um baque surdo. Para os outros aras, o espetculo no era nada animador. Acompanharam os acontecimentos com os olhos arregalados e uma expresso de incredulidade no rosto. Themos perdeu a fala e lanou olhares assustados para o cho. Rhodan formulou a pergunta: Qual o elevador que leva ao depsito de medicamentos? Quando percebeu que Themos no respondia, dirigiuse a Gucky: Abaixe-o. Mas no deixe que a queda seja rpida demais. De repente, Themos recuperou o peso normal e desceu os cinco metros em queda livre. No ltimo instante, o ratocastor freou. Mas no o bastante para evitar totalmente o forte impacto no solo. Themos amoleceu o corpo e, soltando um grito, ficou deitado no cho. Ento, qual o elevador? repetiu Rhodan. Um dos aras adiantou-se. aquela porta informou prontamente. Ao que parecia, compreendera que no havia nada que se pudesse fazer contra os robs e as foras sobrenaturais. Mas previno-os de que proibido... Raptar gente tambm proibido interrompeu Rhodan. Ande nossa frente e mostre o caminho. RK940 fique aqui e cuide para que estes aras no saiam do lugar deu uma palmadinha nas costas de Gucky. O que est acontecendo com Tiff? Sengu est sendo levado em primeiro lugar. Por enquanto no existe um perigo imediato. Consegui captar os pensamentos de Thora. Est num lugar seguro. Foi trancada numa pea que fica menos de cem metros abaixo do lugar em que nos encontramos. Poderei localiz-la a qualquer momento. O ara que devia mostrar-lhes o caminho parou diante de uma porta. Apertou um boto. Esta se abriu para o lado. Surgiu uma cabine minscula. Rhodan sacudiu a cabea. Deve haver elevadores de carga. Este muito pequeno. O ara deu de ombros e caminhou em direo a uma porta mais larga, atrs da qual apareceu uma pea 146

quadrada, que tinha o qudruplo do tamanho da outra. O senhor ir conosco ordenou Rhodan, empurrando o ara sua frente. E no tente outras manobras de retardamento, meu caro. O senhor sabe onde podem ser encontrados nossos homens. Se chegarmos tarde, nenhum dos senhores ter oportunidade para aproveitar a aposentadoria. Estou disposto a ajudar murmurou o ara, que parecia amargurado porque no queriam reconhecer sua boa vontade. No acredite que por aqui todo mundo concorda com os mtodos de Themos. Rhodan olhou para Gucky. O rato-castor pesquisou o subconsciente do ara e sacudiu a cabea. Com a voz estridente, anunciou o resultado de sua sondagem teleptica. Est mentindo, porque no tem outra alternativa. Os aras vivem desses mtodos e os consideram legais; legais no sentido que eles atribuem ao termo, evidentemente. Ningum se revolta contra Themos. Este sujeito pretende enganar-nos. Cuidado! O ara no conseguiu disfarar o pavor que se apoderou dele ao ver expostos seus pensamentos mais recnditos. Que ser monstruoso era este, que sabia ler pensamentos? No haveria nada que pudesse deter Rhodan no seu propsito de destruir os fundamentos da vida de Aralon? O ara tomou uma deciso herica. Se no houvesse outro meio, teria de sacrificar-se por seu povo. Se morresse, e se Rhodan morresse com ele, nunca ningum descobriria a fonte da riqueza inesgotvel que a raa dos aras desfrutava. Teve uma vantagem. Justamente naquele instante Gucky estava com a mente ocupada, procurando captar os gritos de socorro de Tiff. Sengu havia sido trazido para junto dele; sentia-se esperanoso, pois assistira chegada de Rhodan ao edifcio da administrao. Seu olhar atravessou mais de dez mil metros de matria compacta. Sabia que o auxlio no tardaria. E chegaria em cima da hora. J esto no elevador cochichou para Tiff, que estava firmemente amarrado mesa branca. A luz ofuscante obrigou-o a manter os olhos fechados. Dentro de poucos minutos, estaro aqui. Gucky captou os pensamentos de Tiff e estava a ponto de informar Rhodan sobre os mesmos. De repente, o ara executou um movimento rpido com a mo, segurou a chave do elevador e, de um golpe, empurrou-a para alm da marca-limite, forando-a at quebr-la. No mesmo instante, os ocupantes da cabine perderam o peso. RK-999 adiantara-se para impedir que o ara tocasse na chave, j que Rhodan no havia dado ordem para isso. Seus ps levantaram-se do cho, no encontraram a menor resistncia. Libertado de seu peso, deslocou-se em direo ao ara, que o contemplava com os olhos arregalados de pavor. Gucky no teve tempo para frear o voo involuntrio da pesada mquina de guerra, que se chocou lentamente, mas com toda fora, contra o ara indefeso, quebrando todos os ossos do dbil descendente dos arcnidas e dos saltadores. O traidor teve morte instantnea e indolor. Desenvolvendo uma velocidade cada vez maior, o elevador precipitava-se em direo ao centro do planeta. ***

Dentro de poucos minutos... Sengu interrompeu-se. Ningum o impedia de falar, mas assim mesmo calou-se, apavorado. Vira que o ara havia morrido, porm provocara a queda do elevador. O que houve? perguntou Tiff, forando as correias que o prendiam mesa. Por que parou de falar? Sengu continuava a fitar o teto. No ofereceu a menor resistncia quando o amarraram mesa. Os aras corriam apressadamente de um lado para outro, preparando instrumentos reluzentes e conversando em voz baixa. O que houve? repetiu Tiff. Um dos cientistas lanou-lhe um olhar, mas no se interessou pelos dois terranos, que para ele j deviam estar praticamente mortos. O elevador...! gemeu Sengu em tom apavorado. Est caindo. O ara quebrou a chave de controle de velocidade. Ningum poder deter a queda da cabine. Tiff teve a impresso de que o pavor lhe trancava a respirao. Enquanto sabia que Rhodan se encontrava a caminho, tinha motivo para sentir-se confiante. Mas agora, que tambm seu salvador cara numa armadilha, no haveria nenhuma sada. Os aras poderiam executar seus planos diablicos. Um belo dia tambm na Terra irromperiam epidemias desconhecidas, que s poderiam ser curadas com os medicamentos incrivelmente caros dos aras. O crculo se fecharia. Entesou o corpo e, reunindo toda a fora de que dispunha, conseguiu rasgar a correia que prendia seu brao esquerdo. Imediatamente alguns aras pularam sobre ele e comprimiram seu corpo contra a mesa. Mas, mesmo dispondo apenas de um brao, Tiff era um inimigo perigoso. Sua mo tateante descobriu um objeto duro. Segurou-o e empurrou o instrumento em forma de tesoura para dentro do corpo do ara que se encontrava mais prximo. O indivduo atingido recuou com um grito de dor e, procurando algum lugar para apoiar-se, cambaleou e caiu lentamente ao cho. Antes que Tiff pudesse localizar outro atacante, sentiu uma dor aguda na nuca. Virou-se instantaneamente, mas a mo que segurava a seringa recuou apressadamente. A paralisia foi imediata. Comeou no crebro e correu para os braos e as pernas. A tesoura caiu ao cho. No ofereceu a menor resistncia quando voltaram a amarrar seus braos mesa. Sengu no parecia ter notado o incidente. Seus olhos arregalados de pavor fitavam o teto em direo oblqua. O olhar caminhou em direo parede, desceu por ela e terminou no soalho. Finalmente fechou os olhos. Ao que parecia, j no estava interessado em ver o que aconteceria dali em diante. Totalmente indiferente, deixou que um ara se aproximasse e lhe aplicasse a injeo paralisante.

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Dez segundos preciosos passaram em vo. Nesses dez segundos, a cabine cara quase quinhentos metros, e a velocidade da queda aumentava na razo do quadrado do tempo. A resistncia do ar freava ligeiramente a cabine, mas l embaixo devia haver uma galeria de escapamento, pois do contrrio o ar comprimido se teria transformado num colcho. Rhodan flutuava no centro da cabine. Seu rosto exprimia pavor e uma momentnea desorientao, mas logo voltou a raciocinar. Gucky! Pare o elevador. Depressa! Mesmo quando estava levitando, o rato-castor sabia mover-se com segurana. Apesar da situao crtica, no se esqueceu da finalidade de sua presena. O transmissor de Tiff deixou de funcionar; no est emitindo mais nenhum impulso teleptico. Apenas estou ouvindo os sinais normais. Deve estar dormindo, ou ento desmaiou. No percebo mais nada de Sengu. a anestesia! exclamou Rhodan, apavorado. Depressa, Gucky! Uma queda de dez mil metros durar menos de um minuto. Meio minuto j se passou. O rato-castor confirmou tranquilamente com um gesto da cabea e afastou RK-999, que flutuava como um balo. O cadver do ascensorista seguiu-o. Trinta e cinco segundos... seis mil metros de profundidade. Foi ento que Gucky mostrou do que um telecineta capaz. Seu olhar caiu sobre a chave metlica de controle, cuja ponta quebrada emitia um brilho prateado. Concentrou-se e dirigiu os fluxos de energia telecintica sobre o pino, que no poderia atingir com a pata. Quarenta segundos disse Rhodan com a voz montona. Quase oito mil metros. Gucky no o ouvia. Seus olhos adquiriram uma estranha rigidez. A chave quebrada moveu-se milmetro por milmetro em direo posio zero, para alm da qual havia sido empurrada. Ao chegar l, no parou; prosseguiu no seu movimento. Rhodan desceu ao cho da cabine, seguido pelos dois robs. Sentiu que seu corpo recuperava o peso normal, que logo duplicou. A presso crescia. Rhodan dobrou os joelhos e fez aquilo que mais sensato numa situao

como esta. Deitou de costas, com os braos e as pernas bem estendidos. Crest seguiu o exemplo. Um minuto! J deviam ter ultrapassado a marca dos dez mil metros, mas ainda no haviam atingido o fim do poo do elevador. Ningum sabia a que profundidade penetrava nas entranhas do planeta. Gucky parecia ouvir atentamente. No olhava mais para a chave; seu olhar caiu obliquamente sobre o teto do elevador. J descemos alm do lugar em que esto Tiff e Sengu, mas o elevador j est subindo de novo. Conseguimos. Pare assim que atingirmos a altura em que Tiff est pediu Rhodan com a voz arquejante. Respirava com dificuldade. Gucky voltou a concentrar-se. A chave arrastou-se na direo oposta. O corpo recuperou o peso normal e o elevador parou. Chegamos chiou Gucky. Bastante satisfeito com o resultado de sua interveno Tiff no pode estar longe. De qualquer maneira, est na mesma altura em que nos encontramos. Rhodan procurou o dispositivo que abriria a porta do elevador, mas no o encontrou. Gucky leu seus pensamentos, soltou um assobio estridente e, como sempre, pouco meldico, enquanto os cabelos da nuca se arrepiavam. Resolveu o problema sua maneira, antes que Rhodan tivesse tempo para formular qualquer objeo. Cuidado, RK-999. No se assuste! Antes que o pesado rob de guerra compreendesse o que estava acontecendo, sentiu que estava sendo levantado, deslocouse em direo parede dos fundos da cabine e, como uma flecha impelida pela corda do arco, precipitou-se na direo oposta. Ouviu-se um rudo de matria slida esfacelada, e o rob viu-se num pavilho profusamente iluminado. Sem perder tempo, Rhodan saltou atrs dele, seguido por Crest, RK-935 e Gucky, cujo olhar radiante corria para todos os lados, como os de um vencedor que aguarda os aplausos do auditrio. Os aras que se encontravam no pavilho no pensaram em aplaudir. O susto deixou-os gelados at a medula dos ossos. Quando viram o inconcebvel, ficaram paralisados. Dois monstros metlicos, dois humanos um deles, ao que tudo indicava um arcnida e um estranho ser de pequenas dimenses haviam atravessado a parede. Rhodan! gritou Gucky com a voz estridente. Os impulsos de Tiff se afastam. No esto ficando mais fracos, mas vm de mais longe. Os aras foram prevenidos conjecturou Crest. Os refns esto sendo transportados para um lugar seguro. Gucky, siga os impulsos; rpido! ordenou Rhodan. Ficaremos grudados aos seus calcanhares. No precisamos preocupar-nos com os aras que esto por aqui. Gucky correu frente. As portas abriram-se sua frente como que por encanto. Quando o grupo medonho passava correndo por eles, os aras levantavam os olhos do seu trabalho e deixavam cair o queixo de pavor. Um deles, que se encontrava no segundo laboratrio, fez um movimento apressado, foi atingido imediatamente pelo raio paralisante disparado por um dos robs. Soltou um grito e tombou. Depois de terem percorrido uns cinqenta metros e 148

atravessado vrios laboratrios, Gucky parou de repente. Rhodan fitou as correias de couro presas nas duas mesas. Um nico ara se encontrava nos fundos da sala, e estava usando o videofone. Virou-se tranquilamente e contemplou os intrusos com uma expresso impvida. Em seus olhos havia um brilho frio. O senhor chegou tarde, Rhodan. Seus amigos j foram levados a um lugar seguro. Rhodan dirigiu-se a Gucky: Onde est Tiff? Est sendo levado para baixo. O lugar em que se encontra no fica longe daqui. Neste momento, o elevador est parando. Sim, Tiff est bem embaixo de ns. So dez metros no mximo. Sua posio continua inalterada. O ara acompanhou as palavras de Gucky com uma expresso de incredulidade. Era possvel que naquele instante comeasse a acreditar em bruxaria e considerasse Rhodan um super-homem. De qualquer maneira, compreendera que a medida apressada, determinada pelo comando central, fora intil. No saberia dizer como os desconhecidos descobriram o lugar em que se encontravam os prisioneiros. Sua libertao teria que ser impedida de qualquer maneira. Antes que algum pudesse desconfiar de qualquer coisa, empurrou para baixo um pequeno boto do videofone. Ordem de Themos. Os prisioneiros devem ser mortos imediatamente gritou e correu em direo porta aberta. Penetrou rpido no feixe de energia paralisante disparado por RK-999. Caiu ao cho como se tivesse sido atingido por um raio. Rhodan estava prestes a sair correndo procura do elevador quando se lembrou de uma soluo melhor. Gucky, dez metros no so muita coisa. Tiff est bem embaixo de ns? Bem, neste caso v busc-lo. E Sengu tambm. Rpido! S dispomos de alguns segundos. O rato-castor no perdeu tempo para confirmar a ordem. O ar comeou a tremeluzir, os contornos de seu corpo desmancharam-se como se estivesse mergulhado na gua. Gucky desapareceu. *** Os efeitos da anestesia s duraram alguns minutos. Quando Tiff abriu os olhos, Sengu estava recuperando os sentidos. Estavam deitados sobre a tampa de uma grande caixa, num recinto pouco iluminado. Aqui no se via nada da limpeza reluzente do laboratrio. As paredes escuras irradiavam um frio glido. Caixas e pilhas de pacotes enchiam o recinto. Uma fita rolante movia-se lentamente por um corredor e terminava num poo vertical, que subia superfcie. Era um depsito. Um depsito de medicamentos. Tiff no tinha a menor idia sobre o motivo da mudana. H poucos segundos estivera deitado sobre a mesa de operaes e recebera a injeo paralisante. Agora via-se num depsito. Trs aras vestidos de branco corriam apressadamente de um lado para outro. Empilhavam caixas diante da porta que conduzia ao exterior, como se quisessem erguer uma barreira que impedisse a entrada. Trabalhadores acorreram e ajudaram-nos no trabalho. De repente, soou uma campainha. Uma voz forte e

exaltada fez-se ouvir. Tiff entendeu tudo: Ordem de Themos. Os prisioneiros devem ser mortos imediatamente. Os trs mdicos interromperam sua atividade e trocaram olhares de espanto. Um deles, com um movimento cansado, enxugou o suor da testa, lanou um ligeiro olhar para Tiff e Sengu e, dirigindo-se aos colegas, disse: De que nos serviro mortos? Como podemos estudar um organismo que no est funcionando? J no consigo compreender as ordens de Themos. Primeiro temos de trazer os prisioneiros a este depsito, depois querem que ns os matemos... Themos deve saber o que est fazendo interrompeu-o outro, pegando uma barra de ferro que estava encostada a uma caixa. Farei o servio de forma que os corpos no sejam danificados. Sou cientista disse o ara que falara em primeiro lugar mas no sou nenhum assassino. No quero ter nada com isso. Sem dar ateno aos colegas, virou-se altivamente e caminhou em direo parte mais escura do depsito. O ara que segurava a barra de ferro seguiu-o com os olhos por alguns segundos. Depois soltou uma risada cruel e lanou um olhar frio para os prisioneiros. Bem que preferiria que continuassem... No pde prosseguir. O ar comeou a tremeluzir entre ele e os terranos. Um pequeno vulto se materializou. Sentado sobre o traseiro, Gucky apoiava-se sobre o rabo, que parecia uma enorme colher. Com um simples relance de olhos, avaliou a situao e reconheceu o nico inimigo que oferecia algum perigo. O ara recuperou-se da surpresa. No perdeu tempo em procurar a explicao do fenmeno, mas levantou a barra de ferro. Gucky no estava disposto a permitir que lhe arrebentassem o crnio. Sou um gnomo chilreou com a voz doce e estendeu os braos em direo ao ara, que estacou em meio ao movimento. No contara com a presena do esprito falante que tivesse o aspecto de animal. Mas logo venceu os escrpulos. A pesada barra foi levantada. Porm ficou presa no ar, como se algum a segurasse. E esse algum no era ele. A barra conquistou sua independncia, turbilhonou pelo ar que nem uma hlice executou um mergulho completo, deu uma volta pelo depsito e, atingida por foras invisveis e inconcebveis, assumiu a forma de um R. Que nem uma espada de Dmocles, o R ficou pendurado acima da cabea do ara apavorado. Tiff viu o R metlico cair ao cho, cobrindo o ara. Gucky! exclamou. Voc chegou em cima da hora. Sempre apreciei a pontualidade disse o ratocastor com um gesto tranquilo e olhou em torno, procura de um objeto com que pudesse cortar as correias. No encontrou nada. Aproximou-se de Tiff e, dirigindo-se a Sengu, que estava deitado ao lado do jovem tenente, disse: No se preocupe Wuriu. Vou levar Tiff l para cima e daqui a um segundo estarei de volta. Estas toupeiras no se atrevero a pr as mos em voc, seno farei chover o alfabeto inteiro em cima de suas cabeas. 149

Enlaou o corpo de Tiff com os braos e desapareceu numa questo de segundos. Sengu ficou s. A demora foi maior que um segundo. No se sentia muito vontade. Olhou para a porta, onde um dos cientistas continuava imvel, como que pregado ao cho. Os trabalhadores acompanharam os acontecimentos sem compreender nada; ao que parecia, no estavam acostumados a que algum os esclarecesse. Gucky voltou. Ento? chiou em tom de expectativa. Algum est precisando de uma lio? Eles se comportaram muito bem disse o japons em tom de alvio. Vamos embora. J no suporto estas caixas. Gucky sorriu e teleportou-se juntamente com o prisioneiro, um andar para cima. Tiff j estava esfregando os pulsos para ativar a circulao. Mas o rato-castor ainda no parecia satisfeito. Voc pretende chamar Themos pelo videofone? perguntou, dirigindo-se a Rhodan. Mais uma vez, andara espionando os pensamentos do chefe. Rhodan confirmou com um aceno de cabea. Muito bem. Enquanto isso, vou dar mais uma olhada l embaixo. Esqueci uma coisa. Esqueceu? perguntou Crest espantado. Isso mesmo esqueceu confirmou Gucky. Ningum pde det-lo, pois j havia desaparecido. Rhodan deu de ombros e aproximou-se do videofone. No teve maiores dificuldades em lidar com o aparelho. Comprimiu um boto e estabeleceu contato com a estao central situada na superfcie. Na tela apareceu o rosto do velho ara, que logo recuou surpreso e apavorado. Tinha um calombo reluzente na testa, mas de resto a queda da altura do teto no o parecia ter afetado. O senhor...? gaguejou incrdulo. Sim, o senhor est vendo, Themos respondeu Rhodan. Libertamos o tenente Tifflor e Sengu. O sacrifcio de seu ascensorista foi em vo. E agora o senhor vai libertar Thora, seno passar por um mau bocado. Se alguma coisa lhe acontecer, transformaremos este planeta num inferno. O senhor no se atrever a fazer uma coisa dessas, Rhodan. Toda a Galxia se voltaria contra o senhor. Dificilmente, se a Galxia souber da verdade. O senhor entende muito bem o que quero dizer, Themos. S tenho um motivo para poup-lo. Sua raa inteligente e acumulou experincias extraordinrias na rea da medicina. Os aras podem prestar servios inestimveis ao Imprio, sem que tenham de recorrer fraude. Mas, se no quiserem aceitar a lio, s nos restar uma alternativa. Teremos que destruir Aralon, a incubadora de inmeras doenas. Ser que me fiz entendido? Themos lanou um olhar odiento para Rhodan. Afinal, quem o senhor? Rhodan exibiu um sorriso frio. Sou Perry Rhodan do planeta Terra, plenipotencirio do crebro robotizado de rcon. Meus poderes so ilimitados, Themos. Compreendem inclusive a destruio total de Aralon. Decida logo, seno ver-me-ei obrigado a libertar Thora por minha conta. E, a esta hora, o senhor j no deve ter a menor dvida de que eu o conseguirei. Aps isso aconteceu uma coisa muito estranha.

A expresso do rosto de Themos modificou-se de uma hora para outra. Sorriu, mas o sorriso exprimia satisfao e triunfo, o que deixou Rhodan bastante desconfiado. Pois bem, Rhodan do planeta Terra. Libertarei Thora. Incondicionalmente. Darei a respectiva ordem assim que concluirmos nossa palestra. Aonde devo levla? Meu rob RK-940 est esperando no pavilho. Chame-o. Aps vinte segundos, Rhodan fitou os olhos cristalinos e cintilantes do rob de guerra. RK-940! Aqui fala Perry Rhodan. Dentro de cinco minutos Thora estar diante de voc. Leve-a imediatamente Titan. Se dentro de cinco minutos Thora no estiver no lugar em que voc se encontra, mate Themos e destrua todos os aparelhos de comunicao. Entendido rangeu a voz de RK-940. Seu complicado organismo comeou a tiquetaquear. O tempo estava correndo. O rosto do ara voltou a surgir na tela do videofone. Apresse-se recomendou Rhodan. Cada segundo precioso. No acredite que o rob lhe conceder um segundo que seja de prorrogao. Rhodan desligou abruptamente. Deixou Themos entregue ao seu conflito ntimo. RK-940 cumpriria suas instrues com a exatido de um mecanismo de preciso. Onde estar Gucky? perguntou Tiff em tom preocupado. Gostaria de saber o que est fazendo no poro. Poro? Esta boa! disse Rhodan, lembrando-o de que se encontravam dez quilmetros sob a superfcie. Posso imaginar o que est fazendo l embaixo. Pelo que diz um dos mdicos ainda est em perfeitas condies. Sim senhor. Ser que... claro que sim, Tiff. Se no estou enganado, daqui a pouco Gucky aparecer com uma caixa muito preciosa. a caixa pela qual nos lanamos nesta misso. Sem falar, naturalmente, da necessidade de desmascarar os aras e seus mtodos criminosos perante todos os povos do Imprio. Acredita que no tive nenhum motivo para dar nossa ao um carter to amplo e complicado? Atrs deles alguma coisa caiu ruidosamente ao cho. Viraram-se ligeiros e viram Gucky que se materializava. A caixa alongada cara de uma altura de cinqenta centmetros, mas continuava intacta. Gucky ergueu-se e, com o orgulho de um general vitorioso, anunciou: o soro contra a doena do riso. Usou o eufemismo para designar a hipereuforia, que poderia ser tudo, menos risvel. Muito bem! elogiou Rhodan. Tem certeza de que o medicamento realmente este? No se preocupe tranqilizou-o o rato-castor e exibiu o dente-roedor, o que era um sinal de disposio alegre. O ara de capa branca sentiu-se feliz por poder conversar comigo. Em seus pensamentos, li a verdade. O soro que est nesta caixa suficiente para curar mil pessoas. Basta injet-lo nos doentes. Age dentro de uma hora. Tiff respirou aliviado e olhou em direo porta que dava para o outro laboratrio, atrs da qual havia um silncio suspeito. Pois vamos para a Titan. Resta saber como faremos 150

para voltar superfcie. Ao que parece, o elevador precisa de reparos. Levaro muito tempo para reparar esse elevador disse Gucky em tom distrado. Estava escutando. Provavelmente captava impulsos telepticos. A suposio foi confirmada. RK-940 acaba de receber Thora. Est bem disposta, mas preocupada, muito preocupada. Preocupada? perguntou Rhodan espantado. Por qu? No sei por qu. Apenas sei por quem. Ah, ? disse Rhodan. por voc disse Gucky, exibindo o denteroedor. Isso permite algumas concluses bem interessantes. Crest acenou com a cabea e sorriu como quem compreende. Mas foi interrompido nessa atividade, pois Gucky no perdeu a oportunidade para uma observao mordaz. Acho que Tiff ter que procurar outra noiva. Tiff enrubesceu como um colegial. Eu... no me lembrei de nada melhor gaguejou muito embaraado. Infelizmente. Thora no sabia disso e s poderia ficar indignada quando despertou e ficou sabendo que eu pretendia viver em sua companhia num planeta romntico. Desta vez foi Rhodan que sorriu. Foi uma idia muito engraada confessou, mas logo se tornou srio. Acho que est na hora de levarmos os medicamentos a um lugar seguro. Ainda estou um pouco desconfiado dos aras. Naquele instante ouviu-se um leve zumbido na sala. Rhodan levantou o brao e comprimiu o boto do minsculo aparelho de rdio embutido em sua pulseira. A voz do tenente Bristal repetia constantemente em tom exaltado: Perry Rhodan, responda. Perry Rhodan, responda. muito urgente. Perry Rhodan, responda... Rhodan apertou outro boto. Aqui Rhodan. O que houve? Um momento de silncio. Depois a voz de Bristal voltou a falar: Alarma total! Estamos sendo atacados por uma frota. Mais de cem naves de guerra dos saltadores cercaram Aralon. Aguardamos suas instrues. Rhodan empalideceu. Lanou um olhar apressado para Crest e respondeu: Ativar os campos defensivos da Titan e da Ganymed. Evitar o combate enquanto for possvel. Dentro de dez minutos, estaremos a. Aguentem. Bristal confirmou. O receptor silenciou. Rhodan virou-se lentamente e olhou para os dois robs. Sua voz grave revelava uma estranha frieza: RK-999. Revogo a ordem de poupar o inimigo. V frente e abra o caminho para os elevadores. Qualquer resistncia dever ser eliminada dirigiu-se ao outro rob. RK-935. Para voc a ordem de no matar tambm no vale mais. Mantenha nossas costas livres. Quem quer que nos ataque dever ser destrudo. Depois disso falou para Crest, Tiff e Sengu: Vocs se revezaro no transporte da caixa com os medicamentos. Gucky, teleporte-se para a superfcie e providencie para que Thora seja levada a um lugar seguro. Caso o ataque da frota inimiga j tenha sido iniciado,

aguarde juntamente com ela e os robs no edifcio da administrao. Ser prefervel ficar no pavilho, onde terminam os poos dos elevadores. Falando indistintamente aos circunstantes, disse: Vamos. No podemos perder tempo. No momento em que RK-999 arrebentou violentamente a porta, Gucky desmaterializou-se. Dez quilmetros abaixo da superfcie de Aralon, Rhodan iniciava seu avano para a liberdade.

6 Quando Themos foi carregado ao seu gabinete e os robs de Rhodan no impediram que seus companheiros o fizessem s teve uma idia: vingana! Mas sofreu um revs aps o outro. Centenas de pacientes recm-chegados preferiram voltar para as suas naves, a fim de procurar curarem-se em outro lugar. As condies reinantes em Aralon no ofereciam muita segurana. Seguiu-se a tentativa malograda de um de seus assistentes, que tentou matar Rhodan no elevador. Finalmente os dois prisioneiros foram libertados. Neste ponto Themos no hesitou mais. Estabeleceu contato direto com o edifcio da administrao situado na extremidade oposta do campo de pouso e pediu que o ligassem com o mdico-chefe que comandava todo o setor. Em breves palavras, descreveu a gravidade da situao e ressaltou que Rhodan descobrira segredos que representavam uma ameaa existncia de Aralon. Diz que est agindo por ordem do Imprio, mas tenho minhas dvidas. O crebro robotizado desconfia at de ns; como que poderia confiar numa criatura estranha, que nem sequer sdito do Imprio? Chame uma frota de guerra dos saltadores. Pea o apoio dos superpesados. Estava pedindo muita coisa. Os chamados superpesados eram a fora policial dos mercadores galcticos. Viviam da guerra. s vezes comboiavam naves que transportavam mercadorias valiosas, mas outras vezes entravam em guerra contra mundos que tinham o atrevimento de revoltar-se contra os mtodos implacveis dos saltadores. Segregados h muito tempo de sua raa, os superpesados viviam num planeta em que a gravitao era enorme. Sua altura atingia dois metros e o dimetro de seu corpo chegava, em mdia, a um metro e meio. E seu poderio blico era to imponente como o aspecto de seu corpo. Suas frotas eram mantidas de prontido em todos os recantos do Imprio. O mdicochefe hesitou. O senhor sabe que os superpesados so muito caros. Seu preos no so nada mdicos. No sei se sua preocupao se justifica. Talvez possamos enganar o tal do Rhodan. impossvel chiou a voz zangada de Themos, que se sentiu muito contrariado por ter de admitir a derrota. Se esperarmos mais trinta minutos, estaremos liquidados. Poderemos fechar nosso hospital. Os pacientes j no se sentem seguros em nosso mundo. A deciso veio com uma rapidez impressionante. Muito bem, Themos. Chamarei os superpesados pelo hiperemissor e lhes pedirei que nos mandem 151

imediatamente um contingente poderoso. Mas a responsabilidade ser sua, Themos. No posso isent-lo dessa obrigao. Ande logo! No temos um minuto a perder. Themos desligou o videofone. Foi despertado de suas reflexes quando ouviu o zumbido. Quando voltou a comprimir o boto, o rosto de Rhodan surgiu na tela. O senhor? gaguejou espantado. O senhor est vendo respondeu Rhodan e exigiu que Thora, que representava o ltimo trunfo que os aras tinham em mos, fosse libertada imediatamente. Ao concordar, sentiu uma satisfao ntima. *** Os seiscentos e cinquenta quilos do superpesado Talamon acomodavam-se junto aos controles da nave Tal VI. Estava estacionado no setor de Dragolan, a uns 47 anos-luz de rcon, quando o receptor de hipercomunicao captou uma mensagem dirigida a ele. Vinha do quartel-general dos superpesados. Talamon acenou com a cabea; parecia satisfeito. O tdio da espera chegou ao fim. Est na hora de acontecer alguma coisa, seno serei retirado da circulao antes da hora. Seu humor era um tanto mordaz. O oficial de rdio anunciou que a ligao havia sido completada. Poucos segundos depois, respondeu o quartel-general, que no estava instalado em algum planeta, mas numa gigantesca nave cilndrica. Talamon! Os aras esto solicitando ajuda militar. Planeta de Aralon, sistema de Kesnar. As coordenadas j so conhecidas. Duas naves, uma delas de origem arcnida, devem ser destrudas. O comandante um certo Perry Rhodan do planeta Terra. No o conhecemos. De quantas unidades dispe? Cento e oito. Isso basta. Entre imediatamente na transio. Antes que Talamon tivesse tempo para confirmar, o quartel-general interrompeu o contato. Talamon transmitiu as respectivas instrues aos comandantes das naves e agiu sem demora. Enquanto a frota acelerava, ficou refletindo constantemente sobre o nome Perry Rhodan. Era desconhecido? No, esse nome no era to desconhecido assim. J o ouvira. Seria Topthor que lhe havia falado nele...? Naturalmente, foi Topthor! Em algum lugar, a mais de trinta mil anos-luz do lugar em que se encontrava, Topthor tivera um encontro com o tal do Rhodan e levara a pior. Bem, isso no aconteceria com ele, Talamon. Esse Rhodan que tentasse enfrentar cem naves bem armadas... Pouco importava que viesse da Terra ou do inferno. Dez minutos depois da mensagem de socorro de Themos, a frota de Talamon se materializou no sistema de Kesnar, a menos de trs segundos-luz de Aralon. Espalhou-se e entrou em posio. Cinqenta unidades pesadas bloquearam o porto espacial. Mantendo-se numa altitude de dois quilmetros, estenderam uma rede impenetrvel sobre o gigantesco campo de pouso, em cuja extremidade estava pousada a gigantesca Titan.

Talamon sentiu uma presso no estmago quando viu a gigantesca esfera. Nunca vira uma nave desse tamanho. Devia ser o produto mais recente dos estaleiros de rcon. Bem, talvez o monstro nem fosse to perigoso como parecia ser. Bem, era s experimentar. Ligou o telecomunicador. Regul, pegue dez naves e lance um ataque contra a esfera. Acione simultaneamente todos os canhes de radiao de que dispe para romper o campo defensivo. Destrua a esfera, se puder. Ataque daqui a um minuto. Fim. Regul confirmou e formou suas unidades para o ataque. Talamon continuava sentado atrs dos controles da Tal VI. Estava esperando. *** Gucky se materializou. Trs ou quatro aras espalharam-se apavorados, quando viram o rato-castor formar-se repentinamente diante deles. Um deles correu com a capa esvoaante em direo porta. Mas s conseguiu dar alguns passos. Sentiu-se levantado e, deslocando-se que nem um torpedo, descreveu uma curva ampla pelo pavilho, pousando com uma longa escorregadela diante da parede. Confuso, mas sem ter sofrido ferimentos visveis, ficou deitado. Onde est Themos? perguntou Gucky com a voz estridente, apontando para os dois aras que tentavam desaparecer s escondidas. Levem-me ao lugar em que est. Rpido, seno eu os transformo em foguetes espaciais. At que o formato de vocs ajuda. Os dois hesitaram, mas quando suas capas conquistaram a independncia e procuraram ganhar a liberdade com tamanha fora que se rasgaram e, transformadas em panos de cho, executaram algumas manobras e caram lentamente ao cho, desistiram. Resolveram obedecer. Viraram-se e marcharam por um corredor, em cuja extremidade se via uma porta de vidro opaco. O letreiro dizia que atrs dela o chefe desempenhava suas funes. Gucky expulsou os dois aras com um movimento da mo e abriu a porta atravs da telecinese. A porta se abriu, como se a mo de algum esprito a tocasse. Themos estava sentado atrs de sua mesa, exausto com as medidas estratgicas que acabara de ordenar. E o calombo da testa no diminura. Gucky fechou a porta atrs de si. Alis, parecia fecharse por si. Themos apavorou-se e chegou concluso de que a fase dos milagres ainda no havia chegado ao fim. Mas nem desconfiou de que os milagres mais grossos ainda estavam por vir. Seu monstro de ara, ser que voc chamou a frota dos saltadores? Fale logo, seno eu o transformarei numa espiral giratria e o farei descer ao centro de Aralon. Eu... eu... Obrigado disse Gucky. J basta. Sou telepata e posso ler os pensamentos imundos que voc traz na cabea. Quer dizer que voc nos traiu. E foram logo os superpesados que voc mandou chamar. Rapaz, voc cometeu um erro imperdovel. J sabamos que voc estava fulo, mas nunca poderamos imaginar que, de tanta estupidez, voc no consegue enxergar mais nada. Vamos! 152

Voc vir comigo. Os superpesados iro... Os superpesados podem dar-se por satisfeitos se no os despacharmos para o inferno interrompeu Gucky, que mal conseguia controlar-se. Quero que voc venha comigo. Preciso mostrar-lhe uma coisa. Como , ainda no se decidiu? Themos ergueu-se lentamente. Seus sentimentos no prenunciavam nada de bom, e no tinha a menor curiosidade de ver o que esse pequenote queria mostrarlhe. De repente, Gucky captou os pensamentos de Thora. Estavam carregados de medo cheio de pnico. L fora, no campo de pouso, estava sendo travada uma batalha encarniada. Gucky conseguiu descobrir isso em meio confuso. A Titan estava sendo atacada. Numa fuga desabalada Thora conseguira colocar-se em segurana no interior do edifcio, depois de ter percorrido metade do trajeto que a separava da nave. A raiva de Gucky cresceu. No teve mais a menor contemplao. Submeteu Themos ao seu controle telecintico e o fez planar sua frente, dois metros acima do cho. Quando chegou ao pavilho, viu que Thora entrava e, exausta, se deixava cair numa poltrona. Parecia ter chegado ao fim das suas foras. Poucos segundos depois, foi seguida por RK-940, cujos braos armados ainda estavam incandescentes. Themos aterrissou de forma nada suave aos ps de Thora. A arcnida levantou os olhos, viu Gucky e depois o ara. Seu rosto contorceu-se. Themos levou um soco do lado, que voltou a despertar as dores j esquecidas da primeira queda. Choramingava tristemente. O rob levantou o brao armado do lado direito e apontou-o para o traidor. Pare! gritou Gucky. Rhodan deu ordem para que no matssemos ningum. Themos merece a morte disse Thora, vindo em apoio do rob. Sua raiva era ainda maior que a de Gucky, e isso significava alguma coisa. Por que vamos poup-lo? Quem vai decidir isso Rhodan chiou o ratocastor em tom apaziguador. Este sujeito no nos escapar. Onde est Rhodan? perguntou Thora. S agora parecia lembrar-se dele. Gucky olhou para as entradas dos elevadores. Deve chegar a qualquer momento. J est a caminho com Crest, Tiff e Sengu. Os dois robs viro atrs deles. Vo usar o pequeno elevador de passageiros, porque o outro est estragado. Thora levantou-se devagar e foi caminhando em direo ao elevador. Duas portas fechavam as entradas para os poos dos elevadores: uma larga, outra estreita. No essa porta gritou Gucky, quando comprimiu um boto e a porta larga se abriu. No se via nenhuma cabine de elevador, apenas uma abertura grande e escura. Era o poo, que descia mais de dez mil metros. J disse que o elevador pequeno. Thora deixou aberta a porta maior e dirigiu-se ao elevador de passageiros. Mais uma vez viu o poo, mas dele saiu um zumbido montono. Era a cabine do elevador que estava subindo. Demorou mais dois minutos at que parou. Rhodan

entrou no pavilho, seguido dos trs acompanhantes. O rosto de Thora cobriu-se com um brilho de alegria e alvio. Correu para Rhodan e segurou-lhe as mos. Perry, sinto-me to satisfeita, eu... eu... Rhodan retribuiu a presso das mos de Thora. Obrigado, Thora. A senhora acaba de me dar uma grande alegria. Mais uma vez, muito obrigado, Thora. Mas no temos tempo para tratar de assuntos particulares. Sengu, a caixa com os medicamentos. Entregue-a ao RK940. Gucky ergueu-se frente de Rhodan. Pretendia dizer alguma coisa, quando Thora soltou um grito. Quando se virou a fim de voltar para sua poltrona, lembrou-se de Themos. O ara ficara apavorado ao ver que seu inimigo sara so e salvo do elevador, seguido pelos prisioneiros e o arcnida. Reunindo as foras que ainda lhe restavam, levantou-se de um salto e, passando por Thora, correu em direo ao elevador. Acreditava que a fuga para o labirinto subterrneo seria a nica possibilidade de escapar vingana de Rhodan. No seu nervosismo, confundiu as portas. Demorou um segundo para perceber o engano. Com um grito apavorante caiu no poo. Rhodan correu para o elevador e contemplou a profundidade abismal, como se pudesse fazer alguma coisa pelo traidor. Mas logo viu que s havia uma pessoa que poderia ajud-lo. Gucky! gritou apressadamente. Traga-o de volta. Depressa! O rato-castor lanou um olhar rpido para Thora. O rosto da arcnida, que ainda h pouco estava marcado pela surpresa, voltara a ficar liso e indiferente. Gucky! gritou Rhodan em tom mais insistente. Ser que voc no ouviu? O rato-castor arrastou-se em direo a Thora e olhou para o relgio da arcnida. Themos j est caindo h trinta segundos constatou em tom objetivo. So quase cinco mil metros. No de supor que a queda tenha sido perfeitamente vertical. J est morto. Gucky! a voz de Rhodan assumiu um tom mais enrgico. Faa imediatamente o que eu lhe disse. Quarenta segundos! disse o rato-castor com a maior indiferena. So oito quilmetros. Rhodan, recuso-me a cumprir a ordem. Themos um traidor miservel, que est sendo castigado pelo destino. Ningum tem o direito de interferir no destino. Cinqenta segundos. Themos est morto; no existe a menor dvida. O rosto de Rhodan estava plido. Em seus olhos chamejava a raiva e o aborrecimento. Gucky, voc acaba de cometer uma insubordinao. Ainda falaremos sobre isso interrompeu-se ao ouvir um rudo atrs das suas costas. Era apenas a cabine do elevador, que descia para trazer os robs. Ao que parecia, o incidente estava esquecido. Apertou um boto e entrou em contato com a Titan. Tenente Bristal? Quero um relato da situao. Rpido! Dez naves inimigas esto atacando. Nossos campos defensivos resistem. O que devemos fazer? Aguarde. Dentro de dez segundos estarei a. Ligue o hipertransmissor. Dirigindo-se a Gucky, prosseguiu: 153

Leve-nos sala de comando da Titan. Thora e Crest, daqui a pouco sero apanhados; Tiff e Sengu tambm. At j. Gucky enlaou Rhodan com os braos curtos e desapareceu numa frao de segundo. Os que ficaram para trs ainda chegaram a ver o brilho triunfante nos olhos do rato-castor. *** Talamon se dirigiu a uma regio mais elevada, para ter uma viso mais ampla. Face ao seu carter, o espetculo das dez naves, que atacavam em vo a supernave Titan, no lhe trazia raiva nem dio. Pelo contrrio: sentiu certa admirao pelo tal do Rhodan. Deve haver alguma coisa nesse sujeito, pensou e nem bom imaginar o que se poderia fazer se este Perry fosse amigo da gente. Mas logo se lembrou da sua misso. Devia destruir Rhodan. Regul! berrou para dentro do microfone. Retire-se. intil atacar a esfera com apenas dez naves. No abriram fogo contra o senhor? No dispararam um nico tiro! foi a resposta um tanto incrdula. Limitaram-se a ativar os campos defensivos, e no conseguimos romp-los. Atacaremos com as cinqenta naves decidiu Talamon. Nenhum campo defensivo, por mais potente que seja, poder resistir ao fogo concentrado de cinqenta couraados. A operao ser iniciada exatamente daqui a dois minutos. *** Rhodan, que se encontrava na sala de comando da Titan, no conseguiu disfarar o espanto quando viu que de repente os atacantes batiam em retirada. Gucky materializava-se com Sengu, o ltimo a ser retirado do pavilho branco. Exausto, sentou em cima da caixa de medicamentos e resmungou: E agora? Agora vamos fazer trs coisas respondeu Rhodan laconicamente. Sengu, acompanhe Crest enfermaria e leve a caixa com os medicamentos. O Dr. Haggard ser o primeiro a receber a injeo. O antdoto ser injetado em todos os doentes. Em segundo lugar voc, Gucky, saltar imediatamente para o edifcio da administrao central, situado do outro lado do campo de pouso, e far o possvel para trazer o chefe. Deve ter sido ele quem falou com Themos e alarmou os saltadores. A terceira tarefa s diz respeito a mim. Bristal, o hipercomunicador est preparado? Gucky suspirou e desmaterializou-se sem levantar-se. Sengu segurou a caixa embaixo do brao e saiu da sala de comando, acompanhado por Crest. Tiff e Bristal assumiram o comando da Titan. Rhodan e Thora dirigiram-se sala de rdio. A grande tela do hipercomunicador mostrava o espetculo majestoso da frota robotizada do Imprio, que se mantinha de prontido. Com um ligeiro movimento da chave, o quadro foi substitudo pela imagem de um nico rob. Rhodan reconheceu-o atravs da placa que trazia presa ao peito. OR-775! Aqui fala Rhodan do planeta Terra. Entre j em transio com toda a frota e feche hermeticamente o

sistema de Kesnar. Algumas unidades vigiaro o campo de pouso; devero destruir qualquer nave que procure decolar. Nada de ataques. Apenas devero defender-se. Confirme. A transio ser realizada dentro de dez segundos. Apenas nos defenderemos, nada de ataques. Rhodan confirmou. A imagem foi substituda. Mais uma vez, o conjunto da frota surgiu na tela. Uma nave especial de rdio teve que transmitir a imagem. De repente, a tela s mostrou os inmeros sis do grupo estelar M-13, que emitiam um brilho frio e indiferente. *** Foi nesse instante que Talamon viu destrudas todas as esperanas de um bom lucro. O alarma correu pela nave. Os campos defensivos envolveram automaticamente todas as unidades que se encontravam em formao de ataque, aguardando apenas as respectivas instrues. As mensagens de rdio corriam de um lado para outro velocidade da luz, atingindo tambm as naves que se encontravam na face oposta do planeta e na periferia do sistema. O pressentimento transformou-se em certeza. Uma poderosa frota de guerra dos arcnidas acabara de aparecer. Era to potente que dentro de poucos minutos poderia transformar a frota dos saltadores num monto turbilhonante de destroos incendiados. Talamon avaliou a situao com uma preciso espantosa e reagiu imediatamente. Sua tremenda capacidade de reao j lhe salvara a vida mais de uma vez. Com toda certeza, isso acontecera desta vez. Mantenham-se em atitude passiva berrou para dentro do microfone. Nada de ataques. Aguardem. Procurarei negociar. Algum gritou na sala de rdio: Esto nos chamando. Um certo Rhodan do... Passe a ligao para mim gritou Talamon espantado. Rpido! Demorou alguns segundos at que a tela, sua frente, se iluminasse. Surgiu um rosto. O superpesado fitou os olhos frios e cinzentos do ser que tinha o formato de um arcnida, mas no deveria pertencer a essa raa. O senhor o comandante dos superpesados? perguntou o homem num intercosmo impecvel. Responda! Sou Talamon respondeu o superpesado com um sorriso azedo. Acho que o senhor est interpretando mal as minhas intenes... Se acredita que posso interpret-las mal, ter que tornar-se mais explcito respondeu Rhodan. Sabe quem eu sou? Perry Rhodan do planeta Terra disse o superpesado sem muito entusiasmo. Tive conhecimento do seu encontro com Topthor. Pois tanto mais surpreendente que assim mesmo tenha tentado atacar-me. Quem foi que o chamou? Foram os aras. Estavam em situao difcil, e era nosso dever atender ao seu chamado. O primeiro dever de qualquer sdito de rcon consiste em servir ao Imprio. O senhor devia saber disso. Os aras servem ao Imprio. Todo mundo sabe disso. Quando solicitam auxlio, eles o fazem a bem do Imprio. Como o nome do ara que o chamou? Foi o mdico-chefe Borat. Dirige o setor do campo 154

espacial e... Ento foi Borat? Talamon viu Rhodan olhar para o lado e dizer a algum: O senhor Borat? Est certo, depois conversaremos. Voltando a dirigir-se a Talamon, prosseguiu: Sabe alguma coisa a respeito dos aras e dos mtodos que usam, Talamon? O rosto do superpesado no parecia muito inteligente. Ao que parecia no sabia o que significava a pergunta. Encolheu os enormes ombros. Sei aquilo que todo mundo sabe. Curam os doentes e produzem os melhores remdios. No possuem armas de qualquer espcie e so considerados os mais pacatos dentre os moradores da Galxia. justamente por isso que no compreendo por que o senhor... Quer dizer que no sabe mais nada? Gucky, est dizendo a verdade? Talamon ficou espantado ao ver que um estranho ser peludo empurrou Rhodan para o lado e apareceu na tela. Fitou um par de olhos castanhos e bondosos, que o examinavam atentamente. Depois disso, o ser peludo acenou com a cabea e desapareceu. O rosto de Rhodan voltou tela. O senhor est com sorte, Talamon. Realmente no est informado sobre as verdadeiras atividades dos aras. Isso explica seu procedimento. Pois eu lhe contarei tudo, a fim de que o senhor possa informar todas as raas do Imprio a respeito do que est acontecendo em Aralon. Os dez minutos que se seguiram representaram a maior surpresa por que Talamon jamais passou. Ouviu em silncio o que Rhodan lhe dizia. O sorriso desapareceu de seu rosto, dando lugar a uma expresso de raiva. Quando Rhodan terminou, ficou calado por algum tempo. Depois perguntou: Por que no destri Aralon? O ligeiro sorriso de Rhodan no poderia ser considerado muito amvel. Ser que eu destru sua frota quando fui atacado por ela? No. Nem sempre a morte e a destruio so as solues finais ou, de modo singular, a melhor soluo de um problema. A Galxia saber como a raa dos aras adquiriu sua riqueza. O segredo deste planeta deixou de existir. Se os aras no quiserem desaparecer, tero que adaptar-se utilizando seu saber para o bem geral. No entanto, se acontecer mais uma nica vez que um habitante de qualquer mundo do Imprio contraia uma doena cuja origem deve ser procurada em Aralon; este planeta deixar de existir. Talamon acenou lentamente com a cabea. Os aras descendem dos saltadores. Tm o comrcio no sangue, tal qual ns, os superpesados. verdade que vivemos da luta, mas no da baixeza. Perry Rhodan, conte comigo sempre que a justia no tiver foras para

defender-se. Uma expresso calorosa surgiu no rosto de Rhodan. Obrigado, Talamon. No me esquecerei. Rena sua frota e lembre-se do que acaba de prometer. Tambm os saltadores nem sempre tm o direito de seu lado. Receio que dentro de pouco tempo o senhor se ver diante de tarefas que representaro um pesado encargo para sua conscincia. Eu lhe dou minha palavra, Rhodan. Sou bastante rico para recusar qualquer oferta dos meus comandantes que no me agrade. Permite que lhe d minha frequncia de hipercomunicao? Por ela poder atingir-me a qualquer momento. Terei muito prazer em fazer uso de sua oferta se um dia isso se tornar necessrio. Mais uma pergunta acrescentou Talamon. Em seus olhos havia certa timidez, que de forma alguma combinava com aquela montanha de carne. Como se explica que de repente os arcnidas se tenham tornado to ativos? H milnios no se v uma frota de guerra oficial do Imprio. Os tempos esto mudando disse Rhodan com um sorriso significativo. O Imprio encontra-se no limiar de uma nova poca de sua histria. Procure acompanhar essa evoluo, Talamon, e o senhor ainda ter muita oportunidade de mostrar seu gnio combativo a favor da causa do Direito. Talamon confirmou com um aceno de cabea. Conte comigo, Rhodan. Se algum dia seu planeta, a Terra, estiver em perigo, chame-me. Muitas felicidades, Rhodan. Desligou sem aguardar resposta. Seus olhos pareciam pensativos. Voltou a mover a chave com um movimento vigoroso, colocando-a na posio de transmisso. Frota preparada para a transio disse com a voz um tanto trmula, que exprimia alvio e deciso. Coordenadas inalteradas... Depois de alguns segundos, acrescentou: Misso cumprida! Aps dez segundos a frota de Talamon desapareceu dos cus do planeta Aralon.

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Rhodan levou mais trinta segundos fitando a tela vazia, antes de virar-se e fitar Gucky. Ento, meu chapa, o que que ele estava pensando? O rato-castor sorriu. O dente-roedor escorregou para a frente, dando uma expresso matreira ao seu rosto. O plo da nuca voltou a alisar-se. Est muito impressionado. De incio, apenas havia o espanto enorme provocado pelo surgimento da frota robotizada. No havia contado com essa possibilidade. 155

Para ele os arcnidas so dorminhocos incapazes de qualquer iniciativa. Mas quando soube da verdade sobre os aras, suas ideias mudaram com uma rapidez espantosa. A modificao foi verdadeira e convincente. Talamon passou a ser nosso amigo. Uma coisa que tambm o impressionou foi o fato de no termos aproveitado nossa superioridade para castig-lo. No perdeu uma nica nave. Rhodan, ele admira voc. Obrigado, Gucky respondeu Rhodan. Parecia bastante comovido. Mas s por um instante. Seu olhar logo voltou a assumir a expresso de dureza. Com a voz fria, dirigia-se a um trmulo ara, que se encontrava entre Tiff e Sengu. Ao que tudo indicava, ainda no conseguira digerir aquela estranha forma de transporte ultrarrpido. Borat, o senhor ouviu o que acabo de dizer ao superpesado. No foi nenhuma ameaa. A produo de Aralon ter de ser reduzida metade. No futuro, no sero produzidos mais germes causadores de doenas; apenas remdios. Todas as raas que adoeceram por causa dos preparados dos senhores recebero tratamento gratuito. Para vigi-los e controlar a execuo destas medidas, deixarei duzentos robs de guerra em Aralon. Sero programados de tal forma que qualquer falta ser castigada com a imediata destruio do culpado. No pense que conseguir enganar um rob equipado com um crebro positrnico. Mesmo que estivesse em condies de destruir um dos robs, isso no adiantaria nada. Toda a reserva energtica do mesmo seria utilizada para transmitir uma mensagem de hipercomunicao dirigida ao crebro robotizado de rcon. A consequncia seria o envio de uma expedio punitiva, que destruiria o planeta depois de evacuados os doentes. Ser que me fiz entendido? O mdico-chefe Borat confirmou com um forte aceno da cabea. Em seus olhos brilhava uma expresso de pavor e de disposio irrestrita de fazer qualquer coisa que exigissem dele. No entanto, disse: No posso decidir sozinho. O conselho de mdicos ter que dar seu consentimento e... Conhece algum que consentiria com a destruio de Aralon? No, claro que no conheo, mas... Nada de, mas, Borat. No existe outra alternativa. A possibilidade de qualquer soluo conciliatria est excluda. O erro dos senhores foi que no se deram por satisfeitos com aquilo que haviam conseguido. E outro erro foi o de me terem atacado. Mas est tudo bem. Pode sair da nave e voltar ao seu gabinete. Aguardo sua deciso pelo prazo de trs horas. mais que suficiente. Passe bem, e conserve a sade, Borat. Tiff, leve-o at a escotilha. Acompanhou a sada do ara com um olhar frio. Depois se dirigiu a Gucky: E agora terei uma conversa com voc, meu caro. Voc se recusou a cumprir uma ordem minha. Pode oferecer qualquer desculpa para esse procedimento? O rato-castor encolheu uns vinte centmetros. Escorregou para dentro de seu prprio corpo. Lanou um olhar de splica para Thora, que fitou Rhodan com uma expresso de desembarao. Suas faces tingiram-se de vermelho. A culpa foi minha, Perry. Fui eu quem pediu a Gucky que matasse Themos. O olhar de Rhodan passou alm de Thora.

Thora, uma vida humana pesa em sua conscincia. Foi um traidor, Perry. Merecia a morte. Ser que um ser humano pode tomar uma deciso desse tipo? Se quisssemos raciocinar dessa maneira, tambm Borat mereceria a morte. E com ele mais alguns milhares de pessoas. Mas, como v, podero ser muito mais teis se continuarem vivos. Tambm Themos poderia ter oportunidade de pagar pelos seus erros. Fomos ns que o matamos? disse Thora em sua defesa. Foi ele quem saltou para dentro do poo que seria nossa armadilha mortal. Ele se suicidou. Se Gucky no o ajudou, isso pode ter sido uma omisso, mas nunca um assassinato. Quer dizer que existem circunstncias atenuantes? perguntou Rhodan em tom sarcstico, sacudindo a cabea. Por favor, Thora, nunca mais procure interferir nas minhas decises. De certa forma, compreendo sua clera. No falemos mais sobre isto. Inclinou-se para Gucky. E voc, meu caro, aceite isto como uma lio. bem verdade que Thora tem tempo para cocar seu pelo e ir cozinha de bordo para pedir algumas cenouras para voc, mas nem por isso se justifica que minhas ordens sejam ignoradas. Entendido? Os olhos fiis de Gucky pareciam ainda mais fiis. O dente-roedor arriscou o primeiro avano para esboar um sorriso. Acenou fortemente com a cabea. Entendido, chefe! Aguou o ouvido em direo porta. O dente-roedor j se esquecera da repreenso. Gucky sorria cheio de expectativa enquanto atravessava a sala de comando em passo arrastado, fazendo com que a porta se abrisse. Um tanto espantado com a medida inesperada, Bell tropeou no limiar da porta e olhou para Gucky, que era considerado seu amigo do peito. Os cabelos ruivos de Bell estavam tranquilamente encostados ao crnio redondo, enquanto o rosto irradiava alegria e satisfao. Nos olhos azuis-claros, brilhava uma espcie de tristeza contida, que parecia estar em contradio com essa satisfao. Bell devia estar atravessando um agudo conflito de personalidade. Ol disse, cortando o ar com um gesto da mo. Aqui estou. Aconteceu alguma coisa? Gucky fungou de desprezo. Enquanto ns salvamos a Via Lctea, voc ficou refestelado na cama, dormindo e sorrindo sem dizer nada. Devemos ser gratos aos aras, que nos livraram por algum tempo da sua cara, que j estvamos enjoados de ver. E fui logo eu quem tive de arranjar o remdio que acordou voc. Mas acabo voltando para l a fim de buscar o germe da doena. Aconteceu uma coisa totalmente inesperada. Bell agachou-se e fitou os olhos do rato-castor, que emitiam um brilho matreiro. Gucky, meu amiguinho e velho companheiro de lutas, voc no me far uma coisa dessas. Eu lhe garanto que j dormi bastante; estou me sentindo quase em forma. E, pelo que diz o tio, doutor Haggard, tenho muito tempo. So quinze dias de descanso. Imagine s, quinze dias! Terei tempo para, vez por outra, fazer-lhe o favor de... De coar meu pelo? perguntou Gucky em tom de espanto, com o rosto radiante. Voc vai coar meu pelo? Combinado! Duas horas por dia... 156

Bell fez uma cara de quem acabara de ser condenado trs vezes morte. Mas um simples olhar para o rosto feliz do rato-castor amoleceu seu corao. Parecia conformado. Combinado, Gucky! Levantou-se devagar e caminhou para a poltrona mais prxima. Afundou nela com um gemido e fechou os olhos. O mundo exterior parecia no existir mais para ele. Gucky ps as patas superiores nos quadris. Os pelos da nuca arrepiaram-se. Sacudiu a cabea num gesto de perplexidade. O que ele acaba de dizer muito bonito, mas o que est pensando neste momento revela tamanha baixeza e falta de carter que impublicvel. Bem, o que importa o que ele vai fazer. E ele vai cumprir sua promessa. Empertigou-se e caminhou para junto de Thora, que colocou a mo sobre a cabea dele e sorriu. Acontece que tem um medo terrvel de mim. Um gemido comovedor veio da poltrona em que Bell estava deitado. Parecia que o homem que acabara de sofrer uma provocao to desavergonhada acabara de adormecer. Provavelmente era a soluo que mais lhe convinha. Rhodan sorriu e fez um gesto para que o tenente Bristal se aproximasse. Estamos aguardando notcias de Borat. Assim que chegarem, decolaremos. Mande que a frota robotizada volte para rcon, onde dever continuar nossa disposio. Fizemos dos aras nossos inimigos mortais, e ainda no sabemos qual ser o resultado. possvel que o Regente conhea a resposta. Afinal, fomos os primeiros que se revoltaram contra duas raas poderosas: contra os saltadores e contra os mdicos de Aralon, que se propunham a curar pessoas sadias. Crest e Thora trocaram um olhar. Depois de Bristal se ter retirado da sala de comando, o arcnida disse: Os atos que o senhor praticou tero consequncias, isso to claro como a gua lmpida de uma fonte do planeta Terra. Muita gente comear a refletir sobre quem ser Perry Rhodan do planeta Terra. O senhor representa um fator adicional nos clculos de todos os membros do Imprio Arcnida. Tero que aprender a inclu-lo nesses clculos. E, uma vez que est agindo por ordem do Regente, daqui por diante tambm os arcnidas sero includos nesses clculos. Por isso, o senhor merece nossa gratido, Perry. Est restituindo ao meu povo a fama do poder de iniciativa, que perdemos h milnios. Thora confirmou com um movimento resoluto da cabea. Se continuarmos a agir em conjunto e reconhecermos por enquanto o crebro robotizado como Regente, o Imprio de rcon ter uma nova poca de prosperidade. Tambm eu tenho que agradecer-lhe, Perry, por tudo que tem feito. Mas Perry Rhodan no iria esquecer sua origem, fosse qual fosse o lugar em que o destino o colocasse. Mesmo depois daquele momento em que, treze anos atrs, pousara na Lua com um frgil foguete de combustvel lquido e descobrira os arcnidas, que enfrentavam uma grave emergncia. O que seria ele hoje, se no fossem esses arcnidas? O que teria sido feito da Terra? Ser que algum saberia que no Universo existem outros seres inteligentes alm dos homens? Mais do que isso. Se no fosse esse o capricho, a Humanidade no se teria destrudo

nas chamas de uma guerra nuclear? Sacudiu a cabea, aproximou-se de Crest e Thora. Estendeu-lhes as mos. No, meus amigos, no a mim que vocs devem agradecer. Tudo que sou e que consegui fazer devido nica e exclusivamente a vocs. Sero vocs que vo salvar. Afinal, quem seria eu se no me tivessem prestado auxlio h treze anos? No passaria de um pioneiro espacial terrano que, se no tivesse havido uma guerra nuclear, a esta hora talvez estaria pousando em Vnus ou Marte. No, Thora e Crest, s ns trs juntos representamos um fator que deve ser considerado. Se no fosse eu, vocs teriam perecido na Lua; se no fossem vocs, eu apenas seria um membro de uma raa subdesenvolvida que estaria dando os primeiros passos em direo ao cosmos. E talvez fosse at tropear nos astros. Reunidos, somos uma equipe que no pode ser desprezada. Formamos uma unio de amigos que manter e fortalecer o Imprio. Seus olhos encontraram os da arcnida; sentiu o sangue pulsar mais rpido. Em seu olhar no havia apenas admirao e amizade; nele tambm brilhava a expresso do amor genuno, profundo. Naquele momento, compreendeu que suas esperanas secretas no seriam vs... O tenente Bristal entrou e arrancou Rhodan das suas reflexes. Recebemos um chamado de Borat. O conselho dos mdicos de Aralon aceitou o ultimato. Os duzentos robs j foram colocados em terra. A Titan e a Ganymed esto prontas para decolar. Quais so as instrues? Rhodan olhou-o com a expresso de quem desperta de um sonho. Minhas instrues? Transio para rcon, evidentemente. Tiff assumir o comando. Tenho outra coisa para fazer. Bristal retirou-se. Alguns segundos depois, Tiff entrou e acomodou-se na poltrona de Rhodan. Seus comandos foram firmes e tranqilos. O tempo comeou a correr. Dentro de dois minutos, as duas naves se precipitariam para o firmamento claro, deixando para trs dez mil seres pensativos e perplexos, vindos de todos os mundos do Imprio. Eram inteligncias acostumadas a verem rcon dormir, passivo. Porm, haviam visto com seus prprios olhos que certo Perry Rhodan do planeta Terra tirara rcon daquela calma aparente. Calma esta que representava uma oportunidade excelente para todos os inimigos do Imprio que desejassem levar avante seus projetos de domnio. Todos eles comeariam a perguntar: quem esse Perry Rhodan? Onde fica seu mundo, o planeta Terra? Um minuto at a decolagem! disse Tiff em tom indiferente. Os olhos de Thora voltaram a procurar o olhar de Rhodan. Foi quando Gucky, que at ento se mantivera num estranho silncio, deitado em seu sof, resolveu levantarse. Escorregou para o cho e arrastou-se desajeitadamente para a porta, que se abriu automaticamente diante dele. No tenho mais nada a fazer por aqui chilreou e soltou um assobio agudo, que exprimia insatisfao. Gostaria de saber quem vai coar meu pelo, quando o tempo de Bell tiver passado. 157

Depois de dizer estas palavras, lanou um olhar de recriminao para Thora, saltitou para o corredor e desapareceu. Decolagem dentro de dez segundos disse Tiff sem revelar a menor emoo. Sua mo estava pousada sobre os controles. Rhodan fez um sinal para Crest e Thora.

Vamos andando. Acho que ainda devemos refletir sobre os termos do relatrio a ser fornecido ao crebro robotizado. Caminhou frente dos outros. Thora lanou um olhar de splica para Crest, antes de seguir Perry. Crest foi o ltimo a deixar a sala de comando. Seu sorriso silencioso revelava uma alegria sincera.

Havia muitos observadores que acompanhavam a ao de Rhodan com uma tremenda ateno. Era a primeira vez na histria do Grande Imprio que algum se levantava, intervinha com mo de ferro nos acontecimentos de Aralon e dava uma lio amarga aos mdicos galcticos. Ser que os aras tomaro essa lio a peito e passaro a agir exclusivamente em beneficio da Galxia? Em Projeto Ao de rcon, prximo volume da srie, uma estranha ameaa surge.

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A Morte da Terra Volume 10

N 46/47/48/49

Projeto Ao Arcnida Gom No Responde O Olho Vermelho do Sistema Beta A Morte da Terra
De

Clark Darlton Kurt Mahr e Kurt Brand

1 CICLO - A TERCEIRA POTNCIA VOLUME 10 P- 46 - 49

A misso Aralon, durante a qual Perry Rhodan esteve empenhado em obter o remdio contra a peste dos nonus, est concluda. Com isso, a atuao de Rhodan, scio do crebro robotizado de rcon, deveria ter chegado ao fim, ainda mais que com a descoberta da conspirao e a priso dos conspiradores no h mais nenhum perigo que ameace o Imprio. Assim acredita Perry Rhodan, que pede frias ao Regente. Mas o Projeto Ao Arcnida, realizado por Perry Rhodan, pode ser tudo, menos frias...

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