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Corao de Leo

Suzanne Barclay

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CORAO DE LEO
Suzanne Barclay

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Corao de Leo

Suzanne Barclay

PRLOGO
As Terras Altas Escocesas Julho de 1358 O sol despontava no horizonte, atravessando 'nuvens pesadas e jogando plidos raios de luz sobre o castelo Curthill. Embora fosse cedo, os soldados se alinhavam sobre os muros da fortaleza construda sculos antes no alto de um penhasco, o qual formava uma barreira natural contra ataques. Olhem com ateno, rapazes. Logo eles vo aparecer resmungou o capito de Curthill. Com um ombro apoiado contra as paredes da torre, Archie Sutherland esfregava os olhos que doam devido noite de viglia quando... Ali. um navio! avisou o sentinela. O cansao de Archie desapareceu. Era a hora. O momento que aguardavam desde que souberam que Lionel Carmichael seguia para o norte com um navio de guerreiros. Olhou para o mar e localizou o pequeno ponto negro que em menos de uma hora se transformaria em ameaa real. Atirem uma flecha flamejante para alertar O Falco ordenou ao imediato. Toquem o aviso de batalha. Vou informar milorde de que o navio foi avistado. O som agudo e sobrenatural das gaitas convocando os Sutherland abafou a batida da ponte levadia sobre o solo, atravs da qual Archie se retirou do castelo a cavalo. Com a pressa suplantando o bom senso, percorreu a trilha ngreme que circundava o penhasco levando at a vila no sop. Portas e venezianas se abriam enquanto passava pelas casas de pedra e madeira, mas ignorou as vozes implorando por notcias do inimigo que j atacara duas vezes nos ltimos dez meses. No parou quando alcanou a faixa estreita de praia rochosa onde os barcos dos pescadores eram abrigados noite. Ao se aproximar, cerca de trinta homens uniformizados com vestes de combate das Terras Altas olharam atentos. Puxando as rdeas, desmontou e foi at o lder que se aquecia junto a uma pequena fogueira. O navio de Carmichael chegou, milorde informou Archie. Ah. A ansiedade transpareceu nas feies ardilosas do lder. Alto e esguio, usando uma armadura de estilo francs, apesar de sua origem escocesa, voltou-se para o mar. Estreitando os olhos claros, procurou at encontrar a sombra escura se avolumando contra o cu que
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clareava rapidamente. Sua pulsao aumentou, cadenciada com a batida das guas na praia. Logo, Carmichael e seus seguidores estariam dormindo o sono eterno, um fim apropriado para qualquer um que ameaasse seus planos. Avisou meu navio? perguntou a Archie. Sim. Tudo foi feito como o combinado, milorde. Os arqueiros j esto prontos no alto. Assim que Carmichael entrar na baa, O Falco vai sair do abrigo e atacar por trs. Um sorriso frio e breve foi a resposta. Dando a Lionel Carmichael a surpresa de sua vida? Ser como flechar um peixe num barril. O riso asqueroso do capito se juntou ao do lder. Prometeria ajudar no prximo arrasto s para ver a cara de Carmichael quando perceber que Curthill no nenhum vilarejo de pescadores desprotegido. No. muito mais que isso concordou o lder, olhando por sobre o ombro para as pequenas cabanas que escondiam tanto... os aldees e o trabalho que realizavam na calada da noite. O esquema est funcionando perfeitamente bem murmurou, quase para si mesmo. Mas no vai continuar assim se Carmichael cumprir sua promessa de nos inalar a todos. O capito advertiu e cuspiu no cho. Por que ele no se satisfaz com nossa afirmao de que a morte de seu filho um acidente de caa? Os Carmichael so osso-duro. provvel que no faa diferena para o velho se a morte de Lion foi acidente ou no. Ele quer sangue... sangue Sutherland... em pagamento pela morte do filho amado desdenhou o lder. Bem, melhor acabarmos com ele de uma vez por todas. Ainda bem que O Falco Negro j chagou com um carregamento de saque, ou teramos que nos defender s com o efetivo do castelo e os mercenrios. De acordo. No podemos tolerar Lionel Carmichael navegando para c todos os meses, estragando nossos planos. Se no acabarmos com ele desta vez, vou reclamar junto ao rei. Sua Majestade recebeu um amplo relatrio sobre a morte do pobre Lion. Ele sabe que lamentamos o incidente observou o lder, satisfeito por ter eliminado o jovem cavaleiro que se tornara um problema sob dois aspectos... nos negcios, e no mbito pessoal. O rei David ficou to tocado com nosso pesar que disse que renegaria os Carmichael se Lionel persistisse na vingana. E se o rei mandar homens para c? E o que eles encontrariam? indagou o lder, dando um sorriso maquiavlico que provocava a averso de muita gente. Alguns aldees
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levando a vida honestamente com seu trabalho. E um depsito abarrotado de mercadorias de que o rei no tem conhecimento. O lder desdenhou. Est falando como uma velha. J estamos nisso h dois anos, e ningum sabe de nada. Nem mesmo Megan Sutherland, que acha que sabe tudo o que se passa no castelo Curthill e na aldeia. Ela foi enganada como todos os outros. No tem a mnima noo do que se passa aqui resumiu Archie. O jovem Lion, entretanto, desconfiava de alguma coisa. Desconfiava. Nunca chegou perto o suficiente para descobrir nada at que o apagamos. E faremos o mesmo com todos aqueles que vierem xeretar por aqui, querendo estragar nosso negcio rendoso grunhiu o soberano de Curthill. Archie riu, maldoso. Sim, milorde.

CAPITULO 1

Terras Baixas Escocesas Castelo Carmichael Lorde Lionel voltou comunicou delicadamente Owain de Llangollen a seu senhor, que mesmo assim ergueu a cabea rpido do livro que estivera estudando. Meu pai est ferido? perguntou Ross Carmichael, os olhos azuis brilhantes de repente obscuros. Est inteiro Owain deu mais um passo no escritrio. Mas no est to altivo quanto quando saiu para caar. Caar. Meu pai no foi atrs de veados vermelhos quando seguiu para o norte grunhiu Ross. Foi atrs de Sutherland. E provvel concordou o gals. Que droga. E se o rei ficar sabendo disso? Ainda no. Leva umas duas semanas em marcha forada das terras Sutherland at Edimburgo.
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Mas s quatro dias de navio... o meio utilizado por meu pai, j que foi e voltou to rpido. A expresso de Ross ficou sombria. Por que ele no desiste dessa vingana? Atirou o livro sobre a mesa e pulou da cadeira em rara demonstrao de raiva. Ele prometeu a mim e minha me que no iria l de novo. Olhando pela fresta construda para atirar flechas e que servia de janela para a sala, Ross pousou a mo na parede de pedra. Os ltimos raios do sol poente banharam seu semblante orgulhoso, testa ampla, nariz aristocrtico, maxilar determinado. Seu corpo alto e musculoso estremecia na tentativa de controlar a raiva. O jovem senhor era frio e lgico para um Carmichael. Por isso Owain deixara o Pas de Gales para servir a Ross. Mas a obsesso de Lorde Lionel em punir os Sutherland pela morte de Lion, seu primognito e herdeiro, tirava a pacincia de Ross mais que tudo. Um pai tem o direito de vingar a morte do filho opinou Owain, com sabedoria galesa. Mas Ross no concordava. Se o rei souber disso, vai punir a todos ns... como j ameaou da ltima vez que meu pai foi caar Sutherland. Owain grunhiu em concordncia. No temia por si mesmo, mas pela me, seis irmos e os membros do cl. Ross assumira suas responsabilidades como herdeiro muito seriamente, sem se importar por tlas recebido de forma inesperada, morte de Lion, dez meses antes, no castelo Curthill, aonde fora para se casar com Siusan Sutherland. Talvez se for ao rei... e explicar-lhe que... Explicar o qu? ralhou Ross, voltando-se para o assistente, lembrando os rompantes de raiva do pai. Que meu pai no acredita que foi acidente? Que, apesar do que as testemunhas dizem, ele acha que Eammon Sutherland matou Lion e no vai descansar enquanto o mar no ficar vermelho com o sangue Sutherland? Mesmo que isso signifique banir todo o cl Carmichael? Suspirou profundamente, passando a mo pelos grossos cabelos negros que herdara do pai. Talvez, depois dessa derrota, ele permita que mande algum a Curthill espionar os Sutherland e descobrir a verdade. Ross desdenhou. Meu pai pe de lado toda sugesto minha. Aquilo magoava, mas no tanto quanto j estar de volta do Pas de Gales havia quatro meses e o pai ainda no t-lo designado como herdeiro. Meu pai no est interessado na verdade, s em matar tantos Sutherland quanto
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possvel. Sim. A dor muitas vezes traz esse tipo de insanidade. Deveria acorrent-lo na cama at a raiva passar, ou essa sede de vingana vai nos levar a todos mais cedo para a sepultura grunhiu Ross, dessa vez levando as duas mos aos cabelos. Assim que me certificar de que ele est bem, vou eu mesmo a Curthill. Owain atravessou a sala ligeiro, a agitao evidente ao agarrar Ross pelos ombros, quase sacudindo-o. A loucura deve ser contagiosa. O que espera ganhar se arriscando dessa forma? questionou. A verdade. A verdade. Nos lbios de Owain soou como praga. Acha que Lorde Lionel vai se satisfazer se trouxer o desgraado que atirou a flecha que foi parar nas costas de Lion? Espero que sim. Owain balanou a cabea. Duvido que seja assim to simples. O dor de Lorde Lionel grande e monstruosa. Grande e infinita como seu amor por Lion. Ross suspirou profundamente. A verdade que isso tudo que posso lhe oferecer. Se no for suficiente para aplacar a insanidade, ento, eu o trancarei na torre. Ross Carmichael, como se atreve? exclamou uma voz jovem. Ele se virou para ver a irm de onze anos, parada junto porta, braos cruzados sobre o peito chato, os olhos violeta, que ela e Lion haviam herdado de Lionel, flamejantes de fria. Elspeth, voc no entendeu comeou ele, erguendo uma mo apaziguadora. Vim contar que papai chegou e o encontro planejando contra ele. Traidor! Ela se voltou e saiu correndo. Ross soltou o ar dos pulmes. Agora, coloquei mais lenha na fogueira. Acho que devo ir atrs dela antes que o boato fique ainda pior. Mesmo assim, encontrou tempo para guardar os livros de contabilidade e de produo das terras no cofre. Manter as contas era seu trabalho desde os onze anos, pois nem o pai, nem Lion, tinham tempo nem cabea para as tarefas clericais. No devia ir correndo atrs dela? perguntou Owain. No quero chegar ruborizado como um garoto que foi pego roubando mas. Tinha orgulho. Orgulho demais. Suspirou novamente e pensou na melhor forma de diluir a raiva do pai.
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Ross deixou a parte antiga da fortaleza que servia como seu apartamento e chegou ao ptio interno. Muitos dos membros do cl sorriram e assentiram em saudao, mas outros que haviam sado com seu pai franziram o cenho e desviaram o olhar. Quando foi na direo deles, Andrew Carmichael grunhiu alguma coisa e cuspiu no cho. No podia deixar a reao do cavaleiro que fora o segundo em comando de Lion passar despercebida, seno pareceria fraco. Tem algo a me dizer, Andrew? inquiriu. Disse que muito fcil ficar em cima dos livros enquanto ns vamos luta resmungou ele. bom mesmo eu cuidar dos negcios disparou Ross. Porque de outra forma no haveria dinheiro suficiente para sustentar essas viagens de caa. Lanou um olhar reprovador a Andrew, que fora seu amigo e mentor antes da morte de Lion, observando depois o grupo de feridos, com curativos sujos de sangue. Se esses homens tinham se machucado numa caa, ele... ele comeria o prprio cavalo. Presumo que o Lorde esteja no salo comentou, e foi nessa direo. Mas ns fomos mesmo caar bradava Lionel Carmichael quando Ross chegou porta. Oh, pai. Por que no podemos esquecer isso tudo? Sabia a resposta. Era porque o valente e tempestuoso Lion fora o corao da famlia. Sem ele, viviam nas sombras. Para sempre nas sombras. Os Sutherland devem ser punidos berrava Lionel. Elspeth estava a seu lado. Quando avistou Ross, segurou o brao do pai, mas a ateno dele estava totalmente voltada para a pequena mulher que o olhava de cima. Vai ser uma fraca vitria se o rei nos banir relembrou Carina Carmichael. Apesar da desvantagem corporal, fazia frente ao marido com bravura.Tinha os mesmos olhos de Ross, e legara a ele tambm a frieza e lgica de raciocnio. Tenho o direito de vingar meu filho reclamou Lionel, com os olhos violeta faiscando. Amava a mulher e ensinara aos filhos que as mulheres deviam ser protegidas e valorizadas, no desdenhadas e castigadas, como alguns homens faziam. Lion era meu filho tambm respondeu Carina, a voz baixa, angustiada. Lionel deixou os ombros cair. Oh, pai. Ross queria confortar o pai, mas sabia que ele no aceitaria nem simpatia, nem d... muito menos dele. De Ross, s aceitaria um coisa... uma luta que aliviasse sua dor. O salo estava lotado de comensais que assistiam discusso com interesse.
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Tem medo da verdade disparou Ross. Por isso no quer que eu mande algum a Curthill descobrir que foi mesmo um acidente e que os Sutherland que j atacou foram vtimas inocentes! Lionel, Ross... para cima, no meu solar, onde podemos ter privacidade decretou Carina. Lanando um olhar reprovador a Ross, Lionel levantou-se e saiu, levando Elspeth consigo. Por que o trata assim? perguntou Carina ao filho, enquanto subiam as escadas. Porque preferiria ir a Curthill descobrir o que realmente aconteceu a Lion. Talvez ento possamos continuar nossas vidas explicou Ross, antes de desviar o olhar. Ross, deve parar de se culpar. Como posso? Se no tivesse sido to determinado em honrar meu compromisso de lutar contra os galeses, teria acompanhado Lion... talvez evitado que ele fosse morto. Lion teria sido morto, mesmo com voc l esclareceu Carina, mas Ross apenas encolheu os ombros. A angstia do filho lhe despedaava o corao. Ser que errara ao ensinar ao filho predileto que havia outras coisas na vida alm de lutas e caadas? No. Tratava-se de um homem refinado. Valente e leal, compassivo e inteligente. Inteligente o suficiente para saber que, por mais que quisesse vingar a morte do irmo, no haveria ganho em ir contra o edito do rei. Pai, Ross ameaou mat-lo anunciou Elspeth. Carina no deu importncia. Tenho certeza de que ele no disse isso. Ha! Ento ele seria o Lorde mais cedo deduziu o pai, a expresso cnica e dura. Elspeth preveniu Ross, estreitando o olhar. Vai falar a verdade, ou vou sacudi-la at sair. Oh, est bem obedeceu ela, emburrada e revoltada. Elspeth, que vergonha criticou a me. No culpa dela declarou Ross. As mulheres so naturalmente mentirosas. Discordo. Carina passou uma taa de vinho ao filho As mulheres no mentem mais do que os homens. Lionel fez uma careta. Preferia que me desafiasse a um combate aberto a me trancar na minha prpria torre resmungou, olhando para Ross.
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No podemos continuar assim, pai... nosso direito vingar a morte de seu irmo interrompeu Lionel. Mesmo que voc no tenha peito para isso. Ross suspirou fundo. No era questo de bravura, sabia disso; o pai, l no fundo, sabia tambm. Precisamos saber o que realmente aconteceu a Lion enquanto ele estava com os Sutherland comeou Ross. Bah. Lionel sorveu o vinho. Acho que est contente por ele estar morto bradou ele. Sempre teve inveja por ele ser o herdeiro! Oh! Co... Como pode dizer tal coisa de Ross na minha frente ofendeu-se a me. Pare com isso. Est nos dividindo. Ah, Carina. O senhor dos Carmichael se ajoelhou junto esposa, arrependido. No chore, meu bem. Sabe que no suporto quando voc comea. No estou chorando replicou ela, erguendo os olhos midos. No exatamente. Mas no aguento isso. Ross atravessou a sala em trs passos, indo se ajoelhar junto aos pais. Pai. Juro do fundo da alma... juro por mame, se acha que no tenho mais alma... que nunca quis o que era de Lion. Ha! Voc sempre gostou do castelo, das terras. No vou negar declarou Ross, embora soubesse que provavelmente deveria. Mas nunca cobicei nada. Eu tinha meus prprios planos. Lionel, no v que Ross quer o que direito... Direito! direito meu filho estar morto? Nosso filho, Lionel corrigiu Carina, suave. E no, no direito ele estar morto. Mas matar Sutherland inocentes e banir nosso cl tampouco . No conheo outra forma proferiu o Lorde, rgido. E esse, pensou Ross triste, era o x da questo. As antigas leis pediam olho por olho, mas o rei David passara os ltimos doze anos preso na Inglaterra e trouxera noes civilizadas. Ross admirava o ideal, concordava que era errado exterminar os Sutherland pelo acidente. Caso a morte de Lion tivesse sido acidente... O que precisamos de provas para mostrar ao rei. Pelo menos me deixe... No! Quero a morte de Eammon. Ele fez a filha desgraada escravizar meu filho e iludi-lo para a morte. Eu o quero morto! E foi a palavra final. Hunter entrou afobado na sala, muito
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vermelho, os cabelos ruivo-escuros desgrenhados. Pai. Voc voltou. Ele se apoiou sobre o pai ajoelhado com a energia de seus dezesseis anos. O que esto fazendo? Perderam alguma coisa? Um grande negcio explicou Ross, erguendo-se devagar, observando o pai ajudar a me a se erguer. Por que no me disse que foi atrs dos Sutherland? exigiu Hunter. Teria ido junto. Eu tambm juntou-se Elspeth, achegando-se ao pai. Voc s uma garota desdenhou Hunter. Cavalgo to bem quanto voc, segundo sir Andrew! Algum est com fome? cantarolou Averly, de catorze anos, que j estava noiva e se casaria no outono. Agora que ela vai casar com Simon, anda praticando ser a senhora do castelo balbuciou Hunter, com a boca cheia de po. E voc, Ross? Quando vai pedir Anne em casamento? Nunca. Depois da traio de Rhiannon, ele no permitiria que outra mulher dominasse sua vida. No h necessidade de me casar. Tem herdeiros suficientes, caso algo acontea comigo. A expresso de Lionel tornou-se sombria. Ento, Andrew estava certo. Aquela galesa o deixou com medo de mulheres tambm. Bem, acho melhor superar isso logo resmungou Lionel,ante o protesto de Ross e a risada aberta de Elspeth. No voltarei a ser jovem e no quero morrer sem segurar meu neto. Mas preferiria que fosse filho de Lion e no meu. Um mensageiro bateu na porta, abriu-a e introduziu a cabea calva na sala. H uma mensagem do rei informou. Os seis Carmichael se entreolharam, temerosos. Carina deu permisso para que o mensageiro entrasse, a fim de manter as notcias secretas, por enquanto. Sua preocupao foi justificada, pois o homem entrou na sala e estendeu uma pasta de couro ao lorde do castelo. Aps examinar o selo, Lionel grunhiu: J fez o seu trabalho. V l para baixo e os criados vo providenciar comida e alojamento. Quando o mensageiro saiu, passou o rolo a Carina. Com as mos trmulas, ela rompeu o selo, leu o contedo e olhou atnita para Ross. Oh, meu Deus. O qu? Dando um passo frente, Ross tomou o papel. Passou
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pelas saudaes e foi direto ao corpo da carta. O rei j sabe sobre o ltimo ataque contra os Sutherland. Ele vai me punir por... Mas voc nem estava comigo... grunhiu Lionel. Ross engoliu em seco. Ele quer um lao de sangue entre as famlias informou. Devo me casar com Megan Sutherland. S no inferno! blasfemou Lionel. Impossvel. No quero a escria de Eammon Sutherland na minha famlia. Seria como ter uma vbora debaixo do meu teto! Sim concordaram todos, os rostos demonstrando repugnncia. Concordo. Mas que escolha temos? Voltando-se para no ter que encarar a famlia, Ross foi at a janela e observou os membros de seu cl nas atividades dirias. O que aconteceria se fossem banidos? No tenho escolha. Vou a Curthill, obedecendo s ordens do rei. No. O pai se aproximou, agarrando-o pelos ombros. No vou mandar outro filho meu para o norte para ser morto por aqueles bastardos. Embora apreciasse a preocupao do pai, sabia que uma afronta direta s ordens do rei seria o fim dos Carmichael. Posso cuidar de mim mesmo. Se acabaram com Lion, que melhor sorte voc teria? lamentou o pai, com a tpica desconfiana. Vou levar tantos cavaleiros quanto possa me ceder. No vou receber essa cadela aqui. Ross assentiu. Disse que vou a Curthill. Iria descobrir a verdade sobre a morte de Lion. Mas juro, pela alma de Lion, que no estabelecerei lao de unio com a famlia que o assassinou. **** Seu dinheiro ou sua vida - gritou o ladro. Vai ter a ponta de minha espada. A dama tirou uma pequena espada e espetou o ladro, emitindo um som caracterstico. O ladro fugiu. A dama o espetou de novo. As crianas riram ruidosamente. Megan Sutherland sorriu enquanto saa de trs do barril que servia de palco, um boneco na mo direita batendo no da mo esquerda at que o ladro pedisse misericrdia. Agora, nos conte aquela da lady Fiona andando por todo o castelo, reunindo cavaleiros para salvar a colheita pediu Janet, a filha da cozinheira, os olhos castanhos excitados.
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Megan sorriu, satisfeita com o entusiasmo da audincia. Como seanachaidh ou contista do cl Sutherland, era sua obrigao manter vivas as lendas e mistrios antigos. Cedo aprendera que os bonecos de luva era imprescindveis para manter o interesse dos mais novos nas pequenas histrias que lhes montava e tambm nos contos mais longos, sobre os ancestrais, cavaleiros e heris. Seanachaidh no era uma funo normalmente delegada a mulheres. Mas o fato de o pai t-la nomeado ainda a aquecia e incentivava, apesar da negligncia dele nos ltimos dois anos. Mas conseguia disfarar a mgoa. Afinal, contar histrias era a sua vida. Est ficando tarde declarou. Erguendo-se desajeitada, aliviou a perna esquerda do peso do corpo. Como sempre, permanecer em uma posio sempre forava os msculos fracos, sua prpria lembrana do dia da morte do irmo. Sem pensar, massageou a coxa, com o boneco ainda na mo. A est voc, Meg chamou uma voz doce, da porta do estbulo. Fechando a porta, a prima Chrissy avanou, muito vermelha, as tranas louras balanando sobre o busto farto. Agora chega. Est na hora do jantar e suas mes j esto chamando acrescentou, dispersando as crianas, gentil, mas com firmeza. Quando se foram, olhou excitada para Megan. Chegou notcia da aldeia. O navio dele chegou, e vai vir para c direto. Ross Carmichael? Ao rpido assentimento da prima, Megan levou os dois bonecos ao corao para acalm-lo. Ele veio. Eu... eu no tinha certeza de que ele... depois do que aconteceu a Lion. Pobre Lion. Pobre Siusan. Sentia um n na garganta sempre que se lembrava do casal malfadado... a adorvel irm mais nova e o cavaleiro bonito que a amou to fielmente. Agora, Lion estava morto... e Siusan poderia estar, tambm. Ele est aqui. S espero que tudo corra melhor desta vez. A prima removeu uma palha dos cabelos loiros de Megan. Venha. melhor voc se arrumar. Mesmo sabendo que devia trocar a roupa modesta que vestira pela manh para ajudar a me no jardim, Megan se deteve. Mal posso acreditar que ele queira se casar comigo. Por que no quereria? Tem um rosto de anjo e uma alma que combina. Ele que tem sorte de t-la declarou Chrissy, segura. No foi o que quis dizer. Sabia muito bem que no era nenhum anjo. Tinha a boca muito cheia, os olhos grandes demais para um rosto pequeno, e era muito apimentada...de acordo com a prpria me... mas no era com isso que se preocupava. Gesticulou para a perna esquerda,
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escondida pelas saias, mas ambas sabiam a aparncia. Acha que lhe contaram sobre isso? Chrissy hesitou, percebendo o medo e a esperana naquela que recebera tanto ao nascer e fora cobrada com igual exigncia. Provavelmente, sim murmurou. Na cerimnia do quarto, Megan ficaria nua para a inspeo do marido. Certamente, o rei no iria querer que Megan fosse humilhada, se Lorde Ross a repudiasse por sua imperfeio. No, os homens no eram to bondosos. Mas o rei David queria mesmo esse lao de unio entre as duas famlias, ento, era provvel que soubesse sobre Megan. Tenho certeza de que Lorde Ross sabe. No teria feito essa longa viagem se no planejasse se casar com voc. A preocupao sumiu instantaneamente dos olhos castanhos de Megan. Lion disse que o irmo ficaria louco por mim. Lembra-se? No tenha tantas esperanas aconselhou Chrissy, cautelosa. Megan sorriu com mais intensidade. Tarde demais. J estou contando com que ele se apaixone perdidamente por mim. E voc no precisa se preocupar com Ross me magoando. Lion disse que ele um perfeito cavaleiro, bonito, forte, corajoso, esperto e gentil. Nenhum homem to perfeito. Lion disse que ele nunca levanta a voz quando est zangado. Acredita nisso? Mesmo papai grita quando fica irado. Ou, ao menos, costumava gritar. Agora.. .Da ltima vez que o pai descera da torre, permanecera to quieto e distante que mal o reconhecera. Aposto que Ross j me ama tanto quanto eu a ele. Oh, Meg. No conte com isso. Tarde demais. Mas no se preocupe. Ross vai me querer... mesmo no sendo perfeita. Ele tinha que querer. Porque ela contava com Ross para assegurar seu futuro e salvar a vida de Siusan. Mas isso era preocupao para depois. Hoje, seria bem mais simples. Mas andei praticando caminhar sem mancar. Veja... Fechou a mo nos bonecos e deu um passo, e ento, outro. Se for devagar... e me concentrar. Chrissy sentiu um n na garganta ao ver a prima. Lembrava-se do acidente e de como a retiraram de debaixo do cavalo e a carregaram para casa. A perna estava quebrada em dois lugares, o quadril tambm. Ningum acreditava que ela voltaria a caminhar, mas lady Mary cuidara dela dia e noite e, graas habilidade da me e s sua prpria perseverana e valentia, Megan conseguira se levantar e caminhar. Mas os msculos da
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coxa nunca voltaram a ganhar fora completa. Vendo-a andar pelo cho coberto de palha, Chrissy queria chorar. Est... est indo muito bem conseguiu incentivar, quando Megan olhou por sobre o ombro. E espero que Ross Carmichael aprecie. Ele vai. No o tipo que vai me repudiar por meu defeito. A exemplo de Comyn, seu ex-noivo, que a abandonara quando ela estava em recuperao. Ros stinha que quer-la. Simplesmente tinha. No s porque ela se apaixonara pelas histrias de Lion sobre o irmo mais novo, como tambm por ser ele sua ltima esperana de ter um lar e filhos. Meg? Voc gemeu. Est tudo bem? Megan esboou um sorriso. Claro mentiu ela, com a facilidade da longa prtica. No era exatamente uma mentira; esconder dos outros seus prprios problemas constituam sua segunda natureza. melhor entrarmos e nos vestirmos para o jantar. Chrissy empurrou a pesada porta do estbulo e as duas saram... direto para o caminho dos cavaleiros. Cuidado! gritou algum. Cavalos relincharam; homens praguejaram, puxando as rdeas enquanto tentavam desviar das duas mulheres. Megan tentou sair do caminho, mas a perna esquerda falhou e ela caiu no cho de terra batida, sem flego. Confusa, viu o cavalo avanar. Era como reviver seu acidente. Sentiu a boca seca de medo e permaneceu deitada, esperando o cavalo esmag-la. O momento horrvel do impacto. A dor que escureceria sua viso e no cederia... Gritando, o cavaleiro desviou o cavalo, que se agitava fogoso, arfando e balanando de um lado para o outro. Trmulas, Megan suspirou devagar. Uma leve camada de poeira obscurecia sua viso; o caos de ordens gritadas e animais se afastando ecoava em seus ouvidos, mas ela estava ilesa. Um homem vestido em bela armadura de repente se materializou. Voc est bem? indagou uma aflita voz masculina. Achando que era Comym, Megan instintivamente se encolheu. Que droga. No quis machuc-la. O homem ergueu o visor do capacete e o retirou, passando-o a um auxiliar. Voc est bem? perguntou novamente, afastando do rosto bronzeado os cabelos negros e midos. Lion, foi o primeiro pensamento de Megan. No. Este homem tinha os olhos azuis. Ross Carmichael.
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Megan ficou sem ar. Nossa, ele era lindo como um anjo baixado terra! Cachos negros se lhe colavam testa, emoldurando um rosto determinado e forte. Ele tinha preocupao no semblante, e no desviava os olhos dela. Olhos quentes e claros como o cu de vero... brilhantes, inteligentes. Um homem inteligente? Bem, Lion disse que ele era diferente. E precisaria disso para ajud-la a salvar Siusan. Pode falar? perguntou ele, com tal gentileza que ela imaginou se ele era real. Megan se estendeu para toc-lo, mas percebeu que ainda tinha as luvas de bonecos nas mos e tentou escond-las. S que ele foi mais rpido e lhe agarrou os pulsos com os dedos enluvados. O que isso? Algum tipo de luva das Terras Altas? Oh, que droga. ... lady Fiona. Ela estava mais vermelha que um tomate. O sorriso dele a deixava ainda mais embaraada. Um boneco? Eu., eu divertia as crianas... Minhas irms gostariam disso. Tinha quatro irms, lembrou-se Megan. Sentiu a esperana crescer em seu peito. Imaginava como seria viver no sul, perto de uma cidade grande como Edimburgo, num castelo cheio de pessoas que a repudiariam pela morte de Lion. Agora, via uma forma de faz-los gostar dela... Ficaria feliz em... Oh, Meggie. A multido de curiosos deu passagem para Chrissy, que se colocou a seu lado. Est ferida? Voc Megan? perguntou Ross. Megan Sutherland? Ela assentiu, e ele largou sua mo como se fosse uma pedra quente, levantando-se. Seus os olhos azuis de repente se mostraram mais frios que um lago no inverno. Virando-se, grunhiu: Deixe que os Sutherland cuidem dos seus e saiu a passos largos. Megan gemeu e fechou os olhos. Onde se machucou? quis saber Chrissy. No corao... ele est despedaado. Chrissy se voltou. Pare de fingir ralhou. Gostaria de estar fingindo. Megan se sentou e observou Ross se afastar. Por algum motivo, acho que ele no me ama murmurou. Uma suposio concedeu Chrissy. Sim. Megan endireitou os ombros. No adiantava ficar sentada,
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esperando e desejando que o problema se resolvesse por si s. Vou ter que convenc-lo de que est enganado. Boa sorte. Chrissy estendeu a mo para ajud-la a se levantar. uma tarefa difcil acrescentou, sombria. Mas no impossvel. Ou assim esperava. Rogava.

CAPITULO 2

Maldito seu pai por atacar de surpresa; maldito o rei por se intrometer! E maldita Megan Sutherland, tambm!, pensou Ross, enquanto escovava Zeus. Malditos olhos castanhos ardentes, a timidez, o sorriso perturbador, e seus... seus bonecos. Quem j ouvira falar de uma mulher adulta brincando com bonecos? Parou, franzindo o cenho. Seria meio retardada? Estaria Eammon tentando faz-lo de idiota? Escovou com mais fora, sentindo-se agitado. Bem podia tratar-se de um plano para castigar os Carmichael pelos ataques. Me forar a casar com sua filha parva e dar origem a uma linhagem de imbecis, poluindo nosso sangue resmungou, esquecendo-se de que no tinha inteno de se casar com a garota de jeito nenhum. Acho que Zeus no gosta de ser o alvo de sua raiva observou Owain. Ross piscou, surpreso em ver o garanho olhando para ele. O cinzento cavalo de guerra, criado pelos seus primos ingleses, no merecia tal tratamento s porque ele estava zangado com Megan Sutherland. No, era com ele mesmo que estava nervoso, pensou, lembrando-se da dor que sua rejeio causara nos grandes olhos castanhos de Megan. Naquele
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instante, ficara tentado a confortar a mulher que deveria desprezar. Porque ela era linda. Linda, no... encantadora. Seus olhos amendoados erguiam-se nos cantos de um jeito provocador, sob sobrancelhas finas que davam um ar sensual a seu rosto delicado. Os olhos fogosos levavam um homem loucura, atraindo, fazendo-o esquecer-se de seus deveres e honra para se perder na luxria daquela promessa. Sentiu o encanto se manifestar em seu corpo, abaixo do cinto, enrijecendo seus msculos. Luxria. Antes de saber quem ela era, desejaraa. Terrivelmente. A manifestao do desejo o surpreendera sem defesas, chocando-o. Depois do que acontecera com Rhiannon, jurara controlar esses rompantes de paixo, reforando a lgica e a serenidade. Aparentemente, porm, no tinha mais controle sobre isso do que tinha sobre a cor de seu cabelo. A praga Carmichael resmungou entre os dentes. Fora assim com seus pais e com Lion quando ele conheceu Siusan e aquele cl maldito. O irmo desafiara o pai, ignorara o conselho do irmo e partira ao encontro da morte. Tudo por uma garota com olhos de veludo e boca... Estremecendo, Ross se enrijeceu para resistir, lembrando-se de que Megan era igual traioeira Rhiannon. Embora fisicamente fossem bem diferentes, sabia que eram irms por baixo da pele. Feiticeiras no corao... determinadas a ludibriar os homens para seus prprios fins. No desta vez. Os Sutherland esto esperando-o para jantar informou Owain. Deixe-os esperar. Fazia horas que haviam chegado e Ross ainda no pisara no interior de Curthill. Balanou a cabea para desfazer a imagem do rosto cativante de Megan e voltou a trabalhar em Zeus. No vai cear com eles? No estou ansioso. Embora tema que lorde Nigel logo esteja no salo para me ver comentou Ross. A importncia que o rei dava a essa unio se atestava no fato de ter designado um tio bastardo, Nigel, para escoltar o noivo at Curthill. Durante a viagem para o norte, o velho tentara lhe passar um sermo sobre as qualidades da noiva, mas Ross tapara os ouvidos a essas bobagens. No iria se casar; portanto, no havia motivo para saber nada sobre ela. Estranho foi lorde Eammon no estar na doca para nos receber comentou Owain.
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Foi meu primeiro sinal de sorte. Apesar de todas as suas palavras sobre arranjar provas, a ideia de se avistar com o homem fazia o sangue de Ross ferver. No sei nem como reagiria. Owain ergueu as sobrancelhas diante da veemncia rara, mas no fez comentrios. Por que Eammon mataria Lion depois de concordarem unir seu cl de pescadores com os poderosos Carmichael? Era uma pergunta que Ross se fizera milhares de vezes nesses ltimos meses. O que Eammon esperava ganhar? Deve ser louco tambm. Nenhum homem em s conscincia quereria briga com Lionel Carmichael. Talvez Wee Wat tenha resposta para isso acrescentou. Depois da campanha desastrosa no Pas de Gales, Ross se habituara a testar o solo antes de pisar. Assim que soube que iria a Curthill, enviara Wee Wat na frente para obter informaes. Quero falar com Wee Wat antes de jantar com o inimigo. Como que se materializando ante o desejo de Ross, o espio surgiu. Aqui estou eu, milorde. Que bom v-lo, velho amigo cumprimentou Ross. Wee Wat era o tipo comum, do povo, e passava por viajante em qualquer lugar sem despertar suspeitas. Teve problemas? Um pouco. Wat deu uma olhada em redor. Aqui no bom. Estamos ss. Nunca se pode ter certeza. Correm rumores de que Eammon anda um pouco instvel. Ross se arrepiou ao seguir o homem pelo ptio, na escurido. O castelo no estava em boas condies de conservao. Mesmo sob fraca iluminao via-se o desleixo. Se o pai tivesse conseguido aportar, no teria tido dificuldade em invadir o castelo. Era a primeira viagem de Ross to para o norte, mas as histrias sobre a gente das Terras Altas viver como brbaros certamente eram verdadeiras. Como Lion pudera escolher um mulher criada ali para governar o castelo esplndido que os pais haviam construdo com tanto afinco? Felizmente, ele no corria o risco de cair naquela armadilha. Sedutora que fosse, Megan Sutherland poderia ter os dons de Circe e mesmo assim, ele resistiria. Se ficasse tentado, bastaria se lembrar do que lhe causara a paixo por Rhiannon. Agora, sentia-se controlado e moderado. E precisaria disso ali. Pararam junto aos muros, o som do marulho abaixo abafando-lhes as vozes. Quais so as novidades, Wat?
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Quando Lion chegou aqui no ano passado, lorde Eammon se recusou a deix-lo se casar com lady Siusan. O qu? Por que ele... Mudou de ideia. Correm rumores de que isso passou a acontecer com frequncia, depois da morte do filho, h dois anos. Isso o arrasou. Eammon se tornou um recluso. Raramente sai da torre, onde vive com uma prostituta, e no tem interesse pelo bem-estar dos membros do cl. Ross sabia muito bem o quanto a morte de um filho podia transtornar um pai; entretanto, no sentia empatia pelo inimigo. Conhecendo Lion, ele deve ter lutado pela mulher. Esse pode ser o motivo de Eammon t-lo matado. Talvez. Mais algumas moedas e soube que Lion nem estava junto com o grupo principal da caada quando morreu. Os homens se separam na caada ponderou Owain. Wat assentiu. Dizem que Lion foi ludibriado por uma mensagem. Ludibriado? Pode provar isso? No. O aldeo disse que um caador viu que, assim que o veado foi localizado, um menino se aproximou de Lion e sussurrou algo em seu ouvido. Lion sorriu e partiu sem dizer nada a ningum. Infelizmente, o menino que passou a mensagem partiu. Partiu. Ross sentiu o corao pesar. Est morto? No. Duas semanas depois da morte de Lion, o menino deixou a vila. Ross franziu o cenho. Quem esse menino misterioso? Lucais era pajem de lady Megan e lady Siusan. O pai dele alfaiate na vila, mas quando parei l para fazer perguntas, o homem se fechou como uma ostra; Ento. Havia alguma coisa. E, como lorde, Eammon era responsvel... direta ou indiretamente. Ross sentiu vontade de sacar a espada e ir atrs de Eammon. H alguma indicao de que Eammon responsvel pela morte de Lion ou pelo desaparecimento do menino? Nenhuma. Wat cuspiu. Eammon imprevisvel como a luz do vero, mas ele o senhor aqui. E, por isso, quase um Deus. Entretanto, as pessoas realmente cantam as qualidades de lady Megan acrescentou o homem, olhando de soslaio para Ross. de acordo com os rumores, estar levando um anjo de esposa.
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Ross desdenhou. Uma feiticeira, com certeza. Uma feiticeira bonita e misteriosa. No vou me casar com ela. Declarou, ignorando a surpresa de Wat. Acha que Eammon matou esse Lucais para silenci-lo? Se o menino estivesse morto, ali estaria a prova. No h nenhuma indicao disso, mas alguma coisa estranha est acontecendo em Curthill. Posso apostar. No estou aqui tempo suficiente para especificar, mas, sinto que alguma coisa est... errada. Sabe? Sim. Ele tambm tivera essa sensao antes... no Pas de Gales. Sabia que alguma coisa estava errada, mas confiara nas informaes de Rhiannon.Acho que vamos dar um passeio na aldeia esta noite. Owain, providencie... Ah, Ross, a est voc chamou lorde Nigel, enquanto erguia seu corpanzil sobre os ltimos degraus. Esto esperando voc para jantar. Gordo e preguioso demais para lutar, vivia as custas do irmo na corte. Sei que no morre de amores por essa unio, mas, pelo menos, a menina to bonita quanto nos informaram. E voc no tem escolha. Veremos. Tudo o que Ross tinha a fazer era encontrar Lucais e convencer o tio gorducho de que Lion fora morto, de modo que no teria que se casar. Tenho que instalar meus homens improvisou. A ideia de cear com Eammon tirava-lhe todo o apetite, apesar de estar comendo rao havia quatro dias. Certamente, o capito pode fazer isso por voc. Lorde Nigel olhou para o ptio cheio de lixo. No tenho vontade de me demorar aqui. Quero que estabeleam o contrato depois da ceia e que se casem daqui a trs dias. Trs dias! resmungou Ross, percebendo que no teria muito tempo para investigar. Vamos, vamos, rapaz, est se comportando como uma virgem. Virgem. Provavelmente, ela no era virgem. Qualquer mulher que chegava idade de dezoito anos solteira tinha alguma coisa errada. Se descobrisse sua imperfeio, a repudiaria. E o que diz minha noiva dessa correria? Por que perguntaria a ela sua opinio? racionalizou lorde Nigel. At onde sabemos, lorde Eammon est ansioso para encerrar o assunto. s isso que conta. Aposto como ele est ansioso. No tenho estmago para sentar mesma mesa com o homem grunhiu Ross.
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timo, mas lady Mary preparou a mesa, e Eammon no vai descer de qualquer forma. Est indisposto. Essa tal de Flis deve ser muito laboriosa para manter seu interesse por dois anos comentou lorde Nigel, voltando-se para descer. J que no vai se sentar mesa, desa para assinar o contrato. O proco j testemunhou a marca de Eammon. Trs dias, ponderou Ross. Trs dias. No era muito tempo, mas teria que ser suficiente. Encontraria Lucais. E daria um jeito de se livrar desse maldito casamento. Acha que ele no vai vir? perguntou Megan, ansiosa. Sua me se estendeu sobre a cadeira vazia, reservada para Ross, e deu um tapinha confortador na mo de Megan. Provavelmente est se lavando e se trocando das roupas de viagem. Estavam s as duas mesa ornamentada, espera dos homens. Ele recusou o banho preparado para ele. A voz de Megan revelava dor e ressentimento. Ficara uma hora no banquinho diante da lareira do melhor aposento de hspedes, levantando-se ocasionalmente para esticar a perna e acrescentar um pouco de lenha no fogo, para que o ambiente estivesse aquecido quando o noivo chegasse. Ele no aparecera. Enquanto a gua esfriava nos baldes de madeira que os servos haviam levado pelas escadas da torre, o nervosismo inicial quanto a banhar seu primeiro homem dera lugar ao tdio e, ento, irritao. Uma centena de tarefas a cumprir, e l estava ela merc da vontade de um homem. Como sua me, que continuava disposio do marido, embora Eammon a ignorasse bem como a todo mundo nos dois ltimos anos. Finalmente, Megan mandara uma serva l embaixo perguntar ao senhor quais eram seus desejos, s para saber que ele estava ocupado com o cavalo e no subiria para se banhar. Nenhuma desculpa por mant-la esperando. Rude, selvagem... Quem, querida? perguntou a me. Megan engoliu a resposta e improvisou: Os sulistas se banham? A maioria se banha de vez em quando assegurou-lhe lady Mary. Me conte mais uma vez como foi criar-se nas Terras Baixas. A me sorriu, gentil, devolvendo ao rosto a beleza que um dia tivera, antes que Eammon Sutherland a desprezasse, despedaando seu corao. A vida era diferente em Peebles. As pessoas eram mais gentis, e as terras tambm. As colinas verdes se estendiam gradualmente, no
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abruptamente,como aqui nas Terras Altas, mas no era perfeito. Os homens governavam sozinhos, como aqui acrescentou, com um amargor que Megan lamentou. Megan se lembrava do tempo em que a vida em Curthill era doce, o senhor um homem amvel com riso fcil, no o recluso cujas ordens contradiziam tudo em que um dia acreditara. Fora antes dos tempos ruins, antes do acidente que aleijara Megan e vitimara seu nico irmo. Se pelo menos Ewan estivesse vivo, as coisas seriam diferentes. O pai no teria mudado. Lion poderia no estar morto, e Siusan no precisaria estar se escondendo nas Terras Altas esperando, temendo por sua vida. sua culpa Ewan estar morto. Megan estremeceu. No se lamente, querida. Lembre-se de que Lion disse que o irmo era um homem inteligente e compassivo. Com olhar de gelo. Megan estremeceu novamente. Ele foi em meu socorro diante do estbulo. E se divertira com seus bonecos... a princpio. Tal homem no poderia ser ruim. De algum modo,ela ultrapassaria sua frieza. Tinha que alcan-lo. Lady Mary suspirou. Sei que no sua caracterstica, mas sinto que no tenha podido se tornar freira. Antes enclausurada do que escrava de um homem. Estou muito satisfeita em me casar com lorde Ross declarou Megan, forando um sorriso, tomando a mo da me, que sacrificara tanto pelos filhos. Sentiria o mesmo instinto maior de proteco com os filhos? imaginou. Vou ser uma boa esposa. Se ele me permitir acrescentou, suave. Ele no tem escolha seno se casar com voc. Prefiro que ele queira se casar comigo. Vendo a me franzir o cenho, Megan se apressou: Comeou quando conhecemos Lion na reunio dos cls e ele descreveu a famlia. Eu... eu comecei a me apaixonar por Ross nesse momento. E quando o vi... Oh, Meggie. Ele tem a aparncia que eu achava que teria murmurou Megan, perdida nas lembranas de seu primeiro e desastrado encontro. o cavaleiro mais forte e bonito do mundo. E tem os olhos mais azuis. A me choramingou. Ele vai tomar o seu amor e pisote-lo. Vai despedaar seu corao e esmagar suas esperanas. Megan piscou e olhou para o rosto aflito da me. Sinto que papai tenha magoado voc, mame. Ele era um bom homem antes da morte de Ewan.
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Lamento por Ewan tambm, mas mesmo a morte de um filho no justifica as coisas que seu pai tem feito comigo. Alojando a amante em minha prpria casa declarou, amarga. Ou a forma com que deu as costas aos membros do cl Sutherland. Ele pode no estar ligado a eles como antes, mas esse negcio no comrcio que conseguiu trouxe mais trabalho e mais renda para os membros,mais do que dava a pesca ponderou Megan. Sim, e essas rendas vo para os membros do cl? Ou para as reformas no castelo? No, no vo. Megan acariciou a mo de lady Mary. A me no entendia o mundo alm da cozinha e do jardim. J ela tentava preencher o vazio deixado pela morte de Ewan e pelo declnio do pai visitando a vila, ouvindo os problemas dos aldees e pescadores, oferecendo conselhos e solues sempre que possvel. Papai explicou que as rendas devem ser reinvestidas em mais bens, no momento. Archie explicou... Eammaon no podia sequer se afastar daquela mulher tempo bastante para explicar nossa gente por que continuam to pobres. E olhe o salo. Ela fez um gesto que englobava o ambiente e os homens rudes que o ocupavam. Gastei anos transformando Curthill num lugar fino e bonito como meu lar de infncia, mas sem um senhor para manter a ordem, os homens abusam e se com portam como selvagens. Megan suspirou. Que dizer? Lamento o dia em que Comym MacDonnel trouxe Flis para c. No foi culpa de Comym. Pedi-lhe que trouxesse uma curandeira de Edimburgo para me ajudar depois do seu acidente. Ningum poderia adivinhar que Flis se insinuaria na cama de Eammon. Durante as noites de viglia da me sua cabeceira, Megan sentiu remorso. No obstante, se fosse capaz de dirigir a palavra quela mulher, pedir-lhe-ia algumas lies sobre seduo. Certamente, a ruiva era especialista nisso. Megan, o que est planejando? perguntou a me de repente. Na... nada, mame. Conheo esse olhar, mocinha. Era assim que fazia quando estava preparando alguma traquinagem, quando criana. Megan suspirou. Depois de crescida, tornara-se hbil em esconder os pensamentos, mas a me s vezes ainda conseguia l-los. Estava pensando em como seduzir lorde Ross revelou, honesta por uma vez. Megan! S pense no que aconteceu pobre Siusan. Mas estava pensando na irm, forada a fugir de casa de medo e
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desgraa para proteger seu segredo. Para ajudar Siusan, precisaria de uma tropa de guerreiros e um cavaleiro para lider-los. Algum em quem pudesse confiar totalmente. No planejava ir to longe respondeu Megan. S queria envolv-lo de tal forma que casasse com ela por gosto e ajudasse sua famlia. Os homens no so to fceis de controlar quando se trata disso comentou a me, spera. Quando decidem, tomam o que querem e partem sem dizer nada. Do jeito que as coisas vo, mais provvel que Ross me rejeite. A me pareceu aliviada, mas s porque no sabia o quanto Megan estava determinada a ser bem-sucedida nesse assunto. Parecia desesperada o bastante para tomar uma atitude drstica, embora no soubesse como proceder. Era questo de escolher a erva certa para curar um paciente, ou a histria adequada para entreter um grupo. Ela se valeria de seu entusiasmo confiante de sempre, mas... Megan olhou para a saia do vestido vermelho. O corte era mais justo que o seu estilo usual, mas no to provocante quanto os das prostitutas que frequentavam as tavernas na vila. Com sorte, seria sedutor o suficiente para chamar a ateno de Ross. Era mestra em esconder o que no podia mudar; entretanto, a ideia de desafiar a fria indiferena do prometido a fez estremecer, apesar do calor do salo. No tenha medo, benzinho a me acalmou-a, sentindo seu tremor. Com a ajuda de Deus, tudo vai dar certo. Megan assentiu, mas o frio no estmago no passou. Mordendo o lbio inferior, ergueu o olhar para o salo ruidoso. Parecia que todo o cl Sutherland estava ali, com sua melhor roupa. Haviam acendido o dobro de tochas. Bem, l est lorde Nigel, finalmente! exclamou a me. Megan olhou para o homem grisalho que passava pelas mesas, com uma corrente de ouro cara balanando sobre a barriga redonda. Ah, lady Mary, que bom v-la novamente saudou ele, enquanto tomava seu lugar, o grande nariz vermelho farejando o vinho. E quanto a lorde Ross? perguntou lady Mary. No vai vir. O qu? berrou Megan, chamando a ateno. Lorde Nigel repetiu o que acabara de dizer, mergulhando novamente nas guloseimas. Onde ele est? exigiu Megan. Desta vez, lorde Nigel baixou a taa de vinho e limpou a boca com as costas da mo.
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Comendo com seus homens. Megan cerrou os punhos na saia que vestira com tanta esperana. Que falta de considerao. Ele no sabe que estamos aqui esperando? Acho que ele est cansado da viagem apaziguou a me. No quer fazer a refeio com os Sutherland disparou lorde Nigel. Parece que ele tambm acha que o irmo foi assassinado. Megan mal conseguia respirar com a dor que sentia no peito. S a teimosia a mantinha ali, ouvindo que o noivo no viria se juntar a eles. Mas ele assinou o contrato. Se casam em trs dias, como o rei determinou. Lorde Nigel sorriu como se tudo estivesse resolvido. Estou farejando rosbife? No, a minha pacincia que est se esgotando. Deixando de lado o guardanapo, Megan se voltou para Chrissy- Quando vir lorde Ross da prxima vez, pretendo dar-lhe uma aula de boas maneiras.

Sabia que isso ia acontecer resmungou Archie Sutherland, junto ao muro que separava a vila da praia. Ross Carmichael no est nem h trs horas em Curthill e O Falco Negro chega. Ao se aproximar da primeira fileira de construes, um vulto saiu das sombras. Milorde. Archie deu um passo para trs. No o esperava aqui esta noite. Cheguei antes do que pretendia, mas recebi notcia de que O Falco chegou. Sim... m sorte. Concordo que no era a melhor hora, mas um problema pequeno. O senhor pousou a mo sobre o cinto de prata. Diga aos homens que descarreguem O Falco esta noite. Douglas fez uma boa colheita... a arca est cheia. Vai levar pelo menos duas noites para descarregar tudo advertiu Archie. Use todos os nossos homens, mas descarregue o navio. Quero tudo escondido pela manh grunhiu o senhor. E quanto ao carregamento que conseguimos vender? Mande Douglas chegar com O Falco amanh noite... bem depois da meia-noite. Vamos carregar o que der, e ele volta quantas vezes for preciso para acabarmos a tarefa. Deu meia-volta. Archie se endireitou nervosamente. Mas...
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O que agora? Voltando-se, o senhor mostrou o descontentamento. E se Ross ficar curioso? resmungou Archie. Vier xeretar na aldeia ou no depsito? Faa os homens de Douglas o levarem de volta ao castelo. Tem que receber uma lio, mas no precisa mat-lo. No ainda. No enquanto no planejasse um meio de faz-lo sem chamar a ateno. Mas e se lorde Nigel ficar sabendo que houve confuso? No vai ser surpresa se Ross for atacado na vila, o pai dele provocou um incndio no faz nem trs semanas. Archie rejuvenesceu. . Sim. Tem razo. E o jovem lorde bem o tipo de aparecer aqui, arranjando briga conosco, os brbaros das Terras Altas. Sim. Ele precisa de uma lio. S providencie para que nenhum de nossos homens seja reconhecido ou questionado. Entendeu? Perfeitamente. Tudo ser feito como deseja, milorde. O sorriso do senhor diminuiu ao se lembrar de que parte de seu plano falhara. Siusan escapara. Acabaria encontrando-a, mas, aps dez meses, sua pacincia j se esgotava. Megan sabia onde se escondia a irm, disso estava certo. Oh, ela negara, hbil em disfarar a verdade, tanto quanto em contar uma histria. Felizmente, tambm era sentimental. No resistiria a uma ltima visita irm antes de deixar as Terras Altas rumo ao castelo Carmichael. Quando ela tentasse entrar em contato com Siusan, ele estaria l.

CAPITULO 3
- Deviam rebatizar esta maldita aldeia maldita como Purgatrio! resmungou Ross, enquanto acompanhava Wee Wat pelas passagens estreitas que chamavam de ruas. Faltavam poucos minutos para a meia-noite, e uma tempestade se aproximava rapidamente. O ar pressionava como um cobertor quente e mido, tornando a respirao difcil; o cheiro de peixe tornava cada inspirao uma experincia asquerosa. Ross detestava peixe. Detestava o cheiro e detestava comer peixe. A
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Quaresma era mesmo uma poca de sofrimento. Tapando as narinas, continuou. No havia tochas iluminando o caminho ao longo das moradias base do rochedo que levava ao castelo de Curthill. Apesar disso, no eram os nicos a sair naquela noite escura e ameaadora. Sons distantes, vozes abafadas chegavam at eles, ecoando entre as casas e lojas. O que acha que est acontecendo? sussurrou Owain. Contrabando... ou pior. Ross dera uma olhada rpida no salo de Curthill e ficara atnito ao v-lo totalmente mobiliado, as paredes cobertas de tapearias. Tinha algumas teorias sobre como o lorde do castelo conseguira todas aquelas riquezas. Mas isso ficaria para mais tarde. Esta noite estava a procura de algum... Lucais. Chegamos sussurrou Wee Wat. Ross parou e deu uma olhada no corredor estreito que levava casa de George, o alfaiate, pai de Lucais. Estava escuro demais para se distinguir detalhes, mas, a julgar pela lua fraca janela, ainda no estavam dormindo. Alis, era estranho estarem acordados at to tarde. Owain, espere aqui com seus homens enquanto ns... Andrew pode esperar. Vou para os fundos, caso nossa presa resolva fugir completou Owain, com a tranquilidade da longa experincia. Ross assentiu. A sugesto se encaixava em seus prprios planos. De acordo, seus galeses enxergam como gatos, embora sejam independentes demais comentou, sem rancor. Uma caracterstica que nos convm murmurou Owain. Ross ainda sorria quando deu ordens aos homens. De todos os que o serviam, Owain lhe era o mais chegado. Quando o contratara pela primeira vez para gui-lo pelas florestas galesas, Lionel o chamara de louco por confiar no inimigo. Mas Owain tambm estava em guerra com Rhys ap Dolgollen e ansioso por ajudar Ross... por um preo. A espada de Owain por dinheiro para recuperar as terras de seus ancestrais. A barganha se transformara em amizade. Ross sentiria muito sua falta quando ele tivesse que partir. Est trancada sussurrou Andrew, um bigode grisalho sobre os lbios finos. Ross assentiu. Devia entrar arrebentando, mas no h necessidade. Davey chamou a um jovem cavaleiro que entrara recentemente sua guarda, bata na porta. Diga que tem uma mensagem do castelo. Quando abrirem, entramos todos. O plano foi perfeito, mas, quando entraram na cabana, s
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encontraram uma velha sentada junto ao fogo e um homem igualmente velho porta. Davey... procure no local comandou Ross, antes de se virar e ver Andrew pressionando o homem contra a parede. Estamos procurando o homem que matou Lion Carmichael grunhiu Andrew, antes que Ross interviesse. O homem arregalou tanto os olhos que eles quase saltaram das rbitas. Temeroso frente lmina de Andrew, balanava a cabea vigorosamente, os cabelos brancos danando. No fui eu. Solte-o ordenou Ross, olhando de tal forma que o cavaleiro baixou a faca e recuou um passo. Sei que seu filho, Lucais, estava l no dia em que meu irmo foi morto informou Ross ao homem trmulo. Sim. Mas... mas Lucais no o matou, milorde. Acredito em voc. Ross diminuiu a distncia entre eles, mantendo a expresso calma. Gostaria de fazer algumas perguntas a Lucais. S isso. Sabe onde posso encontr-lo? No insistiu o velho, com voz insegura. Obviamente, o casal esperava o pior, pois a mulher estava rezando. Ross se sentia enjoado pelo medo deles. Detestava aquilo; entretanto, no podia permitir que vissem sua fraqueza. Vou lev-lo para fora e dar-lhe uma lio sugeriu Andrew, agarrando o homem pelo brao e comeando a arrast-lo para fora. Pare... espere implorou a mulher. Ela se jogou aos ps de Ross, mas foi ele que se curvou. No sabemos onde Lucais est. Ele saiu de Curthill faz meses e no voltou. No sabemos aonde ele foi ou por qu. A ltima era mentira. Ross soube pelo olhar que a mulher trocou com o marido. Mas suspeitava de que o resto fosse verdade. No vou fazer mal ao garoto assegurou Ross. Mas gostaria de falar com ele. Me diga onde ele est. Juro que vou manter isso em segredo. No contarei nem a lorde Eammon. Lorde Eammon? Por que ele se importaria? Ele no aparece na vila, nem se interessa por ns h dois anos. S manda os homens cobrarem... Janet! bradou o homem. No d importncia ao que ela diz acrescentou, enquanto a esposa baixava a cabea. Que diabo era isso tudo? Ross passou a mo pelos cabelos, irritado. Aquele lugar ia deix-lo louco, pensou. Eammon podia ter usado um intermedirio para envolver Lucais em seu esquema, mantendo as mos limpas, mas no se podia provar nada sem Lucais.
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Lucais partiu sozinho? perguntou Ross. Sim choramingaram os velhos, em coro. Ross sabia que mentiam. Praguejando baixinho, observou-os. Me digam a verdade e no os machucarei... Deixou a ameaa se sedimentar. No podemos contar mais do que sabemos clamou Janet. Ele nos acordou certa noite, disse que tinha que partir, e... e no o vimos mais deste ento. Enterrando o rosto nas mos, comeou a chorar baixinho. Ross suspirou e deu as costas cena lamentvel, cansado da tortura. Provavelmente no conseguiria mais nada do casal. Me deixe interrog-lo pediu Andrew. Quando Ross balanou a cabea, o cavaleiro praguejou. No precisa presenciar se no tem estmago para o trabalho de homem. E isso vem do homem que me ensinou a no julgar o homem pelo tamanho de sua espada, mas pela conscincia com que a usa desdenhou Ross. Quando o velho cavaleiro ruborizou, acrescentou em francs: Podem saber por que Lucais partiu, mas acho que no sabem para onde. Vamos deixar algum vigiando a casa. Sim submeteu-se Andrew, relutante. Feito isso, Ross se virou, ainda confuso por saber que Eammon mandava homens recolher impostos. O que poderiam levar de um alfaiate? Roupas? Moedas? Franzindo o cenho, estudou o ambiente que s vira de relance quando entrou. Agora, via com novos olhos, notando o tecido luxuoso sobre a mesa, agulhas e retalhos. Obviamente, eram os apetrechos de um alfaiate; contudo, algo o intrigava. No sabia dizer exatamente o que... Era quase como um instinto. O mesmo sentimento que Wee Wat mencionara. O sentimento se intensificou ao ver uma arca sobre a mesa. Havia umidade sobre o tampo de carvalho... como se tivesse acabado de chegar do mar. Ah. Encaixava-se na ideia de que ele era... Ningum saiu daqui informou Owain, em gals, entrando pela porta dos fundos. E no tem ningum espreita. Mas algum veio aqui faz pouco tempo, havia marcas de botas. Ross assentiu. Deixe um homem observando quem entra e sai ordenou, na mesma lngua, embora pudesse ter dado a ordem em francs, para no ser entendido por aquelas pessoas humildes. Uma vez fora da casa, Ross ordenou a Andrew e metade dos homens que fizessem uma busca silenciosa pela vila, enquanto o resto acompanhava Wee Wat at a praia. L, tochas permaneciam acesas e um guarda vigiava
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enquanto dois homens armados se colocavam junto a barcos que haviam sido recolhidos para a noite. Uma vigilncia reforada para uns poucos barcos de pesca, estranhou Ross, mas o que o intrigava eram os atracadouros vagos, indicando que vrias embarcaes haviam sado. Com aquele tempo? Ergueu o olhar para o mar, agitado e revolto, mesmo na baa protegida. Um segundo navio estava ancorado junto quele que o trouxera de Edimburgo; na superfcie, podia distinguir vrios barcos menores. O que estava acontecendo? Sentiu os cabelos se arrepiarem, mas no era a brisa que provocava essa reao. Traio. Perigo. Chegavam com o vento, to decididos quanto a chuva que cairia a qualquer momento, fazendo o ar estalar intensamente, assim como os relmpagos que rasgavam os cus. Um dos guardas avanou para se confrontar com Ross. Fique longe. O lorde no permite ningum por aqui noite. Certamente ele no inclui o futuro genro. Voc um Carmichael? O nome saiu como uma praga, e os outros homens logo se colocaram junto ao primeiro, os semblantes srios sob as tochas. Que droga. Como pudera esquecer-se do recente ataque do pai a Curthill? Ross notou um corte acima do olho de um dos homens. Oito Carmichael se postaram atrs dele, sedentos por batalha. Por um momento, lamentou ter deixado trinta de seus homens no castelo. Sim. Sou Ross Carmichael... vim para me casar com Megan Sutherland anunciou, com voz segura e calma O rei quer paz entre nossos cls, e eu tambm. O oponente grunhiu e olhou para os companheiros, enquanto Ross prosseguia: Houve perdas de ambos os lados. Lion!, gritou sua alma, mas agora no era hora de culpa ou arrependimento. Mas vamos esquecer tudo e continuar a vida. Como se fosse possvel, agora que suspeitava de que Lion fora assassinado. No prefeririam dormir com uma garota ao invs das espadas? Isso trouxe comentrios de assentimento, as mos sobre as bainhas das espadas relaxaram. No comeamos a contenda grunhiu o capito. Assim diz voc! Um brado de pura raiva parou na garganta de Ross. Estremecendo, controlou-se. Ento, vamos terminar aqui. O capito assentiu, com relutncia. Excelente! exclamou Ross, como se estivesse muito satisfeito
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com o acordo. Bem acrescentou, olhando em redor com curiosidade disfarada. Esse passeio limpou a minha mente. Vou para a cama. Espreguiando-se e bocejando ruidosamente, deu as costas aos soldados, consciente de que o movimento s suas costas era de Owain. Pedras se soltaram quando seus homens se dispersaram. Eles observariam os Sutherland atentamente enquanto ele percorria a praia. um covil de ladres esse em que aportamos comentou Owain, quando subiam os degraus que saam das guas. Humm murmurou Ross. Em qualquer outro lugar, concordaria. Mas o que poderiam estar roubando nas Terras Altas? At onde sei, no criam ovelhas suficientes para ameaar o comrcio de l. No consigo pensar em nada que produzam em abundncia... Exceto mentirosos selvagens colocou Owain. Acho que so saqueadores acrescentou Davey. Sim. Passando o dedo sobre o lbio inferior, Ross olhou pensativo para o mar. O cu foi cortado por outro relmpago, iluminando o trio de barcos que vinham do navio em direo praia. Se for isso, provvel que Lion tivesse descoberto e que isso o tenha matado. Suspirou profundamente. Estava cansado. No dormira decentemente desde que o haviam mandado se casar com uma Sutherland. Nem dormiria bem enquanto no descobrisse o assassino de Lion e no se livrasse do noivado indesejado. Sentira-se mal ao assinar o contrato que o unia quela... quela Sutherland sedutora. Devo deixar um homem vigiando aqui tambm? perguntou Owain. Ross afastou o cansao e a lembrana indesejvel dos olhos de feiticeira de Megan. Dois. Um para vigiar. Um para seguir e ver para onde levam a mercadoria que esto descarregando. No gosto de reduzir o nosso nmero. Ser por pouco tempo argumentou Ross. Ns vamos nos juntar a Andrew e aos outros base do rochedo do outro lado da vila. Olhou para a rua escura, ao longo da qual deveriam andar em fila, e se sentiu apreensivo de repente. - Guardem as espadas, mas mantenhamnas mo sussurrou, tomando a frente. A tempestade se aproximava. O vento percorria as ruas estreitas enquanto eles venciam o caminho, aoitando-lhes os rostos, abafando o som de seus passos e tambm pensou Ross, sombrio os de seus possveis perseguidores. Fiquem atentos. Deu uma olhada nos seis que o seguiam. Um
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relmpago seguido de perto pelo trovo rasgou o cu. As rajadas de chuva castigavam as casas, todas assombras e formas pareciam pular para cima deles. Logo, seus olhos doam de procurar assaltantes. Mantenham-se juntos murmurou Owain. A boca seca, os nervos latejando, Ross tocou na espada. De repente, ouviu o som de botas. Cuidado! gritou Owain. Emboscada! Ross se voltou na direo do grito. Com o canto dos olhos, viu o brilho de uma lmina quando um homem se lanou contra ele, saindo de uma porta escura. S o treino e o reflexo o salvaram. Dando um passo para o lado, desembainhou e espada e rapidamente desviou o golpe. Contra-atacou, dando trs golpes, sorrindo sombriamente quando o oponente caiu. O triunfo foi breve. Dois assaltantes o alcanaram em seguida, um ameaando com uma espada, o outro com uma adaga. Ross se defendeu, mantendo-os a distncia com a espada... por algum tempo. Usou os segundos para chamar Owain. Quantos so? Muitos. A resposta encerrou-se com um grunhido de dor. Menos um informou Owain. Mas ainda h dois ou mais. Nos instantes seguintes, Ross se manteve ocupado com os dois que o atacavam. Os inimigos eram menos habilidosos, mas a superioridade numrica acabaria suplantando-o e a seus homens. Alm disso, lutavam em terreno conhecido, e no escuro. Sua nica esperana era que Andrew ouvisse os sons e os socorresse antes que fosse tarde demais.

Um trovo forte saudou Megan quando ela saa da cabana onde acabara de realizar um parto. V na frente, Chrissy, se esperar por mim, vai se molhar. No vou derreter respondeu a prima. Megan suspirou e arqueou as costas para aliviar a dor de ficar horas ajoelhada junto ao leito da pobre mulher. Tivemos sorte em salvar o beb e a me. No foi sorte. to habilidosa quanto sua me quando se trata de curar. Chrissy tomou-lhe o brao para apress-la. Venha, agora, no quero ficar ensopada na volta. Foi tolice minha me recusar a cavalgar. O acidente foi h tanto tempo, e eu cavalgava junto ao penhasco, mas... Deixe disso. Tem razes de sobra para ter medo de cavalos declarou a prima.
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Odeio ter medo... de qualquer coisa comentou Megan, enquanto dobrava a esquina de uma rua escura, num caminho to familiar quanto os corredores do castelo. O medo to... limitante. Se no tivesse medo de cavalos, poderia fazer tantas coisas. Como cavalgar com os cabelos esvoaando ao vento? Humm. Megan ergueu a cabea, sorrindo ante as lembranas. Siusan, Ewan e ela cavalgando, apostando corridas. O sorriso cessou quando se lembrou da ltima cavalgada. O terrvel relinchar de seu cavalo que, de repente, parou e disparou. O grito apavorado de Ewan, que foi atrs dela. O penhasco se aproximando. Ento, amazona e montaria estavam voando, para o vazio. E os gritos, os dela e os de Ewan juntando-se ao relinchar dos cavalos. E o sangue... Meg! Estremecendo, Megan afastou as imagens, e se viu numa rua lamacenta, os braos ao redor da cintura, lgrimas correndo por seu rosto. No tive inteno de faz-la se lembrar sussurrou Chrissy, limpando o rosto de Megan com a ponta da capa. Sem dizer nada, Megan assentiu. Um dia, vou conquistar esse pesadelo. Vou montar num cavalo e cavalgar novamente. Sabe onde irei primeiro? perguntou, ainda um pouco trmula. Vou ver Siusan. Agora, o beb que ela e Lion tinham concebido devia estar com trs meses. Tinha um sobrinho ou sobrinha que nunca vira. Como doa, senhor, como doa. Siusan deveria estar com Lion, no nas montanhas lamentando sua morte, assustada e sozinha. Pensei que no soubesse onde Siusan estava. Megan fez uma careta. Que droga. E se achava boa nesse negcio de mentira. No sei. Mas pouco provvel que a encontre, sentada no castelo Curthill, no ? Suponho que sim concordou Chrissy, olhando-a incrdula. Oh, detestava mentir para Chrissy, chegadas como eram, mas no se atrevia a revelar o segredo de Siusan. A irm insistira, fizera-a jurar pela alma da av que no contaria por que ela deixara Curthill, nem para onde fora. Mudando de assunto, por que acha que lorde Ross no quis jantar conosco? Megan se encolheu, no querendo discutir esse assunto, tampouco. Parece que ele no est muito ansioso pelo casamento. Porque ele acha que seu pai matou Lion?
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Papai no faria tal coisa. Chrissy sorriu, tristonha. Tem que admitir que, desde que os tempos ruins comearam, o lorde no mais o mesmo. Ora, faz semanas que ele no aparece no salo e, quando vem, no olha para mais ningum a no ser Flis. Era verdade. Mas ele no tinha motivo para querer a morte de Lion. Bem, mas Lion pintou e bordou quando chegou e soube que o lorde mudara de ideia sobre permitir que Siusan se casasse. Mas Siusan tinha certeza de que papai acabaria permitindo o casamento se eles esperassem e no o pressionassem. Acho que a morte de Ewan abalou seu crebro. E a nica explicao para seus atos. Sei que adora seu pai desde pequena, mas pura teimosia no admitir que ele mudou. Megan suspirou. Pobre papai. Era a nica que acreditava nele? Eu sei, mas... Mas assassinato? A ideia do pai louro e sorridente matando algum a atormentava. Com os ombros encolhidos, estreitando o olhar nas ruas escuras, seguia ao lado de Chrissy. Megan estava acostumada a andar por ali noite, pois era quando um enfermo resolvia ter uma crise ou quando um beb resolvia nascer, mas havia alguma coisa naquela noite que a fazia se apressar, a pele se arrepiando de medo. A qualquer momento, esperava... Um trovo soou logo acima de suas cabeas, fazendo as casa tremerem. Em seguida, um grito na noite. Megan parou, voltando-se para o eco. O que foi isso? S Deus sabe Chrissy pousou as mos sobre os ombros de Megan, tentando reconfort-la e apress-la ao mesmo tempo. Ouvi comentrios de que O Falco chegaria esta noite. Megan estremeceu, bem como a prima. Mas o grito no era de marujos bbados. Acho que ouvi espadas. Mais um motivo para sairmos daqui. No. Megan fincou p, voltando-se para o som das lminas se entrechocando. Podemos pelo menos ver o que est acontecendo. Megan, no h nada que possamos fazer para ajud-los. A mente sabia disso, mas o corao se rebelava. Tenho que ir ver. Chrissy resmungou uma palavra que Megan no imaginava que ela soubesse, mas a acompanhou em direo do local da briga. O que viram
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quando dobraram a esquina as fez estacar. Um relmpago iluminou a cena de homens lutando em combate mortal com suas espadas. Megan s tinha olhos para um. O cavaleiro alto com capa preta e vermelha. Ross Carmichael sussurrou, as mos junto ao corao palpitante. Oh, Chrissy... inconscientemente, aproximou-se. Meggie! No pode ir at l. Megan contemplou a luta e ento encarou a prima. Temos que fazer alguma coisa. Os olhos brilhando, o queixo erguido, as tranas ao sabor dos ventos, ela parecia um retrato de seus ancestrais vikings. S Deus sabia de onde vinham tanta coragem e otimismo eterno, pensou a prima. Meg, o que podemos fazer? V at o castelo e traga homens... os homens de lorde Ross. Provavelmente ele no confiaria em ns. Olhou novamente para o homem que mantinha dois adversrios sob controle e sentiu uma forte necessidade de ajud-lo, proteger seu homem... mesmo que ele se recusasse a reconhec-la como dele. No vou deix-la aqui gritou Chrissy. No vou ficar aqui... exatamente. Megan observou as casas que formavam o cenrio para esse drama sangrento. Vou de mansinho at o outro lado e esperarei na loja de Lang Gordy. Mas eles esto lutando na porta dos fundos dele. Vou pela frente. Ela forou um sorriso. Desse jeito, se os homens se ferirem, estarei bem perto para ajudar. No vai fazer nada disso. Vai vir comigo... Megan balanou a cabea. Eu s a retardaria. Apresse-se ordenou, enxotando a prima. Eles parecem estar em menor nmero, e no importa que Ross tenha sido rude comigo esta tarde, no vou ficar viva antes mesmo de casar.

CAPITULO 4
Ross grunhiu quando o oponente passou a lmina por sob sua guarda
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e atravs da malha de ferro, atingindo-lhe o ombro esquerdo. No sentiu a dor. Estava ocupado demais tentando eliminar o ltimo homem. O calor da batalha separara-o dos outros, e estava ansioso para se reunir aos companheiros que enfrentavam a massa de atacantes. O primeiro homem que Ross subjugara se erguera e fugira, mas ele ainda no conseguira despachar o outro oponente. Seu brao doa e seus pulmes queimavam devido ao esforo, mas se empenhou ainda mais. Investindo contra o homem, deslizou a espada sobre a lmina do outro. A batida de ao contra ao cortou o ar, o oponente bradou, e Ross pensou ter ouvido um trovo. Quando se voltou para procurar Owain, viu uma carroa impedindo a passagem. Ross! gritou Owain. Eles o isolaram. Estou vendo! Ross correu, arma na mo, pronto para destruir a carroa. Houve um exploso de chamas pouco antes de ele alcan-la. A fora do impacto o atirou no cho. Embora confuso, conseguiu se levantar. Ouvia os brados de Owain, tentou ultrapassar as chamas, mas o calor e a fumaa impediram-no. Protegendo-se com o brao, olhou para a cena infernal. Por entre as chamas, viu que Owain o procurava. No! gritou Ross. Fique a. Vou dar a volta... derrubo uma porta se for preciso! A esquerda, algum caiu. Esperando que fosse a salvao, virou-se, viu os movimentos espasmdicos, o brilho da lmina banhada de sangue. Reforos! Em poucos momentos, seria o seu sangue naquela lmina. Ross tomou o nico caminho disponvel. Em meio fumaa, rastejou at chegar a uma viela que dava num beco sem sada com uma porta bem ao fundo. Quando trombou com a porta de madeira, esta cedeu um pouco. Sem precisar de mais convite, empurrou-a e foi entrando. Com a garganta seca, sem ver direito devido fumaa, ajoelhou-se, procurando a tranca. Tinha que trancar. Tinha que impedir a passagem pela porta. Deixe que eu fao isso sussurrou algum. Ross se voltou para a voz quando a porta se fechou barrando a iluminao alaranjada das chamas do lado de fora. O som da barra se posicionando pareceu a morte. Teria escapado de uma armadilha para cair em outra? No cho, pronto para pular, Ross posicionou a espada, defensivo. Silenciosamente, tentou avaliar o local, mas no conseguia ver nada, no ouvia nada. O local cheirava a madeira e leo... alecrim e limes. Alecrim e limes? Ross franziu o cenho. Onde que cheirara...
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Milorde? Ross procurou a voz, agarrou um punhado de tecido e puxou com fora. Um som abafado do oponente caindo sobre seu trax se confundiu com seu lamento de dor. Apesar do ombro ferido, procurou o pescoo vulnervel do desconhecido e o agarrou. Quem voc? inquiriu. Me... Megan Su... Sutherland. Chocado, Ross relaxou a pegada... por um segundo. Ento, temendo que ela pudesse denunci-lo, apertou novamente. Que diabo est fazendo aqui? So... socorrendo-o respondeu ela, trmula, mas atrevida. Est comeando a se repetir, milorde. Devamos estar nos afastando da porta acrescentou, com uma sagacidade que em outra circunstncia ele teria apreciado. Estava distrado com seu rosto quando alguma coisa bateu contra a porta do lado de fora. Ele deve ter entrado aqui! gritou uma voz rude. H outra sada? perguntou ele. Sim respondeu sua pretensa salvadora. Este o depsito de Lang Gordy. A loja fica na frente. - Soltou-se dele, surpreendendo-o mais uma vez quando pegou em sua mo e o puxou para cima. Vou tomar a frente grunhiu ele, como de hbito, e tentou deixla para trs. Pode ser perigoso. Ela o empurrou com o cotovelo. No seja tolo, no conhece o caminho como eu. Embora valorizasse a lgica, Ross odiava a dela. Seguiu-a reclamando, a espada em punho, os msculos tensos. Preocupou-se por quatro passos quando ela chegou a outra porta e a destrancou. Era uma carpintaria. Est bem familiarizada com o local resmungou ele, largando sua mo. Lang Gordy sofre de gota e eu venho aqui sempre para cuidar de seu p. Onde ele est? Dormindo, roncando tanto que poderia acordar os mortos. Ele bebe um pouco. Ela fechou a porta, posicionando uma viga para tranc-la. Isso deve det-los. Limpou as mos. Ele tentou no apreciar a bravura dela, certo de que havia algum propsito malvolo. Est muito segura de si, senhorita resmungou, desconfiado. Ajudaria se eu gritasse e desmaiasse?
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No. Apesar de tudo, Ross riu de leve. Obrigado por sua ajuda concedeu. Embora fira o seu orgulho ser salvo por uma mulher. Que droga, tinha que ser parecida com a me. Ross se controlou muito para ignorar o comentrio. No disse isso. Ela revirou os olhos. No precisava. J disse que estou agradecido disparou ele. E gracioso tambm. Seu sorriso provocante tirou-lhe o ar dos pulmes. No se preocupe. Agora, o que temos a fazer esperar... Esperar, que droga. Ross foi indo porta da frente. Meus homens esto encurralados naquela viela. Mas, milorde. No pode sair para l. De algum modo, ela conseguiu se colocar entre ele e a porta. Fique de lado grunhiu ele, a desconfiana ressurgindo. Ela balanou a cabea e pousou a mo trmula em seu trax, os olhos arregalados, suplicando: perigoso demais. H homens armados por todo lado e... Qual o seu jogo? desdenhou Ross. Jogo nenhum. Se esperar pela volta de Chrissy... Ah, quer me manter aqui enquanto ela traz mais Sutherland. Megan piscou, abatida por sua veemncia. No. Chrissy foi at o castelo para chamar os seus homens. No acredito em voc. E comeou a coloc-la de lado. Megan retirou a mo. Milorde. Estamos tentando salv-lo irritou-se. Homens... mesmo esse de quem ela esperava coisas melhores... eram ingnuos como ovelhas. Por que iria contra seu pai me salvando? Meu pai? exclamou ela. Certamente, no acredita que meu pai esteja por trs disso? Viu pela expresso dele que era exatamente isso. Megan riu, o que fez Ross franzir ainda mais o cenho. Ora! Meu pai no to bobo. Por que atacaria o homem que vem nos trazer a paz... Ele matou meu irmo vociferou Ross, fria e angstia na voz. No. Juro que meu pai no teve nada a ver com... Mentiras. Lion descobriu o que seu pai estava tramando, e por isso ele negou permisso para o casamento e por isso ele matou meu irmo. Tramando? No sei do que est falando. No sei ao certo o que se passa em Curthill, mas tantos mveis
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luxuosos... vindo para essa cabana perdida nas Terras Altas... Megan piscou. Vieram para c atravs do comrcio. Comrcio? Que tipo de comrcio? Meu pai compra mercadorias danificadas, a nossa gente conserta e ento as revendemos explicou ela, orgulhosa. Ele desdenhou. Mentiras. Mas no esperava outra coisa de uma Sutherland. Mas a verdade insistiu ela. Bah. Por que fico aqui enquanto meus homens esto em perigo? Ele agarrou-lhe o brao para tir-la da porta. Ela agarrou-lhe o ombro para impedi-lo. Ele gemeu quando seus dedos tocaram o ferimento. Ela olhou para o sangue. Oh, milorde. Est ferido. Sente-se. Me deixe ver. Ross removeu sua mo. No h tempo para isso. No aceitaria a sua ajuda nem que estivesse morrendo... Morrendo! No, no pode estar. Ela pousou as mos sobre seu trax com fora surpreendente, fazendo-o recuar dois passos e colidir com uma cadeira, na qual caiu sentado abruptamente. Onde mais est ferido? - exigiu ela, passando as mos delicadas por seu trax e pescoo. Me deixe reclamou ele, embaraado com a facilidade com que ela o manipulava. Furioso, tentou se levantar, mas ela estava de p bem entre suas coxas, e ele no poderia se mexer sem derrub-la, montando em cima dela. Uma ideia tentadora. Pare de me tocar. Como posso saber onde est machucado? racionalizou ela, num tom normalmente usado com crianas. Estou vendo que foi s o ombro. Mas ns vamos cuidar disso. Sorriu e deu um tapinha em sua mo. Um tapinha. Chega, mulher! gritou ele. Isso chamou-lhe a ateno. Ela o fitou, arregalando os olhos magnficos. As lgrimas viriam em seguida. Ele se preparou para resistir. O lbio inferior estremeceu, mas ela se controlou, cerrando os dentes muito alvos. Os esforos para se recompor tocaram-no mais do que se ela simplesmente tivesse comeado a chorar. Fazia-o se sentir um monstro por ter gritado com ela. Afinal, ela fora em seu socorro na viela. No queria gritar com voc, mas... Ha! Os homens vivem berrando, mas esperava mais de voc, pois
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Lion me contou que voc nunca se enraivecia como os outros homens. Mesmo assim ela foi para cima dele , no vai adiantar. Sou imune a gritaria e muito determinada. Vou cuidar do seu ferimento. Apesar das palavras valentes, aproximou-se tmida, os olhos castanhos, muito escuros, misteriosos, cnscios da pouca distncia que os separava. Ele sentia sua respirao. Alecrim e limes. Doce. Sedutora. Ross respirou profundamente, sentindo a maciez de sua pele, a textura dos cabelos, a cor da lngua que despontou para umedecer os lbios. Como seria toc-la... sentir seu gosto? O ar ficou pesado, mas no era a tempestade que se aproximava, era desejo. Uma necessidade de transformar seu sangue em fogo, seu corpo em pedra. Todos os rudos desapareceram. S havia ele. E ela. E um desejo forte, poderoso. Ele a procurou. A pele era sedosa contra sua mo. Mais suave do que ele imaginava. Ela baixou os clios e entreabriu os lbio ao mesmo tempo que ele ia a seu encontro para experimentar o que ela oferecia. Megan, Megan, eu... O barulho de madeira cedendo assustou a ambos. A porta dos fundos veio abaixo. Ross hesitou apenas por um instante. Temos que sair daqui. Com agilidade, agarrou Megan e foram para a porta da frente. Com a espada na mo direita, a mo esquerda ao redor da cintura dela, parou s o suficiente para ver que a rua estava deserta. Ela hesitou quando ele deveria ter virado para a esquerda. H mais cobertura por aqui informou ela. No tinham andado muito quando ele notou que ela mancava. Machucou sua perna? No nada. Posso acompanh-lo. Fez mais que isso, mostrou o caminho. Depois de passarem por vrias ruelas, Ross ordenou que parassem. Ele voltou a cabea para ouvir melhor. Passos, vozes. Muitos homens correndo. Procurando. Podem ser meus homens. Megan balanou a cabea. Esto vindo do lado errado. Certo concordou ele, e continuou andando. Devemos dar a volta e encontrar Chrissy, foi onde combinamos. Quando Ross hesitou, querendo saber se ela dizia a verdade, ela comentou: No tema, milorde. Estou decidida a me casar e vou sair daqui
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com voc inteiro. sempre assim to atrevida? reclamou ele. Sempre que posso. Quando Megan recomeou a andar, tropeou e teria cado se Ross no a segurasse pela cintura. Sua perna piorou. Voc aponta o caminho e eu fao o trabalho. Ele a agarrou com o brao esquerdo, mantendo-a bem junto a seu corpo. Como ele era forte, pensou Megan. Seu ps mal tocavam o solo, andando com energia, parando s para receber suas instrues sussurradas. Ele os manteria a salvo. Em seus braos, no sentia medo, embora estivesse ouvindo os gritos de homens que os caavam como coelhos. Voc uma garota e tanto. Seu sorriso alvo se destacava nas feies sombreadas. Megan sentiu o corao pulsando, e sob a mo podia sentir a reao dele tambm. Voc tambm no to ruim, milorde respondeu ela, no lugar do eu te amo que cantarolava em suas veias. De repente, ele deixou de sorrir. Ela esperava que ele a soltasse. Ao invs disso, ele traou a linha de sua espinha por sobre o vestido de l. A trilha deixada por seus dedos era semelhante energia dos relmpagos que rasgavam os cus sobre suas cabeas. Sob a iluminao brilhante, ela ergueu o rosto, estudou seu semblante, os msculos tensos, os olhos azuis muito escuros, misteriosos e espantados como a noite. Meg sussurrou ele. E mais nada. A palavra resumia todo o desejo. Sim. A voz dela saiu como um suspiro. Ela o queria, queria sentir seu toque, seu beijo. A respirao junto sua pele foi o nico aviso que recebeu antes que ele inclinasse o rosto para o contato ntimo. O primeiro beijo foi tudo o que Megan sonhara e mais... muito mais. Os lbios firmes e quentes, a presso gentil de carne contra carne, incendiando seu corpo. Gemendo levemente, ela se ergueu na ponta dos ps, as mos procurando seu rosto, trazendo-o para mais perto. Em resposta, um gemido ecoou no corpo dele enquanto dava-lhe o que ela queria, aprofundando o beijo, apartando-lhe os lbios com a ponta da lngua. Ela deu boas-vindas invaso sensual, glorificada com o tremor que o sacudia, a urgncia feroz que explodia em seu interior, deixando-a alheia a tudo, exceto onda selvagem de sensaes. Cedo demais, ele ergueu a cabea, a respirao ofegante. Oh, Deus. Como isso aconteceu? A rouquido na voz a fez se aninhar junto dele. Sabia que seria assim entre ns sussurrou ela.
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No. No pode ser. Ele comeou a afast-la, mas ela manteve as mos entrelaadas, prendendo-o. O que foi? Por que nega seus sentimentos? Meu irmo morreu com uma flecha Sutherland nas costas, e ainda pergunta por qu? grunhiu ele. Removendo seus dedos. Megan! gritou uma voz feminina estridente. Meg, voc est bem? Trouxe os homens de milorde. Onde est voc? Ross ergueu a cabea. a sua prima? Confusa, Megan conseguiu pronunciar, fraco: Sim. J no era sem tempo. Ele conseguiu se soltar e recuou. A perda de contato fez Megan estremecer. No. No pode acabar assim lamentou seu corao ferido. No depois da proximidade da aventura em comum. No pode acabar de outra forma grunhiu Ross. Andrew? Owain? chamou, correndo para a viela. Aqui Andrew. logo apareceu um guerreiro seguido por um jovem carregando uma tocha. Eu o ensinei a ir ao campo inimigo com poucos homens? censurou o cavaleiro, como se Ross fosse um garotinho. Ross se enrijeceu e Megan achou que ele iria golpe-lo pela aspereza. Deixe disso retrucou Ross. Temos que encontrar Owain e os outros. Estamos aqui. O gals alto se aproximou, e Ross perguntou rapidamente sobre feridos e prisioneiros. Sofremos danos menores, mas no conseguimos prender ningum. Um coro de vozes masculinas saudou o balano da batalha. Andrew era o mais entusiasmado, mas Ross apenas suspirou e comeou a passar ordens. Todos a seu redor se mexeram para atend-lo. Como ele era calmo e capaz, pensou Megan, enquanto Chrissy corria para seu lado. Por dentro, era uma massa de emoes contraditrias. Dor, confuso e tristeza angustiante. Ela e Ross eram perfeitos um para o outro. Ela suspeitara disso havia um ano, quando Lion lhe falara pela primeira vez do irmo. Agora, a fuga, o beijo, deram-lhe a certeza. Ross Carmichael era o homem para ela. O nico homem. Em Megan, o desespero deu lugar a determinao implacvel enquanto o observava dirigir seus homens. Como ele era controlado. Era preciso um homem forte para comandar aqueles homens. Era preciso o seu
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homem. Foi invadida por um sentimento de orgulho possessivo. Ele no maravilhoso? sussurrou a Chrissy. Reprimindo lgrimas de alvio, a prima olhou para o crculo de homens. Ele um homem, como todos os outros. No, ele especial, pensou Megan, mas sabia que no havia maneira de descrever a ligao que surgira entre eles, unindo-os enquanto escapavam da morte. Respeito, camaradagem, paixo, ele sentira tudo isso naqueles breves momentos. Embora negasse, o beijo que partilharam era prova cabal. Ele me quer, pensou Megan, aquecida pela nova maneira com que ele a via, como se ela fosse uma fruta saborosa que ele queria devorar. Ela queria mais que isso; queria que Ross a amasse tanto quanto ela o amava. Mas j era um comeo. Durante todo o caminho de volta ao castelo, planejou e arquitetou situaes para levar a razo a seu noivo relutante. Inquieto como um leo enjaulado, Ross foi at a janela com vista para o mar. A tempestade passara, deixando o ar frio e limpo, mas preferiria uma pousada na vila ou um quarto no inferno quele aposento maldito no castelo Curthill. O veludo vermelho sobre a cama lhe lembrava o sangue esparramado do irmo; as cadeiras luxuosas, a prataria o lembravam de que Eammon devia andar fazendo pirataria, mas no havia jeito de provar. Por que achara que gostaria do desafio? Mesmo assim, no era tolo o bastante para sair novamente noite procura de respostas. Tivera sorte em escapar quase sem nenhum arranho. O que o faz pensar que os homens que nos atacaram no eram do castelo Curthill? inquiriu ele a Owain. Sentado do outro lado da sala, os ps estendidos na direo do calor da lareira, cerveja sobre o estmago, Owain resmungou: Gostaria que houvesse mais algum para ver esse seu ombro. Cuido dos ferimentos de milorde h anos declarou Davey, o escudeiro. No est to ruim acrescentou. A lmina deslizou pelo colo. O corte foi extenso, mas no profundo. Ross fez uma careta. A despreocupao do subordinado contrastava com os cuidados de Megan. Os temores dela por sua sade no deviam toc-lo, mas tocavam. Mesmo agora, aquecia-o lembrar-se como ela o fizera sentar-se na cadeira e passara a mo por seu corpo procurando outros ferimentos. Luxria. Seu castigo, disse a si mesmo, para espantar essas imagens. Verdade fosse dita, a dor em sen ombro no era nada comparada frustrao
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que crescia a cada instante. Sobre o ataque. Owain se endireitou. Giles e os outros vigiaram junto aos muros de Curthill com ateno. Ningum saiu depois de ns. Podiam ter ido vila antes murmurou Ross. Uma batida na porta e os trs homens procuraram suas espadas. Davey atendeu, e Ross sentiu o pulso se acelerar quando viu Andrew com o gals que fora deixado para vigiar os barcos. O gals falou com Owain num dialeto que Ross no conseguiu entender, e esperou enchendo uma taa de vinho. Para seu desgosto, Davey se antecipou, provando-o primeiro. No precisa informou Ross, e sorveu um grande gole. Eammon no to estpido a ponto de me envenenar enquanto o tio do rei ainda est por aqui. Saqueadores sentenciou Owain. Tal fato no era como o n que sentia no pescoo, pensou Ross. Dentro de trs dias, seria forado a se casar com Megan. Muito pior que a morte, dissera a si mesmo, durante a viagem at ali. Depois daquela noite, sabia quo fundo era o poo. Ele a queria. Mais do que jamais desejara ningum antes. Mais do que a Rhiannon. No, no podia. Se ela soubesse, usaria esse conhecimento para escraviz-lo... As mercadorias no foram trazidas ao castelo? perguntou Andrew, trazendo Ross de volta ao perigo mais imediato. Owain balanou a cabea. No. Foram distribudas entre os artesos da aldeia. Lembrando-se do que Megan dissera, Ross se manifestou: No poderiam estar sendo trazidas para c apenas para consertos e reformas? Andrew desdenhou. Na calada da noite? Talvez os aldees faam isso sem o conhecimento do senhor sugeriu Davey. Vamos pegar um e interrog-lo. Andrew apalpou a adaga. Me d uma hora... Andrew! Est falando como um tolo! exclamou Ross. Lady Megan me falou sobre esse negcio com muito orgulho. Milorde? O espio gals se manifestou, saindo da parede onde estivera se apoiando. H uma contradio...uma cabana na vila. No tem janelas e s uma entrada, onde dois homens montam guarda. Pareceu44

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me... franziu o cenho , ... que entraram mercadorias demais para uma construo daquele tamanho. Ah, ? Ross irritou-se. Megan no lhe contara tudo; s o suficiente para aplacar suas suspeitas. Maldita a feiticeira mentirosa. Franziu os lbios e podia jurar que ainda sentia seus lbios traidores. Amaldioou-se, ento, por ter sucumbido a seus artifcios de seduo.

CAPITULO 5

J viu coisa assim? resmungou Davey para Ross. Atrs deles, os cavaleiros Carmichael se erguiam para ter uma melhor viso. O salo estava em estado lamentvel, cheio de pessoas, restos de comida por todos os lados, cheiro de cerveja, as tochas acesas desprendendo fumaa, que irritava os olhos. Brbaros infernais das Terras Altas grunhiu Andrew, franzindo os lbios enquanto trocava olhares com Giles Kennedy. Essas pessoas parecem... parecem maltrapilhos desdenhou o mais rabugento dos homens de Ross. Nenhum est usando um traje que combine. Ross assentiu. Como era costume, usavam meias coloridas por baixo das tnicas. Ficavam... ridculos. Pior ainda eram os que usavam trajes ingleses, sem as meias, com botas de cano alto. Parece que algum jogou uma pilha de roupas no meio da sala e cada um pegou a primeira que serviu comparou Giles. Exatamente disparou Ross. As roupas tambm eram refugo, como
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as mercadorias que saqueavam. A confirmao de suas suspeitas s reforaram sua deciso de achar um modo... qualquer modo... de no se casar com Megan. No vamos ficar aqui parados incentivou lorde Nigel. J estou vendo lady Mary providenciar nosso desjejum. Acho que perdi o apetite resmungou Davey. Pensei que fosse s eu respondeu Ross. Se no tivesse to pouco tempo, preferiria ter ficado na cama at o meio-dia. No os espervamos to cedo. O po est saindo dos fornos, mas o restante ainda no est pronto. A rapidez com que a mulher fez a mesura fez parecer que suas pernas haviam falhado. Lady Mary, decidiu Ross, notando a semelhana com Megan. Apesar da deciso de manter distncia dessa gente, inclinou-se e pegou em sua mo, erguendo-a. Est tudo bem. No precisamos de muita coisa declarou, to gentil quanto teria sido com a prpria me. Lady Mary olhou para ele, meio confusa, e s ento ele percebeu que falara em francs. Me desculpe apressou-se, em galico. Eu... Oh, tudo bem, milorde. Fui criada nas Terras Baixas e aprendi a lngua da corte quando criana, mas acho que estou meio enferrujada, tendo apenas Megan e Chrissy para praticar. Lady Megan fala francs? Sim, e l e escreve tambm informou a lady, orgulhosa. Ensinei a todos os meus filhos, e Megan, depois do acidente e tudo, teve muito tempo para estudar. Megan sofrera um acidente? No, no queria saber. O conhecimento inspiraria cuidados. E ele se preocupava mais do que devia. Livros so caros e devem ser difceis de trazer para c comentou. No, embora lorde Eammon no d valor, os livros s vezes vm com as outras mercadorias. Megan contou sobre esse comrcio. Algum na vila tambm conserta livros? No, isso trabalho dos monges. Ns os aproveitamos como eles chegam... midos e um pouco esfarrapados. Porque foram dar na praia aps o naufrgio. Mas Megan sabe mais sobre o comrcio do que eu afirmou ela. Aposto que sabe. Fico ocupada demais tentando manter a ordem no salo sem
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ningum para sustentar a minha autoridade prosseguia, amarga. Por que Eammon no sustentava sua autoridade?, imaginou Ross. Ento, lembrou-se de Flis. Ross quase sentiu pena da mulher. Quase. Seguiua com o entusiasmo de um homem rumo ao cadafalso. Enquanto passavam pelas fileiras de mesas, olhou para o palanque no fim do salo, meio temeroso, meio esperanoso quanto a ver Megan esperando mesa alta. No estava. Estaria ainda na cama, recuperando-se da aventura? A ideia de v-la nua por baixo de lenis enrijeceu cada msculo abaixo de sua cintura, e ficou feliz em estar usando uma capa longa sobre a cala. Que droga. No iria desej-la. Cerrando os dentes, lutou contra as lembranas do beijo e de sua reao traidora. Sente-se aqui, milorde. Ross rapidamente tomou a cadeira que lady Mary lhe indicava. Davey serviu-lhe vinho e, antes que ele levasse a taa aos lbios, apressou-se para prov-lo primeiro. Davey protestou Ross, tentando colocar a taa de lado. O rapaz no se deixou enganar, tomou um longo gole e limpou a boca com um guardanapo. Owain e eu no acreditamos que tentem envenen-lo com lorde Nigel aqui, mas... Tomando a taa de Davey, Ross ergueu a taa recebendo a saudao de Owain: A sua sade, milorde! Ao erguer a taa, sentiu dor no ombro ferido na noite anterior. O fato no passou despercebido a lorde Nigel e lady Mary, e ele improvisou uma histria, sem mencionar a presena de Megan na vila. Oh, isso terrvel lamentou lady Mary, quando ele acabou sua histria fantasiosa. Quando cheguei a Curthill como noiva, tambm achei o lugar selvagem e melanclico. Mas logo comecei a valorizar essa gente. So independentes a ponto da rebelio s vezes, mas bravos e honrados ao extremo. Honrados? Ross quase engoliu a lngua. Do outro lado do salo, uma briga entre dois grandalhes causava confuso. Ha! Esses Sutherland no so honrados nem com eles mesmos, pensou Ross, franzindo os lbios. Os Carmichael no se comportavam assim. Como est vendo, a disciplina entre os membros j sente a ausncia de Eammon no salo lamentou lady Mary. Ainda tenho que conhecer o lorde. Que Deus o castigue. Onde ele est? Fora, saqueando? Lady Mary ruborizou e depois, empalideceu.
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Ele est... indisposto. No mais o mesmo depois da morte de nosso filho h dois anos. Fica em seus aposentos e raramente desce. Ross se amaldioou por continuar espetando. Lorde Eammon no lidera mais o cl? Oh, ele ainda comanda, no me interprete mal. Archie traz as ordens de Eammon e leva as notcias com f de Moiss. O comrcio que Eammon idealizou trouxe trabalho nossa gente. Embora ainda no tenhamos alcanado a prosperidade explicou ela. Archie diz que chegar a poca em que as pessoas podero manter as riquezas ao invs de reinvestir na compra de mais mercadorias. Archie? o capito aqui. Mas ele tambm, como Eammon, com exceo do comrcio, nos deu as costas. Eu lamento murmurou Ross, sentindo pena da mulher. Megan tambm est passando por um perodo difcil. O pai desafiou as tradies e a fez seanachaidh do cl Sutherland, responsvel pelas lendas e histrias, mas agora no lhe d mais ateno. Parece que s se preocupa com Flis e Siusan. No passa uma semana sem que ele no mande homens atrs dela. Por amor, ou porque Siusan sabia demais?, imaginou Ross. Na noite anterior, tentara juntar as poucas peas do quebra-cabeas tentando construir uma imagem lgica. Lion adorava caar, no teria abandonado uma presa j localizada. Mas se Siusan mandasse Lucais com um convite para encontr-la em algum lugar isolado, ele teria largado tudo com um sorriso no rosto, como informara Wee Wat. Ento, os homens de Eammon poderiam t-lo assassinado, pois ele sabia demais sobre o comrcio. A nica pergunta era se Siusan fora parte do esquema. Onde est Siusan agora? Partiu declarou a me, miseravelmente. Foi sem dizer nada. Fugiu com o pajem interps uma voz, e Ross ergueu o olhar para encontrar um cavaleiro elegantemente vestido, que passaria por nobre na corte em Edimburgo. Comyn! exclamou lady Mary. Prima. O homem fez uma mesura. Posso me juntar a vocs? perguntou, educado. Quando ela assentiu, ele tomou a cadeira ao lado de Ross e se apresentou: Nunca nos encontramos, mas deve ser Ross Carmichael. Sou Comyn MacDonnel . Comyn veio morar aqui conosco h nove anos... depois que seu pai, um primo distante, perdeu suas terras explicou lady Mary. como um filho para Eammon... especialmente aps a morte de Ewan. E um grande
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conforto para mim, tambm. Sorriu-lhe. Meus sentimentos pela morte de Lion consolou ele a Ross. A expresso condoda em seu rosto corado, e os olhos castanhos solidrios, deram a impresso de que estava sendo sincero. Ns havamos nos tornado amigos na reunio dos cls, quando ele conheceu Siusan. Sorriu de leve. Eu o superei na corrida de cavalos e ele retaliou a minha melhor apresentao na luta com espadas. Parece mesmo a descrio de meu irmo. Enquanto Comyn contava histrias sobre Lion. Ross achou que podia fazer perguntas a esse homem e obter respostas honestas. Ah, a vem a nossa noiva! exclamou Comyn, gozador. Apesar de sua deciso de permanecer indiferente, Ross virou a cabea. Ficara imaginando como seus cabelos ficariam soltos. Agora sabia. Gloriosos. Um rio caudaloso dourado e castanho, caindo sobre seus ombros e descendo pelas costas. Sentiu vontade de passar as mos por aqueles fios sedosos, sentir a maciez e o peso, beijar a coluna do pescoo de mrmore que se sobressaa do vestido vermelho simples. Sentiu a boca seca ao ver de relance os seios repuxando o tecido do vestido. Ela deu um passo frente, quebrando o encanto. Trmulo devido fantstica viso, Ross notou que ela se detinha por um instante toda vez que pousava a perna esquerda. Devia ter-se machucado indo em seu socorro na noite anterior. Instintivamente, levantou-se para ir ajud-la. Milorde? O que foi? perguntou Davey. Que droga. Ross se sentou abruptamente, cerrando os dentes, sentindo a dor no ombro. Era bom mesmo, por ser to estpido. Um olhar para Megan e esquecera a promessa que se fizera quanto a evit-la. Ela o enfeitiara. Como Siusan a Lion. No era uma comparao reconfortante. Comyn, o que est fazendo aqui? Megan pousou a travessa sobre a mesa e franziu o cenho. Ora, vim para seu casamento respondeu ele, sorrindo. No bem-vindo. Se tiver dignidade, no vai ficar para a cerimnia. Seus olhos faiscavam de raiva. Meg! exclamou a me. Pea desculpas imediatamente. Tudo bem, prima Mary. J me acostumei aspereza de Megan. Por que Megan queria banir um homem to educado quanto Comyn? foi a primeira ideia de Ross. Mas eu no me acostumei sua falta de sinceridade disparou Megan. Um sonoro engasgo dos comensais ao redor, e olhos atentos se voltaram para o embate verbal, exceto os de lorde Nigel, que continuava atacando seu
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frango como se ele fosse sair voando. Megan fungou e dispensou o primo com um movimento de cabea. Milorde, desculpe no estar aqui quando desceu pediu, docemente, a Ross. Mas estava preparando este prato especialmente para o senhor. Ela retirou a coberta da travessa de prata e colocou-a sua frente. Peixe lamentou ele. Peixe assado... pescado ontem mesmo. um dos meus favoritos, e pensei... Ele ia enjoar. Ross engasgou, engoliu em seco e procurou a taa de vinho. Milorde? chamou Megan, hesitante. Pode ser meio cedo para peixe para quem no cresceu junto ao mar comentou Comyn, tirando o prato de perto de Ross e passando-o a lorde Nigel, que no protestou. Obrigado, Comyn. Ross olhou para ela, desculpando-se. Megan estremeceu. Ento, ele ia ser pouco comunicativo. Acordei cedo para prepar-lo especialmente para o senhor. No conseguia esconder a mgoa. S como po e cerveja de manh. Por que me punir pelo que acha que papai tenha feito? Ela queria chorar; o orgulho a manteve. Novamente rude, pelo que vejo. Ela se virou to rpido que seus cabelos derrubaram a taa dele. Um som seco. Lquido se espalhando. E ele tinha o colo todo molhado de vinho. Ross engasgou enquanto o lquido se infiltrava por suas vestes. Lady Mary gritou por panos; as servas se apressaram. Davey perguntou se ele no queria trocar de roupa. Ross balanou a cabea, as orelhas queimando de indignao, os olhos em Megan. Ela mantinha o olhar baixo. Pea desculpas a lorde Ross ordenou a me. Eu... eu peo perdo veio a voz baixa, arrependida. Est perdoada proferiu Ross, querendo apenas saber mais sobre Siusan e voltar para seus aposentos. Megan sentou-se a seu lado, lanando-lhe um olhar que o tirou de suas iluses. Ela estava quase rindo, controlando os lbios para no rir abertamente. A pequena feiticeira. Fez de propsito? disparou ele. Foi um acidente, mas... se tivesse se visto ali, cerimonioso como um bispo, e ento, quando a taa virou, e pareceu to... No conseguiu
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continuar. Ross fechou os dedos no brao da cadeira. Como ela se atrevia a rir dele? O momento teve fim quando algum anunciou a chegada de Archie. O homem se achava grande coisa, pensou Ross, quando Archie parou diante da mesa deles. Lorde Eammon no vai descer para cear com os senhores anunciou ele, com voz autoritria. Ele est... indisposto. Ross sentiu pena ao ver lady Mary abafar um soluo e esconder o rosto no guardanapo. Megan tambm estava trmula, o rosto ruborizado. Ele disse se estar disposto para comparecer a meu casamento? Archie sorriu arrogante, os lbios mostrando dentes amarelados. Vou ver se descubro. Depois de fazer a refeio, vou visitar Eammon e ver como ele est. Comyn afastou a cadeira esquerda de Ross. Rapidamente, Megan se ergueu, agarrando a cadeira. No. Esta a cadeira de papai. Tenho certeza de que ele no vai se importar se Comyn se sentar nela declarou Archie, trocando um sorriso com Comyn. Bem, eu vou disparou Megan. Comyn estreitou o olhar. Viajei muito esta noite e estou com muito apetite. timo. Coma, mas no pode se sentar na cadeira de papai. Isso significaria que quer tomar o lugar dele... e a vida dele. Supersties sem sentido desdenhou Comyn. Crenas tradicionais corrigiu Megan. Como seanachaidh do cl Sutherland, tenho o dever de mant-las. Comyn fez uma careta e olhou as pessoas em redor. Se ele se sentasse na cadeira, seria uma declarao de inteno. Como ela parecia valente, de p ali, defendendo os direitos do pai, pensou Ross. Na noite anterior, j tivera uma amostra de sua coragem. Podia-se ouvir um grampo cair enquanto todos os membros do salo aguardavam o desfecho. Venha, milorde grunhiu Archie. Vamos aos aposentos de Eammon. Ele no vai se importar com sua interrupo. Esta manh mesmo, estava perguntando sobre voc. Comyn sustentou o olhar de Megan por mais um momento, e ento se virou, saindo a passos largos, acompanhado de Archie. Se no tivessem ido falar com Eammon, Ross teria ido atrs deles para perguntar a Comyn sobre
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Siusan. Um suspiro coletivo soou no salo, seguido por risadas nervosas. Gradualmente as conversas foram retomadas. Desculpe sobre o peixe... e o vinho. Posso servir-lhe mingau? No. J comi o bastante. Ele se levantou abruptamente, e ela soube que ele no estava farto da comida e sim dela. Podamos nos sentar numa das janelas panormicas ofereceu ela, rpida, apontando para o local num dos cantos do salo. No repetiu ele, olhando para a frente como se a viso dela fosse pior que a do peixe. Preciso lhe falar improvisou, ela rpido, pois seno s se veriam no dia seguinte. Ross foi claro: A morte de meu irmo e o paradeiro de sua irm so os nicos assuntos que me interessam. Lanou-lhe um olhar duro e sem compromisso. Certo. Vou responder s suas perguntas sobre a morte de Lion. Tantas quantas forem possveis, sem colocar os sobreviventes em perigo. Me encontre na praia propusera ele, aps a oferta dela de informao sobre a morte de Lion. Na praia? Ora por que... H menos probabilidade de sermos ouvidos l resmungara ele, franzindo o cenho para os membros do cl dela. A praia no um bom local. A areia est cheia de... Na praia! insistira ele. Ento, ela concordara, mesmo sabendo o que provavelmente aconteceria. No vai ser bonito, concluiu, repreendendo a conscincia. Mas os homens pareciam aprender melhor experimentalmente, e um homem to cerimonioso sem dvida merecia uma lio de humildade.

No est atrasada espantou-se, aproximando-se. uma qualidade surpreendente numa mulher. Faz uma fraca figura de todas as mulheres ou s de mim? O estreitar dos olhos dele foi sua nica resposta. Vai ver que sou diferente das outras mulheres desafiou. verdade. Nenhuma mulher que conheo derramaria vinho sobre mim. Nem salvaria sua vida contra-atacou ela. Logo viu que ele no fora sozinho: seis homens tomavam posio de guarda. Pensei que seria
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uma conversa particular protestou. Ele encolheu os ombros, fazendo uma careta. Ento, seu ombro ainda doa. Tomara a deciso certa em trazer os medicamentos e novos curativos. Meus guardas levam o trabalho a srio informou ele. Aproximouse, mostrando-se muito alto acima dela, que estava sentada sobre uma coberta estendida na areia. No me olhe assim reclamou ele. Megan sorriu. No posso evitar. Voc me lembra o Deus celta, Luga Lamfada... alto e bonito, com o rosto jovem e glorioso como o sol poente. Ele ficou mesmo da cor do sol poente. sempre to atrevida? Atrevida? Ela franziu os lbios, pensativa. No pensei que fosse atrevimento falar a verdade. Verdade? Ele ergueu uma sobrancelha, desdenhoso. Se importaria em sentar-se? Meu pescoo j est doendo. Ele se agachou sobre a coberta, ficando o mais longe possvel dela, sem se sentar na areia. Contemplou o horizonte no mar, como se ali estivesse a resposta para suas perguntas. to tranquilizante ver o mar. Megan retirou copos e vrias trouxas com comida de uma cesta. Onde est sua irm neste momento? Ross foi direto ao ponto. Megan tentou uma fuga pela lateral. No sei... exatamente. Siusan estava com a tia Brita, mas em que quarto exatamente, no sabia... No faa jogos de palavras comigo, mocinha. Seu olhar a prendeu como uma borboleta na rede. Ela sorriu para inform-lo de que no se intimidara e ofereceu-lhe uma taa de vinho. Por que est to ansioso em encontr-la? Quero perguntar a ela sobre a morte de Lion. No foi papai afirmou Megan. Como pode cham-lo assim? O homem ignora o cl todo e faz sua me infeliz! exclamou ele. Papai mudou depois da morte de Ewan. Se ele est frio comigo, porque mereo. Megan se ocupou em desamarrar os guardanapos de linho. Eu desafiei Ewan para uma corrida. Houve... houve um acidente, e meu irmo morreu. Sua me mencionou o acidente. No sabia que se culpava. Ross suspirou, e ento, suavemente, dolorosamente, confidenciou: Lion me
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pediu para vir com ele para se casar com sua irm, mas eu participava de uma guerra no Pas de Gales. Seu pai o culpa pela morte de Lion? No mais do que eu mesmo. Ele olhou para o mar. Voc nem estava aqui quando Lion morreu... Se estivesse, ele poderia no ter sido assassinado. Ento, voltamos ao assunto. Sempre, at que saiba a verdade. Lion foi flechado nas costas depois de ter sido enganado por uma mensagem de sua irm. Acha que Siusan queria a morte dele? No choramingou Megan Siusan quase morrera depois de Lion, sem dormir, nem comer. Ela o amava tanto quanto ele a amava. Se no culpada, ento, por que ela partiu? No posso lhe contar. Ela e Lucais eram amantes? isso? Megan riu, mas no era de alegria. Lucais s tem treze anos, e ela dezesseis. Acho que est querendo achar algum que pague pela morte de seu irmo. Me senti assim tambm quando Ewan morreu. Quisera culpar Comyn, mas ele no estava l quando aconteceu. Ento, por que eles fugiram? Que droga. Fugiram quando Siusan descobriu que estava grvida de Lion; fugiram para proteger o beb. Lucais foi junto para escolt-la. E para onde foram? Seria to bom poder dividir esse peso com ele, mas no, ainda no. No sei de nada. Seu ferimento est doendo. Me deixe limp-lo e trocar o curativo. No. No tenho nenhum desconforto, exceto aquele causado pelas mentiras de sua famlia. Devia confiar um pouco em mim. Vamos nos casar depois de amanh, e... e deve haver confiana entre ns. No pode haver confiana entre Sutherland e Carmichael disparou ele, quase acabando com todos os seus sonhos. Ento, por que veio? Para salvar meu cl de ser banido pelo rei, embora duvide de que uma Sutherland entenda tal sacrifcio. Oh, ela entendia bem sobre sacrifcios. Suspirou. Eram mesmo muito parecidos, ela e Ross, embora ele discordasse. Droga, alguma coisa est me mordendo grunhiu ele, levantando54

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se e coando atravs da cala, acima da linha dos joelhos. Pulgas. Pulgas! exclamou ele. Devia saber que minha cama estava infestada, mas elas no me incomodaram na noite passada. Pulgas da areia esclareceu ela. Era por isso que no queria conversar aqui. Por que elas no mordem voc tambm? Passei poejo. E no passou para mim? trovejou ele. Sutherland mentirosa e traioeira grunhiu, virando-se e correndo da praia. A dignidade de seu andar s se quebrava ante mais uma coada na perna. Os homens que o acompanhavam tambm estavam praguejando e se coando. Megan suspirou. O pouco terreno que ganhara salvando a vida dele na noite anterior fora perdido com a brincadeira estpida. Como pudera se esquecer de como os homens eram orgulhosos? Pior, pensou, enquanto refazia o cesto, perdera a oportunidade de fazer o curativo no ombro, que suspeitava estar se infeccionando. O segredo de Siusan ainda estava seguro, mas Megan sentia que tinha perdido algo ainda mais sagrado... o respeito de Ross.

CAPITULO 6

O som das ondas batendo nas rochas abaixo do castelo Curthill ultrapassavam fracamente as espessas paredes da torre que abrigava os aposentos de Eammon. Estendido numa cadeira de espaldar alto, as botas estendidas na direo das chamas da lareira, o homem que dominava Curthill resmungava: Soube que houve confuso na vila ontem noite. Archie secou sua caneca de cerveja e limpou a boca com as costas da mo.
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Sim. Como temamos, Carmichael e seus homens foram ao alfaiate e na praia xeretar. Quero crer que no descobriram nada. Nada at onde sabemos. Os homens de Douglas os mantiveram ocupados. Lutaram como o diabo. Douglas perdeu seis homens. E quanto ao carregamento? Correu tudo bem... o melhor que j tivemos. O navio que Douglas atacou estava saindo de Calais para Londres, cheio de veludos franceses e mveis italianos. O que foi danificado est com os artesos e o resto est no depsito. Douglas j passou a lista de mercadorias que conseguiu vender. Excelente. Providencie tudo para mandar para Londres. Pegue Douglas para essa tarefa, no quero que o vejam l pelo depsito enquanto Ross Carmichael e seus homens estiverem em Curthill. Lorde Ross parece t-lo aceitado to bem quanto o irmo riu Archie. Acho que ele no suspeitou de nada at que o viu na clareira naquele dia e percebeu que ia morrer. No. No suspeitou. Um leve sorriso surgiu nos lbios de Comyn, fazendo seus olhos brilharem de satisfao. Nunca soube porque morreu. Comyn quase desejou t-lo desafiado abertamente pela mulher que ambos queriam, Siusan. Mas ela deixara claro que s se casaria com Lion. Comyn se tornara hbil nas artes da traio, mentira e assassinato. Mesmo aps dois anos, ningum desconfiava de que ele, e no Eammon, que realmente dirigia os Sutherland. Fomos longe demais para permitir que Ross Carmichael estrague tudo agora resmungou Comyn. Se ele ameaar nossos planos, nos livraremos dele. Se outro Carmichael morrer por aqui, o rei vai mandar tropas e o nosso negcio vai por gua abaixo advertiu Archie. Se for necessrio nos livrarmos de Ross, vou planejar as coisas de tal forma que haver um culpado para Lionel Carmichael tirar a desforra. Milorde saudou Flis, muito sedutora, voluptuosa. Ele acordou. E est coerente? perguntou Comyn, sentindo-se atrado pelo charme de Flis, que tinha um seio mostra. Venha ver voc mesmo convidou ela, olhando-o cheia de promessas. Infelizmente, aps dois anos, seu repertrio j era previsvel. Ele s queria Siusan.
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No tenho tempo, Flis. Me diga logo, qual o problema? J estou cansada de ficar aqui. Divirta-se com Archie ofereceu Comyn. Ah. No gosto de voc. Ela o dispensou. O homem est decaindo rpido. Tem febre e a pele est cinza. Estou dando o p, mas... Preciso dele vivo por mais alguns meses declarou Comyn, erguendo-se da cadeira. At encontrar Siusan e acabar as reformas em Shurr More, seu castelo. Ao se aproximar da cama, porm, ficou pensando se a pattica figura debaixo das cobertas sobreviveria mais uma noite.

Megan Sutherland, o que est tramando? exigiu Chrissy. Megan se assustou e tentou esconder o vu de linho nas costas. Tarefa mais difcil seria explicar as roupas de criada que estava usando. Eu... eu ia jardinar... No ia no disparou a prima. Deixe ver. Megan suspirou. Ross pediu um banho e eu... No me diga que estava pensando em se esgueirar at os aposentos dele como criada! Bem... Sua me vai ficar sabendo. Depois de amanh, estaremos casados lembrou Megan, determinada a levar o plano adiante. E ele vai esperar que eu o banhe ento. desonesto sentenciou Chrissy, cruzando os braos. Est to ansiosa para dar uma olhada nele? Chrissy! Sabe que no. Mas Megan ruborizou porque queria mesmo dar uma olhada em Ross sem as roupas. Oh, Megan. Desculpe por t-la assustado sobre a noite de npcias. De verdade, a dor no to ruim. A dor e eu somos velhas amigas. Se sobrevivi a um cavalo caindo sobre mim, ouso dizer que sobreviverei a Lorde Ross sobre mim. Meg. No hora para brincadeiras. No foi brincadeira. Megan tinha certeza de que Ross era diferente dos outros maridos. Amo Ross e estou ansiosa para me casar comele, mas ele no me admira muito no momento. Oh, Meggie. O que fez desta vez? Megan fez uma careta e contou sobre o episdio da praia.
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Vou aliviar as mordidas colocando um pouco de poejo na gua do banho, mas quero ver o ferimento no ombro. Como sei que ele no vai permitir que Megan Sutherland chegue a menos de cinqenta metros, ento... Vai entrar disfarada de criada. Sim confirmou Megan. algo que tenho que fazer. Porque o amo. Sentiu o corao disparar e mordeu o lbio para aplacar o tremor. De algum modo, tinha que ultrapassar sua frieza e faz-lo se apaixonar por ela. Bem, no adianta ficar aqui sonhando. Temos que providenciar um banho declarou Chrissy. Megan piscou, surpresa, mas aceitou prontamente a ajuda. Amarraram seus cabelos, cobrindo-os com o vu, e tambm completaram o disfarce com um avental. Megan pegou o cesto de medicamentos e foi em frente. Rindo como crianas, elas tomaram vrios corredores e escadas at os aposentos de Ross numa das torres, chegando exatamente quando o ltimo dos servos saa com o balde de gua. Apesar dos risos, Megan hesitou. Ela realmente teria coragem de invadir o banho de Ross? Se ele rejeitasse a ajuda, ela morreria. Mas a sade dele vinha em primeiro lugar. Bravamente, abriu a porta. Espere, Megan. E se ele estiver sem... Chrissy se interrompeu quando a porta se abriu e a cena superou todas as fantasias mais particulares de Megan. Ele estava nu. Ou quase, fazendo Megan arregalar os olhos e emitir um suspiro abafado. Nossa, ele era... magnfico. Estava com apenas um pano de linho em volta do corpo, na altura das coxas, de costas para ela, conversando com Lorde Owain. A luz que vinha das janelas brilhava em seus ombros, e costas, mostrando msculos torneados e firmes, e dando uma nuance avermelhada aos plos que cobriam levemente todo o seu corpo. Vapores subiam da banheira de madeira, acrescentando um clima etreo cena. Ele parecia um guerreiro pago, pronto para participar de algum ritual antigo, pensou Megan. De repente, quis fazer parte daquilo. Queria ir at ele, queria tocar naqueles msculos, sentir aqueles braos a seu redor... Desvie o olhar. Chrissy a agarrou pelo brao, virando-a de maneira que as duas ficaram de costas para a porta. Por que fez isso? resmungou Megan.
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Para evitar que faa papel de tola sussurrou Chrissy. No certo que o veja assim. No vi nada... particular insistiu Megan. Mas sentia o rosto queimando. Pela primeira vez na vida, queria... A que se deve essa invaso? exigiu Owain, aproximando-se delas. Megan comeou a responder, mas Chrissy tomou a frente. Estamos aqui para auxiliar no banho de milorde comeou Chrissy, mas ele no quis saber. Lorde Ross no precisa de seus servios disparou o gals. Nem de platia completou, dirigindo-se aos outros homens que ocupavam o aposento. Um por um, os homens de Ross comearam a sair. Ela lanou um olhar desesperado a Chrissy. No posso ir embora falou, baixinho. Chrissy assentiu, pegou Lorde Owain pelo brao e fez com que ele ficasse em tal posio que no podia ver Megan. O que quer que ela tenha dito, f-lo franzir o cenho. Ross tambm no estava vendo. Entrara na banheira e descansava a cabea na borda com os olhos fechados, em repouso absoluto. Certamente, era um bom pressgio, um sinal das fadas. Megan se ajoelhou e foi para baixo da cama como um caranguejo, levando o cesto de medicamentos consigo. O p acumulado ameaava faz-la espirrar. Oh, no. Um espirro e ela se denunciaria. Viu Chrissy se afastar, seguida de Owain, que foi at a banheira e disse: Acho que algum devia dar uma olhada nesse seu ombro. Algum vai... assim que voc sair. Aprecio a sua preocupao agradeceu Ross, com a voz fria e controlada. O homem nunca baixava a guarda, nem mesmo com a sua gente? Mas o que preciso mais do que tratamento um jeito de me livrar daquela maldita mulher. Maldita! Ela? Sentiu lgrimas nos olhos, em parte por lutar contra a vontade de tossir, mas principalmente pela dor que as palavras dele provocaram. Bem, a lady bonita e no idiota... como sups a princpio, quando a viu com os bonecos observou Owain. Idiota! A raiva ativou a vontade de tossir. Deve haver algum modo de me sair dessa. Ele se mexeu na banheira, espalhando gua. Algum defeito ou imperfeio que me desse motivo para repudi-la.
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Ele no sabia sobre sua perna. Nenhum homem pode ser forado a aceitar uma mulher aleijada ponderou, esperanoso. No sou aleijada, quis gritar. Era uma pessoa ativa e til. Mas os homens no viam isso. At seu pai se recusara a ver sua perna machucada. Mas ela sobrevivera indiferena do pai, e culpa pela morte do irmo e herdeiro do cl. E conseguiria conquistar seu corao. Deu uma olhada em seu prmio. Seria a melhor esposa para ele. Est vigiando o depsito? perguntou Ross. Sim. E o alfaiate tambm, caso o jovem Lucais retorne. Ross esqueceu seus problemas pessoais. Se Lucais voltasse e casse em suas mos, o esconderijo de Siusan seria revelado. Owain foi para a porta. Quer que mande Davey subir? Em um quarto de hora respondeu Ross, a voz cansada e sem energia. Vou tirar esse curativo e dar tempo a mim mesmo. Tem guardas a fora, s chamar. Acha que esses Sutherland loucos vo subir pela parede e entrar pela janela? brincou Ross. Nunca se sabe proferiu Owain, saindo do aposento e fechando a porta. Qual era a melhor forma para se aproximar? Atchimm! Quem est a? exigiu Ross. Saia ou vou at a. Que droga. Que droga. Megan saiu devagar debaixo da cama. Voc! exclamou ele, assim que a viu. Deixe o cesto e venha at aqui. Milorde? sussurrou ela, os olhos baixos como convinha a uma serva. O que est fazendo aqui, Megan? exigiu ele. Pensei que j tivesse deduzido tudo disparou ela. J que me introduzi aqui, deve estar claro que vim para mat-lo. Ele piscou e ento franziu o cenho. No seja petulante. J que no confia em mim, como sabe que no vim para mat-lo? Voc no uma assassina. S uma mulher maldita... uma idiota para ser repudiada? Megan disparou essas palavras movida pela raiva. Era uma conversa particular desconversou ele, ruborizando. No quando o assunto sou eu. Megan afiou a lngua. Que
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vergonha, milorde. Pensei que quisesse a verdade entre ns. Ele ruborizou ainda mais e ela suprimiu um riso. Oh, isso era divertido A verdade que ns j assinamos o contrato de casamento, e nos desejamos. Negue e acrescente outra mentira sua conscincia disparou, quando ele ficou boquiaberto. Tmida posso ser, mas no sou estpida. No foi averso o que senti naquele beijo. Um casamento mais do que apenas luxria. E quanto ao amor? gritou seu corao. O orgulho evitou que as palavras viessem ao mundo. E que tal paz? Paz para os nossos cls um preo alto demais para pagar? Sabe que no, ou no estaria aqui. Megan franziu os lbios. De fato, mas o motivo principal, acho, foi provar que papai matou Lion. Sem se deter pelo franzir de cenho ela se ajoelhou ao lado da banheira. Quero a verdade tambm. Tudo o que peo que no condene meu pai por antecipao. Tem tambm o desaparecimento de Siusan. No posso comentar nada sobre isso desconversou ela. Talvez depois do nosso casamento. Se estava to ansiosa para ter um marido, por que no se casou antes? disparou Ross. Estava esperando por voc. Era verdade. Voc nem me conhecia grunhiu ele. Eu... Lion me falou de voc, sempre com muito orgulho. Falou? Ele pareceu espantado. Se eu tivesse vindo com ele, talvez ele no estivesse morto. A culpa surgiu em seus olhos. Bem, se sair agora... No. Vou fazer um curativo. Ela pousou os dedos sobre os msculos de seu trax e sentiu que ele reagia. A lgica dizia-lhe que desejo somente no era suficiente para ganhar um homem to complexo para todo o sempre. Para conseguir isso, deveria conquistar sua mente e seu corao, bem como seu corpo. Meg sussurrou ele, os pensamentos confusos como os vapores que saam da gua, misturando-se com seu cheiro de alecrim e limes. Ela estava to perto que ele podia distinguir as pupilas em seus olhos escuros, ver como se dilatavam de desejo, ver a boca se partindo. No devamos estar assim. Mas eu o quero. Suas palavras o atingiram como uma carcia, fazendo sua pele se arrepiar ao seu toque.
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Oh, Meg. Jurei que no faria isso novamente murmurou ele, o polegar acariciando seu rosto. Por favor. Ela fechou os olhos com um leve gemido que fez sua pulsao crescer ainda mais. No devia desej-la assim. Me beije mais uma vez. Era um pedido e uma ordem. Ns dois precisamos disso. Ele gemeu quando ela se aproximou ainda mais, esfregando os lbios nos dele, o perfume sedutor, tentador. Eu no posso... no podemos comeou ele, a voz grave, rouca de desejo e controle. Que mal pode acontecer com um beijo? Ela pressionou levemente os lbios nos dele, num beijo at infantil, que no devia dar ignio, mas deu. Gemendo, Ross cedeu a foras alm de seu controle, e a puxou pela nuca, selando suas bocas. Ela entreabriu os lbios quando ele provocou com a lngua. Doce, to doce. Eu quero voc murmurou ele. Isso, abra sua boca para mim grunhiu, devorando-a, a lngua simulando o que viria. Logo. Logo. No podia esperar mais. Ross se movimentou para ficar sobre ela. O brao escorregou, e o ombro esquerdo bateu na banheira. Que droga praguejou ele, silvando. Amaldioe a mim murmurou ela, o rosto ruborizado de paixo. Me deixei levar pelo beijo e me esqueci completamente por que vim em primeiro lugar. Para me seduzir? grunhiu ele, tentando evitar seu toque. Humm. Foi bom, mas tenho que ver seu ferimento. Fique quieto agora ordenou ela, retirando o curativo velho. Como suspeitava. Est infeccionado. Se no for tratado logo, pode at perder o brao. No reclamou ele. Me deixe ajud-lo. Posso curar isso pediu ela. Parece que no tenho escolha. J o machuquei antes? Ross ergueu a sobrancelha. Que tal as pulgas? No foi para machuc-lo. Acho que sou implicante. De vrias formas. Com o corpo ainda trmulo de desejo frustrado, ele lutou contra a vontade de agarr-la e retomar o beijo. Que droga, estava perdendo rpido a batalha de resistncia a ela. No seja to teimoso. Vai se arrepender se no me deixar ajud-lo.
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A cautela em seus olhos expressivos era clara. Ele a viu andar pelo quarto atrs do cesto de medicamentos, mancando mais acentuadamente. Sua perna ainda di? Ela estacou, virando-se devagar. Sim. Pela primeira vez, mantinha os olhos baixos. Lamento que tenha se machucado por minha causa na noite passada. No foi nada. Ela passou o p sobre o tapete, tentando parecer casual. Sua Megan, sem jeito? No, ela no era assim. Algum viu essa perna? resmungou ele. Est preocupado comigo. O sorriso dela rivalizava com os raios de sol que entravam pela janela. A adorao aberta dela o deixava embaraado. Pensei que quisesse refazer o curativo do meu ombro. Sim. Naturalmente. Ela agarrou o cesto e voltou, quase sem mancar, os olhos brilhando de ansiedade. No fique com medo cantarolou ela. Nunca perdi um paciente. No estou com medo resmungou ele. Ela riu. Riu. Prometo no implicar com voc, se prometer no gritar comigo. Ross surpreendeu a ambos, concordando. Era a risada dela, seu maldito sorriso no rosto, apesar da hostilidade, que o intrigava. Sim, para um homem que vivera nas sombras durante o ltimo ano, sua disposio cheia de energia era uma ddiva. E, igualmente, um perigo. Ns realmente temos alguma coisa em comum, no concorda? Ambos valorizamos a famlia. Sofremos perdas de um ente querido e... Somos muito diferentes interrompeu ele, para aplacar o calor que crescia em seu peito. Ela o assustava como poucas coisas na vida. Megan Sutherland no era mais s um sentimento restrito carne. O sorriso diminuiu. No sou to valente quanto voc... Ha! exclamou ele, apesar de sua promessa de se manter indiferente. Depois da noite passada, diria que voc mais valente do que seria inteligente. Voc o valente. Forte e valoroso como os heris das lendas. Ele fez uma careta, obviamente embaraado com o novo status. A risada dela foi recompensada com um sorriso naquele rosto querido.
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Ah, est brincando de novo. Ele parecia um menino, feliz e sem compromissos. Ela faria tudo para que ele sempre se sentisse assim. Brincar ... divertido, s vezes comentou ele. Prefiro achar que sou determinada. Determinada a se casar com ele; determinada a ganhar seu amor. Determinada a convenc-lo de que somos gente honesta. Que tal se fssemos at o depsito para ver o que h l dentro? De todas as idias tolas... e perigosas... Minha gente nunca iria me negar entrada em qualquer casa... Suponha que os homens que nos atacaram ontem ainda estejam por l. Ou que tal a guarda do prdio? E ento? Naturalmente suspirou Megan. Os marujos do navio O Falco foram os responsveis. Temos que achar a cabana e fazer planos para captur-los. Levantou-se rpido, indo para a porta. Espere. Ao se erguer, Ross percebeu que estava nu e sentou-se rpido. E o meu ombro? Qualquer coisa para traz-la de volta. O olhar certeiro, a rapidez com que corrigiu a direo o fizeram balanar a cabea. Ela era impaciente como seu pai... como Lion fora. Lion. Sentia a falta do irmo, de repente, e desejou que o pai de Megan no o tivesse matado. Por causa dela, esperava que tivessem sido os marujos do Falco. Outro sinal de que ela j o enfeitiara.

CAPITULO 7
Tente demonstrar que no espera que algum surja com uma adaga para atac-lo sugeriu Megan, enquanto conduzia Ross num passeio supostamente sem objetivo pela vila, uma hora depois. Foi exatamente isso o que aconteceu ontem noite afirmou Ross. Nos deixa com jeito suspeito. Eu sou suspeito.
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Bem, tente no parecer um caador de ladres. A voz era firme, mas sua pulsao estava to rpida quanto a dele, a mo delicada sobre seu pulso maneira da corte. Os homens que lutaram com eles na noite anterior teriam se escondido? Devia ter trazido mais homens resmungou Ross. Dez homens so mais do que suficientes. Ora, costumo vir aqui sozinha ou com Chrissy. No quer que os Sutherland achem que meu noivo covarde, no ? Lanou-lhe um olhar maroto, inclinando-se para sussurrar: Se continuar com essa cara carrancuda, ningum vai acreditar que se apaixonou por mim, milorde. Foi isso o que aconteceu comigo? Sim. Por que outro motivo um Carmichael e uma Sutherland estariam passeando de braos dados, olhando um para o outro como Tristo e Isolda? Por qu? A resposta era to complexa quanto o que comeava a sentir por Megan. Desejo, com certeza. Respeito, com relutncia. Mas amor? No, o amor que tinha fora desperdiado com Rhiannon. A traio matara toda a suavidade dele. O que sentia agora era apenas luxria. Isso, podia controlar. Mais difcil e perigoso era controlar a forma sutil com que Megan atordoava seus sentidos. Humm grunhiu ele, descartando. Que homem rude. No admira voc achar... essa encenao to fcil, voc a seanachaidh. O comentrio magoou, mas Megan no se deixou abater. timo, a vai uma histria ento. Ns nos apaixonamos primeira vista e estamos ansiosos para nos casar. O que era verdade, para ela. Estou mostrando-lhe a vila e voc est contente em conhecer os membros do cl. Ela era boa. Muito boa, concedeu Ross, cnico. Nem um trao de desonestidade surgiu em seu rosto impecvel, provando que ela era mestra naquilo que ele mais desprezava... a mentira. Obviamente, os aldees acreditaram no que viam, pois surgiram em grande nmero para saudar a lady e seu pretendente. Ross sorriu contrariado, cumprimentou e aceitou canecas de cerveja da gente humilde e at beijou uma criana ou duas. A pequena comitiva finalmente atingiu o outro lado da vila. Aquela a cabana em que o nosso homem viu colocarem as mercadorias informou Owain, apontando para uma construo do outro lado da rua. Ross avaliou. Perfeito para esconder frutos de roubo. A porta se abriu e
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surgiram dois homens grandes, com camisas de ferro e espadas cintura prontas para atacar. Bom dia cantarolou Megan, surpreendendo todos os homens. Sou Megan Sutherland. No me lembro de t-los visto antes. Os dois homens se entreolharam, certamente no tinham recebido instrues para lidar com a lady de Curthill. No tem ningum doente por aqui grunhiu o mais velho. Estou mostrando a vila a meu noivo continuou Megan, e ento, de repente, gemeu, como se estivesse sentindo dor, e comeou a cair. Aconteceu to rpido que Ross quase nem teve tempo de segur-la antes que casse na lama. Megan! Ross a mantinha bem perto, junto ao corao palpitante. O que foi? O que est sentindo? Eu desmaiei, seu bobo sussurrou ela, olhos fechados, quase sem mexer os lbios. Preciso ser levada para dentro e reanimada. Ross franziu o cenho, mas continuou a encenao. Owain, milady adoeceu. Abra a porta e eu a carregarei para dentro. Enquanto seguia a passos largos para a cabana, Ross passou pelos dois guardas atnitos. Voc a, traga vinho, panos frios e a curandeira da vila. Ross, Megan e Owain j estavam dentro da cabana quando os dois homens tentaram recuperar o controle da situao. Mantenha-os fora murmurou Ross a Owain. Ouviu o senhor, v buscar a curandeira! gritou Owain. Para os Carmichael, ordenou: No queremos ser perturbados. Quando Owain fechou a porta e colocou a trave, Ross soltou o ar dos pulmes e gentilmente pousou Megan no solo. Viu o que eu disse? No tem nada aqui concluiu Megan, olhando ao redor de si mesma. O que isso? Ross foi at uma prateleira de madeira junto parede oposta porta. Vamos ver o que tem atrs. Ross e Owain tentaram empurrar o mvel, sem sucesso. Est preso no cho? perguntou Megan. Parece que est preso na parede. Ross passou a mo pela borda e bem no alto, encontrou a chave que ativava um mecanismo que afastava o mvel. Ora, ora! exclamou Owain. Oh, senhor, no permita que encontremos nada ruim, rogou ela. Ah, tochas. Que conveniente. Havia uma caverna atrs da porta, e a fraca iluminao das tochas revelava seus segredos. Um verdadeiro tesouro.
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No apenas mveis, mas tonis de vinho e sal. Mais ao fundo, encontraram especiarias, madeira e gros, bas com ouro e prata, junto com sedas, veludos e samito, um tecido de seda. Isto vale uma fortuna sussurrou Owain. Sim respondeu Ross, sombrio, o estreitar de olhos refletindo os medos mais profundos de Megan. No entendo. Mas ela entendia. Essas mercadorias no podem fazer parte do comrcio. No so o tipo de objetos que podem ser reformados ou consertados pelos artesos da vila. Exatamente. So produtos de pirataria. Aposto minha vida nisso. No. Megan sentiu um n na garganta, ao mesmo tempo que lgrimas vinham a seus olhos. No tem nada a ver com meu pai. No. Ento, voltou-se, saindo da caverna aos tropeos. Ross a agarrou junto porta, mas ela lutava com fora, pois naquele momento s queria ir at o pai e esclarecer todo esse mal-entendido. Me solte ou eu grito. Juro que... Ele interrompeu as ameaas pousando a mo grande sobre sua boca. Ela cravou os dentes nele. Que droga! Ross cerrou os dentes para aplacar a dor. Pense no que vai acontecer se sair daqui agora... desse jeito. Eu... eu preciso v-lo murmurou ela. Tenho que saber a verdade. Ela olhou novamente para a caverna cheia de tesouros. A luta pareceu drenar suas foras e ela se deixou ficar em seus braos. Ah, Megan. Se ao menos pudesse poup-la disso. Ento, ela se recobrou, endireitando os ombros. Pura Megan. Papai no responsvel por isso. Enquanto ele estava ocupado com Flis, os marujos transformaram o negcio honesto nisto. Nossa, como voc teimosa reclamou Ross. Valorizava a lealdade, mas a dela excedia qualquer lgica. Nenhum marujo tem tanto poder para isso. Ento, deve ser Douglas ou Archie. Ou Comyn. Sim, foi ele quem trouxe o navio de Douglas aqui primeiro convenceu-se ela. Comyn passa a maior parte do tempo em Shurr More. S porque no gosta dele no razo para ir acusando-o. No o conhece como eu... Ele me repudiou quando eu estava morrendo. Ele estrbico. Homens assim so ladres por natureza. Superstio tola. No ganhamos nada ficando aqui. Vamos colocar tudo no lugar e voltar ao castelo como se nada tivesse acontecido. Mas... Pacincia aconselhou Ross. Embora a dele j estivesse se
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esgotando. Sabia o valor do planejamento, das aes calculadas. Sabe onde seu pai mantm os registros? Sentiu que ela ainda estava emocionalmente abalada. Pode chorar. Abraou-a, confortando-a gentilmente. No. Lgrimas no vo limpar o nome de meu pai. Respirando com dificuldade, ela ergueu a cabea e perguntou pelo que estavam procurando. Bravo. Nunca conhecera uma mulher to brava e leal. Os registros que dizem de onde essas mercadorias vieram. A listagem dos navios saqueados, mas Ross no teve coragem de ser to claro. Mame mantm as contas do castelo, j que papai no sabe ler. Duvido que ele tenha documentos nos aposentos. Espere... Ela pousou a mo sobre o peito. Douglas o homem. Ele comanda o navio, carrega as mercadorias para l e para c. Foram os marujos dele que o atacaram. Alm disso, ele grande e tem olhos cruis e traioeiros. Pensei nisso. No na bobagem sobre os olhos acrescentou ele, cnico. Quando acha que O Falco vai voltar? Normalmente demora um pouco. Ross adotou uma expresso preocupada. E se Douglas no voltasse at depois do casamento? O casamento em si j no o incomodava como antes, mas, assim que estivessem casados, no haveria motivo para permanecer em Curthill e procurar pela verdade sobre a morte de Lion. Vamos voltar e apresentar todos esses fatos a meu pai. Ross balanou a cabea. No temos provas suficientes para acus-lo. Talvez, quando ele descer para o salo, um homem meu possa fazer uma busca em seus aposentos. No quero acus-lo. Quero que ele nos ajude. Alm disso, ele no desce h semanas. De repente, Ross se sentiu ansioso por ver o homem que relutara tanto em conhecer. O lorde fantasma. Algo diablico ocorria em Curthill, e tinha a estranha sensao de que o tesouro fazia parte disso. Sentiu um frio na espinha. Tem que me prometer que vai me deixar agir a meu modo. No se achar que est moroso demais. E um negcio perigoso... negcio de homens disparou ele. E negcio da minha famlia contra-atacou ela. Meu Deus, melhor fecharmos a porta e sairmos antes que os guardas fiquem mais desconfiados interrompeu Owain. Ross assentiu, mas no tirou os olhos de Megan. Seu destemor o
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assustava. Voc minha esposa, e, sob minha autoridade, vai fazer o que mando e ficar fora disso. E voc vai aprender que as mulheres das Terras Altas no so to dceis quanto as das Terras Baixas disparou ela, antes de dar as costas e sair. **** Parece que ganhou outra partida concedeu Comyn. Foi difcil, a jogada no saiu seno no final respondeu Ross, recostando-se na cadeira. Estavam sentados diante da janela, caneca de cerveja mo para combater o calor do sol da tarde. Do outro lado da sala, junto lareira, Megan pensou seriamente em bater com a caneca na cabea de Ross. Que droga! O que ele estava esperando? Estavam ali havia horas e a nica coisa que ele fizera fora perguntar a Archie se o pai dela desceria para o jantar. Archie se erguera, lanando um olhar a Comyn. No sei. Mas direi que perguntou. Megan olhou para Ross. Parecia um gato preguioso ao sol, fazendo sala a algum que... na sua opinio... era altamente suspeito. Por dentro, Comyn no era uma boa pessoa. Se fosse, no a teria desprezado quando ela estava de cama... sofrendo depois do acidente, receoso de que ela nunca mais voltasse a caminhar. Douglas no era de Curthill. Se ele estivesse saqueando navios e estocando as mercadorias na vila, precisaria da ajuda de algum conhecido e respeitado nas redondezas. Algum como Comyn. Sim, tinha certeza de que Comyn tiraria vantagem da dedicao do pai a Flis e prepararia o prprio ninho. O pai deveria tomar conhecimento disso tudo e, talvez, esquecesse a prostituta e voltasse a se preocupar com o cl e com a esposa. Se sasse de fninho e fosse l para cima... Megan se assustou quando percebeu que Ross a olhava intensamente, ameaador. Desafie-me e a puxo pelos cabelos. Satisfeito por Megan ter captado a advertncia, Ross voltou-se para Comyn novamente. Suas terras ficam longe daqui? Comyn fez uma careta. Tenho uma torre minscula numa terra ruim que Eammon me deu resmungou, arrumando as peas do jogo de xadrez. Ross entendia o amargor de Comyn... no porque, como segundo filho,
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ele no fosse herdar nada, mas porque ele, Ross, herdaria as terras que ele amara desde a infncia. O fato cruel era que isso acontecera custa da morte do irmo. Achava o preo alto demais. Vai me dar uma revanche? perguntou Comyn, e Ross assentiu, embora j tivesse ganho duas vezes e MacDonnel, nenhuma. O xadrez era uma boa maneira de avaliar o carter de um homem, pensou Ross. Quanto mais jogavam, mais certeza tinha de que Comyn no estava envolvido com o negcio de pirataria. Ele jogava bem, o jogo permanecera equilibrado at o ltimo momento, at que Comyn ficara impaciente e cometera o erro fatal de interpretar mal sua estratgia de jogar meio estupidamente. Comyn atacara, expondo-se e caindo na armadilha que ele preparara muitas jogadas antes. Mas Comyn controlava a raiva. Se Megan fosse assim tambm, pensou Ross, dando uma olhada para onde ela estava sentada, concentrada num pergaminho, escrevendo, colocando no papel as lendas, sem dvida. Parecia uma tarefa intil. Escrever mentiras para corromper as geraes futuras. E um adversrio mais desafiador do que Megan comentou Comyn, chamando a ateno de Ross de volta ao jogo. Xadrez no um jogo de mulheres. Mas Megan no era comum sob vrios aspectos... nenhum deles ruim. Eammon a ensinou quando era criana, tratava-a como o filho que ele achou que nunca teria. Devo confessar que no estava ansioso por conhecer Eammon, mas sua ausncia contnua me deixou curioso. Acha que ele vai descer para jantar? Comyn moveu uma pea para atacar Ross. Quem sabe? Ele ficou... imprevisvel. O que quer saber sobre ele? Ross encolheu os ombros. Nada. Tudo. bom conhecer o inimigo respondeu, com menos candura que o usual. De fato. Comyn avaliou o semblante de Ross. Quanto ele vira no depsito da cabana? Encontrara o esconderijo? De acordo com os guardas, Megan e Ross ficaram pouco tempo e no mexeram em nada. Mesmo assim, tinha a estranha sensao de que eles sabiam de alguma coisa. O que Comyn aprendera, jogando com Ross, era que ele fazia um jogo cautelosamente letal. Se Eammon seu inimigo, por que se casar com Megan? Para o rei no banir o meu cl. Que nobre. Comyn franziu os lbios. Mas, claro, Ross podia ser
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nobre; era o herdeiro dos vastos domnios de seu pai, no um rfo, forado a viver da caridade dos outros. Ross no se apaixonara pela irm mais nova enquanto se comprometia com a mais velha. Vai achar Megan insuportvel comentou. Ross franziu o cenho, deixando Comyn surpreso. Infelizmente, uma lngua ferina no motivo para repudiar uma esposa murmurou Carmichael. No, mas uma perna aleijada , pensou Comyn, e ento, percebeu que ele no sabia. Como poderia usar esse fato? Por mais que quisesse Ross e Megan fora de Curthill, se ela desejasse esse casamento, seria divertido tirar-lhe esse prmio. Devia-lhe isso por manter o paradeiro de Siusan em segredo. Comyn, o que foi? Comyn voltou a ateno para Ross, que franzia o cenho. Ross no merecia saber sobre Megan... no ainda. No, a menos que visse alguma forma de usar essa informao a seu favor. No, s estou planejando minha prxima jogada. E era verdade. Milorde! Lady Megan foi ver o pai! Ross virou rpido a cabea para ver o lugar de Megan junto lareira vazio. Que droga! Erguendo-se, ele saiu apressado do salo. Dois Carmichael o seguiram, uma lembrana de quo bem era guardado. Que droga de Megan, juntou-se Comyn. Vendo anos de trabalho ameaados, foi atrs de Ross. Duvido que Eammon a queira ver. Flis tinha sido bem instruda para se livrar de visitas indesejveis. Ao chegarem mais perto da torre nova, a voz de Megan chegou clara a seus ouvidos: Saia da frente! No tem o direito de me deter! Comyn chegou logo aps Ross e viu Megan encarando dois soldados Carmichael e um de seus prprios mercenrios. Mas eu tenho, Megan! bradou Ross, mos nos quadris. Comyn se assustou ao ver a semelhana com Lion nesse momento de raiva. Tipicamente, Megan no se intimidou. Me deixe passar. No. Vou fazer o que for preciso para salvar o meu cl disparou ela, e, nesse instante, Comyn soube que eles tinham descoberto o tesouro. De todas as estpidas, infantis... Ross estremeceu, punhos
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cerrados. Fique contente em no ser minha esposa ainda. Eu... eu a deixaria roxa por sua impertinncia! Megan estremeceu e logo endireitou o corpo. No vai botar a mo em mim. Nem agora, nem quando estivermos casados. H maneiras de punir os excessos dos maridos. Bruxa respondeu Ross. Envenene minha comida e vai ter mais que hematomas. Agora, volte para o salo. Tentou agarr-la pelo brao, mas ela se desviou e subiu correndo as escadas. Que garota rpida, pensou Comyn, sombrio. O que evitaria que ela e Ross vissem Eammon? O que est acontecendo? chegou uma voz feminina, fazendo Megan estacar e Ross parar a perseguio. Flis. Ora, a pequena Megan balbuciou Flis, descendo outro degrau, revelando pernas formosas, joelhos com covinhas. Seu pai achou que era a sua voz nos perturbando. Outro passo. O ambiente estava to silencioso que se podiam ouvir as coxas nuas roando uma na outra. Estaria Flis completamente nua? Que criativo, pensou Comyn, enquanto Megan engasgava e recuava, o rosto mais plido que os topos nevados das montanhas. Os guardas esticavam os pescoos para ver o que a curva da escada ia revelar. Mesmo Ross parecia hipnotizado pela apresentao de Flis. Ela no estava nua, mas quase. Comyn a viu surgir inteira, as formas amplas emolduradas por cabelos ruivos compridos e uma camisa curta junto ao peito. Os mamilos estavam vista atravs do tecido transparente, expondo igualmente as coxas. Estpida que fosse, Flis sabia pintar uma cena carnal. Comyn sorriu e relaxou um pouco. Oh, nossa. Os lbios de Flis eram carnudos. Todos vocs vieram para ver Eammon? Temo que ele esteja... dormindo. Estivemos muito ocupados esta manh. Pelos clios, os olhos verdes exticos avaliavam cada homem, parando em Ross. Entende, milorde, quando a paixo segue quente e doce... Sua voz era baixa e rouca. Se ele no entendesse, havia meia dzia de homens com a lngua de fora, pensou Comyn, sorrindo de leve. Flis ganhava uma porcentagem dos lucros, mas agora, estava valendo cada centavo. Eu entendo perfeitamente disparou Megan. Os homens so estpidos e manipulveis como qualquer outro animal, quando esto no cio. Diga a meu pai que volto depois. De cabea erguida, desceu as escadas e partiu, batendo a porta de ferro atrs de si. Se me desculpam... A sada de Flis foi to sensual e graciosa
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quanto a chegada. Ross limpou a garganta. Pelo menos, ela deixa suas intenes bem claras grunhiu, e saiu da torre. Comyn coou o queixo, pensativo. Megan no tinha exatamente ameaado envenenar o noivo, mas serviria. Era o modo perfeito de se livrar de Ross e Megan... sem se incriminar, nem a Archie. Tudo o que precisava fazer era encontrar a cesta de medicamentos de Megan e escolher o que queria. Ela seria a nica culpada e ainda poderia dar um jeito de responsabiliz-la pela morte de Lion tambm, seria perfeito.

CAPITULO 8
Megan entrou no salo para o jantar uma hora depois, muito nervosa. O que foi? perguntou Chrissy. No queria incomodar a prima com suas preocupaes, pois ela j sofrera bastante com um marido cruel, dois bebs mortos e, ento, a viuvez. S estou nervosa. Relaxe sussurrou Chrissy em seu ouvido, enquanto caminhavam entre as mesas lotadas rumo principal. Provavelmente lorde Ross j esqueceu o incidente desta manh com as pulgas de areia. Para dizer a verdade, Megan tambm j esquecera. O encontro na praia parecia ter acontecido havia tempos, e a irritao com as pulgas no se comparava ao perigo que encaravam agora. E ela s piorara as coisas tentando ver o pai. Espero que ele possa perdoar todas as minhas transgresses de hoje. Como foi o seu dia? perguntou a me, enquanto Megan se sentava.
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timo. Megan estava orgulhosa em conseguir esconder toda a preocupao. E o seu? Fiquei ocupada com os preparativos para o casamento. Lady Mary suspirou, a expresso severa ao observar o salo. Fora isso, meu dia foi tranquilo. A me tambm estava mentindo, percebeu Megan, de repente. E no era a primeira vez. No eram mentiras maliciosas, mas meias-verdades que disfaravam algum assunto desagradvel ou doloroso... em nome do amor e do desejo de proteger o outro. No me importo que seu pai mantenha uma amante, repetia a me vez ou outra, embora a dor fosse visvel em seus olhos. Estou contente em ser a seanachaidh do nosso cl e no preciso de marido ou filhos, dissera Megan, quando, na verdade, cada beb que ajudava a vir luz lhe atiasse o desejo de ter os seus prprios. Megan sempre encarara essas fices como uma gentileza. Por que preocupar mame? pensara, negando que a perna ruim doa. Mame vai me achar desleal se disser que sinto a falta de papai, racionalizara, escondendo a tristeza. Agora, imaginava se Ross estaria certo sobre o inferno de vida construda sobre meias-mentiras. Ouviu sobre nosso encontro com Flis? perguntou, abruptamente. Megan! engasgou a me, pousando a mo no corao. Nunca fale daquela... aquele nome odioso em minha presena. Mas ela existe declarou Megan, gentil. Talvez se falarmos sobre ela, sobre o que nos aconteceu depois que ela veio... Voc acha que culpa minha ele ficar com ela. O lbio inferior da me tremia. Sei que o idolatrava, sempre me achei muito rgida e fria. Mas no sabe como foi deixar tudo para trs e vir para c. Curthill era muito pior do que agora, cheia de gente meio selvagem. No havia damas nem para eu conversar, nada alm de homens que viviam da pesca, caa e lutas. Seu pai me amava na cama e me ignorava o resto do tempo. Se fiquei fria foi porque ele no me deu a ateno devida. Mame! exclamou Megan, chocada com o desabafo. Por nada no mundo admitiria que houve poca em que culpara a me pela situao. Sei como papai pode ser irritante. Irritante? desdenhou a me. Mesmo quando ele se digna descer, olha para mim como se eu no estivesse aqui. Oh, mame. Megan queria abraar a me e dizer-lhe que tudo ficaria bem, mas essa seria a maior mentira de todas. A menos que um milagre acontecesse, suas vidas nunca seriam as mesmas.
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Eu sinto muito mesmo, mame. Pelo que papai fez, e por ter levantado esse assunto. Ross estava errado. A verdade no era melhor que a mentira. Eu... eu quase acabei de listar os provrbios antigos comentou, arrependida. Qualquer coisa para mudar de assunto. Ah, boa tarde, senhoras. Lorde Nigel se deixou cair sobre a cadeira direita de lady Mary. Pelo rosto vermelho e pela mo incerta procura da taa de vinho, conclua-se que passara o dia todo bebendo. O lorde no vai descer para jantar acrescentou, antes de levar a taa boca. Falou com ele? perguntou lady Mary, espantada. No. Archie me disse balbuciou lorde Nigel. Ah, Comyn, seja bem-vindo. Sente-se aqui a meu lado. Concordando, Comyn olhou para Megan. Ele estava tramando alguma coisa, percebeu ela. Mas como provar? Oh, Meg sussurrou Chrissy. Lorde Ross parece... Pronto a roer as unhas ou o meu couro murmurou Megan. No podia deixar de comparar a entrada dele com a de Comyn, que parecia um rato. Embora fosse um estranho ali, Ross dava passos como um conquistador, forte, gracioso e comandante. A capa preta e vermelha fazia o contraste perfeito com seus cabelos negros e a pele bronzeada. Como ele era bonito... e zangado. De algum modo, tinha que lanar aquela energia contra Comyn. Lady Mary. Ross inclinou a cabea e tomou seu lugar, evitando olhar para Megan. Megan sentiu ira instantnea. Pegando uma pequena faca, enterrou a ponta sobre a mesa bem prxima mo de Ross. Por tudo que sagrado! Ele retirou a mo, flexionando os dedos. Por que fez isso? No vou ser ignorada em meu prprio salo. Ele arregalou os olhos. Voc louca? Queria a verdade entre ns, milorde declarou ela, baixinho, s para ele. E essa a verdade. Ele abriu a boca e ento fechou-a. Os lbios se franziram como que suprimindo um riso. Voc esperta e tem a lngua ferina. Disse-lhe que ns combinvamos. mesmo? Ele deu um sorriso enigmtico, que suavizou suas feies. Gentileza. Ternura. O que acontecera para que ele escondesse esses sentimentos de si mesmo? E como poderia ela cur-lo do que o incomodava? Talvez com a
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verdade que ele tanto valorizava. mesmo. Megan soltou um suspiro. Peo desculpas sussurrou por querer ver meu pai esta tarde. Mas... Com voc, sempre tem um "mas". Ele balanou a cabea, desanimado. A sua imprudncia nos pe em perigo grunhiu, baixo e spero. Vou dar um jeito nisso. Ns daremos um jeito. Megan. Por baixo da toalha de mesa, ele agarrou sua mo. Pelo remexer do maxilar, ela esperava que ele tentasse esmagar seus dedos. Ao invs disso, ele entrelaou suas mos. um trabalho perigoso e difcil. Essas pessoas so assassinas. Mas eu posso ajudar. Ela apertou a mo dele, seu sorriso nunca conseguindo tirar o franzir de cenho dele. Conheo as pessoas, eu... Tolinha, acha que quero a sua morte na minha conscincia tambm? censurou ele. Nem eu a sua, mas... Vinho, milorde? perguntou o escudeiro de Ross. Vamos continuar essa discusso depois decidiu ele, e pegou o vinho. Milorde, eu ainda no experimentei reclamou o escudeiro. Pare de me tratar feito beb. Ele tomou dois goles, baixou a taa e fez uma careta. Que droga, isso est mais azedo que o meu humor. Arranje alguma coisa mais doce. Enquanto o escudeiro se apressava, Ross voltou a ateno para Megan. Os olhos azuis a fitavam intensamente, num desejo disfarado que ela mesma no reconheceria, no tivesse sentido o toque em sua mo. De repente, sentiu vontade de testar o limite do controle dele. Olhando-o com os clios baixos, murmurou: Como vai o seu ombro? Sentiu que ele estremecera. No olhe assim para mim advertiu, apertando carinhosamente a mo sobre a dela. Megan sorriu. Queria a verdade. Me importo com voc... No. Vai acabar se machucando. E ento mais baixinho: No tenho nada para lhe dar. Uma negativa desesperada parou na garganta dela, mas, antes que ela pudesse pronunci-la, ele tremeu e soltou sua mo. De repente no ficou frio aqui? reclamou ele, abraando o prprio corpo.
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Est quente, milorde respondeu o escudeiro, chegando por trs deles. Sente-se mal? Nunca fico doente. Ross passou a mo pela testa. Mas estou com sede. Onde est o vinho? Megan ergueu o olhar e pediu gua ao escudeiro. A pele dele estava plida; entretanto, gotas de suor se acumulavam em seu lbio superior. O que o acometera? Quando entrou no salo, estava robusto e cordial, no comando, como sempre. Agora, parecia... horrvel. Ross gemeu de repente, afastando a cadeira e se dobrando, agarrando o estmago. Owain! Andrew! gritou o escudeiro. Ross est doente. Veneno! Ela o envenenou como ameaara esta tarde. bradou Andrew, saltando de sua cadeira numa mesa prxima e indo at o palanque. No o envenenei gritou Megan. Entretanto, todos os pensamentos quanto a provar sua inocncia desapareceram quando Ross gemeu de novo. Estendeu-se para ajud-lo, mas mos firmes a detiveram. Fique longe. Deixe-o sozinho berrou Owain. Mas eu posso ajud-lo. Ela forou passagem, mas foi impedida com tanta violncia que caiu na cadeira. No intimidada, levantou-se, mas dessa vez foi Chrissy que a deteve. No, Meggie. Eles vo machuc-la. No me importo gritou Megan. Tenho que ajud-lo. Sua voz foi abafada pelo pandemnio que se estabeleceu no salo. Os homens de Ross formaram um crculo protetor ao redor do lorde desmaiado, ergueram seu corpo pelos ombros e o levaram para os aposentos. O corao de Megan foi com ele. Se fosse veneno, ela poderia nunca mais v-lo.

Faam alguma coisa! gritou Andrew aos outros trs homens que se juntavam ao redor da cama onde Ross estava deitado, tremendo, debaixo de vrios cobertores. Seu rosto estava mais branco que o travesseiro, os olhos encovados e sombreados. No sei o que fazer gritou Owain, fechando e abrindo os punhos. gua pediu Ross. Estou... com... sede. Tome. Davey rapidamente levou um copo aos lbios de Ross, mas ele engasgou. Nem pode engolir. Est morrendo sussurrou Giles. Temos que fazer alguma coisa. Owain estremeceu.
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O qu? Me diga o que fazer, e eu... Me deixem entrar! A porta se abriu e Megan entrou, seguida de perto por um soldado Carmichael. No consegui impedi-la informou o soldado. Assassina! desafiou Andrew do canto do quarto. Megan estremeceu, mas se manteve firme, certa de que ele desistiria do ataque antes de alcan-la. Ele parou. Mas no por escolha prpria. Fora impedido por sir Owain. Seu corpo enorme estremecia de raiva e dio e ameaou: Se Ross morrer, eu a mato. timo. Megan ergueu o olhar para a montanha de msculos sua frente. Tudo o que peo que me deixem ajud-lo. Se ele no sobreviver, eu tambm no quero mais viver. Belas palavras, mas pode salv-lo? perguntou Owain, cauteloso. No sei. Escondeu o medo e a incerteza. Sim. Estamos perdendo tempo. Se eu o quisesse morto, no faria nada e esperaria que o veneno o reclamasse. Ento, admite que ele foi envenenado vociferou Andrew. At um cego pode ver isso. Ross se debatia na cama, gritando de dor, enquanto Davey tentava em vo confort-lo. Mas pelo menos, sei o que deram a ele. Procurei em meu cesto de medicamentos e vi que est faltando o aafro de outono em p. Ha! O veneno era seu acusou Andrew. Chrissy tomou as dores de Megan. Qualquer um no castelo poderia ter pego o p esclareceu. Meg no fez isso. Chega de conversa disparou Megan. Pode ficar ali com uma faca no meu pescoo, mas eu sou sua nica esperana. Deixe-a v-lo ordenou Owain, e o caminho foi aberto. Quer que faa alguma coisa? perguntou Davey, rouco. Megan ia recusar, ento percebeu que ela e Chrissy no seriam capazes de segurar um homem to grande e forte quanto Ross enquanto o tratavam. Amarre-o na cama ordenou ao escudeiro. Houve protesto, mas Megan no parou para explicar o porqu do procedimento. Meramente, esclareceu: Ele vai se machucar se continuar se debatendo. E no apreciaria os procedimentos a serem tomados para salvar-lhe a vida. Ross virou a cabea sobre o travesseiro ensopado de suor. Seus olhos escureceram de fria ao v-la.
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Bruxa grunhiu. Megan se endireitou, com medo de que ele ordenasse que ela sasse e seus homens, por estupidez, o atendessem. Depressa pediu ela aos cavaleiros empalidecidos. Ela se ocupou dos medicamentos enquanto eles removiam suas roupas. Chrissy levou a panela com as ervas para ferver na lareira. O mais importante agora era retirar o veneno do estmago. Segure a cabea enquanto eu o fao beber essa mistura ordenou Megan, quando Ross j estava decentemente debaixo dos lenis. Conforme o previsto, ele se esquivou, lutando tanto quanto podia. Embora o sofrimento dele fizesse seu corao doer, ela no esmoreceu. Fechando suas narinas, abriu sua boca e despejou o lquido. Ele engasgou, engoliu e ficou olhando para ela. Chrissy segure a bacia perto da boca. Davey fique pronto para segurar a cabea sobre a bacia quando ele vomitar. Isso vai salv-lo? perguntou o escudeiro. Megan suspirou. Espero que sim. Se tivssemos tratado com mais rapidez, a probabilidade seria maior. Como est... ela suspirou mais uma vez. Vamos fazer o que pudermos e deixar o resto com os deuses. As ervas ministradas agiram rapidamente. Bruxa grunhiu Ross novamente ao vomitar. Depois, fitou-a com os olhos vermelhos enquanto repousava sobre os travesseiros. No vou perdo-la por isso. Suas plpebras estremeceram e se fecharam, e ele pareceu adormecer. E eu no vou me perdoar se perder voc. Megan estremeceu ante a possibilidade, mas continuou trabalhando. Rpido. Temos que ministrar a infuso de ervas. Isso vai manter seu corao batendo forte quando as convulses recomearem. Como sabe tanto assim sobre esse veneno? exigiu Andrew. No veneno em pequenas quantidades informou Chrissy, com seu atrevimento usual. usado para tratar de gota e tambm para abortar. s vezes, uma mulher resolve se tratar sozinha e toma demais. H um ano, uma de nossas servas tomou aafro de outono demais. Quando eu e Megan chegamos, era tarde. Owain olhou para Ross. E quanto a Ross? No saberemos por algumas horas ainda respondeu Megan, gentil. Horas longas e terrveis de sofrimento, se a experincia passada era uma amostra. Por mais que quisesse remover o suor da
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testa de Ross, resistiu, no querendo perturbar seu descanso. Essa calm aria m omentnea murmurou ela. Ele vai ter clicas estomacais, convulses, dificuldade com a re spirao e ataques de febre antes que o veneno sa ia completamente. Se sair.

Aconteceu tudo o que Megan previra e mais. Ross se castigou pela morte de Lion e por Rhiannon. At que parou e adormeceu de fato. A... acho que a febre cedeu sussurrou Megan. Sentado do outro lado da cama, Owain assentiu: No gostaria de passar outra noite assim. Vocs dois deviam dormir sugeriu Chrissy. V em frente murmurou Megan, esfregando a coxa esq uerda sem pen sar. Vou ficar aqui mais um pouco para ter certeza. M as est exausta declarou Chrissy. Na verdade, ela queria estar ali quando Ross abrisse os olhos. V dormir, Chrissy. Um momento. Vou acompanh-la ofereceu Owain. Ento, vou at l embaixo para informar aos homens que Ross est fora de perigo. Megan sorriu levemente. Obrigada por sua ajuda. Eu fiz pouco. Ross estaria morto sem seu tratamento. Davey est adormecido ao lado da porta, se precisar dele. Megan olhou para o paciente. No, m ilorde est dormindo de verdade agora. No vai acordar nas prximas horas. Megan suspirou. Ross no parecia to forte e autoritrio agora. Apesar do contorno escuro nos olhos que enfatizava a palidez da pele, seu semblante estava relaxado. Ele parecia anos mais jovem do que o homem srio e zangado que chegara a Curthill dois dias an tes. To forte, e no momento , to vulnervel. Sabendo que ele estava fora de perigo, ela sentiu prazer ao imaginar que ele estaria fraco como um beb nos prximos dias, e ela aproveitaria para reforar a ligao entre eles. Por um momento, ele a fitou, os olhos claros e desprotegidos pela primeira vez. E ela soube que ele era seu par, sua alma gmea, seu amor... Voc suspirou ele, a fala era difcil. O que aconteceu? Salvei sua vida. Pouco modesto, mas verdadeiro. E ela
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precisaria de toda vantagem... razovel ou quase... para ganh-lo. Ele franziu o cenho. Papai sabe que encontramos a caverna e me envenenou. Megan suspirou profundamente. Quem quer que o tenha envenenado queria assegurar uma morte lenta e dolorosa. Parece que lhe devo minha vida uma segunda vez. Meu vestido de noiva est pronto e pretendo us-lo daqui a dois dias. Megan, no queria mago-la. Mas o rei ordenou que nos casemos, e nos desejamos... Ele a queria. Deus, como ele a queria. Mas se sentisse algo alm de dio por uma Sutherland, sentiria imediatamente culpa, a qual certamente deterioraria todo o amor. necessrio mais que paixo para um casamento balbuciou ele. preciso respeito e... Confiana completou ela. Salvei sua vida... pela segunda vez, e o levei quela caverna maldita. Que mais preciso fazer para ganhar o seu respeito e a sua confiana? Nada. Ele que no a merecia. Seu desejo por Megan traa sua famlia, seus valores, sua honra. Meg, muito complicado... No, acho que muito simples. Voc nos nega um futuro juntos porque me culpa pela morte de Lion. No! Ross se esforou para respirar. Voc no matou Li... Mas voc acha que sou responsvel pelos pecados de meu pai. Sim. E vai continuar achando, mesmo aps o padre celebrar nosso matrimnio? perguntou ela. Ross sentia a mesma agonia dela. Mesmo se aprendesse a confiar numa mulher, mesmo se conseguisse viver com minha culpa, minha famlia nunca aceitaria a filha do assassino de Lion. Por qu? No fiz nada a seu irmo a no ser am-lo por ele mesmo. Megan foi tomada por desespero. E essa Rhiannon? Sentese culpado porque preferia casar-se com ela? disparou. Ele a fitou, o olhar sombrio. Onde ouviu esse nome? Voc o chamou vrias vezes quando estava febril. Nunca mais o pronuncie.
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O que ela para voc? Mas Megan engoliu as palavras, com medo do que ouviria. Talvez Chrissy pudesse descobrir por intermdio de Owain. Estou cansado. Ross virou a cabea para a parede e adormeceu. Megan sentiu um estremecimento. Se se casassem, sua vida poderia ser a repetio da de sua me.

CAPITULO 9
Milorde? Aonde est indo? Que droga. Ross parou e voltou-se para o frio que descia as escadas atrs dele. Owain, Davey e Sim, o guarda que ele ordenara expressamente para ficar. latrina disparou ele, visivelmente impaciente aps um dia inteiro nos aposentos. Os trs homens pararam e trocaram olhares. Lady Megan disse que no devia sair da cama informou Davey. Owain assentiu. Lady Megan disse que est fraco, pelo ferimento no ombro e pelo veneno. No estou. Bem, s um pouco, mas porque fora forado a ficar na cama o dia todo. J se esqueceu do que aconteceu ontem? pressionou Owain. Eu me lembro murmurou Ross, pensando em Megan. Ela o amava. Vira em seus olhos ao acordar depois das terrveis convulses. E seria muito fcil corresponder a esse sentimento. Ento, a fria razo entrou em cena. O que ele tinha a lhe oferecer? A
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famlia a desprezaria; ele se sentiria culpado toda vez que a tivesse nos braos. Megan merecia mais que isso. Ross se virou e saiu para o ptio, seguido pelos trs homens. Acabara de anoitecer e a luz no alto da torre nova estava acesa. Eammon desceu? perguntou ele. No. Owain se endireitou, desconfortvel. No gosto disso. estranho, mesmo para um homem embriagado pela amante. Claro que ele o evitava para esconder a culpa interps Davey. Teve notcias de nossos homens enquanto estive doente? Nada. Nenhum sinal do navio comeou Owain. Ningum esteve perto da loja do alfaiate ou do depsito, exceto os dois homens que fazem a guarda. Suspirou. Amanh o casamento e no encontramos nenhuma ligao entre Eammon e a morte de Lion, tampouco prova de que ele um saqueador. O que vai fazer? Me casar com ela. Que escolha eu tenho? Chrissy diz que a prima um anjo, dedicada a curar os doentes e s tradies. Chrissy diz... Chrissy, ? Ross ergueu uma sobrancelha. J est nesse tratamento com a pequena camponesa loura? Chrissy no camponesa corrigiu Owain. E voc sabe que no posso me casar enquanto no recuperar as terras de minha famlia. Est pensando em casamento, Owain? No posso, embora ela seja to doce quanto as galesas. declarou ele, muito orgulhoso. Depois que minha Ellen faleceu, no tive mais vontade de amar. Um leve sorriso surgiu em seu rosto. Mas as mulheres Sutherland tm um jeito de se esgueirar para dentro do corao de um homem... Owain. Ross engasgou, incapaz de acreditar no que ouvia. Pense no que aconteceu a Lion... e no que aconteceu conosco desde que chegamos aqui. Dois atentados minha vida em dois dias! E todas as vezes a sua senhora o salvou. Ele riu. Ela tem o corao de um guerreiro... de uma leoa. Ela teimosa, impetuosa e... e to imprevisvel quanto o vento. Ela transformaria a minha vida num inferno. Ou no paraso. No. E ela saiu perdendo no acordo. Ross estremeceu. Meu pai vai descontar o dio nela. Voc se importa com ela observou Owain. Seno, no se importaria com seus sentimentos. S estou agradecido porque ela salvou a minha vida duas vezes.
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Ross Carmichael! berrou uma voz que no tinha nada de angelical. Antes que ele pudesse fugir, Megan se materializou saindo da escurido. O que est fazendo aqui? inquiriu, mos nos quadris, cabea erguida, olhos faiscantes. Magnficos, pensou ele, a princpio. A latrina. Vai me seguir at l tambm? Se quiser retrucou ela, encolhendo os ombros e dando um leve sorriso. Mas melhor nos apressarmos ou o seu jantar esfria. Ross se sentiu enjoado. No estou com fome. Que homem teimoso. Precisa recuperar suas foras. Ela deixou de sorrir. Trouxe po e mingau que vo acalmar o seu estmago, e Sir Andrew ficou o tempo todo a meu lado para se certificar de que eu no envenenaria a comida. Como Andrew foi capaz disso, depois de voc ter salvo minha vida na noite passada? perguntou Ross, indignado. Ele ainda est l guardando a comida. Agora, se se apressar com seu... assunto. Ela ergueu uma sobrancelha delicadamente, fazendo-o ruborizar. Que droga. Nenhuma mulher jamais o fizera ruborizar. Davey, fique com lady Megan grunhiu Ross. Ela era mais feiticeira do que anjo, pensou, enquanto ia latrina com Owain nos calcanhares. No dia seguinte, ele se casaria com uma mulher a quem desejava, mas a quem nunca amaria, e deixaria Curthill com a morte do irmo ainda mais envolta num mistrio mais impenetrvel do que a torre sombria que o lorde ocupava.

Passava da meia noite quando Comyn saiu pelo porto dos fundos de Curthill em direo praia. J no era sem tempo reclamou Douglas. Comyn ergueu a cabea. Os homens de Carmichael esto vigiando. Levei tempo para escapar explicou. Pensei que tivesse dado um jeito nele. Algo deu errado. Megan. Outro ponto perdido para ela, mas ele ainda se vingaria. Carmichael se casa com ela amanh e logo iro embora. Megan no deixaria Curthill sem ver a irm. Comyn colocara homens
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vigiando-a dia e noite, e logo ela o levaria at Siusan. Vem uma tempestade a informou o capito. Preciso carregar o navio esta noite... e sair com a mar se tenho que chegar a Londres dentro do prazo. arriscado demais. Carmichael tem homens em toda parte. Sabe sobre a caverna. O navio fica enquanto Ross no partir, e Lorde Nigel junto com ele. O Falco meu navio. Eu digo quando navegar e quando no disparou Douglas. E s receberemos se entregarmos no prazo. No me importo em perder dois pedidos. Vamos esperar. Espere o quanto quiser... Eu vou navegar. Ficaram se enfrentando silenciosamente por segundos.. Pelo menos espere at amanh... quando a ateno de todos estiver voltada para o casamento. Comyn odiava o tom de implorao. Depois que os MacKay tinham exterminado sua famlia, jurara que nunca desceria to baixo novamente. Douglas desdenhou e cuspiu na areia. Quando? O casamento est marcado para as cinco da tarde. timo. Vou comear a carregar e parto com a mar da meia-noite. Meu nico problema fazer Eammon comparecer ao casamento. Meu conselho de que no d pio nenhum hoje. E s um pouco amanh, s o suficiente para deix-lo alerta, mas no doido. Comyn assentiu. Douglas era o especialista nesse assunto; fora ele que conhecera o pio no Oriente e sugerira seu uso para seus propsitos, e tambm o fornecia. Estamos de acordo, ento.

Ainda acho que devia usar o azul opinava Chrissy, gentil enquanto erguia o vestido para Megan inspecionar. O dourado da borda favorece os seus cabelos louros e o azul deixa sua pele cremosa como o leite. adorvel, mas... Sentada num banquinho junto lareira, Megan franziu o cenho. Me deixe ver o vermelho novamente. Suspirou. Por que tudo est demorando tanto hoje? Por que nada est dando certo? Chrissy olhou para a cama de Megan. Sobre a colcha, havia uma profuso de cores brilhantes, em seda e em veludo, dezenas de vestidos experimentados durante horas desde que tinham acordado. Todos jaziam
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agora, rejeitados por no serem suficientemente especiais. S est nervosa, querida. No estou nervosa. S com frio. Tremendo, Megan cruzou os braos sobre a blusa de linho fino, que era a nica pea que usava. Acha que Ross j viu o meu presente? Janet voltou h uma hora e disse que o entregou nas mos do escudeiro respondeu a me, gentil. Talvez no sirvam. Megan mordeu os lbios l vermelhos. Ou ele no goste. Megan. Precisa escolher um vestido declarou Chrissy, antes que a me da noiva comeasse a lamentar a ingratido dos homens. J era ruim Megan achar que Ross no queria se casar com ela. Por outro lado, Owain dissera que o lorde estava muito mais encantado com Megan do que admitia... at para si mesmo. Voto no azul. O que acha, tia? Lady Mary piscou, saindo de seus pensamentos, e assentiu. Eammon podia ter a decncia de comparecer hoje resmungou lady Mary s para Chrissy. Se decepcionar Megan em seu casamento, nunca o perdoarei. Assentindo, Chrissy olhou para o outro lado da sala, onde Megan sorria com os olhos brilhando. Ela ama lorde Ross. Sim. E isso d pena, pois ele no a ama. Mas pode vir a amar algum dia. De acordo com Owain, lorde Ross est confuso sobre seus sentimentos. Todo homem quer filhos... para continuar sua linhagem Oh, tia. Havia me esquecido sobre aquilo. Na verdade, queria esquecer todo o episdio do acidente. Vai contar a ela? Lady Mary balanou a cabea e desviou o olhar. Eu... eu sou to covarde. J co mecei uma dezena de vezes, mas ela tem to pouca alegria, e tem sido to forte, eu... eu simplesmente no pude... O que as duas esto cochichando? protestou Megan Ma me . O qu e foi? Pediu para a criada pa rar de pentea r seu cabe lo. pa pai? Ele no vai vir p ara o casamento? Na... no disfarou a me. Quero dizer, espero que ele venha. Ento Ross. Ele fugiu? No declaram as duas. Alguma coisa estava errada. Mame. Me diga o que...
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Uma batida na porta encerrou o interrogatrio. Meg. da parte de lorde Ross. Megan abriu uma caixa cuja tampa e laterais eram decoradas com entalhes complicados. Dentro, era forrada com veludo vermelho, a embalagem perfeita para um colar to fino e delicado quanto uma teia de aranha. Veja, a pedra no centro mbar sussurrou, atnita e encantada. Sinal de boa sorte. Chrissy a beijou no rosto. Estou to surpresa que Ross tenha me comprado alguma coisa, sabendo como se sentia quanto aos Sutherland e ao casamento. Owain acha que vai dar tudo certo. Oh, Chrissy, de verdade? Houvera um momento no dia anterior quando ela juraria que ele... que ele se importava com ela. E ento tiveram toda aquela conversa sobre culpa e sobre Rhiannon. Owain contou alguma coisa sobre ela? Chrissy balanou a cabea. Owain disse que Ross mesmo devia contar essa histria. Naturalmente aceitou Megan, voltando-se para ter o cabelo arrumado. Finalmente, as gaitas chamando todos para o casamento soaram. Pensei que nunca chegaria a hora resmungou Megan. Desceu as escadas da torre apressada, cruzando o ptio com Chrissy e a me nos calcanhares. Quando chegou capela, estava sem flego de excitao. Mas onde estava o noivo, que deveria estar na porta para saud-la? Voc o est vendo? perguntou Megan, ansiosa, ficando na ponta dos ps para ver sobre os presentes. Talvez ele tenha entendido mal e esteja esperando dentro. Erguendo a saia, pensou em entrar. Chrissy a agarrou pelo brao. D azar cruzar a porta sem o noivo. Oh, ora. Megan recuou dois passos. Como podia, a mantenedora das tradies, ter-se esquecido? Pode procur-lo? No foi necessrio. Ross se materializou junto porta, muito bonito com uma capa preta de veludo que acentuava o azul de seus olhos, que se arregalaram satisfeitos com a imagem dela. Voc est encantadora murmurou ele. O... obrigada pelo colar murmurou ela, de repente tmida. Ele sorriu e parecia que o sol estava dentro dele. Dentro dela. A roupa me serviu bem. Venha. Ele agarrou sua mo.
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Confusa, Megan comeou a ir, mas estacou. Se sair e me conduzir... Por qu? um de nossos costumes. Que droga, ela no queria arruinar um bom comeo por causa de superstio. Atrs dela, as pessoas riam, chamando-a de noiva relutante. H um velho ditado que diz que a noiva que atravessa a porta da capela sozinha vai viver a vida de casada sozinha esclareceu Comyn, que acabara de chegar. Quero agrad-lo, milorde, mas... Acho que lhe devo um favor ou dois declarou ele, voltando atrs, tomando-a pelo cotovelo e conduzindo-a para dentro. Mudou de ideia sobre querer se casar? sussurrou ela. Aqui est um homem sbio que sabe quando deve parar de lutar. Lgica fria , mas seu olh ar ardente a aquecia completamente. Finalmente estava acabado. O irmo Simon os declarou marido e mulher. Pode beijar a noiva permitiu o religioso. Megan esperava um beijo frio, um gesto pblico. Ao invs disso, lbios quentes pousaram nos seus, movendo-se possessivamente, deixando-a sem flego. Oh suspirou, quando ele ergueu a cabea, instantes depois. Acabara to rpido. Nunca disse que no a queria. Os olhos dele brilhavam de desejo. Venha, sua gente est espera. Megan assentiu, incapaz de falar, sentindo um n na garganta. Tinha a viso borrada quando se voltou para a congregao e viu o pai sentado nas sombras no fim da primeira fila. Papai! Ela teria corrido se Ross no a detivesse. Ainda bem, pois percebeu que Flis estava ao lado dele. Como ele se atreve... Ele o lorde aqui lembrou-a Ross. Mas um homem capaz de desgraar a mulher e a filha pode fazer coisas muito piores. Acho que devo ficar agradecida por ele ter vindo. Eu certamente estou. No o deixe ver que a magoou. murmurou Ross, junto ao ouvido de Megan. Megan piscou, encantada com sua preocupao. Ele no pode mais me magoar. S voc tem esse poder. As palavras de Megan o assombraram enquanto iam para o salo.
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Pouco depois, durante o banquete, Ross viu Owain e Wee Wat se retirarem. Pelas expresses, achava que tinham descoberto alguma coisa e ele estava morrendo de vontade de saber o que era. Davey se inclinou para servir vinho e sussurrou no ouvido de Ross: Wee Wat encontrou alguns papis... e disse que vo ficar at depois da festa. Ross assentiu. Olhou para o rosto feliz de Megan, e sentiu um n na garganta. No queria mago-la. Ouviu-se um grito anunciando a chegada da comida. O que isso? perguntou ele, apontando para um pudim. Gelatina. Megan mergulhou uma colher e ofereceu-a a ele. No peixe garantiu. alga, fervida com leite. Ciente da presena do cozinheiro ali perto, Ross experimentou um pouco, engolindo duas colheradas. Delicioso elogiou, com esforo. Viu? Nem voc deixa de dizer uma no verdade para proteger os sentimentos de algum comentou Megan, quando o cozinheiro se afastou. Ross quis negar, mas ento, suspirou. H alguns dias voc chamaria de gentileza, no falsidade. Riram juntos e os demais tambm se divertiam medida que os pratos iam se sucedendo acompanhados de vinho. Logo pediram para que Megan contasse um histria. Sua presena cnica era fantstica, pensou Ross. Ela prendia a ateno de toda a audincia de tal forma que no se ouvia nada alm de sua voz, transportando-os para outro tempo, quando os deuses interagiam com os homens. Ao encerramento, seguiram-se aplausos e batidas de p animados. Ross se ergueu para ir at ela no centro do salo, mas vrias moas chegaram antes, ornamentando seus cabelos com flores. algum tipo de ritual pago, no ? murmurou Ross. No aprova? perguntou lady Mary. No cresci com tais... Bobagens, quase disse, mas no parecia mais assim. Crenas. Era bem melhor. As lendas mantm o povo forte e unido completou lady Mary. verdade comentou Ross. Quase podia gostar desses Sutherland selvagens e impetuosos. Milorde. Se puder ter uma palavra em particular pediu Owain. Agradecido pela oportunidade, Ross se levantou, fez uma mesura a lady Mary e desceu do palanque. Enquanto atravessavam o salo, Ross
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instintivamente tentou avistar a cabea loura da esposa, estranhando sua ausncia. J no ptio, Ross respirou fundo o ar frio e salgado. Fico imaginando se os Sutherland lutam to bem quanto brincam. Owain franziu o cenho. Teremos a oportunidade de descobrir. Descobriu alguma coisa? Talvez Wee Wat saiu da noite para responder. Rapidamente, narrou a rpida busca que efetuara nos aposentos da torre de Eammon. Retirou um pergaminho da tnica. Ross desenrolou o documento e viu uma lista de mercadorias. Devem despachar esses itens com destino a Londres em uma semana resumiu Wee Wat. O navio que vimos no porto. Nossos homens juram que no foi carregado naquela noite. Ah. Ross estreitou o olhar. Se Douglas no sair logo, no chegar a tempo para realizar o negcio em Londres. Ele deve partir esta noite, concluiu Wee Wat enquanto todos celebram no castelo. Temos homens vigiando a cabana? Owain assentiu. Ross passou a mo pelos cabelos. Mande algum l. praia tambm. Eu iria, mas temo que sintam a minha falta aqui. Sim. A cerimnia nupcial deve ser em breve. Owain riu. Vo querer voc l nessa hora. Ross encolheu os ombros e sentiu os rgos se enrijecerem ao pensar que logo estaria na cama com Megan. Se descobrir alguma coisa, me avise acrescentou ele. Isso importante o suficiente para interromper minha noite de npcias. Vamos lhe dar uma hora ou duas brincou Owain. Ouvindo as gozaes de Owain, Ross foi em busca de Megan, ansioso para passar para o estgio seguinte da festa. A cerimnia nupcial. Aquilo em que pensara desde o instante em que ela cruzara o caminho de Zeus. Passou pelo salo e foi cozinha, onde ela devia estar. Estava. De costas para ele, as mos agitando-se nervosamente. Ross se enrijeceu, querendo proteg-la de quem quer ou o que quer que... Megan se enrijeceu de repente, expondo a pessoa com quem estivera conversando. Um garoto, ruivo, com o maior nariz que Ross j vira... No, j vira aquele nariz antes... no rosto de George, o alfaiate. Este, portanto, era o misterioso Lucais. O garoto que tinha o segredo
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do assassinato de Lion.

CAPITULO 10
L est ela! Megan se virou. No ptio, viu uma horda de mulheres animadas aproximando-se apressadamente. Chegou a hora! Chegou a hora! alardeavam. Da cerimnia nupcial. Instintivamente, ela tratou de tirar o garoto de vista, ordenando: Esconda-se entre as mesas. Eu... eu volto assim que puder e ns combinamos como ajudarei minha irm sussurrou, por sobre o ombro. Mas, milady... Certamente no pensa em traz-la e ao beb sem proteo. Precisamos de uma guarda. Meu novo marido tem homens, guerreiros treinados. No dia anterior, no confiaria em Ross para ajud-la. Mas agora era diferente. Ele se mostrara to... to gentil, to descontrado e amigvel. Ele a ajudaria. Tocou no amuleto que fora seu presente de casamento. V, Lucais, esconda-se. Na cerimnia nupcial, quando ela ficaria nua para a inspeo do marido, suas cicatrizes seriam finalmente expostas. Ele se importava o bastante com ela para ignor-las? Bom Deus, por favor, faa com que ele no me repudie. Logo, as senhoras chegaram ao aposento nupcial... e ento, gritos e batidas de ps chegavam pelas escadas. Estes so os homens choramingou Chrissy. Com gracejos e algum resmungo sobre a falta de agilidade das mos, as mulheres comearam a tirar a roupa de Megan. Despiam-na da blusa de linho
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fino quando os brados e risadas dos homens anunciaram a chegada de Ross. Megan espalhou os cabelos para esconder o mximo da nudez. A porta se abriu e Ross apareceu carregado nos ombros dos bbados. Tinham lhe tirado a capa e a tnica e estavam tirando sua cala, determinados em entreg-lo to nu quanto a esposa que o aguardava. Imediatamente, ele a localizou, os olhos azuis brilhantes se escurecendo de desejo. Megan sentiu o impacto, seus msculos se liquefazendo quando ele percorreu seu corpo com o olhar. Era isso. O momento pelo qual esperara, cheia de desejo. Balanando, ela afastou os cabelos, e ele arregalou os olhos, maravilhado, admirando seus mamilos, descendo o olhar. Mais para baixo. Ele estava olhando para seu quadril. Oh, Deus. Ela moveu as duas mos para a lateral, tentando esconder as cicatrizes terrveis. Mas era tarde demais. O que foi isso? indagou Ross. Franzindo o cenho, livrou-se dos companheiros e avanou na direo de Megan. Oh, era pior do que ela imaginara. Indiferente aos sons atnitos das mulheres, ela recuou at se sentar sobre a cama. Voc... voc se machucou assim na outra noite? A preocupao dele deu-lhe coragem para falar. No, eu... foi h muito tempo, e... E tentei superar. Por favor, no me repudie. E por isso que manca? E eu me senti culpado. Pensei que fosse responsvel por algum ferimento, e esse tempo todo... outra mentira. Eu poderia repudi-la por isso. Lorde Nigel abriu passagem entre a multido. Ela s manca um pouquinho. Ainda vai lhe ser til. Vai dar um punhado de filhos. Megan conseguiu discernir um lamento de Chrissy. Que droga. Ela era um ser humano, no gua ou outra mercadoria. Endireitando os ombros, olhou bem para Ross. Se planeja me repudiar, ento repudie. Vou pegar um resfriado se continuar assim aqui na frente de seus amigos. Deixem-nos a ss grunhiu ele, dispensando a multido com um movimento de mo. Vai repudi-la? perguntou Lorde Nigel, ansioso. Ross suspirou profundamente. Darei a resposta amanh. No. Megan bateu o p descalo. No sou uma gua para
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voc testar para ver se gosta do galope, e ento... Tenho certeza que gostarei do seu galope desdenhou Ross. Mas j que voc mente bem, talvez eu nem seja o seu primeiro cavaleiro. Oh! indignou-se Megan. Oua aqui. Minha filha est to pura quanto no dia em que nasceu defendeu lady Mary. Como se pudesse acreditar em algum por aqui desdenhou Ross. Um grupo de mentirosos que espero no encontrar no purgatrio. Isso muito irregular resmungou Lorde Nigel. Mas o rei est ansioso para um lao de sangue, e Ross concordou em ignorar a deficincia, se ela for virgem.Que assim seja decretou. Pela manh, se o lenol estiver limpo e Ross assim desejar, poder rejeit-la. Saiam do aposento ordenou Ross. Lady Mary ps Megan na cama, reclamou da atitude rude e sem corao dos homens e fechou as cortinas do dossel. Megan permaneceu quieta, cada clula do corpo tentando adivinhar o que o executante tinha em mente, mas o aposento fora das cortinas estava silencioso, exceto pelo crepitar do fogo na lareira. Sem aviso, a cortina foi aberta. Ento, sobre o que mais mentiu? desdenhou ele, amarrotando o veludo da cortina com as mos. Sobre o negcio ilegal de seu pai? Sobre a morte de Lion? No assegurou ela. No acho que meu pai esteja envolvido, e a... acho que a morte de Lion foi um... Ele comeou a andar pelo aposento, as mos nos quadris. Em princpio, pensei que soubesse sobre a minha perna comeou ela. Quando percebi que voc no sabia, queria tanto ser sua esposa e achei que voc... voc se importava comigo, tambm. Pensei... No dou a mnima importncia sua deficincia. O franzir de cenho diminuiu levemente. Exceto que voc deve ter sofrido muito. Se tivesse me contado desde o incio... Voc teria me repudiado antes... Talvez. Ele voltou a franzir o cenho e passou a mo pelos cabelos j revoltos. Todas as mulheres parecem ser naturalmente mentirosas, e vocs, Sutherland, parecem ter feito disso uma arte. Mas quero a verdade, agora. Aproximou-se dela, ameaador. Juro que no vai sair deste aposento antes de me contar tudo... comeando pelo paradeiro de sua irm. Ela est escondendo o nome do assassino. Est enganado. Mas Megan sabia que a irm guardava algum
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segredo que no ousava contar nem a ela. Ha! Estou no caminho certo. No sei onde ela est. Mas Lucais sabe. Alivie sua conscincia de outra mentira desdenhou ele, quando ela ficou boquiaberta. Eu a vi esta noite com ele. Minha pobre irm no sabe de nada. No vamos sair daqui enquanto eu no souber onde ela est. Ele foi at a lareira, deixando-se ficar numa cadeira. Mesmo zangado, ele era bonito, forte e leal sua famlia. Acha realmente que eu no sou virgem? perguntou ela, aps um longo silncio. Isso importa? Para mim. Mais do que posso dizer. Megan olhou para as mos, brancas de tanto apertar as cobertas. H uma maneira de provar a voc comentou, tmida. Espera que durma com voc? Estava bem ansioso por isso antes. Ele ficou mais zangado. Como Rhiannon, voc me iludiria com a luxria. Mas no desta vez. Vai voltar atrs com sua palavra? Nunca disse que dormiria com voc. Sim, disse... quando trocamos os votos. E amanh, quando as mulheres vierem inspecionar os lenis e o encontrarem limpo. Vo... vo achar que eu no era pura. Deixe que pensem. Tudo o que me importa agora encontrar sua irm e arrancar a verdade dela. Ele agarrou a garrafa de vinho e levou aos lbios. Megan gelou e desistiu da ideia de confiar nele. No, era responsabilidade dela, agora. O medo que sentia no tinha nada a ver com a jornada at o castelo de tia Brita e sim com a perspectiva de ter que cavalgar novamente.

Milorde? Ross despertou e viu o rosto curioso de Owain. O qu? Bati na porta e o senhor no atendeu. Ross grunhiu. A dor latejante na cabea indicava que bebera demais
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na noite anterior. Franziu o cenho, tentando se lembrar do que o levara ao... Casamento. As mentiras de Megan. Grunhindo novamente, virou a cabea para ver seus grandes olhos castanhos, mas o lugar estava vazio. Megan? resmungou. Ela no estava aqui quando entramos informou Davey. Por tudo o que sagrado, se ela fugiu... Sentando-se, ele afastou os lenis. Estava nu, mas no se lembrava de ter tirado a roupa. Pior, uma mancha vermelha estava sobre o lenol. Sangue. Oh, Deus. Ele ficara bbado e dormira com a esposa que jurara no tocar. Droga. Droga. Ficou zangado consigo mesmo; a viso daquele sangue... sangue demais... o alarmou. E se ele a tivesse machucado em seu dio e paixo irracionais? Levante-se. Temos trabalho bradou Andrew, fazendo Ross voltar a ateno novamente aos trs homens que o aguardavam. O que foi? Esto carregando o navio. Davey j trazia suas roupas. Finalmente a sorte nos sorri! exultou ele. Depois que o deixamos mais cedo, fomos at a vila explicou Davey. Os dois homens que deixamos de vigia estavam mortos grunhiu Andrew. Esperamos vrias horas at que vimos o navio navegar e percebemos que ele estava a caminho acrescentou Owain. Quando foi isso? Ross soube que fazia umas duas horas. Por que no me chamaram? Os trs homens olharam para a cama. Achamos melhor dar-lhe o mximo de tempo possvel. Se tivessem chegado antes... pensou Ross, sombrio. Tudo est pronto. Nossos homens deixaram o castelo em pequenos grupos e esto guardando a vila e a praia. Wee Wat est esperando com um bote para nos levar at O Falco Negro. timo. Vamos, ento. Prendendo o cinto da espada, Ross saiu sem olhar para trs. Era provvel que Megan tivesse ido procurar conforto com a me. Wee Wat e Owain remaram com habilidade at o porto. Parece que chegamos a tempo. Agora, s precisamos encontrar provas murmurou Ross, quando se aproximaram do navio. Vamos amarrar o bote na corda da ncora. E eu... Voc vai ficar aqui decretou Owain.
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Ross balanou a cabea. No. Sou o nico que l em francs e ingls. Aquilo silenciou Owain, temporariamente. Subiram pela corda. Ao chegar amurada, Ross viu que os homens estavam de costas, ocupados com o embarque de mercadorias. Subiram e se esconderam num canto escuro. Ross avaliou a distncia que precisaria percorrer at a cabine do capito. Vendo um tonel de vinho por perto, virou-o e o empurrou em direo dos marujos. Cuidado gritou, enquanto o vinho espirrava em todas as direes. Alguns marujos tentavam tapar as aberturas e outros aproveitavam para molhar a garganta. Rindo, Ross subiu as escadas e abriu devagar a porta da cabine. Vazia. Uma vela queimava sobre a mesa onde estavam pousadas duas canecas. O capito estivera ali, recentemente... com companhia. O recluso Eammon Sutherland? Ross foi at a escrivaninha e revirou os papis que estavam espalhados. No encontrou nada suspeito. Vasculhou as gavetas. Encontrou uma pequena arca onde havia a descrio da carga do Fleur de Brittany, sado de Calais com destino a Londres. Ross leu a lista em voz alta. Espere.. Algumas dessas mercadorias estavam na lista que achei no aposento de Eammon. Esto vendendo os saques aos prprios donos originais. Ross encontrou tambm o dirio de bordo do navio. Lia-se por ltimo: Sob ataque pirata. No tm bandeira, mas o navio O Falco Negro. A quem encontrar este dirio, saiba que meus homens lutaram com bravura. Piratas. O Falco agia longe de Curthill, trazia as mercadorias para serem restauradas e revendidas... aos proprietrios originais ou a algum outro nobre insuspeito na longnqua Londres. Lion morrera para que aquele negcio escuso continuasse. Mas os assassinos no permaneceriam impunes por muito mais tempo. De algum modo, vamos vingar a morte desses marinheiros murmurou Ross, enquanto selava a pasta de couro com cera de vela. Passos pesados subiram as escadas e a porta se abriu. O que est acontecendo? exigiu uma voz rude. Vou ensinlo a no roubar de Bardolph Douglas. Ele fechou a mo sobre o pescoo de Ross, erguendo-o e balanando-o como um co faz com um rato. Ross esperneava, chutava e batia, mas no conseguia se soltar. Os pulmes queimavam, estava perdendo a luta...
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Ach! Douglas estremeceu, gritou mais uma vez, dando dois passos antes de cair com a adaga de Wee Wat enterrada nas costas. Eu o queria vivo declarou Ross, massageando o pescoo. Desculpe. Mas foi a nica maneira que encontrei para det-lo. Obrigado. Ross suspirou. Precisava da confisso dele. No conseguiria isso dele declarou Wee Wat, limpando a adaga na roupa do capito. Vamos. Sim. Ross escondeu sob a capa os documentos encontrados e desceu a escada na frente dos companheiros. Precisamos inutilizar o navio. Mataram o capito! berrou algum. Ross e Wee Wat no perderam tempo. Espero que saiba nadar gritou Ross, com os perseguidores se aproximando. Aposto que aprendo. Lanaram-se ao mar. Ross afundou e depois emergiu, confuso, mas conseguiu agarrar Wee Wat pela tnica. Felizmente, Wee Wat no entrou em pnico, e Ross, com esforo, apesar do ombro ferido, do cansao e do temor, conseguiu se afastar um pouco do navio. Precisamos encontrar Owain e o bote. Logo, Owain surgiu entre eles e o navio, resgatando-os. Remaram rpido para fora do alcance das flechas. Chegaram praia e Giles, mais vinte homens, se aproximaram para receb-los. Ross levou Owain, Davey e uma guarda de dez homens de volta ao castelo. Passando pelo salo, localizou Lorde Nigel. Ora, a est o noivo gritou o Lorde, erguendo uma caneca. Milorde, tenho algo muito importante para mostrar-lhe. informou Ross. No noite para caar bandidos - resmungou o Lorde, acenando para Comyn na cadeira prxima. Tenho notcias muito graves declarou Ross. Temo que Lorde Eammon seja um pirata, contrabandista e assassino. O qu? engasgou Comyn. Tenho provas. Ross mostrou o documento que trouxera do navio em embalagem lacrada. Parece muito grave considerou Lorde Nigel. Amanh cedo decifraremos esses documentos. No protestou Ross. Se demorarmos, os bastardos vo fugir. Meus homens esto na vila. Quando os quiser... Comyn emitiu um som incrdulo.
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Lamento preocup-lo. Sei que Eammon praticamente o criou, mas a justia precisa ser feita. Cla... claro. Comyn se levantou e Ross percebeu que ele estava vestido para sair. Aonde vai essa hora da noite? Nada melhor do que cavalgar numa noite como esta. Com uma tempestade se aproximando? Que gente estranha. Vou me confrontar com Lorde Eammon agora declarou Ross a Lorde Nigel. Gostaria que me acompanhasse... caso ele se oponha. Oh, muito bem concordou Lorde Nigel. Vou tambm ofereceu-se Comyn. Se ele me vir junto pode se tranquilizar. Voc mais gentil do que ele merece elogiou Ross. Partiram para a torre nova e arrombaram uma porta que estava barrada. Um som veio do corredor que levava aos aposentos, a respirao, os gemidos inconfundveis de pessoas fazendo amor. Essa Flis realmente o mantinha ocupado a noite inteira. Ross ordenou a trs guardas que invadissem o aposento. Flis estava por cima, completamente nua, mas no se espantou ao ver as pessoas entrando. No se mova, Lorde Eammon bradou Ross. Mas no era Eammon Sutherland. Archie... faa alguma coisa reclamou Flis. Que diabo! exclamou Ross, olhando para Owain. Ross, veja aqui chamou Wee Wat, erguendo as cobertas num canto da cama. Um homem jazia ali, encolhido. Os olhos abertos, mas vidrados e parvos. Est morto? perguntou Ross. Wee Wat balanou a cabea. Morto para este mundo, mas ainda vivo. Quem... Ora, este Eammon exclamou Lorde Nigel. Parece morto. No falta muito opinou Wee Wat. Ross pressionou a lmina contra o pescoo de Archie, fazendo um pequeno corte. O que est acontecendo? interrogou. No! No vou ser enforcado sozinho! O homem jogou Flis contra Ross. Enquanto tentava se livrar das pernas e braos nus da prostituta,
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Ross viu que Archie se esgueirava para a borda da cama. Detenham-no! gritou, jogando Flis para o lado. Comyn chegou primeiro e recebendo Archie com a prpria espada, fazendo-o recuar. Bastardo... blasfemou Archie, as duas mos no peito tentando estacar o fluxo de sangue. Nunca devia ter confiado... Tombou sobre o tapete. Que droga, eu o queria vivo reclamou Ross. Disse que queria que o detivssemos corrigiu Comyn. Ross atirou a cabea para trs e grunhiu de frustrao. To perto de solucionar o crime e punir os culpados, e ento perdia os dois responsveis. Lady Mary entrou com trajes de dormir, viu Archie estendido no cho e ento o homem encolhido na cama. Ajoelhou-se a seu lado e, ternamente, passou a mos por seus cabelos grisalhos. Oh, Eammon. O que eles fizeram com voc? Provavelmente foi mantido drogado com pio esclareceu Wee Wat. J vi homens assim em minhas viagens. pio! exclamou Ross, comovido com as lgrimas de lady Mary, que enterrava o rosto nas mos. Ross piscou tentando juntar todas as peas. Ento, Eammon no estava por trs disso tudo. Archie o mantinha prisioneiro e deixava o castelo inteiro pensar que ele estava enfeitiado pelos encantos de Flis, enquanto todo o tempo ele governava em nome do lorde. Pegue a prostituta e veja o que descobre dela ordenou ele a Owain. Meu lugar com voc reclamou o gals. Comyn passou por cima do corpo de Archie. Deixe comigo. um dbito que devo a Eammon acrescentou ele, sombrio. Os berros de Flis ficaram mais aterrorizados medida que Comyn se aproximava. Ela tentou fugir, mas ele lhe deu um soco que a fez desmaiar. Pegou-a pelo brao e prometeu que s voltaria quando tivesse extrado toda a verdade dela. Ross cerrou os dentes. No gostava de ver mulheres sendo tratadas dessa forma. Falando de mulheres... onde estava Megan? Por que ela no estava ali? Eammon no podia ter assassinado Lion. No, Archie e Douglas eram os viles. Mas eles no importavam. Nada nem ningum importava,
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somente Megan. Megan Carmichael. Sua esposa. Agora poderia levar Megan para casa, e viver em paz... e com amor. Poderiam viver juntos agora, como ela quisera desde o comeo. Ele a desejava em seus braos, em seu corao, de corpo e alma. Megan? Ross procurou pelo aposento nupcial. Deus, ele a machucara tanto assim na noite anterior a ponto de ela no poder caminhar? Chrissy? Lady Mary? Onde est Megan? Ela... ela partiu h poucas horas informou lady Mary, hesitante. Partiu? Partiu para onde? indagou Ross, alarmado. Siusan adoeceu. Megan foi lhe fazer companhia. Foi tudo o que nos disse. Vocs a deixaram ir sozinha! bradou ele. Lucais est com ela. Megan disse que no podia confiar em mais ningum. No podia confiar em ningum. Era culpa sua. Mas ele se desculparia... nem que levasse o resto da vida. Para onde ela foi? perguntou Owain, enquanto Ross contornava a cama e saa apressado do quarto. Vou encontrar Megan. Atrs dele, os homens trataram de se aprontar com rapidez. Ross s tinha uma necessidade... encontrar Megan o mais rpido possvel. Owain o alcanou na porta do estbulo. Seja razovel. Precisamos de rastreadores, e... Providencie, ento grunhiu Ross. E rpido, porque eu... Milorde. Um Carmichael saiu da escurido do estbulo, ensanguentado. A sua senhora... O que tem ela? Ela... ela e um rapaz saram antes da primeira luz. Estava a caminho para lhe contar, mas... mas algum me bateu e... e eu no soube de mais nada. Ross sentiu um frio no estmago. Mais algum estava atrs de Megan e Lucais. Mas quem?

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CAPITULO 11
Algum est nos seguindo sussurrou Lucais. Tem certeza? indagou Megan, e lamentou quando o garoto confirmou. Devia ser Ross. Era tudo de que ela precisava. J era ruim estar aterrorizada ante a possibilidade de cair do cavalo, agora tinha essa outra ameaa com que se preocupar. Talvez possamos andar mais rpido e nos esconder naquela floresta adiante ofereceu Lucais. A cavalo?! exclamou Megan. Um dia, j se divertira apostando corridas. Mas isso foi antes; agora, era diferente. Estremeceu. V na frente. Monte na minha garupa e eu levo o seu cavalo props Lucais. Assim, poderemos ir mais rpido. Megan concordou. Seus joelhos doam de tanto se agarrar ao lombo da gua e mal suportaram seu peso quando desceu da sela. Praguejando contra a prpria fraqueza, montou no cavalo de Lucais, com a ajuda dele. Segure na minha cintura instruiu ele. Era engraado receber ordens do seu antigo pajem, mas Megan
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obedeceu. Um ano longe de casa e duas viagens pelas Terras Altas pareciam ter amadurecido Lucais alm de seus treze anos. Segure firme, milady. Deixaram o litoral para trs, subindo pequenos morros que marcavam o incio das Terras Altas. Megan cerrava os dentes a cada passo do animal pela ladeira, o estmago to enjoado que deu graas por no ter tido tempo de comer nada antes de deixar Curthill. E o cho... Nem se atrevia a olhar, temendo que as rochas a tragassem. Ross chamaria isso de superstio. Ross. Megan sentiu o corao palpitar, mas no por medo do galope esforado do cavalo. Era como se nunca mais fosse v-lo. Ele j teria tomado o navio para casa quando ela e Lucais estivessem de volta com Siusan. Com sorte, conseguiriam ir a Peebles e encontrariam abrigo junto aos parentes da me, muitas lguas distante do castelo Carmichael. No que fosse provvel que Ross fosse atrs dela, mas... talvez ele j estivesse. Arriscou um olhar para trs. Embora visse cavaleiros atingirem o primeiro plat, a distncia era grande demais para discernir detalhes, mas sentia que Ross estava em seu encalo, decidido a encontr-la. Vamos fazer uma volta esquerda, longe da trilha que deveramos seguir, e ento, voltamos quando o caminho estiver limpo planejou Lucais, ao entrarem na floresta. Estava frio entre os carvalhos e pinheiros. Podemos passar a noite aqui? perguntou Megan. No seguro. E precisamos alcanar Siusan o mais rpido possvel. finalizou Megan. Me conte novamente como ela estava quando a deixou. Muito plida, e no muito forte. As ervas que trouxe vo ajud-la a espantar a febre e fortalecer o sangue. Que assim fosse. A irm j sofrera tanto... Usando passagens to estreitas que no passavam de trilhas de animais, Lucais adentrou a floresta. Ao redor, os arbustos se fechavam, rasgando as roupas de Megan, deixando arranhes em seus braos. A perna ruim protestava a inatividade; sentia-se resfriada, cansada e desolada. E, pior que tudo, sentia dor no corao sempre que pensava em Ross e no que poderia ter sido. Se ao menos... Passaram-se horas. A luz fraca que atravessava as rvores diminuiu at Megan imaginar se Lucais sabia para onde estavam indo. Ns escapamos? sussurrou ela em seu ouvido. Acho que sim veio a resposta suave. Cortamos caminho e estamos quase na trilha de subida das montanhas.
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Vamos continuar? perguntou ela. Lucais negou balanando a cabea, e ela ficou tentada a dar-lhe um beijo na nuca. Eu... eu poderia continuar mais um pouco, se for necessrio. De algum jeito. Os cavalos precisam de descanso e ns tambm. Aqui um lugar to bom quanto outro qualquer. Ele desmontou e levou os cavalos at uma pequena clareira, no maior que um aposento. Para Megan, parecia o paraso. Com um gemido aliviado, deixou-se escorregar da sela. Seus ps tocaram o cho, mas seus joelhos tremeram e ela teria ido direto ao encontro das agulhas dos pinheiros se Lucais no a tivesse segurado pelos braos. Ele meio a carregou, meio a arrastou at uma rvore. Me machuquei em lugares que nem sabia que existiam. Ela se recostou num tronco enorme. Vou ajud-lo com os cavalos num minuto prometeu, exausta. Cuidar dos cavalos trabalho de homem. Ele parecia muito bem, apesar da cavalgada, e desgraadamente lhe lembrava Ross. Parecia que estava cercada de homens arrogantes. Acha que esse lorde Ross que est nos seguindo? No vejo por que meu ma... No, devia parar de pensar nele como marido. Ele deixara claro que no a queria. A dor no peito se intensificou. Lorde Ross provavelmente est em Curthill esperando o jantar. Suponho que sim. Parece que ningum percebeu a nossa partida. Exceto Chrissy e mame. Ela fora forada a notific-las quando voltara ao aposento para pegar roupas para a viagem e a me a surpreendera. Senti que alguma coisa estava errada. Tenho pensado em Siusan nos ltimos dias comentou. Era como se ela estivesse... estivesse me procurando, entende? Bem demais. No era como uma segunda viso, exatamente, mas os laos Sutherland eram fortes, e, desde tenra idade, Megan fora ensinada a ouvir seus sentimentos interiores. Em parte, foi por isso que recusara a companhia das primas e da me. Eram piores amazonas do que ela. A ltima coisa que Lucais precisava era ser atormentado por trs mulheres. A me a abraara e ento permitira sua partida, enxugando as lgrimas na manga do robe. Lorde Ross foi... gentil a noite passada? indagara a me. Sim mentira ela, conseguindo dar um sorriso para esconder a dor. Quando... quando voltar, h algo que preciso lhe contar. Devia ter contado h muito tempo, mas eu... eu temo que tenha sido uma covarde,
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e... No, mame, voc tem um corao de leo protestara Megan. S espero que, se um dia passar por suas provaes, eu me comporte de maneira igualmente valente. Voc valente, querida. A me a abraou nova mente. Veja o quanto j superou em sua curta vida. E quando ainda teria que superar. Oh, Ross. Se as coisas pudessem ser diferentes entre eles. Se ao menos... Megan observou Lucais se sentar a seu lado, trazendo uma bolsa com seu livro e roupas. Ela no era valente. Se fosse, no estaria com medo do amanhecer, quando teria que montar no cavalo e enfrentar outro dia de misria. Est se sentindo bem? perguntou Lucais. Voc deu um gemido. Megan lutou contra o desejo de se lanar ao cho e chorar. Estou bem respondeu, trmula. S cansada. E magoada, assustada e de corao partido. E com fome, tambm, aposto. Lucais se levantou. No devemos arriscar acender um fogo, mas roubei um pouco de comida da cozinha esta manh. Pegou-lhe a mo, pousando uma fatia de po com um pedao de frango. Temos gua e vinho tambm acrescentou. Surpresa, Megan percebeu que estava mesmo com fome. Recostandose no tronco, mastigou com fora. Estavam envoltos pelos sons da mata, o vento assoviava entre as rvores, os pssaros arrulhavam antes de se instalar nos galhos para a noite. Megan sentiu uma estranha sensao de contentamento junto com o calor do vinho que bebeu quando o po acabou. Aceitando o cobertor que Lucais lhe passava, estendeu-se no cho, inconscientemente massageando os msculos da coxa. Em trs dias, quatro no mximo, prometera Lucais, reunir-se-ia irm. Ento, os quatro partiriam para as Terras Baixas e para uma nova vida. Megan ouviu o som de um tapa e o alarme dos pssaros antes de sentir um corpo grande e musculoso pux-la com rudeza, colocando-a de p. Lucais! gritou Megan, mas, pelos rudos, achava que ele tambm tinha sido atacado. Ross? gaguejou Me solte neste instante! O cheiro do corpo e do hlito do homem chegaram s suas narinas. No era Ross. Ela lutou com fora, esperneando e gritando por socorro.

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Ross mal notou a paisagem do litoral at que alcanaram as primeiras elevaes marcando as Terras Altas. No importava quo rpido cavalgasse, no era rpido suficiente. A cada curva nos rochedos, esperava encontrar Megan estendida no meio da trilha, coberta de sangue. Cerrou os dentes com fora. O peito lhe doa de tanto prender a respirao. A alma tambm lhe doa ante a culpa. Nunca se sentira to... to desesperado quanto vida de outra pessoa. Modere aconselhou Owain. Ou vai matar os cavalos. Ross se espantou, sentiu a respirao forada de Zeus entre as pernas e puxou as rdeas, passando para trote e ento caminhada. No adianta correr, est quase deixando os rastreadores para trs desse jeito ponderou Owain, frente do trio de galeses que reconheciam as marcas dos cavalos que Megan e Lucais haviam tirado do estbulo de Curthill. Esto umas trs horas nossa frente avaliou Ross. No devamos ter perdido tempo arrumando provises. Isso no retardou nossa partida observou Owain. De fato, no minuto em que Ross gritara suas intenes, os homens se mexeram como engrenagens num moinho bem lubrificado. Muitos eram veteranos das campanhas no Pas de Gales, cada um sabia suas tarefas. Enquanto alguns aprontavam os armamentos e cavalos, outros enchiam as sacolas com aveia, carne seca e gua. Precisamos da comida admitiu Ross. Mas as barracas no eram necessrias. Gostaria que lady Megan dormisse no cho e na chuva? Ross suspirou. Ela no merece mais que isso, tendo sido idiota a ponto de ir atrs da irm sozinha. Mas era sua prpria estupidez que amaldioava. Subestimara o desespero e a determinao dela. Um erro que no repetiria. Vamos encontr-la murmurou Owain. Pela primeira vez, o encorajamento do gals no reconfortou. Logo, espero. Estamos em solo desconhecido com uma tempestade se aproximando observou Ross, preocupado com as nuvens carregadas no cu. melhor achar Megan antes que a chuva apague as pegadas. No devemos estar muito longe deles agora observou Owain. Tiraram um pouco o atraso ao atravessar o plat, mas a trilha junto floresta era rocha macia e os rastreadores perderam a pista. Ordenando que tochas fosse acesas, Owain conclamou os homens a prestarem mais ateno.
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Devem ter ido direto para a frente racionalizou Andrew. Ir pela floresta os teria atrasado. De acordo. Apesar das objees de Owain, Ross ordenou que continuassem, na esperana de reencontrar a pista. O vento se intensificou, trazendo as primeiras gotas de chuva. Voltava-se para retirar a capa da bolsa quando um grito ecoou na escurido, esquerda. Megan. O medo afastou qualquer cautela. Ross deu a volta e esporeou Zeus em direo da mata. Espere. Pode ser uma armadilha gritou Owain, indo atrs dele. Megan precisa de ajuda bradou Ross, como se isso justificasse o abandono de seu controle habitual. As rvores escureciam ainda mais o local, ao que parou para adaptar a viso. Seus ouvidos captavam gritos abafados de briga. Tocando na barriga de Zeus, afrouxou as rdeas, confiando em que o garanho encontrasse o caminho entre as rvores. Os galhos rasgavam as roupas de Ross como mos tentando det-lo. Megan tinha que estar bem. Ele tinha que encontr-la a tempo. As palavras pulsavam ao ritmo do galope. O grito se repetiu, mais prximo, alto, exigindo pressa de Ross. Megan! gritou ele, quando Zeus atingiu uma pequena clareira. Ross saltou e correu. Espada em punho, praguejou escurido que reduzia a cena de batalha a umas poucas sombras rolando pelo cho. Meg! Onde voc est? bradou ele. Aqui... veio uma voz abafada esquerda. Quando Ross se virou, os outros homens chegaram trazendo tochas que espantaram a noite. Viu Megan deitada com as roupas amarfanhadas e uma figura escura sobre ela. Demnio! Voc a matou! Entoando seu grito de guerra, Ross agarrou o bandido pelo pescoo, derrubando-o e colocando-o de lado; antes que pudesse ir at Megan, porm, o sujeito sacou a espada e atacou. Mate-os! exclamou o homem. Uma nvoa vermelha obscureceu a viso de Ross enquanto ele se desviava um golpe que tinha como alvo seu corao. Nunca sentira tanta vontade incontrolvel de violncia. Queria matar esse homem e todos os outros pela morte da esposa. De sua mulher. No tenham d! ordenou Ross, eliminando o homem com dois golpes certeiros. Ento, se virou para enfrentar o prximo.
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Ross! Ross! Baixe a arma. Acabou. Acabou? Estremecendo levemente, Ross olhou para o corpo a seus ps. Lanou a cabea para trs, as imagens se borrando... Owain, Andrew e uma dzia de outros, observavam-no a distncia. Esto todos mortos? Espantados, os homens assentiram ao mesmo tempo. timo. Ross baixou a espada. O brao lhe doa e a garganta estava seca, mas a dor no corao era o pior. Quero ver Megan declarou, desanimado. Estou aqui. Ela deu um passo atrs de Owain, mas no chegou mais perto. Havia sangue em seu rosto, e manchas na saia. Est machucada. Ross fez meno de ir at ela, e se sentiu culpado quando ela recuou, assustada. Ento, viu que sua mo estava vermelha... suja de sangue at os cotovelos. Sangue? No o dela. D sua espada a Davey sugeriu Owain, calmo. Precisa ser limpa, e voc tambm. Ross olhou para o cho. Homens. Dois, trs, quatro. Eu... eu fiz isso? Quase sozinho respondeu Andrew, orgulhoso. No me lembro... exceto de que estava muito zangado. Muito zangado corrigiu Owain. Mas isso passado. Conseguimos poupar um... Antes que voc o matasse, seria o complemento. Posso interrog-lo, se quiser, enquanto voc se limpa e cuida de lady Megan. Megan... Ross se voltou para a nica pessoa que importava ali. Estava com tanto medo... no sabe o quanto gaguejando, beijou-a no pescoo, na orelha, nos cabelos. Queria fazer muito mais que aquilo. Queria... Deus. Oh, minha Meg. Estou aqui murmurou ela. Ele a abraava com tanta fora que a armadura a machucava. No que estivesse reclamando. Voc est bem? grunhiu ele ao seu ouvido. Um pouco abalada. Quando a vi ali deitada e pensei que estivesse morta... Pela primeira vez, senti dio. Eles teriam nos matado se voc no tivesse aparecido. Megan lanou a cabea para trs. Vou compor um verso, no, uma histria inteira sobre este incidente. Por eu ter perdido o controle? Ele arregalou os olhos. No, no vai no. Sua expresso ficou mais sria. Megan.
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Aproximou-se, procurando-a. H coisas que preciso lhe contar... mas no aqui. Milorde. A barraca est erguida anunciou Davey. Ross assentiu. V com ele, Megan. J, j estarei l. E ento o qu? Aonde iriam dali? Assim que ela entrou na barraca, a chuva comeou. No havia gua suficiente para lavar os cabelos; ento, Megan s se limpou com uma toalha e soltou os cabelos para escov-los. Foi para baixo das cobertas levando uma taa de vinho e o livro, embora no pretendesse ler naquela semi-escurido. O livro dava-lhe foras. Quando acabou o vinho, se recostou junto aos travesseiros. Esta noite, no era uma mulher aleijada e desprezada numa busca solitria pela irm; era a amada esposa de um belo e valente cavaleiro como aqueles das Cruzadas. Os longos anos de separao iriam acabar numa noite de amor que os uniria para todo o sempre.

Com roupas limpas e os cabelos ainda midos de um mergulho num riacho gelado, Ross foi para as cabanas, mal visveis atravs do nevoeiro. O bastardo que capturamos disse que foi Archie que o mandou atrs da pobre lady Megan grunhiu Andrew, com os dentes cerrados. Ele no sabia por que, s que devia captur-la e lev-la a um lugar combinado ao norte daqui. Ele queria us-la para chegar irm racionalizou Ross. O que deve significar que Siusan realmente presenciou a morte de Lion. Estranho ela no ter contado nada a lady Megan ou me comentou Owain. Seguindo o padro Sutherland, provavelmente foi para proteg-las. difcil dizer como estava h um ano, mas hoje Eammon no parece em condies de assassinar ningum declarou Owain. Sim. Deve ter sido Archie concluiu Ross. Ross no poderia estar mais agradecido. Todos os seus problemas tinham sido resolvidos... bem, exceto que teria que passar um sermo em Megan por seu comportamento na noite anterior. Tudo o que precisava fazer era ir s Terras Altas, interrogar Siusan, traz-la de seu exlio temporrio e navegar para casa com sua noiva... sua esposa. Quando ia apressado barraca onde Megan estava, viu Lucais encolhido perto do fogo. Levou a mensagem a meu irmo no dia em que ele foi morto, no
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levou? Lucais assentiu. De quem era? La... lady Siusan, mas ela no queria nenhum mal a ele. Ela o amava. Ross soltou o ar que estava prendendo no pulmo. Ela queria que ele fosse encontr-la? Sim. Mas ele nunca chegou ao vale onde ela o aguardava. Quem sabia onde ela estaria? Qualquer um que tivesse olhos. Quando o lorde proibiu o casamento, eles comearam a se encontrar s escondidas. Ento, Lion no conseguiu ficar longe da garota. At trs dias antes, Ross no teria entendido tal sentimento. Lady Siusan estava com Lion quando ele morreu? No, mas ela o encontrou logo depois. Quando ele no chegou ao local combinado, ela foi atrs dele. Lorde Lion... morreu em seus braos. Como nenhum dos dois voltava para o castelo, lady Mary mandou procur-los. Eu... eu a encontrei, ainda com a cabea dele aninhada em seu peito, embalando-o. Ela... ela o amava tanto. Tiveram que carreg-los juntos, um nos braos do outro. Lady Siusan contou alguma coisa sobre o que aconteceu naquele dia? Disse que foi culpa dela. Quando Ross se espantou, ele esclareceu: No, no foi ela que atirou a flecha, mas contou a lady Megan que, se no tivesse sido to tola, teria visto o perigo e salvado a vida de Lorde Lion. Quer dizer, ela viu quem o matou? No posso dizer. Mas ela sabe de alguma coisa. Contou a lady Megan? Ross sentiu raiva. Megan mentiria sobre isso? Lady Siusan negava que soubesse de alguma coisa... Mentindo... por uma boa causa. Ela devia ter descoberto que Archie era o poder de fato em Curthill, e sabia que ele encontraria um modo de mat-la tambm, se ela o acusasse da morte de Lion. Graas a Deus ela no contara nada a Megan. Quanto tempo depois da morte de Lion lady Siusan deixou Curthill? Uma semana depois mais ou menos informou Lucais. Por que o assassino de Lion a ameaava? Havia mais uma coisa. O menino se endireitou. Mas prometi a lady Siusan e lady Megan que no diria nada a ningum. Aninhou109

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se na coberta. Esses Sutherland eram to leais uns aos outros quanto os Carmichael, pensou Ross, sorrindo levemente. Obrigado por esclarecer o que podia, rapaz. Vou deix-lo descansar. Ross se levantou e foi em direo da barraca. Tinha seu prprio jri para enfrentar e esperaria at a manh para acalm-lo.

CAPITULO 12

Ansioso que estava para ver Megan, Ross hesitou ante a barraca, indeciso entre anunciar a chegada e ir entrando, como era seu direito como marido. Que os direitos se danassem. Naquele momento, estava mais para mendigo em seu porto. O que deveria dizer? Inform-la de que seu pai no era um assassino seria o mais fcil, naquelas circunstncias. E seria um prazer dizer-lhe que ela agira certo ao confiar em Eammon. Mas como se desculparia da violncia da noite anterior? Um ataque de insanidade? Megan? chamou, suavemente, abrindo o pano que fechava a barraca. Encantamento e no hesitao fizeram-no estacar. Ela estava linda, a luz das velas iluminavam-na intensamente, com uma aura dourada, aninhada nos travesseiros. Tinha a expresso serena, uma mo encurvada sob o rosto como um beb. A curva dos seios se sobressaa contra os lenis, confirmando que seu corpo era de mulher. Sua mulher. Sua esposa. Sentiu o desejo tomar seu corpo, agravado pelos dias de absteno, s de observ-la, sem toc-la. Ao aproximar-se, percebeu que sua necessidade ia alm de fatores carnais. No, o que sentia por Megan era mais forte, mais
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poderoso que mero desejo. Como um fogo selvagem, esse sentimento aplacava suas dvidas, tornava suas lembranas de Rhiannon meras cinzas. Esta era Megan, valente, inteligente, leal, bem-humorada. Como um im, ela o atraa para ajoelhar-se junto a seu leito... o leito que dividiriam. Queria afastar aquelas cobertas que a escondiam de seu olhar, acomodar-se sobre ela e sentir cada clula daquela pele junto sua. Como se sentisse o desejo se acumulando nele, ela despertou, entreabrindo os lbios para o beijo que tremia em seus lbios. Ele obedeceu. Ross... As plpebras dela estremeciam. Senti saudade. Passou os braos ao redor de seu pescoo, faixas esguias de seda que puxavam seu rosto para outro beijo. Devagar. Sombrio, Ross lembrou-se de que devia ir devagar, mas, quando ela entreabriu os lbios, seu controle diminuiu um tanto. Gemendo, aceitou o que ela lhe oferecia e introduziu a lngua para senti-la, explor-la, envolver-se com ela enquanto ela correspondia a seus comandos. A honestidade da reao dela humilhava-o; o toque dos dedos em seus cabelos, procurando traz-lo para mais perto, ameaava suas boas intenes. Gemendo, Ross afastou-se, fechando os olhos enquanto lutava para controlar o arroubo de desejo que se apoderava dele. Nunca sentira nada assim. Mas no era hora de se deixar dominar. Ela fora abusada na noite anterior e estava exausta, certamente merecia mais do que ser tomada por um homem que viraria animal a qualquer instante. Ross...? Ela abriu os olhos, sonhadora de sono e paixo. Venha, deite-se comigo. Ross no precisou de mais incentivo para tirar a tnica, a cala e as botas. Gemendo de puro prazer, introduziu-se por baixo das cobertas, atnito ante o suspiro insinuante quando ela se pressionou contra ele, macia, quente e convidativa. De que valiam as palavras se suas aes poderiam redimir a noite anterior? pensou. Cerrando os dentes contra a vontade de consumar o desejo, controlou-se, bem quando ela se ajeitou e fez uma careta. O que foi? Est ferida? Faz anos que no cavalgo. Sua perna? arriscou ele, e ela assentiu. Me deixe massage-la. Ignorou as tentativas de evaso e, segurando-a pela cintura, massageou a parte superior de seu quadril. Ela suspirou. Quando ele passou para a curva da coxa, o suspiro transformou-se em gemido. Ele dobrava os dedos com firmeza, extraindo um gemido de prazer a cada movimento.
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Bom? amolou ele. Ela no respondeu, mas a forma com que arqueava o corpo a cada esfrego era suficiente. Era tortura v-la, toc-la, senti-la estremecer sob sua mo, mas ele merecia. Era o paraso, pensou Megan. Como o ritual que a me e Chrissy tinham repetido centenas de vezes desde o acidente podia ser to... to maravilhosamente desempenhado por ele? Porque ele era seu companheiro, seu destino. Megan? Est dormindo? A respirao dele a atingia atrs da orelha. Ela queria que ele a beijasse ali. Ele entendeu, e ela sentiu o corpo incendiar-se em chamas. Oh, que alegria. De algum modo, entre a noite anterior e esta, ele se rendera a ela, tornara-se o homem de suas histrias, de seus sonhos... um amante delicado e ardente. Ross... oh, Ross. Humm? Num movimento gil, ele estava sobre ela, os olhos obscurecendo-se ante a promessa sensual. Ela queria que se completassem; entretanto, de repente, ficou tmida. No sei como lhe contar. Voc, sem palavras? Megan lambeu os lbios, repentinamente secos. A forma com que ele observou esse seu gesto encorajou-a. E-eu preciso de voc. E eu de voc, mas voc est com dores. A sensao na perna no se comparava que sentia no ventre. Preciso de voc. E voc precisa de mim tambm. Mais do que entendia. L no fundo, ele carregava cicatrizes piores do que as dela. Juntos, poderiam curar uma o outro. Se ao menos ele pudesse deix-la... Eu realmente preciso de voc. Ante as palavras dele, ela sentiu um arrepio agradvel na espinha. Mas talvez no seja a melhor hora... Megan pousou os dedos sobre os lbios e balanou a cabea, ganhando fora com o estremecimento dele. Agora, definitivamente a hora. Eu te amo declarou. Meg... Ross gemeu, enterrando o rosto na palma da mo dela. Como pode dizer isso depois do que lhe fiz? A forma como a machuquei? E ela nem sabia sobre o pai. Meg, eu... Shush... Voc me curou tambm. Ele no a ter repudiado por causa da perna significava mais do que ela podia expressar. As unhas arranharam a barba por fazer quando ela alisou seu maxilar. Era como
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o homem em si, spero por fora, suave por dentro. J houve violncia, sangue e dio demais. Venha, vamos encontrar a paz um no outro. Uma olhada na esperana que floresceu naquele rosto iluminado e ele no teve coragem de contar sobre o pai. Decidiu trancar a verdade... por enquanto. Ardentes que estamos, mais provvel que queimemos a barraca do que acertemos um tratado de paz comentou, espirituoso. Foi recompensado com um sorriso feminino que refletia o fogo em seu olhar. Sonhei com isso. Megan atirou os braos ao redor do pescoo dele e o puxou para si. Quando suas bocas se encontraram, sentiu uma certeza que trouxe lgrimas a seus olhos. ainda melhor que em meus sonhos murmurou, um instante antes de ele tomar conta do beijo. Profundo, ardente, autoritrio. O beijo era diferente de todos os outros que j haviam partilhado. Megan se entregou sem medo, sentindo prazer na forma como ele a acariciava nas costas atravs da coberta, encaixando seus corpos. No! Ross retirou a boca abruptamente, mas, ao invs de se afastar, enterrou o rosto em seus cabelos. Devia deix-la, devia ficar fora, nomeio da chuva at controlar o animal dentro dele. Mas no podia. Talvez, se no a tivesse quase perdido naquele dia, se no tivesse sentido a maciez de sua pele, se no estivesse cercado pelo aroma de ervas e da mulher que era unicamente Megan, tivesse foras para resistir, para deix-la descansar. Ross. Oh, Ross. E to bom... O qu? resmungou ele. Seus braos ao meu redor. Ela se aninhou mais um pouco, o quadril roando sua parte sensvel. Acha gostoso tambm? Gostoso demais improvisou ele. Tolinho, no existe algo gostoso demais. Ela riu, o som refrescante atingindo-o, atiando a paixo como mais nada podia, lembrando-o de que, apesar de todas as tristezas pelas quais passara, ela ainda podia sorrir. Aquela ddiva lhe era to preciosa quanto ela mesma. No lhe roubaria isso com sua pressa. Ela merecia muito mais. Gostoso demais repetiu ele, mas desta vez com voz abafada, pois procurava seu pescoo esguio. Oh gemeu Megan, enquanto ele percorria sua pele at o colo e mais abaixo, lambendo um mamilo enquanto ela arqueava o corpo. Os mamilos retesaram-se, querendo, aguardando. Depressa. Por favor, depressa, pediu, silenciosamente, enquanto ele afastava os lenis que os separavam. Ela lanou as pernas com energia, tentando aplacar o desconforto que crescia entre suas coxas.
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Linda sussurrou ele. Megan sentiu a respirao dele sobre o seio antes que ele agarrasse o mamilo com a boca, surpreendendo-a. Calma. Vai gostar disso. Ele lambeu mais um pouco, observando-a com prazer. Bom? Sim. Oh, sim. Ela sentiu o corpo se incendiar, os sentidos se aguarem, a pulsao crescer com uma urgncia que no conseguia descrever. Gemendo, enterrou os dedos nos cabelos negros dele. O gemido virou um lamento abafado quando ele lhe sugou o mamilo, trazendo sensaes ardentes que pareciam se canalizar para a regio entre as coxas. Ela queria. Como queria. Exatamente o que, no tinha certeza, mas ele parecia entender sua necessidade, pois passou a mo mgica por seu corpo, encontrando pontos de prazer que ela nem sabia que existiam, atiando-os e levando-os ao ponto da ebulio. E gritou quando os dedos dele encontraram o foco de seu tormento, tateando, acariciando. Ross ecoou seu grito quando Megan arqueou o corpo contra ele, as mos trazendo sua cabea mais para junto do seio, o quadril se movimentando num ritmo to antigo quando a prpria humanidade. Com mos trmulas, ele retirou a nica pea do vesturio que o separava dela. Queria aquelas pernas ao redor de si, queria que ela se projetasse contra ele medida que ia a seu encontro, no mesmo local que os dedos tatearam. Sabia que ela tambm queria, com a mesma paixo inocente que a dele. Inocente. Olhos fechados, Ross se controlou com esforo por causa dela. Calma, amor. Calma. Ele passou a mo por sua coxa, sentindo a cicatriz. A perna. Como se esquecera? Posso machuc-la desse jeito. S se parar. Ela sorriu, mas o lbio tremeu. Se ele parasse agora, ela acharia que ele no a queria. Mencionasse a perna, ela acharia que esse era o motivo. Eu quero voc. Como prova, ele comparou o vazio dela consigo mesmo. Mas sou grande demais. Diria que uma gua maior que seu quadril, milorde. Se consigo cavalgar, no vejo problema. Oh, Meg. Ele despejou beijinhos em seu nariz, nas plpebras, na testa onde os cabelos eram to claros e finos quanto os raios de luz do sol. O que vou fazer com voc? Ela lhe lanou um sorriso provocativo. Esperava que soubesse. Ele riu. Ele j fizera sua parte... mais vezes do que pudera contar, mas
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de repente no conseguia se lembrar de nenhuma mulher que conhecera... nem mesmo Rhiannon. Estranho, mas parece novidade para mim tambm. Vamos encontrar o caminho juntos. Ela se achegou, beijou-o no queixo, estremecendo quando seus seios roaram o trax peludo. Ele gemeu e fechou os braos ao redor dela com tanta fora que removeu o ar de seus pulmes. Sem flego, tomada de felicidade e desejo, ela ousou explorar. Passou as mos com ansiedade sobre os braos musculosos, sobre os ombros extraordinariamente largos e pelo trax. To forte. To slido e seguro. Era isso que queria. Ela se deteve, surpresa com as sensaes que a tomavam. Paixo, certamente, mas mais, muito mais. Sentia-se desejada. Desejada e protegida. Quando ele a soltou um pouco, reclamou: No. No me deixe assim. No vou... nunca sussurrou Ross contra sua boca antes de darlhe um beijo terno. Ela se abriu para ele, doce como uma flor oferecendo nctar, um preldio do momento mais intenso que viria. Ross! gritou Megan. Gemendo, Ross rolou para o lado direito, poupando-lhe a perna esquerda. Ela afastou as coxas, procurando abertamente o companheiro que considerava seu desde o primeiro instante em que se viram. Ross! gritou ela mais uma vez, de puro prazer quando ele se encaixou novamente em seu calor. A dor que acompanhava a iniciao foi esquecida enquanto sentia a potncia daquele corpo. Agora, eu sou verdadeiramente sua sussurrou. Minha repetiu ele vrias vezes, enquanto se moviam juntos, devagar a princpio e ento mais rpido, at combinar com a pulsao de seus coraes. Foi para isso que nasci declarou ela, num gemido. Sim. Preciso de voc da mesma forma que preciso de ar. Ele espalhou beijos por todo seu corpo. De repente, ela no conseguia estar perto o suficiente. Lanando as pernas ao redor da cintura dele, trouxe-o mais para o fundo. E ele a puxou mais para cima. O fogo da paixo fundiu seus corpos. Nunca mais vou estar sozinha, foi o ltimo pensamento coerente de Megan antes que as ondas de paixo a assolassem. E a ele tambm. Ross gemeu e mergulhou nos espasmos que se seguiram, entregando-se a Megan de corpo e alma. Exaurido, saciado, Ross permaneceu com a sensao de tremor de aps o ato. Sentia o perfume dos cabelos, a respirao dela contra sua pele.
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Nunca imaginara experimentar tal prazer. Era um milagre, pensou. Um milagre de nome Megan. Abraou-a, possessivo. Humm. Ela chegou mais perto, a cabea protegida debaixo do queixo, um brao sobre o trax dele, suas pernas entrelaadas. Vamos ficar assim, desse jeito, o resto de nossas vidas. Ross riu e deu um beijo no topo de sua cabea e nos cabelos, apelando: Durma, garota. Teve um dia e tanto. Um que comeou ruim, mas acabou... ela o beijou no pescoo ... maravilhosamente bem. Gosto de ser sua esposa. E eu gosto de t-la como esposa. Ross diminuiu um pouco o sorriso, ciente de que deixara certos assuntos para depois.

Perto do pr-do-sol do pior dia de sua vida, Comyn saiu de Curthill. Destrudos. Anos de planejamento cuidadoso e armaes destrudos em poucos minutos por um homem que considerara idiota demais para encontrar o prprio caminho. A meio caminho da floresta, parou para ver uma luz no castelo onde lady Mary e aquele ano, Wee Wat, se ocupavam em recuperar Eammon do vcio do pio. M sorte para vocs desejou. Pediu alguma coisa? perguntou um de seus homens. A morte de Ross Carmichael grunhiu. E a de Megan tambm. Olhou para os vinte mercenrios que o acompanhavam. Mais dez se juntariam a eles... trazendo Megan e Lucais. Vamos, temos um encontro marcado. Comyn ps o cavalo a trotar, mas este estacou de repente, assustado com um animal que cruzou a trilha. Devemos encontrar o animal e mat-lo declarou um dos homens, supersticioso. Seno, vai dar m sorte. No temos tempo. Pago o dobro para aqueles que continuarem. Apesar dos protestos sobre as consequncias desastrosas, todos os vinte homens continuaram. Um prmio especial para aquele que encontrar o local combinado primeiro incentivou Comyn.

Megan acordou sobressaltada.


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Aonde vai? perguntou ela, sonolenta. O sol j nasceu faz tempo informou Ross, acariciando seus cabelos. Ns devemos... oh, eu a fiz sangrar novamente. Megan olhou para a mancha. No novamente de fato. Vendo-o franzir o cenho, ela explicou: Na noite de npcias, peguei sangue de galinha da cozinha e derramei sobre a cama para que as criadas vissem e no achassem que eu no era pura... ou que voc no me queria. Ele suspirou e deixou a raiva passar. E quanto noite passada? Voc no chorou... A dor foi pouca comparada ao prazer que ns nos demos. Ela notou que ele no retribuiu seu sorriso. O que foi? Meg... preciso lhe contar uma coisa. Ela sentiu um frio na espinha. Muitas coisas aconteceram depois que voc partiu. - Ele narrou todos os fatos ocorridos. Pirataria! Ela estreitou o olhar. Sabia que era Douglas. Bem, ele est morto. E Archie tambm. Archie est morto? Por qu? Como? Ele era o mentor desse esquema diablico. Megan desdenhou. Archie no tem crebro para se desviar de um buraco num dia ensolarado. Bem, ele foi pego com a mo na massa. Ross relatou os acontecimentos na torre nova, quando pensavam que Eammon fosse o responsvel. ... e encontramos Archie nos braos de Flis. Oh, mame deve ter ficado contente. Onde meu pai estava enquanto tudo isso acontecia? Ross engoliu em seco. Ele... ele estava escravizado pelo pio. Trmula, Megan perguntou: Ele vai morrer? Ningum sabe. Sua me uma curandeira habilidosa. Ele acariciou suas costas. Desabafe. Chore e, quando no tiver mais lgrimas, veremos o que vamos fazer. Megan balanou a cabea. J chorei bastante com a morte de meu irmo e meu destino. E nada se modificou. Oh, pobre papai, sabia... devia ter feito alguma coisa. Devia... Shush... No se culpe.
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Quero saber detalhes. Como Archie morreu? Ele nos pegou de surpresa. Comyn teve que... Comyn interrompeu ela.Naturalmente... tinha que ser Comyn por trs disso. Sabia que ele me repudiou depois do acidente? Repudiou? Ross piscou. Estava noiva dele? Sim. Percebo por que seu amigo no lhe contou nada. Nem voc acusou ele. Conversamos sobre isso depois. Bem, podemos ficar aqui o quanto quiser e depois voltar a Curthill. Andrew e alguns de meus homens podem ir com Lucais buscar a sua irm. No protestou Megan, rpido. Por mais que queira ver meu pai, sei que Siusan precisa mais de mim. Sei que a febre puerperal traioeira. Alm disso, como podem trazer uma mulher doente e um beb? Ela teve um beb? Ele parecia que ia engolir a lngua. De quem? De Lion, claro. E no precisa ficar zangado. Zangado! Zangado! Ross comeou a andar pela barraca para dissipar energia. Meu irmo gerou um beb e voc nunca me disse? Mesmo sabendo o quanto significava para mim... para meus pais. Como pde guardar uma coisa dessas de ns? De repente, parou e olhou para ela. Talvez no seja de Lion. Canalha! Megan se levantou, enrolando-se nos lenis com dignidade. Pode ir embora, ento. Lucais e eu vamos continuar sozinhos. No vai, no grunhiu ele. Quero ver o beb com meus prprios olhos, e ento decidirei o que ser feito. O que quer dizer? Se o beb for de Lion, eu o trarei de volta para ser criado entre os Carmichael. E quanto a Siusan? E quanto a mim? No entendeu o quanto era perigoso saberem do beb... Entendo sim. Outra mentira Sutherland. Ele pronunciou o nome como se fosse uma blasfmia. Apronte-se, partiremos assim que tomar o desjejum. Com isso, vestiu uma capa sobre a tnica e saiu da barraca. O que ele vai fazer? - sussurrou ela. E, mais importante, o que ela podia fazer para salvar Siusan e o beb dessa nova ameaa?

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CAPITULO 13
Vai comear a chover novamente alertou Andrew. O nimo de Ross fechava como o tempo. Na noite anterior, pensara que Megan e ele haviam dado um primeiro passo, mas ela pusera tudo abaixo com a revelao de mais uma mentira. As primeiras gotas de chuva comearam a cair e, perversamente, sua primeira preocupao foi com Megan. Vamos parar aqui gritou ele. Aqui? gritou Owain. Impossvel. No h nada que possa nos abrigar. Lucais levou seu cavalo at perto de Ross e sussurrou em seu ouvido: No podemos ficar aqui, logo vai descer um rio das encostas. H uma cabana a um quilmetro daqui. A velha senhora que mora l disse que sempre que precisasse podia ficar l, ela estando ou no. Ross assentiu. Tome a frente, garoto. Vou ver como Megan est. Sim, milorde. Seria melhor lev-la em seu cavalo sugeriu Lucais. Depois do acidente, ela ficou com medo de cavalgar. Medo de cavalgar. Ela pedira para ir com Lucais e ele no permitira, com medo de que os dois fugissem.

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Ignorando o olhar assustado de Megan, tomou-lhe as rdeas e puxou sua gua. Desceram uma colina escorregadia. Um cavalo perdeu o p e escorregou, levando o cavaleiro na enxurrada que descia a colina. No havia como ajudar o pobre homem. Por aqui, Megan gritou ele, gesticulando para a esquerda. De repente, o cavalo dela se assustou. Megan! gritou, mas o vento apenas trouxe o nome de volta.

Foi pior que um pesadelo. Megan se agarrou ao pescoo da gua, com todas as suas foras, enquanto o animal corria descontrolado em direo floresta. Calma, menina! Megan se endireitou e passou a mo sobre o pescoo do animal, tentando acalm-lo, e sentiu algo estranho. Sangue? O toque hesitante fez a gua relinchar. Continuavam em disparada, os galhos das rvores rasgando-lhe as roupas e machucando-lhes os braos e pernas. Tentou se manter sobre a gua, mas um galho mais baixo a tirou da montaria. Cada no cho, ficou sem ar por alguns instantes. De repente, tudo escureceu... Megan! Megan! Uma voz insistente e familiar a trouxe de volta realidade. Est machucada? Ela gemeu. Em todo lugar... Ross tateava seu corpo, verificando os ferimentos. Abra os olhos, amor. Ela ergueu as plpebras lentamente, vendo uma sombra, ento encolheu-se. No... no deixe o cavalo cair sobre mim. A gua sumiu. Ela estava viva e coerente. Ross engoliu em seco, mas o medo no foi embora. Ela se ensopava, tremendo incontrolavelmente, e s Deus sabia o quanto estava machucada. Precisavam chegar a um lugar seco e quente rpido. Vou ergu-la. Com Megan desmaiada em seus braos, colocou o cavalo Zeus em passo lento, retomando o rumo da cabana. Andaram por um bom tempo, e ele j perdia a direo, quando Zeus estacou e olhou para a esquerda. O que foi, rapaz? Esperava que o garanho tivesse ouvido Owain procurando por eles, mas no se desapontou quando viu a pequena cabana.
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Estava vazia. Ross relaxou e guardou a espada, pousando Megan sobre o leito ao lado da lareira. Acendeu o fogo e foi buscar as provises no cavalo. Volto j para cuidar de voc garantiu ao cavalo, afagando seu pescoo. Cortou as roupas de Megan e viu seu corpo roxo de frio. No sabia o quanto ela estava machucada. Com dor no corao, enxugou-a com a coberta que encontrou na cabana. Aps secar seus cabelos, sob a fraca iluminao, tentou desembara-los. Au! Ela abriu os olhos, reprovadora. Megan! Voc est bem? Ela piscou. Onde estou? Numa cabana. Tirei-a da chuva e... Eu... eu no posso me mexer. Oh, Meg. Ross sentiu um frio no estmago. Algum tolo me embrulhou como um cadver resmungou Megan, mexendo-se para se soltar. Ross olhou para o cobertor, aliviado. No se mexa, quero ter certeza de que no quebrou nada. Desajeitadamente, comeou a tate-la. Ela fez uma careta. Oh, meu Deus. Voc quebrou o brao? No. Mas se afrouxar o cobertor saberemos com mais certeza. Ele obedeceu. Embora sentisse o corpo todo dolorido, no encontraram dano mais grave. De repente, fiquei com frio murmurou ela, batendo os dentes. Vou pegar mais cobertas. Estou com frio por dentro esclareceu ela. Preciso beber alguma coisa quente. Alguma coisa quente repetiu ele, voltando-se, como se esperasse encontrar algum servo para atend-lo. Homens. Mesmo o mais forte deles s vezes parecia inadequado. Se houver gua naquela panela, coloque-a no fogo. Talvez a dona da cabana tenha ervas para ch. Ross encontrou vrios potes, mas no sabia o que continham. No h nada escrito. No sei o que so. Duvido que a mulher saiba ler ou escrever. Vai ter que cheir-las. Ambas as sobrancelhas escuras se ergueram. Deixe comigo. Traga os potes aqui.
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Ela escolheu camomila. Est melhor? Consegue dormir? perguntou ele. Megan assentiu, embora ainda sentisse dor na perna e soubesse que no conseguiria dormir antes que amainasse. Fingiu que dormia e, quando Ross saiu, conseguiu se livrar das cobertas e se levantar. Sabia que a nica maneira de aliviar os msculos da perna seria andando, colocando o peso sobre a perna. Foi at a mesa e, devagar, transferiu algum peso perna esquerda. Oh. Lanou a cabea para trs de dor. A porta se abriu e Ross entrou com uma rajada de vento e chuva. Que diabo! Ele avanou, agarrando-a nos braos e levando-a de volta ao leito. Talvez haja alguma coisa aqui para aliviar a dor. No, no vou tomar nenhum pio protestou ela. Ele massageou a perna. No quero que tenha pena de mim. Eu sei. Tenho orgulho, sei o que passou e sei que superou grandes dificuldades. Ele sorriu, confortador. Quando isso passar, vou partilhar minhas cicatrizes com voc. Feriu-se numa batalha? De certa forma. A expresso misteriosa dele desviou a ateno de Megan de seus prprios problemas.

CAPITULO 14
Bem? perguntou Comyn. Nenhum sinal de Carmichael ou da lady grunhiu um dos homens. Juro que a flecha atingiu o animal, mas para onde foram depois que ele animal disparou ningum sabe.
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Que praga resmungou Comyn. Quero acertar as contas com aqueles que mataram os companheiros que deviam ter-se encontrado conosco declarou o homem, pousando os dedos sobre a bainha da espada. Encontrem Megan e Lucais para mim, e podero fazer o que quiserem com os Carmichael prometeu Comyn. J devia estar a meio caminho de Shurr More levando Siusan. Em vez disso, escondia-se como um foragido, com frio, sentindo-se miservel e faminto. Lorde Ross foi tolo em deixar alguns homens em Curthill. So trinta e cinco contra nossos cinquenta. Vai ser como flechar um peixe num barril.

Ross abriu os olhos para ver o aposento ainda envolto nas sombras; o fogo diminura, restando s brasas. Faltavam poucas horas para deixarem o ninho e ir procurar Owain e os outros. No querendo que a noite acabasse, abraou Megan, sentindo-lhe as pernas macias contra as suas, musculosas. Ross? A cabea sobre seu peito se ergueu. O que foi? perguntou ela, piscando confusa. Nada. Ele a beijou no nariz. Volte a dormir. Humm. No quero. Ela passou os dedos sobre seu peito. Voc to peludo... e quentinho. Quente. Estava ficando ainda mais quente. No. No podemos criticou ele. Voc nova nisso e no quero machuc-la. Sobrou alguma cerveja? Sim. Aliviado, ele a recompensou com um beijo que a aqueceu da cabea aos ps e levantou-se. Gracioso como um gato, pensou Megan, observando-o despejar um pouco de cerveja numa caneca, aparentemente indiferente prpria nudez. Isso a fascinava. Nunca imaginara que olharia para um homem to gulosa, devorando-o desde os ombros largos at o quadril. Olhe para mim desse jeito e vai estar brincando com fogo grunhiu Ross, enquanto voltava para o leito. Megan se sentou para tomar a cerveja, esquecendo completamente a dor na perna, pois a dor que sentia no ventre era mais pungente. O fogo muito reconfortante murmurou ela, olhando-o provocadora. Feiticeira. A voz era baixa, rouca, livre de censura. Oh, no posso ser feiticeira, no teria sobrevivido ao fogo que
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voc me atiou na ltima noite. Encolhendo os ombros, ela ps a caneca de lado, deslocando o cobertor que a cobria, expondo os seios ao olhar dele. Meg. Ele se estendeu, esfregando um mamilo com as costas dos dedos, sorrindo quando ela gemeu e apoiou-se contra seu corpo. Voc o fogo, minha linda esposa. Mergulhou num beijo enquanto as mos moldavam a carne macia. Voc me pe fora do controle. Oh, Ross. Eu te amo revelou ela, o orgulho totalmente suplantado pelos sentimentos que tomavam seu corao. Eu sei. Ele queria dizer mais, mas tinha medo, percebeu ela. Oh, Meg. Passou os dedos por seus cabelos, tomando-a pela nuca, cobrindo-a de beijos que silenciosamente substituam as palavras... informando-a do quanto ele se importava. Bastava... por enquanto. Megan arqueou o corpo para encontr-lo. Quero senti-lo quente e slido sobre mim murmurou ela. Mas quando tentou agarr-lo para que ficasse sobre si, ele resistiu. No quero machuc-la... As palavras terminaram com um gemido enquanto ela lambia seus lbios. Tentao sussurrou Ross, percebendo que ela estremecia medida que aprofundava o beijo. Ela tinha gosto de cerveja e paixo crescente. Ao passar a mo por seus quadris para ergu-la, esbarrou na cicatriz. Megan parou instantaneamente, estremecendo, o corao descompassado como o de um coelho. Calma, amor murmurou ele. Sua pele macia e firme mesmo onde est machucada. Ela relaxou. Mame passou banha de ganso todos os dias. J sei de quem herdou a dedicao para curar os doentes. Ele passou a ponta dos dedos at seu joelho, subindo pela perna, sobre o ventre, sentindo o prprio desejo crescer medida que os msculos delicados latejavam sob a pele quente. Estou machucando voc? perguntou, quando ela gemeu. Sabe que no poderia sussurrou Megan. Arqueou o corpo contra sua mo, fazendo os dedos penetrarem fundo. Oh engasgou, quando ele chegou ao ponto que ansiava por seu toque. Desta vez, vamos devagar e tranquilos prometeu ele, deslizando o dedo para explorar e tentar. Devagar repetiu, baixando a boca at o seio, sugando gentilmente enquanto ela enterrava as mos em seus cabelos, mantendo-o nessa posio. E com calma. Ross a atiava com palavras provocativas e carcias luxuriantes. Beijou-a por todo o corpo, dando especial ateno aos pontos que extraam
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gemidos de prazer dela, fazendo-a se contorcer e ir em busca dele. Agora, me ame implorou ela, baixinho e rouca, as mos delicadas se fechando nele, afastando o controle sobre as aes que ele mantinha. Meg gemeu ele, rendendo-se, mas vitorioso quando ela o guiou. As plancies suaves de seu corpo se ergueram para encontrar as plancies rgidas dele, atiando-o abertamente. Gemeu novamente. Meg. Oh, minha Meg. Ela realmente o amava. O amor obscureceu seus olhos castanhos. Ele provou seu beijo, sentiu quando ela se entregou inteira a seu abrao, confiando completamente nele, instigando-o a confiar tambm. Nessa mulher. Nesse momento. O lamento para a consumao ps de lado seu comedimento como mais nada podia. Ele se deu de maneira que ia alm do ato fsico. Para Megan. Para a mulher que o fizera sentir, ter esperana e sonhar novamente. Quando finalmente voltaram ao mundo, Ross gradualmente tomou cincia da perna direita ainda em torno de sua cintura e se mexeu. No se mova pediu ela. O que foi? Est machucada? preocupou-se ele. No. Mas no quero que saia agora. Nem eu de voc, mas estou amassando a sua perna. No. Ela se achegou mais um pouco. Gosto de sentir seus braos a meu redor, e dizem que uma mulher que mente aps fazer amor tem maior probabilidade de ficar grvida. Ele desdenhou. Bobagem. Talvez, mas por que muitas das velhas vivas so mes? Mal comecei a me acostumar a ser marido e voc j quer me fazer pai. Megan virou a cabea para estudar a expresso dele. Com certeza, quer bebs... filhos para segui-lo? Agradaria a meu pai, coisa que tenho tido pouca sorte em fazer no ltimo ano. Como ele pode no ter orgulho de voc? questionou Megan. Minha defensora valente, pensou Ross, sorrindo de leve. Era estranhamente agradvel ter uma, mais agradvel ainda do que estar ali acariciando suas costas enquanto ela se achegava mais. Ele um guerreiro que no aprecia algumas das minhas qualidades menos militares. Como ler e escrever?
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Entre outras coisas. O tom frio suscitou outro mistrio. Megan franziu o cenho. Lion falara do pai com um amor e respeito que beirava a venerao. Haveria problemas entre Lorde Lionel e o segundo filho? imaginou e, rapidamente, pensou em como poderia curar a separao entre eles. Durma, Meggie. Temos uma longa cavalgada amanh. Megan fechou os olhos, mas bem depois que a respirao de Ross indicou que ele adormecera, ela permanecia acordada, ponderando sobre sua nova vida. Com a morte de Lion esclarecida, ela estaria em paz, mas ainda havia obstculos a vencer. A sade de Siusan... e a do pai. Pensar em seu pobre pai a fez lembrar da conversa que teria com a me. Que segredos teria para desviar o olhar e se chamar de covarde? Provavelmente no era nada, pensou Megan, no querendo estragar a recmdescoberta felicidade. Mas o n no estmago se recusava a afrouxar. De repente, sentiu frio e aninhou-se junto a Ross. Sua presena slida e reconfortante espantaria qualquer mal. Assim esperava.

Se tivemos sucesso a noite passada, estaremos at os joelhos de bebs antes do final do ano comentou Megan, na manh seguinte enquanto faziam o desjejum com po de aveia e mas secas. Ross desviou o olhar, no querendo estragar sua felicidade com preocupaes. As mulheres morriam nos partos. Bem, lembrava-se dos temores do pai sempre que a me entrava em trabalho de parto de outro Carmichael. Acabara de encontrar Megan. Ainda tinha que conhecer uma hora de paz para saborear a alegria e o encantamento que ela trouxera sua vida. Falando de bebs, Lucais disse que Kieran forte e saudvel, tem pulmes para rivalizar as marteladas dos ferreiros. Ross ergueu o olhar do alimento que saboreava. Quantos meses tem o beb de sua irm? O filho de Lion tem trs meses. Ponto concedeu ele, mas no acreditaria que era filho de Lion antes de v-lo. Megan sabia disso. Franzindo o cenho, ela foi ficar em seu colo. Ross, Siusan era fiel a... Sua perna a est incomodando essa manh. Foi a vez de Megan se enrijecer. Est tudo bem. Ross suspirou e passou a mo pelo cabelo.
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No pode se ressentir toda vez que menciono sua perna. No vou me fazer de coitadinha por causa disso. No posso fazer nada... Sei que pode incentivou Ross, gentil. J provou diversas vezes, mas no suporto v-la com dor, Meggie. Apesar da fachada forte, ela se sentia diminudada por causa da perna. Ele curaria isso. Voc muito importante para mim. No sabe o que senti a noite passada. Ele a abraou com mais fora. Vou ensin-la a controlar um cavalo antes de montar novamente. Megan ergueu a cabea, tomando-lhe o queixo. Gostaria de ver algum controlar um cavalo que foi atingido por uma flecha. Ross parou, esfregando o queixo. O que quer dizer? Algum flechou minha gua no pescoo ontem. Impossvel. Estava escuro, chovendo, deve ter imaginado... No posso imaginar uma flecha saindo do pescoo do animal. No podia ser um galho... Um galho com penas? Megan cruzou os braos, indignada. Por que sempre duvida da minha palavra? Acredito que esteja dizendo a verdade. Conforme a entendia. Mas quem atiraria em voc no meio da tempestade? E por qu? Para me capturar e me forar a lev-lo at Siusan. Archie e Douglas esto mortos. Comyn no. Comyn est em Curthill ajudando Giles a manter a ordem disparou ele. E eu acho que ele no est! Acho que ele est em algum lugar a fora, nos observando. Mas voc no quer acreditar em mim. Megan se virou. Meggie. Ross pegou em seu queixo, forando-a a encar-lo. Que razo ele teria para... Ele quer mais que a pequena torre que papai lhe deu. E por vingana tambm. Ficou ressentido por papai no ter atacado os MacKay, que mataram sua famlia e queimaram seu castelo. Posso compreender declarou Ross. No, no entende. Os membros do cl de Comyn andavam roubando gado e coisas assim, provocando os membros de outros cls. Quando chegavam numa aldeia desprotegida, violentavam as mulheres, matavam os homens e destruam tudo, os MacKay revidaram.
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Ross assentiu. Foi crdito de seu pai no continuar nessa escalada de violncia concluiu ele. Mas isso no significa que Comyn seja cruel ou diablico. Oh! Megan o golpeou no peito e levantou-se. Voc que teimoso, incapaz de ver Comyn por causa... Zeus relinchou alto l fora, interrompendo os protestos de Megan. Ross voltou a cabea para o som. Visitantes. Ele se levantou, tomando a espada. Voltou logo depois, quando Megan j se preparava para ir proteg-lo. Onde pensa que vai? bradou ele, zangado. Bem... Megan! Conversamos depois. Quero que conhea nossa anfitri. Ah, ser jovem e estar apaixonada comentou a senhora antes de se apresentar. Sou Dame Isl Sutherland. Sou Megan Sutherland de... Megan Carmichael corrigiu Ross, tomando-a possessivamente pela cintura. Ah, a seanachaidh. Isl fez uma mesura em respeito. O jovem Lucais a elogiou muito quando passou por aqui. Talvez possa nos contar histrias esta noite no castelo. Oh, ficaria honrada concordou Megan, mas viu a expresso preocupada de Ross. Precisamos localizar Owain e meus homens e nos apressar racionalizou Ross. Mas agradecemos a hospitalidade, podemos recompensar.... H homens na floresta interrompeu Isl, preocupada. Sorrindo, Ross esclareceu mulher: Meus homens. Com certeza esto nos procurando. Acho que no so seus homens. Seu olhar continha uma advertncia que assustou Ross. Tm sede de sangue, so cruis e desordeiros. Ela parecia uma dessas pessoas com a segunda viso. Venha, Meg chamou ele, spero. Quanto mais cedo deixarmos este lugar e encontrarmos meus homens, melhor. Espere. Levem esta erva. Vai atrair bons fluidos. Obrigada declarou Megan, sria, estendendo-se para pegar o galho. Mas Dame Isl colocou o galho no cinto que prendia a adaga de Ross. Ele vai precisar disso enquanto no acreditar. Acreditar? Ross olhou para a mulher, incrdulo.
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Ela sorriu. Estou vendo que das Terras Baixas e no acredita nas nossas crenas, mas a erva funciona mesmo assim.

A tempestade passara, deixando o ar frio e mido. Uma camada de nevoeiro pairava sobre o solo. Assim que a floresta comeou a ficar menos fechada, Ross puxou as rdeas. Por que estamos parando? sussurrou Megan. Estvamos ali quando a gua disparou... Megan s podia pensar que a gua tinha sido flechada. A falta de confiana dele a entristecia. No vejo sinal dos homens comentou ela. No. A tempestade foi forte e eles no puderam ir a nossa procura... pelo que sou grato. Ele a pressionou levemente. provvel que saiam para procurar agora. Lucais poderia t-los levado cabana ponderou Megan. Talvez, nos separamos deles na floresta comentou ele, calmo, mas a acariciou, protetoramente. Megan estremeceu. Quem flechou minha montaria poderia ter pego Lucais. Megan... Ele j estava desanimado, mas no tanto quanto ela. Certo. Certo. No acredite em mim. Ela sentia uma dor no corao. Vamos voltar? Ross assentiu, manobrou Zeus e comeou a trilhar pela floresta. No que no acredite em voc, Megan comentou ele, aps um longo silncio. Talvez tenha confundido esta vez com seu acidente. Megan franziu o cenho. No teve flecha daquela vez. Na noite passada me disse que houve. Disse? Mas... mas... As lembranas do dia do acidente voltaram com estranha clareza. O belo dia, a gua cinzenta, o vento. De repente, uma mancha de sangue, uma flecha de madeira. Oh, meu Deus. Megan sentiu os lbios tremerem e levou os dedos boca para acalm-los. No me lembrava at agora... Confusa, horrorizada. Havia uma flecha. Eu... eu a vi atingir a minha gua. Ela disparou, e esto, estvamos voando no penhasco. At que aterrissamos. Soluando, escondeu o rosto no peito de Ross. Tudo bem, amor. Tudo bem. Ele a abraava apertado. No vou deixar que nada lhe acontea.
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De repente, ela ergueu a cabea, orgulhosa. Posso ter esquecido o que aconteceu h dois anos, mas no confundi os dois incidentes declarou, enxugando o rosto no cobertor. Estava claro no dia do acidente e a gua era cinza. Ontem, estava escuro e chuvoso, e eu vi a flecha se protuberando no pescoo do animal. No estou enganada. Ross a encarou, surpreso com a convico e a angstia dela. Podia negar-lhe a confiana? Acredito em voc. Megan soltou um suspiro. Obrigada murmurou ela. Deve ter sido um dos homens de Comyn que... Megan. Pare de culpar Comyn por tudo. provvel que um dos homens que Archie mandou para captur-la ainda esteja agindo. J perdera a pacincia mais vezes desde que a conhecera do que em toda a sua vida. Gosto dele. Lion gostava dele... que droga, todo mundo gosta dele. Todo mundo menos eu. Megan segurou o cobertor com dedos trmulos, o corao e a mente alterados. Podia estar enganada a respeito de Comyn? Podia seu sexto sentido estar equivocado dessa vez? No. Isso tudo culpa daquela Rhiannon... Meg grunhiu Ross. J lhe disse antes... Que no quer discutir esse assunto. E este no o lugar. Mas quando estivermos em casa novamente, com toda essa aventura encerrada, acho que me deve a verdade. Ross respirou fundo, soltando o ar devagar. Veremos declarou ele, apaziguador. Primeiro, temos que encontrar Owain e os outros. Estamos voltando para a cabana? No, para a vila onde Isl Dame comentou que se abrigou da tempestade ontem. Ross olhava para frente, observando cada rvore, cada rochedo, esperando que os inimigos saltassem a qualquer momento. Pareceu levar uma eternidade percorrer os trs quilmetros at Larig. A aldeia no era nada acolhedora. As cabanas tinham sido erguidas to prximas umas das outras que pareciam uma parede de rocha. As janelas estavam fechadas e as portas eram reforadas com ferro. No gosto daqui sussurrou ela. Nem eu. A estrada fazia uma curva depois da ltima cabana de pedra. Fazendo o contorno, deram com uma estrutura de madeira que bloqueava a passagem para o outro lado da montanha. Estavam encurralados.

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CAPITULO 15
Praguejando, Ross tentou desviar Zeus. Tarde demais. Uma dzia de homens armados surgiu, bloqueando a trilha. Seriam os tipos de que Isl Dame falara? Alguma coisa no ar devia ter-lhe roubado a lgica. Aqueles homens eram das Terras Altas, trajando saias e envoltos com xales de um metro e oitenta de l azul. Os xales serviam como capa durante o dia e de coberta noite. O que significa isso? exigiu Ross em galico. O lder, um cabeludo que devia ultrapassar Ross em altura por uns trinta centmetros, avanou. Se planeja passar, deve pagar uma tarifa, milorde. Megan inclinou-se para a frente. Oua, ns somos... Hush grunhiu Ross em seu ouvido. Para o guerreiro disse: No estou invadindo, portanto, no lhe devo nada pela passagem em suas terras... se forem suas terras. Precisa pagar para passar pelo estreito de Larig. Dei o dinheiro que tinha mulher na cabana pela noite que passei l informou Ross. Fico com o cavalo ento declarou o gigante. Os homens riram
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e avanaram para pegar o prmio. Ross fez sinal a Zeus para que atacasse como fora treinado. Os aldees gritaram e recuaram para trs da barricada. A mulher ento gritou o gigante. Ross sentiu Megan estremecer. Vou mant-la a salvo, nada tema. Para o ladro bastardo, bradou: Esta a minha esposa. Toque-a e morrer. Oh, calem-se disparou Megan. No sou um osso para vocs dois ficarem brigando. Sentindo o espanto de Ross, tirou a coberta da cabea e declarou: Eu sou Megan, seanachaidh de Eammon Sutherland. o que diz resmungou o gigante, mas um homenzinho a seu lado puxou-o pela manga. Dame Isl disse que ele estava com uma poetisa, Jock. Jock cofiou a barba amarela. Como sabemos que voc ela? Vou provar contando uma histria. Que tal, um conto antigo pelo direito de passagem? No temos tempo para histrias resmungou Ross. Mas temos tempo para um batalha rebateu Megan. Se meu pai souber disso, estou acabado resmungou ele. Ah, seria melhor que morresse lutando disparou Megan. Meg advertiu Ross. Ela Meg Sutherland, sim bradou uma mulher. Lady Siusan, que era a imagem dessa moa, se abrigou com Dame Isl h um ano e falou com orgulho da irm, Megan, a poetisa de Eammon Sutherland, de Curthill. Ele das Terras Baixas, Mairi respondeu rpido o gigante. Mas casado comigo, o que o faz um Sutherland. E Sutherland no tomam dinheiro de seus membros concluiu a ruiva alta. Nobres sentimentos para um grupo de salteadores resmungou Ross. Jock franziu o cenho. No nos chame de ladres. Vocs das Terras Baixas cobram pela passagem pelas estradas e pontes. apenas o que estamos tentando fazer aqui. Era verdade, mas Ross no cederia. E se no pudermos pagar?
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Entre membros do cl no necessrio o pagamento. resmungou Jock. Obrigada. Megan lanou um olhar conhecedor a Ross. Estranhos passaram por aqui ontem? Jock balanou a cabea. No temos tido movimento. Ouvi homens na floresta esta manh declarou um homem. Quantos homens? apressou-se Ross. Para onde foram? No sei. Mais perguntas revelaram que o homem morava ao norte da floresta e ouviram duas tropas passarem, uma logo aps a outra. Owain e meus homens murmurou Ross. Mas eram os perseguidos ou os perseguidores? E onde estavam os outros? Bem, ns vamos continuar. Nesse instante, um homem chegou correndo avisando que vira tropas armadas com cavalos de batalha. So os meus homens! exclamou Ross. Se puder me levar cordilheira pediu a Jock. E mantenha minha esposa a salvo. Megan protestou em alto e bom tom quando ele a tirou do cavalo e colocou junto s mulheres Sutherland. Me leve com voc! choramingou ela, tentando ir at ele, no que foi impedida por Mairi. Um campo de batalha no lugar para mulheres sentenciou ele, spero. Ross no resistiu e deu uma ltima olhada para Megan, de p no centro de Larig junto s mulheres do cl. Por favor, no a deixem fazer nada imprudente, rezou, antes de voltar os pensamentos para a luta que viria.

Ross levou menos de quinze minutos para atingir a cordilheira. Ao se aproximar do cume, ouviu as batidas de ao contra ao e parou. Sentiu o sangue ferver enquanto desmontava e se esgueirava para um rochedo perto. O que viu fez seu sangue gelar. Seus homens estavam de costas para um precipcio, cercados dos trs lados por homens cabeludos e vestidos para batalha. Voltou-se contra a rocha para refletir um pouco. Estava sozinho, se chegasse com o cavalo teria a vantagem da surpresa por alguns minutos somente. Se tivesse alguns homens... seis ou oito armados fariam total difer... Zeus relinchou e Ross se voltou, espada na mo.
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Uma dzia de cavalos comuns se aproximavam com homens da aldeia de Larig, armados e sorrindo abertamente. Ross baixou a arma e escorregou pelo rochedo para ir ao encontro deles. Por que esto aqui? Jock desmontou. Viemos para lhe dar uma mo, milorde. Um brado abafado de concordncia foi dado pelos outros homens, que agitaram as lanas de dois metros. Ross varreu a assembleia com o olhar, admirando a bravura. Os escoceses das Terras Baixas usavam armaduras. Esses homens usavam suas saias, botas de couro, capacetes cnicos e tubos circulares como proteo. A ajuda de vocs bem-vinda declarou, esperanoso pela primeira vez desde que vira a situao do outro lado do cume. Meus homens esto em menor nmero. Ns, Sutherland, lutamos com a fora de dois homens. Ross sorriu. Vamos at eles, ento. Um momento Jock se voltou, chamando o ltimo homem do grupo, e Ross percebeu que algum estava na garupa. E melhor deixarmos a poetisa aqui opinou. Megan! exclamou Ross, quando ela apareceu por trs do homem. Que diabos... Vim para socorrer os feridos informou ela. Nossa, como ele estava zangado. Fora pelo mesmo motivo pelo qual no deixara a cabeceira de sua cama quando ele fora envenenado. Sabia... no fundo do corao... que se ele ficasse longe de seus olhos, morreria. De todas as coisas estpidas... Ross retirou o capacete e avanou contra ela, to alterado que a fez recuar um passo. Se no estivesse com tanta pressa, eu... eu... Ele a amaria. Megan entendeu aquilo em seu olhar e se encheu de coragem para permanecer no lugar. Ficando na ponta dos ps, beijou-o rapidamente nos lbios. Ele realmente a amava. V com Deus, meu amor sussurrou ela. Estarei aqui, a salvo, nas rochas, esperando por voc, rezando para que volte a salvo. Megan, ordeno que se esconda atrs das rochas e fique l at que eu volte. Serei intil nessa luta se meus pensamentos estiverem em voc. Prometo por tudo o que sagrado. Isso pareceu satisfaz-lo, pois ele assentiu e voltou-se para os Sutherland. Venham, vamos fazer uma surpresa a esses bastardos.
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Sim responderam os homens decididos. Megan se assustou ao ouvir o brado de Ross ao partirem para a luta. Apesar da promessa, permaneceu encostada num rochedo e assistiu ao desenrolar do drama. Assustados pela chegada, os atacantes ficaram confusos e se voltaram para avaliar a nova ameaa, esquecendo a batalha original. Um brado dos Carmichael chamou novamente a ateno dos atacantes. Pegos entre duas foras, o inimigo gritou e desistiu, saindo da cena em completa desordem. Os dois homens que lideraram a retirada chamaram a ateno e Megan. Um era bem mais alto que o outro, que estava muito bem trajado. Comyn, foi seu primeiro pensamento. Comyn e aquele mercenrio dele. Qual era mesmo o nome? Haken ou Hakor ou algo assim. Geralmente, ficava em Shurr More durante a ausncia de Comyn. Gostaria de alertar Ross, pois seria a nica forma de faz-lo acreditar que Comyn estava por trs de tudo. Com sabedoria, Ross no permitiu que os homens fossem atrs dos retirantes, para evitar uma armadilha, e, ao invs disso, concentraram-se naqueles que ainda permaneciam em combate. Com a batalha ganha, Megan voltou o olhar para as montanhas distantes, identificando a montanha alta que era o seu objetivo. Siusan aguardava ali, solitria e vulnervel, confiando nela para salv-la. Entretanto, no conseguia livrar-se da sensao de que o tempo estava se acabando... para Siusan... para Ross e para ela mesma.

Est calmo observou Owain, quando Ross se juntou a ele junto ao fogo. Calmo demais. Havia soldados Carmichael por todos os lados, com tochas e atentos ao menor rudo. Matamos um bom nmero informou Owain. Sim, mas tambm no samos ilesos. Ross olhou para a barraca onde Megan cuidava dos enfermos. Sete homens sofreram ferimentos menores, Lucais ainda est inconsciente, e o brao de Andrew tem um corte at o osso. Davey diz que est feio. Ah, Deus... Owain franziu o cenho, olhando para o fogo. Se tivesse chegado antes sussurrou Ross. No devamos t-los atacado como fizemos. Tentei convencer Andrew de que era bobagem, mas sabe como ele . Impaciente. Ansioso em empatar o jogo. Estavam muito bem equipados. Estilo ingls, e o bruto que os liderava tinha armadura de ao. Tinham espadas e protetores, no
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machados e lanas, como os aldees. Eram mercenrios, portanto. Mas quem os contratara? Olhou para o nico prisioneiro que tinham feito. Mas, como o pobre Lucais, ele ainda tinha que se recuperar. Me conte tudo o que aconteceu. Lucais nos levou caverna. Esperamos por voc. Como no apareceu, quis sair sua procura, mas Lucais me convenceu de que voc provavelmente tinha ido cabana. Foi isso mesmo confirmou Ross. Owain se aproximou do fogo. Assim que amanheceu e a chuva parou, peguei Lucais e os homens para procurar por vocs. Na floresta, achamos a gua de lady Megan. Estava morta... com uma flecha no pescoo. Megan disse que vira... Voc no quis acreditar porque isso significaria que algum estava atrs de ns na tempestade. Envergonhado pela falta de f em Megan, pediu que Owain continuasse. Mal tnhamos tirado a sela do animal quando nos atacaram. Andrew ouviu o barulho e veio em nosso socorro, e os atacantes fugiram. Quando atingiram o plat, pedi a Andrew que ficasse, pressentindo uma armadilha, mas... Mas ele no aprendera a amarga lio no Pas de Gales. ... eles nos colocaram contra o penhasco e foi quando voc chegou. Os homens que os atacaram eram de Curthill? Mais homens de Archie? No, no reconheci ningum, mas com capacetes e armaduras, todos os homens se parecem. Por isso, guerreiros usavam o emblema do cl e carregavam bandeiras para distinguir amigos de inimigos. Ross contou que MacDonnel fora noivo de Megan. ... e ela insiste em que ele culpado... diz que ele estrbico. Mais uma de suas tolas supersties, mas... Cresci com tais crenas interps Owain. No que tenha notado nada em lorde Comyn. Nem eu. No fez nada de suspeito, exceto no ter me contado que foi noivo de Megan. Ele matou Archie comentou Owain, coando o queixo. E Wee Wat matou Douglas rebateu Ross. Wat agiu assim para salvar sua vida. J Comyn no precisava usar a ponta da espada para evitar que Archie fugisse do aposento. E tambm no sabemos o que aconteceu com Flis.
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Est acusando Comyn de t-la assassinado? Ross fez uma expresso de desgosto. to maldoso quanto Megan, vendo o mal onde no h. E voc a chama de teimosa. Owain balanou a cabea. Quem quer que tenha nos atacado, queria Lucais, embora ele no valha muito para pedido de resgate. Ross olhou para a barraca onde o menino estava. Queriam que ele os levasse at Siusan. O que nos leva de volta ao princpio: Quem est nos seguindo? Homens enviados por Archie? Ou salteadores? Ou... Um grito de agonia varreu o acampamento. O lamento se repetiu, vindo da barraca-enfermaria. Ross correu para l, espada na mo. Quando entrou, a cena o fez estacar. Andrew jazia no centro da barraca, com o peito nu, ensopado com o prprio sangue, remexendo-se para se livrar das duas pessoas que tentavam control-lo. No fique a parado reclamou Megan. Ela pressionava um pano contra o brao ferido. Temos que acalm-lo antes que sangre at morrer. Ross guardou a espada, chamando Owain e Davey com um gesto. Ela vai cortar o meu brao! berrou Andrew. O qu? Ross ergueu a cabea. Meggie? questionou. Vou salv-lo, se puder. Mas ele se recusa a tomar o remdio contra a dor. E no posso fazer nada enquanto ele se agita. Ela vai cortar o meu brao! Se Meg diz que no vai, ela no vai garantiu Ross. Dei motivo para ela no gostar de mim murmurou ele. No foi o nico refletiu Ross. Mas, felizmente, Megan tem um corao de ouro. Voc cometeu menos crimes do que eu, e ela me salvou do envenenamento. Andrew relaxou. Davey, prepare outra dose e ajude-o a tomar. Megan sorriu para Ross, agradecida. Faa o melhor, amor. tudo o que podemos pedir. Davey e Ross permaneceram a seu lado durante toda a operao de sutura do corte que ia do ombro ao cotovelo. Quando acabou, ela se deixou ficar no abrao de Ross, mas logo enrijeceu-se. Tenho que cuidar de Lucais Ela trocou o curativo da pancada na cabea, mas ele no recuperara os sentidos. Temia que nunca fosse recuperar. Davey vai ficar aqui assegurou Ross. J fez tudo o que podia por esta noite.
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Mas... Ela tentou se desvencilhar. Ross a segurou com firmeza. Se no descansar agora, no vai poder ajudar ningum depois. Ela suspirou, cedendo lgica. Est certo. J deitados na barraca, Megan passou a mo por seu maxilar determinado. Obrigada. Por sua ajuda. Por sua confiana. Sou eu que tenho que agradecer, Meggie. Ele a ergueu, alinhando seus corpos de tal forma que se tocavam do peito aos joelhos, masculinidade e feminilidade. Oh, Meggie. Eu... Eu te amo. Ele a amava, entretanto, no ousava dar-lhe tal poder sobre ele. Com a boca escondida em seu pescoo, recuperando o flego, estremeceu como um cavalo que correra uma grande distncia, rpido demais. Megan lanou os braos ao redor de seu pescoo e apertou. Ele a amava. E ela sabia disso, sentia o tormento do corao junto ao seu, sentia a mo trmula quando acariciava suas costas e brincava com seu cabelo. Oh, Meg. Ele ergueu a cabea, o olhar suave como o cu de vero, a expresso de encantamento. Eu... eu... Voc me ama. Envolvendo o rosto com as mos, ela o beijou na boca com vontade, saboreando surpresa e medo. Uma lady geralmente espera ouvir tais declaraes resmungou ele, quando ela parou para respirar. No sou conhecida por minha pacincia. Ela lhe lanou um olhar matreiro. No tinha certeza de quanto tempo levaria para esquecer aquela tal de Rhiannon e admitir que me ama. Ele se enrijeceu e ela amaldioou a lngua ligeira. Eu no queria... Falar dela, eu sei completou Megan, suavemente. No pode me dizer o que ela lhe fez para que odiasse todas as mulheres? Ele respirou profundamente, a angstia em sua expresso a fez querer retirar a questo. Conheci Rhiannon alguns dias depois de cruzarmos as montanhas para lutar no Pas de Gales. Ela... Era muito bonita? perguntou Megan, lamentavelmente. Um sorriso cnico surgiu em seu rosto. Ela era morena, extica e hbil como uma aranha em ludibriar idiotas como eu em sua teia. Foi por intermdio dela que aprendi que a igreja est certa, as mulheres so naturalmente mentirosas.
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Eu discordo bufou Megan. As mentiras que contei foram para poupar outras pessoas. No existe isso de boa mentira, mas Rhiannon foi a pior de todas. Ela me fez confiar nela e ento me traiu com meus inimigos grunhiu ele, com os dentes cerrados. Voc no pode esquecer...? Esquecer que as mentiras dela nos levaram a uma armadilha que custou a vida de uma centena de meus homens? desdenhou ele, angustiado. Ross. Ela puxou sua cabea e pressionou o rosto contra o dele. Que horrvel para eles... para voc. Gostaria de aliviar a dor. Voc aliviou. De vrias formas. Ele a beijou vrias vezes, suavemente. Vez e outra, voc veio em meu socorro, pequena guerreira. Embora quisesse puni-la por se arriscar, se no tivesse trazido os Sutherland hoje, meus homens e eu teramos perecido. Foram os membros do meu cl que o salvaram respondeu ela, pois no era gratido o que ela queria. Sim, tenho um dbito com eles, mas... Ele a beijou na ponta do nariz. Seu corao valente os orientou. Naquele momento, Megan no se sentia valente, sentia que iam tirar o solo sob seus ps. A-ainda ama Rhiannon? Amor. Ross desdenhou e ela se soergueu para encar-lo melhor. O que quer que sentisse por ela, acabou sob os gritos de meus homens e foi enterrado com ela. No, eu no a matei acrescentou, ao tremor de Megan. Foi o comandante gals com quem ela me trara. Rhys ap Dolgollen decidiu que ela no tinha mais utilidade, e a deu a seus homens. Oh, Ross, que terrvel. Megan se abraou a ele, no conhecendo outra forma para aplacar a dor. Sim... Megan era como um blsamo rejuvenescedor. No importava o quanto esse assunto era doloroso para ela tambm, sua primeira preocupao era com ele. Isso passado e j superei. Ela lanou a cabea para trs, os olhos brilhando com lgrimas que no vertiam e tornavam a cor deles mais magnfica. Pode superar? Ele soltou o ar dos pulmes, aliviando a tenso. Com voc, acho que j dei incio. Ele esperava um sorriso, mas sua pequena guerreira imediatamente comeou a chorar. No lamente, garota. Como meu pai, no suporto ver minha esposa em lgrimas.
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- q-que estou t-to feliz conseguiu dizer, soluando. Shush... Sentindo tambm vontade de chorar, com um ternura que tambm lhe era nova, ele a despiu e a levou para baixo das cobertas, mas ela no sossegou enquanto ele no tirou a roupa e foi se juntar a ela. Durma disse ele, suave, acariciando seu rosto. Me abrace forte pediu ela, apertando com fora extraordinria, considerando tudo por que passara nos ltimos dias, e no se satisfez enquanto ele no foi at onde ela queria. Ah... Suspirou, quando ele a penetrou combinando seus desejos ardentes. aqui o nosso lugar sussurrou ela, estabelecendo um ritmo que o fez gemer em concordncia, trmulo e gritando seu nome enquanto o mundo girava ao redor. Ali era o seu lugar.

CAPITULO 16
Ross sentia-se muito menos satisfeito na manh seguinte quando o jovem Lucais abriu os olhos e viu Megan. Oh, milady. Temi que estivesse morta foram as primeiras palavras do pajem. Vi a flecha no pescoo da gua e... Ha! Megan olhou para Ross. Disse-lhe que o animal tinha sido atingido. Por que est grunhindo? Que droga. Era por isso que nunca mentia, pensou, aborrecendo-se com o seu franzir de cenho. Algum me contou sobre a gua. E voc no partilhou a verdade comigo? Voc no me perguntou e estive ocupado com outras coisas desde ontem quando Owain me contou sobre o... Humph. Ela voltou a olhar para Lucais. Como se sente? O menino admitiu sentir-se como que pisoteado por uma boiada; Ross sentia-se pior. Andrew j estava alerta e Davey permanecia a seu lado ministrando pio segundo as prescries de Megan. Ao terminar sua ronda pelos enfermos, ela saiu da barraca e caminhou at as rochas que ficavam nos limites do acampamento.
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Perdido em seus pensamentos desagradveis, Ross a seguiu. Embora tivesse optado por ficar ali por alguns dias, sabia que era perigoso. Podamos deixar seus homens aqui e partirmos sozinhos? S ns dois? perguntou Megan, voltando-se to abruptamente que Ross abalroou-se contra ela. Ele a tomou pelos ombros para equilibr-la. De jeito algum! exclamou ele. Ns os espantamos ontem, mas no significa que tenham desistido. Devem estar cuidando dos feridos, quando voltarem quero j estar longe. Megan juntou os lbios. Entendo. Mas no v que eles vo nos seguir at Siusan? Sou capaz de proteger mais uma mulher bufou ele. E o beb? Ross imaginou a cena. Vou pagar aos homens de Larig para irem conosco, e comprarei mais homens se for necessrio. E os feridos? Andrew no pode viajar. Concordo. Vou deix-lo com as mulheres de Larig. Quando voltarmos com sua irm, ele j estar recuperado. No estamos enfrentando ladres comuns observou Megan, sombria. J tentaram capturar Lucais e eu duas vezes. Posso proteg-la. A guerra trabalho de homem. Deixe comigo. No duvido de suas habilidades declarou ela, irritada e assustada. Mas o seu orgulho pode ser o fim para Siusan e Kieran se Comyn nos seguir... Comyn! exclamou Ross, passando as duas mos pelos cabelos. Lamento que nosso prisioneiro tenha morrido esta manh. Por mais que deteste, eu o teria torturado at que nos desse o nome do lder! Comyn. Na primeira oportunidade que tivesse, pegaria Lucais e... E no tente escapar sozinha grunhiu Ross, sacudindo-a pelos ombros de leve. Me prometa que no vai nem tentar. No tem medo de que eu prometa e depois quebre a palavra? disparou ela, antes de dar-lhe as costas. Ele a abraou por trs, apesar de seus esforos para resistir. Acredito que vai honrar qualquer promessa que me tenha feito. Ele a alojou contra seu corpo, pousando o queixo sobre sua cabea. Voc como esta terra, minha Megan, selvagem, linda e difcil de conquistar. Estremecendo, Megan voltou-se para abra-lo, enterrando o nariz na
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tnica de l. Se alguma coisa acontecer a Siusan ou ao beb, nunca vou me perdoar. No tenha medo. Vou mant-los a salvo. Ele a beijou no topo da cabea para selar a promessa, e Megan sabia que ele falava a srio. Mas havia coisas que estavam fora de seu controle. Comyn, por exemplo. Ele ainda estava l, observando e esperando. Megan sentia isso no fundo da alma. Tudo o que podia fazer era permanecer forte e vigilante sozinha... e rezar para que quando o confronto final tomasse lugar, o bem triunfasse. Vejam. L est Kilphedir anunciou Lucais. Abraada a Ross, Megan assentiu e soltou um suspiro de alvio. J era tarde e temia que no chegassem torre da tia antes do escurecer. fcil ver por que a chamaram Kilphedir, a rocha resmungou Owain, chamando a ateno de Megan para a torre. A torre se erguia de uma escarpa como um punho negro apontando para o cu. A medida que se aproximavam, Megan viu que a fortaleza era uma iluso. A defesa real de Kilphedir estava no fato de no haver portas ou janelas ao nvel do solo. Est vendo por que estava preocupada? perguntou Megan com o olhar. Veremos respondeu ele, igualmente silencioso. Exceto por luzes distantes nas janelas, parecia que Kilphedir estava em repouso. Ao se aproximarem do muro, cabeas com capacetes surgiram l em cima. Digam seu nome e assunto exigiu uma voz spera. Ross deu seu nome e posio social. Antes que suas palavras se perdessem, carregadas pelo vento, quatro homens surgiram nas janelas superiores, e mais outra dzia se materializou s suas costas. Cansada de toda essa parania, Megan se pronunciou: Megan, tia Brita. Instantaneamente, dois homens foram postos de lado e uma cabea grisalha surgiu na janela. Megan! No fique a parada; seus grandes tolos, deixem a moa entrar berrou Brita. Ross ergueu uma sobrancelha. Uma mulher formidvel, a tia Brita. No se arrependeu quando a mulher veio ao seu encontro, descendo as escadas. Ela tirou Megan do cavalo e a abraou antes que ele pudesse piscar.
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Olhe para voc censurou ela, sacudindo-a com energia. E quem esse? voltou a cabea grisalha para Ross. M-meu marido. Ross Carmichael anunciou ele, desmontando e fazendo uma mesura senhora. Ela o olhou como a um garanho que se compra na feira. Bonito como o pecado e duas vezes mais forte, aposto. Provavelmente, o diabo na cama tambm, como o meu querido Dugan acrescentou: D ordens a seus homens enquanto eu providencio comida para todos. Quero ver Siusan comeou Megan, mas a tia nem queria ouvir sobre isso at que tivessem se alimentado. Alguma coisa estava errada, pensou Ross, enquanto via a tia levar Megan pelas escadas, dando ordens direita e esquerda. melhor controlar suas maneiras ponderou Owain, rindo. Diria que todos ns devamos. Ross franziu o cenho torre. Em breve, estaria cara a cara com a mulher que... ao menos inadvertidamente... fora responsvel pela morte de Lion e com quem ele tivera um filho. Teria ainda muito tempo para se preocupar com isso, pois Siusan no se juntou a eles para jantar. Ao som do falatrio de tia Brita sobre o finado esposo, Ross procurou a mo de Megan. Ela se assustou, mas no protestou quando ele entrelaou seus dedos. Me desculpe, minha Meggie. Desculpe? sussurrou Megan. Por gritar com voc esta manh. Prometo corrigir isso quando estivermos a ss. Deu uma piscadela. Ela ponderou. Est flertando? Acho que estou admitiu ele, to surpreso quanto ela. Tal comportamento no era caracterstica sua, mas... quando faziam amor era de forma to explosiva e energtica quanto uma tempestade de vero. Ela sentia a mesma coisa, percebeu Ross, quando ela ficou sem flego e enrubesceu. Pergunte sua tia onde o nosso quarto murmurou Ross, olhando lascivo para a curva de seus lbios. Megan deixou de sorrir. No. E-eu preciso ver Siusan primeiro. Para decepo dele, puxou a manga da tia. Onde ela est? Onde est Siusan? Tia Brita tambm deixou de sorrir.
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Pensei em aguardar at amanh cedo, quando j estiverem descansados e... O que aconteceu? Megan se agarrou ao brao rechonchudo da tia. Ela no est morta respondeu Brita rpido. Mas... Quero v-la. Ainda no acabou sua refeio observou a tia. No posso comer mais nada. Sem perceber que Ross a acompanhava, segurando sua mo, Megan subiu as escadas seguindo a tia e entrou no aposento muito assustada. Um fogo crepitava na lareira e velas afastavam as sombras dos cantos do aposento. Megan olhou direto para a mulher deitada na cama com dossel. O rosto de Siusan estava to plido quanto o linho dos travesseiros sob a massa de cabelos louros. O corpo moldado pelos lenis mostrava o grau de enfraquecimento. Uma mo delicada estava sobre as cobertas. Oh, Sius... Megan tomou sua mo. Meggie? Siusan piscou e sorriu fraco. Sabia que viria... A voz falhou enquanto ela voltava os olhos para Ross, arregalando-os. Lion... sussurrou, a voz cheia de esperana, encantamento. Uma mo forte e bronzeada pressionou levemente os ombros de Megan. No, este Ross. Ross. O sorriso de Siusan cessou. Ele est morto. Eu... eu no pude salv-lo... cheguei tarde demais. A dor naquelas palavras dissipou qualquer dvida de Ross. Siusan amara seu irmo. Hush. No foi culpa sua. Siusan estremeceu. Devia saber que ele estaria em perigo. Ela se assustou, olhando ao redor no aposento. Veio sozinho? Trouxe meus homens esclareceu Ross. Mas no papai... nem Comyn. O medo se intensificou, os olhos se obscureceram, a mo ficou trmula. Me diga que no os trouxe aqui implorou. Ross se endireitou, desconfortvel, e trocou um olhar expressivo com Megan. Ela estaria certa sobre MacDonnel afinal? No. Eles esto em Curthill. Graas a Deus. Siusan fechou os olhos. O que foi? Um deles matou Lion? perguntou Ross, mesmo sabendo que aquela no era hora de for-la, mas queria tanto saber a
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verdade... Ross! exclamou Megan. No est vendo que ela est... doente? Est tudo bem declarou a irm, fraca. Morrendo. Ocorreu a Ross que Siusan Sutherland estava morrendo. E ela sabia disso. Estava claro no olhar que ela lanou a Megan. No, Ross sentiu o corao lamentar pelas duas. Est tudo bem repetiu Siusan, mais suave ainda. Quero estar com Lion. Eu... eu s esperei que voc viesse. Preciso que cuide de Kieran, que o proteja como se ele fosse seu. Protegerei. Prometo afirmou Megan, os olhos brilhantes de lgrimas. Mas assim que se mudar para um clima melhor, voc vai... Siusan virou a cabea. Tarde demais... desde que Lion... desde que Lion morreu em meus braos. No h alegria para mim. Soltou a mo da de Ross e acariciou o rosto de Megan. Quero ir... preciso estar com Lion. Mas detesto deixar Kieran... O olhar angustiado se voltou para o bero. Tio Dugan fez o bero h muitos anos para os bebs que tia Brita perdeu. Pensei que fosse perder Kieran tambm, mas ele forte como o pai. Siusan olhou para Ross. Ele tudo que restou de Lion e mim. Vai mant-lo a salvo por ns? Sim. Farei qualquer coisa pelo filho de Lion foi o que Ross conseguiu dizer antes que o n na garganta se apertasse. Lion tivera um filho que jamais conhecera. A gravidade da situao f-lo ir at o bero. Sentiu as pernas fracas quando olhou e viu um ser humano pequenino ali, de cabelos escuros. O filho de Lion. Ajoelhando-se, tocou a cabecinha, hesitante. O beb se mexeu, erguendo clios negros, voltando os olhos violeta to familiares para Ross, que sentiu um aperto no corao. Quanto isso significaria para seus pais, agora que Lion deixara uma parte de si para trs. Por que no nos avisou? Estava com medo. A voz de Siusan era to fraca que mal chegava a todos os pontos do aposento. Com medo de que, se ele soubesse que eu estava carregando o filho de Lion, nos mandasse matar. Ele? Sabe quem matou Lion? exigiu Ross, incapaz de reprimir a pergunta que o atormentava havia um ano. Assustado com sua alterao, o pequeno Kieran comeou a chorar. Megan deixou a cama como um gato escaldado. Passando por Ross, pegou o sobrinho nos braos.
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Ei, ei, fofinho. Tia Meg est aqui. No vou deixar o homem bravo machuc-lo. Isso pode esperar at Siusan ficar mais forte censurou ela. Ross olhou para Siusan e temeu que ela nunca fosse ficar mais forte. Vou deix-las ento. Podemos conversar sobre isso amanh. Em horas assim que sinto falta de meu Dugan. Oh, sou capaz de proteger o que ele me deixou quando morreu h cinco anos. Brita olhou para os homens que descansavam sobre o assoalho no fim do salo. Mas seria bom ter um homem forte para cuidar disso. Ross assentiu, olhando para o fogo, mas pensando em Megan. Ouvi dizer que foi forado a se casar com Megan. Ainda se sente forado? No declarou Ross, voltando a cabea para encarar a matrona. A princpio, sim admitiu, relutante. Mas, acabei... Se apaixonando completou ela, daquela forma irritante. Ela vai sofrer ainda mais do que j sofreu quando Siusan se for. Teria vindo antes, mas elas no me contaram a verdade. Por uma boa razo. Nunca h uma boa razo para mentir desdenhou ele. Brita franziu os lbios. Quando tiver vivido tanto quanto eu, vai descobrir que s vezes uma mentira mais gentil que a verdade. Quando ele fez uma careta, ela acrescentou: Nunca foi forado a adaptar a verdade para poupar um ente amado de dor? Nunca. Mentiras so desonrosas. Ainda assim, s vezes o que uma pessoa no sabe no a magoa. A verdade que a sua famlia no receberia bem a filha de Eammon Sutherland. No o clima frio e mido, nem a febre puerperal que est levando Siusan. Ela est presa a seu homem. Ela est querendo morrer? perguntou ele, chocado. Siusan no tem a fora fsica ou de vontade de Megan. Quando se apaixonou por Lion, foi para a vida toda. Ela lhe deu o corao e, quando ele morreu, levou-a consigo. Ela deve seguir junto. Mas e quanto sua responsabilidade para com Kieran? Ela sabe que Megan vai tomar conta dele. Desde o dia em que mandou Lucais atrs de Megan, ficou apenas aguardando... assim, poderia ir para Lion. No, Ross quis gritar, mas sabia que era verdade. Pelo menos, os responsveis pela morte de Lion pagaram com as prprias vidas. Pagaram? surpreendeu-se Brita, mas ficou desanimada quando
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Ross contou sobre Douglas e Archie. No faz sentido. Eles nem estavam l quando Lion morreu. O que quer dizer? Brita baixou o tom. Quando Siusan chegou at Lion, ele estava... estava morrendo. Ao aninh-lo em seus braos, ela pensou ter visto dois homens nas sombras da floresta. Foram os que mataram Lion? Naquela hora ela estava muito transtornada para racionalizar qualquer coisa, mas ele estava to gravemente ferido que ningum poderia t-lo salvo, segundo Mary, mas... Ela reconheceu esses dois homens? Brita suspirou. Sim, mais tarde, quando voltou a si, ela percebeu que eram Eammon... e Comyn. Os dois? Ross suspirou. Mas quem matou...? Ela no sabe quem matou Lion, talvez nem Lion, pois foi morto pelas costas. Mas quando voltou a Curthill ela no inquiriu o pai e Comyn? No, em princpio estava muito abatida pela morte de Lion. Passou uma semana de cama lamentando. Brita limpou a garganta. Megan suspeitava de que Siusan estivesse grvida de Lion. Isso pelo menos tirou Siusan momentaneamente de sua misria. Ela perdera seu amor, mas carregava o filho dele. Isso teria confortado meus pais tambm... se soubessem censurou Ross. Se ela tivesse vindo a ns... Brita desdenhou. De alguma forma no posso imaginar um homem que tenha desafiado o rei atacando Eammon recebendo Siusan. Era verdade. E agora, ele receberia Megan quando soubesse que um Sutherland estivera na cena do crime? De alguma forma, precisava descobrir quem realmente matara Lion. Eammon ou Comyn ameaaram Siusan? Foi por isso que ela deixou Curthill? No. De acordo com o que Siusan me contou quando chegou aqui, ela estava com muito medo. No podia nem ver o pai ou Comyn. E tambm temia que, se soubessem que ela desconfiava de alguma coisa, tentassem mat-la e ao beb. Megan sabia disso tudo? perguntou Ross. A rpida negativa da mulher, sentiu-se aliviado. Chegadas que eram, por que Siusan no
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confiou na irm? Se pergunta isso por que no conhece Meg muito bem. Por mais que amasse o pai e odiasse Comyn, ela teria se confrontado com os dois imediatamente. Sim. Ross massageou a nuca. Se quer a verdade, acho que Comyn culpado. Ele olhava de forma estranha para Siusan quando achava que ningum o observava. Ross ficou atnito. Se ao menos houvesse um modo de ter certeza. Uma criana berrou na torre de Kilphedir. Escondido nas sombras, Comyn observava uma mulher na janela do segundo piso andar de l para c com algo no colo. Uma criana em Kilphedir? No era das servas, pois aquela era a ala dos senhores. Percebeu que podia ser um Carmichael. Desova de Carmichael. O ato devia ter acontecido na reunio dos cls. Cerrou os dentes, o dio crescente, imaginando Siusan nua nos braos de outro homem. Planejara durante meses a morte do rival. O crime perfeito. S que no fora suficientemente rpido. O beb berrou mais uma vez, e a expresso de Comyn se endureceu. Quando Siusan estivesse com ele, afogaria o beb. Andando junto aos muros, foi para a parte de trs, pois haveria menos guardas ali, justamente por ser a parte menos vulnervel. Lanando uma corda com gancho, conseguiu passar para dentro do castelo, escondendo-se entre as ovelhas. At ali fora brincadeira de criana. Comyn aguardou at ter certeza de que estava tudo bem. Escondeu a corda e o gancho num canto escuro. A disposio dos aposentos era similar do castelo em que crescera e no teve dificuldade em encontrar o quarto que procurava. Megan inclinava-se sobre o bero quando ele abriu a porta. Como entrou aqui? espantou-se, arregalando os olhos. Comyn encolheu os ombros, ignorando-a. Comyn! exclamou Siusan, aterrorizada. Parir um filho de Lion a deixara assim, pensou Comyn. Vim para lev-la daqui. No protestou ela, erguendo a mo fraca para mant-lo afastado. Siusan. Ns devemos ficar juntos... Voc... voc matou Lion. Ele no morreu pela minha mo esclareceu Comyn, indignado.
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Deixe-a. Deixe minha irm em paz Megan avanou chutando e arranhando como uma gata selvagem. Ele simplesmente a golpeou na cabea e ela caiu desmaiada no cho. Oh, Deus. Voc a matou tambm. timo. Megan merecia isso mesmo. Ela s est atordoada mentiu ele. Venha, temos uma longa caminhada nossa frente. No. Siusan estava muito fraca, mas conseguiu se pr entre Comyn e o beb. Podemos lev-lo conosco se quiser grunhiu ele, tentando acalmla. Poderia livrar-se do bastardo depois. Vai gostar de Shurr More. Ela balanou a cabea. No toque em mim. Siusan, eu amo vo... Sempre ame... Ele desistiu de argumentar e a tomou nos braos, percebendo o quanto ela estava magra. Lion! gritou ela. Seus olhos se reviraram e ela deixou de lutar. No. No podia ser, Comyn a deitou no cho. Com as mos trmulas, afastou os cabelos de seu rosto. Siusan? Lion... O sussurro terminou com um suspiro. A expresso do rosto relaxou e ela se foi.

CAPITULO 17

Oh, Deus! Ela est morta! Megan sentiu mos calejadas acariciando seu rosto. A angstia na voz masculina familiar a fez querer abrir os olhos, dizer a Ross que estava tudo bem, mas as plpebras estavam pesadas, a dor na cabea to aguda... Ela est viva. Tia Brita. Pobre mulher. Primeiro Siusan ficava doente e agora, a outra sobrinha estava desmaiada. Megan se mexeu, querendo alcanar e reconfortar a tia. Meggie! Fale comigo. Diga alguma coisa... qualquer coisa! Era
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Ross. Mas... amolou ela. Ele no riu. Erguendo-a do cho, abraou-a com tanta fora que suas costelas estalaram. Nossa, me deu um susto. O que aconteceu? Foi Comyn. Ele esteve aqui... neste aposento. Ela apertou os dedos nos ombros de Ross, ansiosa para que ele acreditasse. No est vendo?Ele deve estar por trs dos ataques. Voc o prendeu? E Siusan e Kieran? Esticou a cabea para ver a cama alm do corpanzil dele. Ele a pousou, olhando para a tia. Meggie... Siusan, no ? Ao assentimento, ela gemeu, enchendo a boca com os ns dos dedos para no gritar. Comyn... Acho que o corao desistiu informou Brita, gentil. Ela est com Lion agora. Megan comeou a soluar incontrolavelmente. E-ela queria mais do que tudo. Mais do que ver seu filho se tornar homem. Virou-se para o bero. Pobre Kieran. Est sozinho agora. Traga-o, por favor. Estendeu os braos para que Ross trouxesse a criana. Ross ficou ainda mais sombrio. Quando chegamos aqui, Kieran j no estava mais contou. Os guardas ouviram um choro de criana e algum saindo pelo muro na parte de trs. Comyn o levou? No! Megan se sentou e balanou tonta. Precisamos ir atrs dele. Ross a abraou, embalando-a. Meus homens j esto se preparando para a jornada. Voc vai ficar aqui com... No. Vou tambm Megan apoiou-se, ignorando a dor na cabea. Vai precisar de mim para cuidar de Kieran. Ross balanou a cabea. Voc est cansada, ferida. Prometi a Siusan que cuidaria dele, mas Comyn o roubou. minha culpa admitiu Ross, chocando-a com essa afirmao. Se tivesse acreditado em suas acusaes, Siusan poderia estar viva e Kieran, so e salvo. Oh, Ross, no quis culp-lo. Eu culpo a mim mesmo. No vou arriscar voc tambm. Voc fica aqui onde sua tia pode cuidar de voc. tia, pediu: Apreciaria se
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pudesse ceder um guia que conhecesse estas montanhas. Eu vou. Megan se levantou, mas desta vez quem a deteve foi a mo larga da tia. Eu cuido da menina declarou Brita. Vinte de meus melhores homens vo indicar o caminho e ajudaro se houver luta. Provavelmente, ele foi para Shurr More, cerca de setenta quilmetros a oeste daqui, mas passando pela parte mais selvagem das Terras Altas. Ross assentiu. No importa se tiver que passar pelo inferno, devo alcan-lo antes que chegue torre. Ou seno ele vai se fechar e ns nunca mais conseguiremos Kieran. Cuide-se foi tudo o que disse antes de sair apressado do aposento. No posso deix-lo ir sozinho insistia Megan, agarrando-se ao brao da tia. Sei que algo ruim vai acontecer se eu no estiver l quando ele enfrentar Comyn. Ele como o meu Dugan divertiu-se a senhora. Forte, honrado e orgulhoso demais para seu prprio bem. Soltando-se de Megan, ergueu-se. Venha, temos muito a fazer e pouco tempo antes que seu cavaleiro saia atrs de Kieran. Megan concordou, submetendo-se ao curativo que a tia habilmente fez em sua cabea, e vestiu-se para a jornada com uma tnica de couro e cala de l xadrez. Eu as usava quando era mais jovem e mais elegante confidenciou tia Brita. Sobre Siusan... As servas a levaram para o seu aposento. A tia a acompanhou at l. Siusan parecia em paz e feliz pela primeira vez em um ano. Usava o vestido que fizera para o casamento, de veludo vermelho escuro que acentuava o dourado de seus cabelos e dava um tom rosado sua pele. Oh, Sius... Tia Brita abraou Megan, oferecendo conforto, fora e calor humano. Queria ficar ali, mas j ouvia os gritos de Ross l fora, pedindo o cavalo. E em algum lugar na escurido, Comyn corria com seu prmio. Vou enterr-la no morro, com Dugan e nossos bebs. prometeu a tia, as lgrimas rolando sobre o rosto. Megan deu-lhe um beijo e olhou pela ltima vez para Siusan. Vou sentir sua falta, doce irm sussurrou. E juro pela sua alma que vou encontrar Kieran e cri-lo como se fosse meu prprio filho.

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Pararam uma vez para dar gua aos cavalos num riacho. Megan aceitou uma caneca que lhe passaram, mas no desmontou, sentindo que no poderia se sustentar em p se o fizesse. Ross estava longe, conversando com Owain, e no queria chamar sua ateno. Fechou os olhos por um instante, cansada de procurar por algum sinal de Comyn no horizonte. E de Kieran. Ele era to pequeno, to vulnervel. Por favor, Deus, mantenha-o a salvo at o encontrarmos. Imaginou a batalha que se seguiria. Homens, mesmo to dedicados quanto Ross, concentrar-se-iam primeiro em se defender do inimigo, sem lembra-se quo frgil era uma criana. Aos trs meses, Kieran era pequeno demais para evitar as patas dos cavalos se casse no cho supondo que sobrevivesse queda ou fugir dos golpes, ou... Por isso viera. Para manter o beb de Siusan a salvo mesmo daqueles que tinham ido resgat-lo. Ross deu ordem para que continuassem. No horizonte, j amanhecia. Ross estava quase to cansado quanto Megan, os msculos tensos para cavalgar mais rpido, ver mais longe. At imaginou ouvir o choro do pequeno Kieran. Que droga. Se tivesse colocado mais f nas suspeitas de Megan, o beb no estaria em perigo mortal agora. J era dia claro quando um dos rastreadores voltou informando que tinham pego a pista. Passaram h pouco! exclamou o capito Sutherland. E devemos estar h uns dois quilmetros de Shurr More. Em frente ordenou Ross. Tentem cerc-los, cortar o acesso torre. Ao ultrapassarem a montanha, avistaram os homens de Comyn pegando outra subida, frente deles, a encosta que levava a Shurr More. Inescrutvel. Para o inferno com a cautela, velocidade era essencial. Se Comyn chegasse fortaleza, no conseguiriam que sasse por anos. E s o diabo sabia o que ele pretendia fazer com Kieran. Atrs de si, ouvia os homens esforando-se para acompanh-lo. Os homens de Comyn tambm ouviram. Mas o elemento surpresa estava com Ross. Alcanou o primeiro homem da retaguarda, espada na mo, gastando energia para separar-lhe a cabea do corpo. Nem uma vez voltou-se para ver se seus homens tinham conseguido acompanh-lo. Tinha confiana, quando foi atrs de Comyn. Mais dois homens. Mais um. De repente, estava pescoo a pescoo com Comyn. Como se o pressentisse, o vilo olhou por sobre o ombro, estreitando o olhar, irado.
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Por que no percebera a violncia em potencial daquele homem? imaginou Ross. Sim, Megan tinha razo, confiara em Comyn primeira vista porque tinha mais f em homens do que em mulheres. Forou Zeus a uma ltima arrancada e ergueu a espada, aproximandose. Talvez pudesse acabar tudo ali e naquele instante... Comyn estacou. As pregas da capa revelaram que Kieran estava numa bolsa bem junto a seu pescoo, s com o rosto de fora. A cada galope, a bolsa batia no peito de Comyn. Bastardo acusou Ross, com os dentes cerrados. o que ele devolveu Comyn. E assim ser tratado acrescentou, cruel. Ergueu o olhar, sem dvida avaliando a distncia at a torre e segurana. S sobre meu cadver. Ross jogou Zeus contra o cavalo de Comyn. Kieran continuava a chorar, e Ross sentiu o corao apertar pelo beb. Com ele ao peito, era difcil para Comyn manejar a espada. Xeque-mate. Praguejando, Comyn puxou as rdeas, tentando escapar, mas, ao comando de Ross, Zeus abalroou o cavalo dele novamente. Comyn percebeu que estava num impasse. Atrs deles, os mercenrios se rendiam aos cavaleiros Carmichael e Sutherland. Ataque, Hakon! gritou Comyn. Pago em dobro! O lder dos mercenrios grunhiu: Homens mortos no podem gastar nada. Alm disso, a sorte est contra ns... depois que aquela raposa cruzou o nosso caminho! Outra superstio das Terras Altas, constatou Ross. Comyn no ia desistir sem luta. Idiotas! Tirando uma adaga do cinto com a mo esquerda, segurou-a junto ao pescoo da criana. Me deixe ir ou o beb morre. Deixo voc ir e ele morre tambm. Ross mascarou o temor que sentia ante a lmina na pele macia de Kieran. No! gritou uma voz feminina. Ele um beb, no um prmio para vocs dois se digladiarem! Megan! exclamaram Ross e Comyn juntos. Sim. Ela tirou vantagem da surpresa de Comyn para girar o cavalo ao redor do dele e buscar a adaga. Por instinto, ele a tirou do alcance dela, direto para as mos de Ross. Largue Ross agarrou o pulso de Comyn. No. Encararam-se e Ross aplicou mais presso, vendo o
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oponente franzir o rosto de dor. Quando sentiu os ossos se deslocarem, soltou a adaga, que caiu no cho. O brado de vitria de Ross teve vida curta. Afaste-se ou eu toro o pescoo dele ameaou Comyn, a mo direita no beb. Ross murmurou Megan. Seus olhos obscurecidos de medo imploravam que ele salvasse o filho da irm... o filho de seu irmo. J era bem ruim ter que se preocupar com a segurana de Kieran, agora, tinha que se preocupar com ela tambm. Faa o que ele diz ordenou ela ou ele vai machucar Kieran. Ela o achava estpido demais para no perceber isso? Xeque-mate desdenhou Comyn, rindo. S se eu deixar, pensou Ross. Lanou um olhar severo a Megan. Mantenha a boca fechada, no importa o que faa ou diga, advertiu-a silenciosamente. A Comyn disse: Leve a criana ento. Comyn ergueu a sobrancelha amarela. Vai desistir do filho de Lion? filho dele? Ross tentou parecer no convencido. Tem os cabelos escuros! exclamou Comyn, mas relaxou um pouco enquanto tentava ver o rosto do beb. No se parece com a minha Siusan. Talvez o beb seja de Lion ento concedeu Ross, encolhendo os ombros. Se no tem certeza, por que veio atrs dele? Porque Megan quer cri-lo, e voc sabe como ela teimosa quando mete alguma coisa na cabea. Comyn no contra-argumentou. Tenho meus prprios planos para ele. O que Comyn pretendia? Esforando-se para manter a voz calma, Ross ofereceu: Por que no acertamos esta disputa como cavaleiros? O que quer dizer? exigiu Comyn. Um combate. Voc e eu. De acordo. Comyn sorriu, cruel. Obviamente, as dvidas de Andrew sobre suas habilidades na luta deviam ter chegado a seus ouvidos. Oh, Ross lamentou Megan, erguendo a mo como que para deter a batalha. O medo em sua voz alargou o sorriso de Comyn. Hush, mulher advertiu Ross, severo. Eu sei o que estou fazendo. Deixe-a segurar o beb, e...
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Ha! Comyn insistiu que Hakon fizesse as honras. Ross exigiu que fosse outro homem, um que estivesse desarmado e ficasse no campo aberto, longe da torre e das tropas de Comyn. Enquanto os homens desmontavam e se preparavam para a contenda, Ross foi at Megan. Fique fora disso, Meg grunhiu ele, erguendo-a da sela. Ela se dobrou assim que tocou o cho e ele a sustentou. Meg? A raiva foi substituda por preocupao. a sua perna? Quando ela assentiu, ele a tomou nos braos. Tolinha, o ritmo foi forado demais para voc. Owain... No. Voc vai precisar dele para fazer a retaguarda. sussurrou a supostamente dolorida esposa. Meg? O que est tramando? perguntou ele, sem se deixar enganar. Quero s ajudar. Eu sei. E eu quero lev-la de volta ilesa e... Minha perna! berrou ela. Me ponha no cho. Ross foi em direo de Owain e Davey, mas um puxo de cabelo por baixo do capacete chamou sua ateno. Me deixe perto daquele sujeito que est segurando Kieran. disparou Megan. Ele no estava entendendo? Parecia que no, pois insistia em no deixar os dois membros mais vulnerveis juntos, e a passou para Davey. Literalmente. Estremecendo de frustrao e indignao, Megan esperou que Ross e Owain se afastassem. Davey sussurrou ela ao escudeiro que a carregava. Aqui muito rochoso. Me leve at ali. Apontou para o local onde o homem de Comyn estava de p junto a Kieran, pousado no cho. Quando o rapaz hesitou, acrescentou: No poderemos ver a luta de outro modo. O mercenrio a avaliou e logo se esqueceu dela, pois no a considerou ameaa. A perna doa e ela a massageou atravs da cala de l, olhando para a criana agora tranquila na relva a pequena distncia, ao mesmo tempo que olhava para Ross e Comyn, que tomavam seus lugares. Comyn era mais alto e mais forte que Ross. O que significava que Ross teria que ser mais esperto e mais rpido para vencer. Muito mais rpido. Para poupar Zeus, ele deixara a armadura e usava apenas a malha de ferro sob a capa de l. Comyn sabia disso e tentou atingi-lo por trs. Ross se afastou. Os brados dos homens e principalmente de Megan estavam distraindo-o.
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Fechando-se para todos os estmulos externos, exceto o oponente, Ross se abaixou para evitar um ataque de Comyn e virou-se por trs dele. Comyn o seguiu como um urso treinado. Estavam apenas se testando, como no jogo de xadrez. Ross se desviava dos ataques, no permitindo ao oponente adivinhar que seus pensamentos j estavam vrias jogadas adiante. Ross permaneceu na postura defensiva, avaliando o estilo de Comyn, procurando pelas fraquezas que Andrew assegurara que todo homem tinha. E l estava. O maior pecado que um cavaleiro pode cometer... confiana em excesso. Assumindo que o oponente era lerdo, no cuidadoso, Comyn ficou mais descuidado. As espadas se cruzaram, Ross torceu o ataque, desarmando o oponente. A espada de Comyn aterrisou a alguns metros de distncia. Xeque pronunciou Ross, afastando-se. Vou levar meu sobrinho agora. No vai, no. Estrangule a criana! berrou ele. Seu desprezvel... Ross olhou para onde Kieran estava mesmo sabendo que nenhum de seus homens estava em condies de chegar l em tempo. Mas Megan j estava l. Puxando Kieran por entre as pernas do mercenrio, ela o pegou no colo e saiu correndo, com o inimigo atrs dela. Ela no vai conseguir. Oh, Deus. Ela no era rpida o suficiente. Gritando seu nome, Ross partiu em sua direo. Comyn tambm correu atrs dela. Antes que pudessem alcan-la, ela tropeou, rolando para no cair em cima de Kieran, e ficou de costas no cho. O mercenrio a alcanou antes que pudesse se erguer. Tirando uma adaga da bota, ele a ajustou em seu pescoo. No se mexa! Ross estacou, baixando a espada. Comyn lanou a cabea para trs e riu enquanto tomava a adaga de seu homem. Megan no me interessa. Pode peg-la e lev-la embora. Mas o rebento fica comigo. No! protestou Megan. No vou deixar Kieran. Aconchegou ainda mais o beb. Vai precisar de mim para cuidar dele, Comyn argumentou. Meg! gritou Ross, atnito, avanando em sua direo. Fique onde est advertiu ele. S quero o rebento. Megan virou um pouco a cabea para encarar Comyn. Ele estava louco. S um homem louco tentaria descontar num beb as desavenas que imaginava ter com Lion. Acha que vai ser divertido torturar um beb de trs meses?
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arriscou ela. Comyn piscou, obviamente chocado com sua sinceridade. O que... Os momentos que se seguiram foram de mensagens silenciosas entre ela e Ross. Incompreenso, desapontamento, traio, raiva. Ela encarou Comyn. Ele jovem demais para sentir os sofrimentos a que vai submetlo por causa de seu pai. Perdo, Kieran, Lion, Siusan. E no vai crescer sem o cuidado de uma mulher. Deu um adeus silencioso a Ross e cruzou o porto do purgatrio. Precisa de mim para mant-lo vivo... Em seu colo, Kieran se mexeu, o pequeno punho gelado procurando o calor de sua pele. Balbuciou, virando a boca sobre seu seio procurando alimento. Megan de repente tomou cincia dos instintos que no sabia que possua. Ele era seu. Estava sob seus cuidados por desejo da irm querida. Sangue de seu sangue. No lhe daria as costas, no deste lado do inferno. E estava com medo de que fosse o inferno seu destino final, e o de Kieran.

CAPITULO 18
Ele ficou louco sussurrou Davey Owain. Ver aquele bastardo levar lady Megan e o beb o deixou louco. Owain suspirou e lanou um olhar preocupado a Ross. Ele permanecia longe de todos no centro de um brejo, a cabea baixa de dor e desespero, a espada pendendo esquecida na mo, parado como uma esttua. Sim, e calado como uma tambm, pois ignorara a oferta de Davey de comida e bebida, bem como as tentativas de Owain para que comeassem a planejar o prximo passo. Qualquer passo. No podemos continuar assim. Owain foi at Ross, parando a seu lado, tocando gentilmente em seu brao. Ross... Me deixe! gritou o calmo e lgico herdeiro dos Carmichael. Ross, seja razovel... Razovel! Ele se voltou para Owain, o corpo trmulo, os olhos vermelhos de angstia por baixo do capacete. Como posso ser razovel quando ele tem os dois. Vil, bastardo louco, ele tem os dois e no h nada que eu possa fazer. Deus, s posso ficar aqui quando cada msculo do meu corpo quer subir aquele morro e derrubar os muros daquele castelo maldito... s com as mos se for preciso. Estava ofegante como um

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drago. timo concordou Owain, indiferente. Ns iremos com voc. Cinquenta pares de mos devem acabar com o servio mais depressa. Ross piscou,, balanando a cabea como um homem emergindo de um sonho... ou um pesadelo. Mas intil, estpido... Mesmo assim, se acha que a melhor maneira de libertar lady Megan e o beb, ns iremos com voc. Ross olhou para Owain, a confuso em sua mente diminuindo. No faa isso por mim, gals. No me faa responsvel por eu no estar raciocinando direito. Vai fazer o que for melhor para sua senhora respondeu Owain, a pulsao se regularizando ao perceber que Ross estava voltando ao normal. Melhor! Ross virou a cabea para a sombra escura contra o cu da noite. O melhor seria se a mulher tola tivesse ficado em casa, aonde pertence. Entretanto, graas a ela, o beb no est sozinho l dentro, sem amor e sem cuidados lembrou Owain gentilmente. No, graas imprudncia dela, Comyn tem os dois para torturar. Ross desviou o olhar da fortaleza. Ele a odeia. Bom Deus, por que no percebi? Por que no acreditei nela? Porque Rhiannon havia envenenado sua mente. Pequeno conforto disparou Ross. culpa minha ela estar l. Respirou com dificuldade. Mas lamentaes no vo mudar o que aconteceu. Endireitando os ombros, guardou a espada. Venha. Mande os homens montarem. Vamos cavalgar. Cavalgar? exclamou Owain, mas falou ao vento. A esttua ganhara vida e se apressava em direo aos cavalos. Mas... mas no podemos deixar lady Megan e o beb protestou, trotando ao lado de Ross. No podemos fazer nada aqui. E ficou assim.

Opulncia. No momento em que fora introduzida em Shurr More, Megan se viu envolta nisso, chocada por isso. No suportava ver as finas tapearias cobrindo as paredes do aposento em que Comyn a instalara havia poucas horas. No suportava se sentar nas cadeiras entalhadas que ladeavam a lareira, ou se deitar na imensa cama com dossel no outro lado do aposento. O produto dos saques piratas.
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Ento, andava da janela porta e de volta. As solas das botas que tia Brita lhe dera emitiam um som abafado sobre os tapetes. O movimento constante ofendia sua perna, mas no aplacava seus medos. Estava sozinha. Mais sozinha do que quando barganhara nesse jogo terrvel. Ross e seus homens partiram... deixando-a merc de Comyn. Megan gemeu e pressionou a testa contra o vidro frio da janela, uma raridade mesmo em Edimburgo, pela qual Comyn devia ter pago o mesmo que todos os outros luxos. Mas seus pensamentos no estavam com seu carcereiro, estavam com o homem que permanecera fora at poucas horas antes. O homem que ela amava de todo o corao. O homem que dizia que a amava e que, entretanto, no confiava nela. Com o olhar, ela implorara sua compreenso quanto ao que ela fizera e por qu. Kieran era importante para os dois. Certamente, ele devia saber que ela no poderia deixar o beb entrar sozinho na fortaleza de Comyn. O som da chave virando na fechadura tirou Megan de seus devaneios mrbidos. Voltando-se, sentiu os cabelos da nuca se arrepiarem quando Comyn entrou. Atrs dele, uma criada trazendo gua, fraldas e mingau de aveia para Kieran. Limpo e alimentado, o beb logo adormeceu na cama. Vejo que notou o lbio cortado e o olho roxo da criada bufou Comyn. Ela vai apanhar mais da prxima vez que desafiar as minhas ordens e ajud-la a cuidar do bastardo. A criana no vai viver muito tempo se no cuidar dele observou Megan. Desculpe murmurou criada, que evitou seu olhar, pousou a bandeja na mesa de carvalho e saiu. Quero que ele viva... mas no em conforto. Comyn olhou para o aposento, tocando num candelabro de prata, o pregueado de veludo das cortinas. Finalmente, ps-se ao lado da cama, olhando para o beb adormecido. A expresso selvagem fez Megan correr para junto da criana, as mos estendidas para proteg-lo. Comyn afastou-lhe as mos, empurrando-a contra um dos postes do dossel. O bastardo de Carmichael no merece conforto. Esta era a cama de Siusan. No o quero a. Mantenha-o fora da cama e longe da minha vista. Se eu o vir ou escutar o choro, chuto-o escada abaixo. Ele parou, passando a mo pelo queixo. Um escravo aleijado pode no ser rpido, mas seria divertido v-lo mancar como voc. Megan ignorou a malcia. Mas onde ele vai dormir? Ele vai ter um cesto na cozinha... como um cachorro. E, quando for
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mais velho, vai brigar pelos restos das mesas como eles tambm. Mas... ele vai morrer de fome... No. No vai. Eu sobrevivi das sobras que seu pai me deu. Megan se enrijeceu, a indignao superando o medo, dando-lhe foras. Papai o abrigou, deu-lhe um lugar mesa, valorizava-o mais que ao prprio filho. E voc o traiu. Fiz o que tinha que fazer para sobreviver. Eammon era um covarde. Recusou-se a me ajudar a punir os MacKay por roubarem o que era meu de direito, recusou-se a entrar no esquema que montei para nos deixar ricos. Oh, papai, lamentou Megan silenciosamente. Se no estivesse to envolvida em seus esforos para voltar a usar a perna, poderia t-lo salvo do pio. Ele me deu uma torre miservel, eu a transformei num castelo adequado a um rei. Pago com o sangue daqueles cujos navios voc afundou. Eles no eram nada para mim. Olho por olho, diria. Recuperei o que os MacKay e o seu pai roubaram de mim. Daqui, comando meu reino. Reino? Voc s tem cinquenta mercenrios. E servos cujo comportamento indicava que o senhor usava de crueldade. Previsvel, mas a audcia das palavras seguintes de Comyn tiraram a sua respirao. Tenho dinheiro suficiente para comprar um exrcito com o qual recuperarei o que meu... e muito mais. Primeiro as Terras Altas, ento... Ele sorriu, os olhos sombrios. Poderei estar em posio de ameaar o rei. Mas vou comear com os Sutherland. Primeiro Brita, por esconder Siusan de mim. Ento, acertarei as contas com os MacKay. Depois, Curthill. Eammon j deve estar morto... No. No pode estar. H dois anos viciado em pio. De acordo com o que Douglas me contou, Eammon no vai sobreviver falta da droga. Ele alargou o sorriso. E uma morte nojenta. Oh, papai. Horrorizada, Megan se sentiu mal, mas se controlou. A me salvaria seu pai. Precisava acreditar nisso... ou enlouqueceria. E ento h o que devo a voc. A mim? O que fiz para me odiar tanto? Ele franziu os lbios. Sua simples existncia foi um obstculo para mim. Se no fosse voc, podia ter-me casado com Siusan h anos. Ele passou a mo pelos cabelos. Voc nem teve a decncia de morrer quando devia. Voc. Voc flechou o meu cavalo deduziu Megan, arrepiando-se.
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Um riso nojento foi a nica resposta, mas a verdade estava clara em seus olhos malevolamente brilhantes. E Ewan? E Ewan. Um simples acidente me trouxe tudo... uma punio para seu pai, Siusan como esposa, Curthill como base para meus negcios. Demnio. Sentiu um amargo na boca, mas tinha que mant-lo falando, tinha que encontrar um modo de fugir com Kieran. Por que ningum encontrou a flecha no cavalo? Porque Hakon se ofereceu para recolher os animais e o corpo de Ewan. Ele retirou a flecha nessa hora. Comyn cruzou os braos sobre as correntes de ouro sobre seu peito. Voc precisa pagar, percebe comentou, com a calma de quem compra um tecido. Ficar aqui trancada na sua fortaleza j tortura suficiente rebateu ela, com astcia. Se pudesse induzi-lo a dar-lhe a liberdade de andar pelo castelo, poderia encontrar um meio de escapar. No o suficiente. Comyn pousou a mo no queixo, as luzes das velas intensificando a loucura em seu olhar. Voc uma prostituta orgulhosa. Poetisa do cl Sutherland desdenhou. Umas poucas noites nas barracas com meus homens vo baixar seu orgulho. No. Megan sentia o corao batendo to forte que mal podia ouvir a risada de Comyn. Protegeu-se atrs do poste do dossel. Ele foi at ela, a expresso ameaadora, predatria. Talvez eu a use primeiro. Esboou um sorriso de lobo. Lembra-se da vez que me pegou atormentando os ces? Seu pai no acreditou na sua histria, mas ele ficou pensando como um co podia se perder. No so apenas ces que gosto de amarrar, Meg. Vai aprender coisas em minha cama que nunca imaginou na de Ross. Megan avaliou a distncia at a porta. Longe demais para sua perna manca. Nem poderia levar Kieran. Foram salvos pelo toque de sinos. Que diabo! Comyn foi at a janela, abriu-a e ps a cabea para fora. Fumaa, da cozinha e dos estbulos. Isso coisa de Ross. Achei que ele desistiu depressa demais, mas ele no vai incendiar tudo aqui como os MacKay fizeram com meus pais. Voltarei para terminar nosso assunto disparou, antes de sair apressado. O som da barra de ferro sendo posicionada ecoou pelas paredes de pedra do aposento. Estremecendo, Megan se deixou afundar no canto da cama. Escapar era seu primeiro instinto, mas como? Estava sozinha, no terceiro andar da torre dentro da fortaleza do inimigo, com a porta trancada pelo lado de fora. Sairia pela janela.
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Megan se levantou, tomou Kieran e foi at a lareira. Pousou o beb no cho a uma distncia segura do fogo, tirou os lenis da cama e os amarrou, produzindo uma corda. Devia ser o suficiente para atingir o cho. Se Ross invadisse Shurr More, ele a encontraria mais rapidamente se no tivesse que procurar no castelo inteiro. Que inferno! Megan estava saindo pela janela! Ross segurou a espada com mais fora enquanto olhava pela janela para o comprimento da corda de lenis que dava no telhado abaixo. Estava escuro, mas as chamas dos prdios se incendiando transformavam a noite num tipo infernal de dia. No estbulo abaixo, viu pessoas andando para l e para c, tentando apagar o fogo, tentando afugentar os Carmichael e os Sutherland que seguiram Ross at os muros de Shurr More. Mas nenhuma mulher assustada com um beb estava no telhado. Por que ela no esperou ali para ser resgatada, como qualquer mulher normal? Franzindo o cenho, Ross afastou-se da janela. Fique de guarda l em cima e mate qualquer homem que tentar resgatar a lady! Comyn. Assim que o guarda entrou para ver o que tinha acontecido no aposento, Ross desceu um candelabro de prata em sua cabea. Sem perder um minuto, foi at a janela e, n aps n, desceu pela corda de lenis, imaginando como Megan conseguira descer com um beb ao colo. L est ele gritou Comyn da janela. Ross pulou os ltimos metros, dobrando os joelhos para absorver o impacto, deslizando sobre o telhado e indo at a borda. Entrou na capela, uma sombra o acompanhou, balanando sem perigo do lado de fora do capacete enquanto ele se agachava ao lado de um tmulo. Uma segunda batida mais forte de trs o ensurdeceu. Praguejando, ele apareceu e agarrou a figura traioeira, colocando-a contra a pedra da capela. Renda-se grunhiu. Com prazer veio a resposta suave e apaziguadora. Meggie? Ross sentiu as mos trmulas enquanto acariciava seus cabelos e rosto. Oh, minha Meggie. Ross. Est zangado comigo? Furioso. Quando ouvi que voc ia se colocar nas mos daquele louco, eu... eu... Obviamente as palavras lhe faltaram. No podia deixar Comyn levar o pequeno Kieran sozinho esclareceu ela, apressada. Podia ter confiado em mim para salv-la e ao beb. Mas...
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Chega de mas. No desta vez. Onde est Kieran? Aqui. Megan se afastou para soltar as faixas que prendiam o beb a seu corpo. Ele to bonzinho sussurrou, afastando um canto do cobertor para que ele o visse dormindo. Assim como voc no . Vai parar de agir assim e nunca mais vai se arriscar novamente grunhiu ele. Meggie, pensei tantas coisas quando voc se foi com ele. Senti o mesmo quando pensei que voc tinha me abandonado. Nunca. Ele a beijou. Deus, acho que estou comeando a raciocinar como voc, achei que era melhor recuar, e ento voltar escondido, achei que seria melhor se Comyn no pensasse que voc era to importante para mim. Ross, no basta tirar a mim e Kieran daqui, temos que deter Comyn. Ela repetiu brevemente o que Comyn contara sobre seus planos de expanso. Ross fechou os punhos, os lbios curvados em puro desgosto. H fim para a perfdia do homem? No. Ele confessou ter participado da morte de meu irmo e tenho quase certeza de que ele matou Lion tambm. Pelo sentimento que nutria por Siusan, provvel. Mas no hora para especulaes. Ross cobriu gentilmente o rosto de Kieran e tirou Megan da capela. Quando estiverem a salvo, voltarei para lidar com Comyn. Como entrou no castelo? Quando ele roubou Kieran, deixou uma corda com um gancho na ponta. Pareceu ser de grande utilidade, ento, trouxe-a comigo. Com isso, conseguimos escalar o muro dos fundos. Megan parou. Veio sozinho? No. Owain e os outros esto por a, subjugando os mercenrios de Comyn. Mantendo-a a salvo atrs de si, Ross a conduziu para fora da torre, pelo ferreiro, at o muro dos fundos. As poucas pessoas que encontraram eram servos. Ainda assim, no relaxou enquanto no avistou o objetivo. L est o porto dos fundos. Ross deixou de sorrir quando algum saiu de uma reentrncia da parede da cozinha, uma figura negra bloqueando seu caminho. Comyn. Corra, Meg! gritou Ross. No teve tempo de ver se ela obedecera, pois Comyn j vinha atac-lo.
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A sua frente estava o porto e a liberdade. Consciente da preciosidade que carregava junto ao peito, Megan queria desesperadamente aproveitar a oportunidade que Ross providenciara. Mas... Viu Ross lutar pela vida, por eles. Lembrava-se bem da falta de lealdade de Comyn. E se ele tentasse algum golpe baixo? Ela devia ficar ali para ver, para avisar Ross. Mas... Kieran se mexeu e comeou a chorar. O que deveria fazer? A quem devia mais lealdade? Ao homem que amava ou criana que amava como se fosse sua, depois de jurado irm que cuidaria de seu filho? Fuja, Meggie! gritou Ross, e ela percebeu que sua presena era um perigo para ele. Segurando o amuleto que ganhara de Ross como presente de casamento, sussurrou: Cuide-se, amor. Voltou-se e saiu pelo porto, sem se importar, pela primeira vez, se estava mancando. Ross ouviu Megan partir e sentiu um grande alvio. Agora, podia aplicar suas energias totalmente em derrotar o inimigo. Ah, doce vingana. Alguns minutos de luta para Ross perceber que Comyn continuava menosprezando o oponente. Para provar o ponto. Passou por baixo da espada de Comyn e mirou o ombro. A ponta rasgou a capa de seda, mas escorregou pela malha de ferro que ele usava por baixo. Forado a usar a malha de ferro mesmo no prprio castelo? Achei que voc desistiu rpido demais. Meu irmo desistiu rpido demais? Comyn tropeou e gemeu quando Ross o atingiu na coxa esquerda, rasgando o couro e cortando a carne. No matei o seu irmo. Siusan disse que voc estava l quando ele foi assassinado. No tinha certeza de que ela me vira. Comyn franziu os lbios. Ela ficou meio doida quando ele morreu. Ver algum que se ama morrer provoca essa reao. Amor! Odiava v-los juntos, odiava saber que ele a tocava. Ross aguardava a fria fazer efeito no manejo da espada. L estava a oportunidade. Por Lion declarou Ross, suave. Mirando o cotovelo, afastou a espada de Comyn e atingiu-lhe a carne. Comyn praguejou e largou a espada, o sangue pingando pelo cotovelo. Ha. No um golpe fatal desdenhou. No, prefiro v-lo levado a Edimburgo para encarar a justia do rei
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comunicou Ross, satisfeito. Vou v-lo pagar pela morte de Lion. Eu? Comyn riu. Mas eu no matei o seu irmo... foi Eammon. Eu disse a ele que Lion tinha o pio. Disse que, se ele quisesse a droga, teria que matar Lion. Que boa pontaria tem o velho, considerando suas condies. Eammon matou Lion? No. No podia ser. No poderia ir a Siusan com as mos sujas do sangue de Lion. Comyn aproveitou que Ross se distrara para tirar vantagem. Puxando uma adaga do cinto, pulou para cima dele. Rolaram os dois no cho, a adaga junto ao pescoo de Ross. Agora, vai pagar... Ross segurou sua mo e procurou a prpria adaga. Lembrou-se de que a usara para silenciar um vigia. Mas... havia alguma coisa. Um pedao de madeira liso e fino. O galho que Dame Isl lhe dera. Por sorte. Ross acertou Comyn no olho. Ele gritou, surpreso. Ento, soltou o ar e morreu. Ross imaginou ter ouvido as portas do inferno se abrirem para abrigar outro demnio. Um cujos atos se refletiriam alm tmulo, perturbando os vivos.

CAPITULO 19
L est! Estou vendo Curthill no horizonte! O grito excitado de Davey fez Megan erguer o olhar do rosto do rebento dormindo em seu colo. Endireitando-se, deliciou-se viso familiar das torres de pedra, as narinas se inflando para sorver o cheiro do mar. Lar. Estamos em casa murmurou, voltando-se para encarar o homem que os trouxera a salvo atravs das paisagens selvagens das Terras Altas. De dia, os braos de Ross a envolviam e a Kieran, protegendo-os do frio e do mal; noite seu grande corpo os aquecia enquanto dormiam. Estamos a salvo.
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Sim. Ele ergueu o visor do capacete para revelar um rosto to tenso e vigilante quanto quando ainda estavam nas montanhas. Embora os mercenrios de Comyn MacDonnel estivessem presos em Shurr More sob guarda Sutherland, animais e errantes ofereceram ameaa real durante a viagem. Mas no mais. Assim, por que...? Andrew? Ela virou a cabea para ver a linha de cavaleiros. O velho mestre ainda fazia cara feia por estar no meio da tropa com algum pajeando-o, mas estava ereto na sela. Espiando Megan, ergueu a mo esquerda e se adiantou. Megan gemeu e olhou para a frente. Oh, a vem ele. Milady, precisa de alguma coisa? perguntou Andrew. No. Estava apenas dando uma olhada. Se precisar de alguma coisa... qualquer coisa, s tem que pedir, lady Megan. Olhou para o brao direito, espesso devido s bandagens, preso firme contra o peito, mas inteiro e sarando. Precisa falar com ele... faz-lo perceber que no me deve nada comentou Megan a Ross quando Andrew voltou para trs. Todos ns somos seus devedores afirmou Ross, rgido. O que est errado com voc? quis gritar Megan. Lamento que tenha tido que mat-lo arriscou ela. Comyn merecia morrer. Mas no pela sua mo. Melhor pela minha do que pela de outro. Ross! Converse comigo... Ele olhou para ela e para Kieran. O que quer que eu diga? papai? perguntou ela, sentindo um frio no estmago. Tem medo de que ele esteja morto? Morto? Isso no tinha lhe ocorrido. No, eu... ah, a vem Giles. Megan deixou de lado as prprias preocupaes para saudar a tropa que vinha de Curthill, com Giles exuberante frente. Estava a ponto de mandar homens atrs de vocs informou o belo cavaleiro, parando ao lado de Ross. Est tudo bem? perguntou Ross ao homem sorridente. Giles deixou de sorrir. Lorde Comyn desapareceu. Tive medo de que ele tivesse sido pego pelos piratas, mas no encontramos nenhuma evidncia de... Comyn teve um fim adequado grunhiu Ross. uma longa
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histria e vai ter que esperar at minha lady estar em casa. Megan sentiu que Ross estremeceu ao atravessarem a ponte para Curthill. O que havia l para fazer um homem desses estremecer? Uma olhada pelo ptio a fez esquecer a questo. Est to limpo e arrumado quanto costumava ser antes dos tempos ruins murmurou. At Ross sorriu. Giles, voc fez milagres. No foi trabalho meu. Quando os Sutherland souberam que seu lorde estava aprisionado e eles no sabiam de nada, ficaram to envergonhados que correram para arrumar tudo. No salo, as mudanas tinham sido ainda mais dramticas. Os amigos fanfarres de Archie desapareceram. O local estava imaculadamente limpo e cheirando a ervas aromticas. Meg! Lady Mary parou junto porta, ergueu a saia e correu com agilidade extraordinria. Ele est vivo. Seu pai est vivo! Vivo! Ela estava com medo de perguntar. A me a abraou com fora. Preso entre as duas, Kieran acordou e protestou alto. O que isso? Lady Mary recuou um passo, arregalando os olhos enquanto Megan soltava o beb. Oh, mas um beb. O filho de Siusan. No consegui salv-la informou Megan, e os trs choravam agora. O som atraiu Chrissy e as outras mulheres, que comearam a chorar tambm. Nossa, ensurdecedor resmungou Lorde Nigel. Com Eammon fora de perigo, esperava sorrisos. O que foi agora? Esto lamentando esclareceu Ross. Chrissy, pode cuidar de Kieran? pediu lady Mary. Vou levar Megan para ver o pai. Acho melhor no falarmos de Siusan at que ele esteja mais forte acrescentou. Sabe o que melhor, mame, mas, se ele perguntar por ela, no vou mentir declarou Megan, devagar, os olhos fixos em Ross. J estou farta de mentiras. Venha conosco. Quero que conhea papai. Ela o agarrou e levou pelo ptio em direo torre que o pai ocupava. Ele est vivo. Comeou a subir as escadas. Ross se deteve, sem saber se queria encarar o assassino do irmo. Est tarde. Talvez devssemos esperar at amanh para visit-lo... Preciso v-lo. Ela se voltou, a expresso sria. Preciso v-lo com meus prprios olhos e, quando for a hora certa, contar sobre Siusan.
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Ver Eammon Sutherland era uma provao, mas no aquela que Ross imaginava. O velho homem na cama com dossel parecia mais um fantasma, o rosto to branco quanto o travesseiro sob sua cabea. Oh, papai engasgou Megan. Apertou a mo de Ross at seus ossos estalarem em protesto, mas ele no a largou, no querendo que ela enfrentasse essa luta sozinha. Meggie? Eammon ergueu levemente as plpebras. Ah. Voc um colrio para esses olhos cansados. Olhou para Ross. Lion? Esboou um leve sorriso. Que bom v-lo, rapaz. Tive um sonho terrvel... pensei que alguma coisa ruim tivesse acontecido. No podia suportar aquilo. Chegue mais perto... Ergueu a mo, que caiu novamente sobre a cama. Preciso... pedir um favor. Piratas. Piratas malditos. Tente par-los... Fracassei. No fui forte o bastante. Mas voc . Novamente a mo se ergueu. Por instinto, Ross se estendeu e tomou-lhe a mo, pressionando-a ternamente. Est tudo bem, senhor. No. No vai estar tudo bem enquanto eles no pararem. Diga que vai... par-los, pelo meu povo implorou Eammon, os olhos lacrimejantes. Considere feito declarou ele, gentil. Ah. O velho homem relaxou na cama. Soube no momento em que o vi que era o homem para minha Siusan... o homem para salvar minha gente. Fechou os olhos.Negcio ruim... no posso pensar em como comeou. Cansado... cansado demais para lutar com Comyn. Shh pediu Megan. Est tudo bem agora. Deve se concentrar em melhorar. Tenho... minha Mary diz que vai me matar se eu no melhorar. O pai voltou a dormir, Megan se voltou e enterrou o rosto na tnica de Ross. Obrigada por fingir que era Lion. Amanh, se ele estiver mais forte, vamos contar a verdade. Verdade. A palavra atingiu Ross como uma lmina em brasa. Vamos esperar ele melhorar ofereceu ele, suave, acariciando suas costas. Se contasse a verdade, arriscaria machucar Eammon, que fora to vtima quanto Lion, arriscaria machucar lady Mary e todo o resto do cl que agora se esforava para recolocar a vida em ordem. E quanto a Megan? A vida em comum estava apenas comeando. Como podia manchar aquela esperana brilhante? E quanto ao pequeno Kieran? Sua famlia aceitaria a criana, sabendo que em suas veias corria o sangue do assassino de seu pai?
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Se pelo menos no tivesse ouvido a confisso de Comyn. Ross. Voc est tremendo de frio e cansao percebeu lady Mary. Pedi um banho para o aposento que voc e Megan dividiram na noite de npcias. V na frente. Eu... eu preciso conversar com ela. Sem perceber que a sogra estava preocupada com alguma coisa, Ross ficou agradecido pelos minutos de privacidade que teria para refletir. Mame, estou contente em v-la, e gostaria de conversar com voc, mas preciso ver se Ross quer alguma coisa. E Kieran, embora ele tenha aceitado bem toda essa agitao, pode estar assustado com tantos rostos estranhos. Megan fez meno de sair. A me passou-lhe uma taa de vinho. Por favor, sente-se um minuto... aqui, junto ao fogo. Megan tomou uma cadeira. Alguma coisa est errada. Bem. A me engoliu em seco e desviou o olhar. Mame, essa confuso toda me ensinou a valorizar a verdade. Deve me contar o que a aborrece para podermos ver como vamos lidar com isso. Lady Mary olhou para as mos. Existe a possibilidade de voc no poder ter filhos. O qu? Chocada, Megan gelou no mesmo instante. Ajoelhou-se diante da me. Como pode ser? perguntou, confusa, magoada. Ouviu as explicaes e s conseguia entender que seus sonhos estavam desmoronando. Ross foi a primeira preocupao de Megan. Ele vai ficar arrasado. Por que contar a ele? perguntou a me. Ele pode repudi-la por isso. Ele tem o direito de saber que a esposa uma... es... es No conseguia nem pronunciar. Estril. Por que isso, depois de tudo? Por que isso, quando todos os problemas pareciam ter ficado para trs? E-eu preciso contar a ele. Mas como? O sino da capela soou chamando para o jantar. Relutante, Ross abriu os olhos e se sentou na banheira. Megan teria que se apressar se quisesse se lavar antes de descer para comer. O sino tocou novamente, mais alto, mais estridente. Quando o som se perdeu, chegaram a seus ouvidos passos no corredor. Ross! Owain entrou de supeto, a espada numa das mos, o capacete na outra. Um navio! Um navio estranho est vindo, traz uma bandeira com o nome O Falco Negro e est atirando na vila.
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Ross saiu apressado da banheira e se enxugou rapidamente, enquanto fazia perguntas a Owain. Estava mais ou menos vestido quando Davey trouxe sua armadura. O resto dos homens esperava embaixo. Quem estaria atacando? Ross deu ordens gerais e saiu com os homens. Metade da vila estava em chamas quando chegaram. As pessoas corriam para o castelo. As ruas estavam cheias de mulheres, crianas e homens confusos tentando salvar seus lares. Com as foras divididas entre eles, Owain e ele mesmo, Ross se dirigiu praia. O sol tinha acabado de se pr, mas a fumaa negra que saa do navio tornava o cu do porto escuro como a noite. Os que estavam a bordo extinguiam o incndio. Virem os botes gritou Ross. Protejam-se das flechas! Dali a pouco, uma chuva de flechas, algumas com chumaos incandescentes, chegou praia. Recolham as flechas e mandem de volta berrou Ross. Vamos ver se eles gostam de ficar num navio em chamas. Muitas flechas no atingiram o objetivo, caindo na gua, mas algumas atingiram as velas, incendiando-as. O capito gritou, mandando homens cuidarem do pior pesadelo dos marujos. A voz era estranhamente familiar. Owain tambm achou. Olhando para Ross, ele comentou: O lder tem um berro igual ao de... Meu pai. Ross tomou a frente. Que droga ele ir se afobando sem saber o que acontecera. Como vamos avis-lo de que somos ns antes que ele nos mate? gritou Owain debaixo de um tronco, protegendo-se das flechas. Ross resolveu o problema assim que a chuva parou. Protegendo-se, emitiu o brado de guerra e deixou que os homens repetissem o brado. Quarenta vozes responderam. Um Carmichael. Um Carmichael. Os Sutherland se juntaram, assim, o grito criou uma onda, ricocheteando nos penhascos abaixo do castelo e rolando sobre as guas. Ross ergueu a mo, e a onda diminuiu, caindo em total silncio. Se fosse seu pai e achasse que era armadilha? E se no fosse, o inimigo tentaria iludi-los? Ento, chegou o som que ele no pensara em ouvir pelo menos por uma semana. Ross? voc, garoto? Garoto? Quantos homens chamavam seus filhos de vinte e cinco anos
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de garotos? Sim, pai! gritou de volta. Sou eu! Voc est bem? indagou o velho, com um estremecer no final que fez Ross sorrir. Voc partiu h tanto tempo que pensamos que estivesse morto. Estou vivo, pai, mas com fome e cansado. Se pretende nos conquistar, corra, assim posso voltar ao meu banho. J, j estamos a veio a resposta esperada. Ross esperou o navio baixar as velas e lanar ncora antes de um bote ser lanado s guas. Veio direto a Ross, o pai de p na proa. Assim que o bote bateu na pedra, Lionel foi para a praia, ainda totalmente vestido para a batalha, menos o capacete, os longos cabelos negros grudados de suor. Ross! O patriarca lanou os dois braos ao redor do filho e o apertou at retirar todo o ar dos pulmes. O que est fazendo aqui? engasgou Ross, as costelas estalando. Sua me estava preocupada. Lionel largou Ross e recuou, olhando-o de cima a baixo, crtico. Perdeu peso e no est com uma cor muito boa. No admira. Estive em perseguio nas Terras Altas. E no dormia desde a revelao de Comyn. O pai resmungou, deu uma olhada nas torres iluminadas de Curthill. Pegou o bastardo que matou Lion? Sim. Devagar, com dor. Podia no ser a verdade, mas era o certo. Ah. O pai sorriu, as linhas duras em seu rosto se aliviando. Fechou os olhos momentaneamente. Quando os abriu a paz brilhava nas profundezas violetas. E a mulher? Ross se abraou. Me casei com ela. Ah. Ento devo ter netos antes do fim do ano apreciou ele. Bom trabalho... o que conta. Bateu em Ross no ombro. O que foi? Por que fez uma careta? Um velho ferimento respondeu Ross. Lionel Carmichael! Como se atreve a me deixar naquele barco? Ross se espantou. Mame? Trouxe mame numa incurso de guerra? Trazer? Lionel revirou os olhos. Eu trouxe Hunter. Sua me e Elspeth se infiltraram resmungou. Acredita nisso?
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Com facilidade respondeu ele, pensando em Megan. Ross. Oh, Ross. A me atirou os braos sobre ele. Oh, voc emagreceu. Recuou um passo. E est um horror. Acontece que acabo de voltar a Curthill e fui tirado do primeiro banho em semanas pelo alerta de que O Falco Negro estava atacando a aldeia. Agora, onde est minha nora? grunhiu Lionel. E voc mencionou comida? No comemos nada alm de comida fria, dormindo em cama dura nas ltimas semanas. Megan e a comida aguardam em Curthill, mas h uma terceira surpresa. As lgrimas que se seguiram depois da novidade da existncia de Kieran selaram a sua deciso. Agora, finalmente, haveria paz. Se foi? O que quer dizer com Megan se foi? exigiu Ross de lady Mary. Cansada como estava, se ela foi vila cuidar da gota de Lang Gordy, eu... eu... Ela... ela teve que partir respondeu a lady. Ele seguiu seu olhar at a lareira onde sua famlia brincava com Kieran. Tem alguma coisa a ver com o beb? Lady Mary balanou a cabea, mas empalideceu mais ainda. Se me contar sem rodeios por que e para onde Megan fugiu, eu irei atrs dela e a trarei de volta ou esperarei at que ela volte. Ela... ela foi embora porque ela no pode lhe d-dar um beb. Que loucura essa? Casada por uma semana e j teme ser es...? E-ela estril. A sogra desmoronou em prantos. Quando se controlou, Ross tomou-a pelos ombros. Por que teve que contar a ela? Nunca se pode ter certeza nesse assunto. Porque ela insistiu em saber a verdade. A verdade. Ross voltou os olhos para o teto. Ento, essa era sua punio por sua obsesso pela verdade. Me diga para onde ela foi? exigiu ele. Assim que obteve a informao, ele pegou um cavalo do estbulo do castelo, no Zeus, que estava exausto da viagem, e partiu para a vila. Minutos depois j estava na cabana de George. Quem est a? perguntou o alfaiate, tmido. Ross. Quero falar com Megan. Sei que ela est a, portanto, me deixe entrar exigiu, com sua melhor voz de dono-do-castelo. Um momento respondeu George. Vrios minutos se passaram
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e, quando a porta se abriu, somente George, a esposa e Lucais estavam na cabana. Megan fugira. Onde ela est, garoto? E fale rpido. Eu... eu no posso lhe dizer. Ross foi at a mesa e pegou o livro de histrias de Megan. Tenho que encontr-la... agora. Ela est ferida, garoto, e precisa de mim para cur-la. Lucais sorriu. Com Lang Gordy, milorde. E boa sorte na busca. Quando saiu da cabana, Ross viu um arbusto igual ao do galho que Dame Isl lhe dera. Parecia tolo pegar um galho e colocar no cinto. Para dar sorte. Mas s um tolo ignoraria algo que funcionara no passado. Enquanto passava pela porta da carpintaria, pensou que fora ali que tudo comeara. Estava tudo quieto, exceto pelo roncar ritmado de Gordy chegando do quarto. A nica luz vinha do fogo fraco no fogo. Sob a iluminao dourada, viu Megan deitada num leito no canto. Meggie. Deixando o livro de lado, Ross tocou em seu cabelo. Ela abriu os olhos. Ross. Ela o procurou para um abrao e ento lembrou-se. Com um gemido angustiado, tentou se afastar. Ross no permitiu. Meggie... Ela comeou a chorar e tentou se soltar. Calma, garota. Vai se machucar. Como ela no desistia, ele passou uma perna sobre seu corpo, prendendo-a, gentil. Ela finalmente se cansou. Ma-mame lhe contou. Sim, contou. Que mulher, ela no podia ter mentido s desta vez? Megan evitou o seu olhar. Ento sabe o que deve fazer. Sim. Sabia. Suplicar-lhe. Ross, pare de sussurrar em meu ouvido e oua ordenou ela, sem convico. No, no podemos lamuriava-se, fracamente. Ns temos... voc tem que me repudiar. Tarde demais. Voc me enfeitiou. No posso lhe dar filhos. Ele ergueu a cabea, sorrindo-lhe encantadoramente. J me deu Kieran. Mas... mas ele no seu. Sem deixar de sorrir, ele declarou: Ele o beb do meu corao. Dos nossos coraes, precioso para
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ns, porque ns amvamos seus pais e temos medo de ter faltado com eles. Vamos amar Kieran como os amamos. Vamos cri-lo como se fosse nosso. Oh, Ross emocionou-se ela. Ele a beijou, quente, possessivo e depois infinitamente terno. Eu te amo murmurava, entre um beijo e outro. Seu estpido. Por que no entende que melhor arranjar algum que... Acha que posso amar outra mulher? No, me recuse e vai me condenar a uma vida eterna de misria. Megan piscou, sentindo a intensidade de seu amor. Ele a soltou, estendendo-se a seu lado, mo atrs da cabea. Voc me ensinou a sonhar, a ter esperana, a amar. Venha comigo e me ensine mais. Quer saber da verdade? No quero arriscar perd-la para febre puerperalou algo assim. Kieran vai mant-la bem ocupada, sem falar nos doentes e feridos, e sempre aparecem rfos na soleira do castelo Carmichael. Voc podia adot-los. No... no a mesma coisa. Eu queria... sonhava em ter os meus prprios filhos. Eu sei. Mas teremos um ao outro, e Kieran. No pode ser o suficiente? Acho que vai ter que ser concordou Megan, triste. Ross beijou-a no nariz. Me sinto como ltimo prmio. Oh, nunca diga isso. Voc o nico homem que j quis. Ela lanou os braos ao redor de seu pescoo. Ele esperava um "mas"; ao invs disso, ela declarou: Eu te amo. E eu te amo, minha Meggie. Ele colou a testa dela e suspirou. Com sorte, poderemos ir de mansinho aos nossos aposentos enquanto nossas famlias se distraem com Kieran. No quer que eu conhea seus pais? Depois. Ele a beijou, com o corao no olhar. Muito depois. Antes quero fazer amor com minha esposa numa cama. Numa cama de verdade. Megan sorriu. No pode ser to melhor. Mas...

EPLOGO
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Trinta de setembro, um dia depois da festa de so Miguel, amanheceu claro e brilhante; algo no ar anunciava que o vero estava mesmo acabado e logo o inverno lanaria seu manto. Ross respirou fundo, soltando o ar devagar. Geralmente, no gostava dos longos meses de inatividade, quando o inverno rigoroso mantinha o homem dentro de casa com pouco a fazer, mas a ideia de ficar no castelo Carmichael com aquela que era sua esposa havia dois meses tinha apelo. Cansado, rapaz? perguntou o pai, enquanto caminhavam pelo porto com dentes de ferro que guardava os ptios internos do castelo Carmichael. Sim admitiu Ross, mas era um tipo de cansao agradvel que vinha aps longas horas supervisionando a colheita. E fora uma boa safra. A despensa estava abarrotada de frutas, castanhas e mas. Havia barris cheios de aveia e cevada; a cerveja fermentava em grandes tonis. Os animais considerados prontos j tinham sido abatidos, salgados e defumados. O restante iria para engorda com os restos da colheita que permaneciam nos campos. Fez muito bem em instalar o moinho admitiu Lionel. Ento, por que ainda no me declarou seu herdeiro? Por mais que valorizasse a verdade, Ross temia a resposta quela questo. Simplesmente tomou a iniciativa que cabia ao prximo chefe do cl Sutherland e tentou ignorar a dvida da sua gente. No dia anterior, quando todos os Carmichael de perto e de longe se reuniram para celebrar a colheita, ficara na expectativa... ou melhor, tivera esperana mesmo, que droga, de que o pai fizesse o anncio. E muito bom ver o cl reunido comentou o pai, desviando a ateno de Ross para o ptio externo. A fortaleza fora construda sobre uma colina; assim, do ponto vantajoso, cobria todo o campo que se estendia ao redor. Dentro dos muros resistentes do castelo, havia estbulos, ferreiro, alojamentos e campo de treino. Ali os visitantes do cl haviam se instalado, com as cores preta e vermelha e a insgnia pessoal de cada lder. Ross encheu o peito de orgulho. Pensei que eles j tivessem comeado a se arrumar para voltar agora. Festejaram at tarde ontem, devem estar com as cabeas pesadas. Foi um noite de muita dana, bebida e histrias. Falando nisso... Lionel deu uma olhada pelas barracas e nas pessoas bem vestidas. Onde est a nossa Meg?
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Nossa Meg. Ross se sentiu duplamente feliz. Sua famlia se afeioara a Meg muito rapidamente. Claro que s podia ser assim, ela era esperta, alegre e adorvel. Seu otimismo inabalvel, sua tremenda capacidade de curar haviam se espalhado pelo castelo Carmichael como um vento refrescante, levando embora a dor e a culpa que os dividiram aps a morte de Lion. Sim, fora acertado no revelar o que realmente ocorrera, pensou Ross. A cada dia, o peso da mentira diminua. Geralmente fica fcil localiz-la pelo seu trao. Lionel riu. Trao de alegria. Acho que ela j se recuperou por no poder... Pai. desejo do senhor sentenciou Ross, severo. Nessas horas, lamentava ter sido honesto com os pais. S fizera isso para que o pai no ficasse sempre tocando no assunto de bebs, magoando-a. Lionel resmungou e ento, alegrou-se de novo. Ah, l esto as mulheres. Ele foi andando rpido para onde as mesas haviam sido postas para a festa de So Miguel. Ross se apressou para acompanh-lo, surpreso ao ver que as fogueiras para cozinhar alimentos estavam sendo acesas novamente. Em que mame est pensando? No preciso festejar de novo hoje, todo mundo deve estar partindo at o meio-dia. A gente precisa comer contornou o pai, os olhos brilhando de excitao. O pai estava tramando alguma coisa. Antes que Ross pudesse descobrir, porm, os dois alcanaram as mulheres. Ah, l est minha fadinha! exclamou Lionel, sorrindo para Megan, que estava numa mesa prxima. Uma dzia de crianas sentadas em crculo ouviam enquanto ela contava histrias com bonecos. Ela est contando como Loarn e seus irmos estabeleceram o reino antigo de Dalriada resumiu Elspeth, a irmzinha de Ross. Foram guerreiros fortes, e acho que descendemos deles. Pode ser. Lionel se virou para abraar Carina, que voltava da fogueira dos cozinheiros. O que voc me diz, querida? Temos sangue de Loarn em nossas veias? Alguns de ns, sim. Ruborizada, os olhos brilhando, Carina olhou para o crculo de Carmichael, parando em Kieran, que dormia nos braos da bab. Deixou de sorrir por um instante e declarou: Ross com certeza tem. Eu? Ross desviou a ateno do beb para a me, ciente do barulho dos membros do cl que se aproximavam. Esperou por um esclarecimento do pai, que no veio.
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Ao invs disso, Lionel comentou: Tenho uma histria para contar. Uma histria? Lionel Carmichael era um homem de ao, um homem cujos feitos se tornaram lenda, mas que raramente ouvia s canes que as celebravam. Ross olhou para Megan, encontrou-a olhando-o to intensamente que temeu que alguma coisa pudesse ter acontecido. O que foi? exigiu ele, dando um passo, mas a me o impediu, passando-lhe uma taa de vinho e fazendo-o se sentar sobre uma coberta que algum havia estendido no cho. Na verdade, parecia que todo o cl Carmichael circundava Megan, taas mo, os rostos iluminados de ansiedade. Certamente esto todos esperando por essa histria resmungou ele, enquanto Andrew se ajoelhava a seu lado. E por que no? afirmou o velho cavaleiro. Sua mulher tem a lngua de prata e o corao de anjo. Ross ergueu uma sobrancelha. Elogios em profuso, at do admirador mais ardente de Megan... quase to ardente quanto ele mesmo. Dois meses de casados e ele estava mais apaixonado do que nunca. Mas ele a conhecia. Ela tem o corao de uma leoa, e est tramando alguma coisa. E fosse o que fosse, esperava que no estragasse a surpresa que ele lhe reservara, para logo aps a partida dos hspedes. Gostaria de ouvir a histria de como Ross matou Comyn MacDonnel berrou Lionel, aplacando os apupos. No. O olhar assustado de Ross encontrou o olhar calmo de Megan. O sorriso seguro no aliviava o frio no estmago. No podia reviver aquele dia terrvel, no podia. No entanto, quando fez-se silncio e ela comeou a falar, Ross percebeu que a histria tinha sido adaptada nos fatos essenciais e que novos itens tinham sido acrescentados. Na narrativa, Comyn era duas vezes mais diablico do que fora na verdade, e suas tentativas de enganar Ross tomaram tal forma que s foram suplantadas por sua bravura e vontade honradas de descobrir o que acontecera com seu amado irmo. O triunfo de Ross, o lance final que fez o amuleto da sorte ser o instrumento da destruio de Comyn recebeu gritos de aprovao da audincia. No havia olhos secos no ptio quando Megan contou como Kieran fora salvo da morte das mos do ensandecido que o deixara rfo. Ross! Ross! Ross! cantou a assembleia de Carmichael. Ruborizado de constrangimento, mesmo assim emocionado s lgrimas, Ross se levantou e acenou para sua gente. Ento foi at Megan, sem saber se queria beij-la ou
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sacudi-la. Andrew tirou a deciso de suas mos, agarrando-o pelo brao. Venha. Temos alguns assuntos para resolver. A multido abriu passagem enquanto o cavaleiro levava Ross para o extremo do campo de treino. Ross sentiu o corao palpitar quando viu sua armadura sobre a relva e Davey esperando para ajud-lo a vesti-la. No vou lutar com voc. J houve bastante luta concordou Andrew. Ento, o que...? E um tipo de cerimnia sussurrou Megan, passando a mo sobre ele, reconfortando-o. E coisa sua? exigiu ele, cauteloso. Realmente mencionei sobre isso quando conversava com seu pai, mas... Vista a armadura bradou o pai. O pessoal j est cansado de ficar em p com as pedras. Ross piscou, percebendo que cada um dos Carmichael tinha uma grande pedra, na mo ou junto aos ps. Vo me atirar pedras? Tolinho. Megan o beijou no rosto e se retirou enquanto Davey, Owain e Andrew o ajudavam com a armadura. Bem? exigiu Ross quando acabaram, sentindo-se um tolo com a armadura completa de batalha. O sentimento continuou at que o pai carregou uma rocha de verdade uns doze passos, pousando-a sua frente. Eu, que plantei a semente, coloco a primeira pedra declarou o senhor, solene. Permita que seja a fundao da qual o prximo senhor dos Carmichael comandar um dia. Os raios de sol brilharam nas lgrimas de Lionel, que se afastou indo para junto da esposa. Os outros homens rapidamente imitaram o gesto, pousando pedra aps pedra at construrem uma estrutura da altura do ombro, de forma triangular. Por ltimo, Megan tomou a frente com Kieran nos braos. Na mo, ele carregava uma pedrinha, que ela ajudou a soltar, juntando-a s outras. Por Kieran, que ser o herdeiro de Ross declarou ela, a voz rouca de emoo. Se os Carmichael acharam estranho que Ross designasse o filho do irmo para suced-lo ao invs de um seu prprio que um dia teria, no ficou claro nos brados de aprovao. Em seguida, os homens ergueram Ross nos ombros e o colocaram acima das pedras. Giles e Davey ficaram dos lados
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para sustent-lo enquanto Andrew passava a espada que Lionel levava para a batalha. Que seja conhecido que, deste dia em diante gritou o pai, a voz atingindo os muros do castelo Ross Carmichael meu herdeiro reconhecido,e ser o chefe do cl depois de mim. A alegria tomou conta da assembleia de Carmichael. Tomado pela emoo, Ross balanou e teria cado se Andrew no o sustentasse. O mar de rostos ficou borrado, todos exceto um. Megan ergueu o olhar com amor, as lgrimas correndo pelo rosto. Ela ainda estava l, segurando Kieran e sorrindo, quando os membros do cl o baixaram de volta. Vai me pagar por todo esse constrangimento disparou Ross, beijando-lhe a testa para amainar a dureza das palavras. Na verdade, estava mais tocado do que podia externar sem se desequilibrar emocionalmente. No culpe a moa censurou o pai, batendo-lhe nas costas. Ela s mencionou que uma cerimnia assim realizada nas Terras Altas para confirmar o herdeiro e eu... Agarrou-se a isso como uma truta faminta, pensou Megan, abraando mais um pouco Kieran de felicidade. A cerimnia fora uma maneira graciosa para Lionel reconhecer Ross como seu herdeiro sem admitir que devia ter feito isso havia um ano. E Ross... O sorriso encantado, a serenidade no olhar, azul e lmpido como o cu outonal, fez seu esquema valer a pena. Mas... havia mais alguma coisa naquele olhar, toda vez que se encaravam, que a estava deixando preocupada. Quando a refeio terminou, Ross j tinha sido saudado por cada Carmichael com idade superior a dez anos. As sombras se alongavam, o ar estava definitivamente mais frio quando Megan caminhou pelo castelo para ver se estava tudo bem com Kieran. Olhando para seu rosto doce, os cabelos negros emoldurando bochechas cheias levemente rosadas pelo sol, sentiu o corao se apertar. Oh, Siusan. No se lamente por eles, amor sussurrou Ross, abraando-a pela cintura e trazendo-a para mais perto. Eles esto juntos, como queriam, e ns vamos manter Kieran a salvo. Sim, vamos reafirmou Megan, suave. Virando-se, lanou os braos ao redor do pescoo dele. Est zangado comigo? O sorriso de Ross dissipou quaisquer dvidas. Como poderia, j que voc me deu a segunda coisa que eu mais queria na vida?
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Foi obra de seu pai esclareceu ela. Mentirosa repreendeu ele, gentilmente e sem censura. E alm disso no posso reclamar demais, j que tenho uma surpresa para voc. Tem? Megan riu e se aninhou em seu abrao. Gostei do que me deu esta manh murmurou, os olhos umedecidos pela lembrana de como acordara, sentindo seus dedos acariciando-a intimamente, roubandolhe a razo. No esse tipo de surpresa. Que mal. Ela passou os dedos por seu trax. Foi um belo modo de acordar. Posso imaginar um ainda melhor. Impossvel. Que diria de alguns dias em Edimburgo? props ele. Meu pai tem uma casa l, e me lembrei de ir l ver... s ns dois. Ergueu as sobrancelhas, fazendo-a rir novamente. Mais que tudo, queria faz-la feliz, espantar os fantasmas que apareciam em seu olhar toda vez que se lembrava do que lhe fora negado. E Kieran? Kieran tem a bab, minha me e trs irms para atend-lo. Alm disso, voc vai estar ocupada na cidade. Vou? perguntou ela, claramente intrigada. O Falco deve chegar de Curthill com um carregamento de mercadorias para ser vendidas, e vou precisar de sua ajuda para verificar a listagem.O comrcio tinha voltado. Desta vez, como Eammon pretendia originalmente, com os Sutherland trazendo produtos honestos dos mercados do sul. Ross concordara em atuar como um fiscal nas trocas. Vamos ter notcias de papai, ento. A recuperao de Eammon era lenta, mas eficaz. Embora ele nunca mais pudesse recuperar a fora total, ao menos voltara para a famlia. E, se ele estiver melhor, Chrissy poder vir nos visitar. Owain vai ficar quase to satisfeito quanto voc. Megan se entristeceu um pouco. Acha que eles vo se casar um dia? O tempo dir declarou Ross, embora ele duvidasse de que isso acontecesse at que Owain reconquistasse suas terras. Lamentou as palavras assim que as pronunciou, pois Megan estremeceu e desviou o olhar. Que droga. Ele usara essa mesma frase quando o assunto sobre sua esterilidade surgiu. H outro motivo para voc estar ocupada em Edimburgo completou.
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Oh. Ela relaxou um pouco, erguendo o cenho, questionando. Um membro do cl que mora l escreveu a meu pai contando que perdeu a irm e o cunhado num incndio. A filhinha deles foi poupada, mas... Oh, ela se queimou? lamentou Megan. Sim. Nas costas, pescoo e num lado do rosto detalhou ele, emocionado com a reao de Megan. O mdico diz que no adianta tentar salv-la, pois ficar marcada para o resto da vida e... Mdicos. Megan emitiu um som rude. Eles no sabem de nada. Desvencilhou-se de seus braos e foi para a sala. O que est esperando? melhor nos apressarmos. Owain e Giles j estaro com a guarda pronta quando acabarmos de nos vestir, e j mandei as criadas prepararem nossas bagagens h uma hora respondeu Ross, caminhando para tomar suas mos. O beb pode no sobreviver, mas, se conseguir, vai precisar de um lar, de cuidados especiais... E muito amor. Sei como as pessoas tratam aqueles que tm... um defeito informou Megan. Qual o nome dela? Flora... florzinha. Megan franziu o cenho. No vai se importar em receb-la, quero dizer... O chefe do cl pai de sua gente definiu Ross, srio. Na viagem de volta de Curthill, prometera que lhe daria tantos filhos para amar quanto pudesse, legtimos ou no. No quero todos eles vivendo conosco, mas... Sempre cabe mais um. Oh, obrigada. Megan puxou-lhe o rosto e o beijou sonoramente. Eu te amo murmurou, quando ele se ergueu em busca de ar. E eu amo voc confirmou Ross, abraando-a, sentindo o corao bater junto ao seu. Juntos, guiaremos nosso cl... E criaremos nossos bebs. Ela ergueu os olhos, sem sombra de dor, brilhantes de esperana pelos dias que viriam. E assim seria.

Fim!

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