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MATTHIAS ROHRIG ASSUNO

DE CABOCLOS A BEM- TE-VIS


FORMAO DO CAMPESINATO NUMA
SOCIEDADE ESCRAVISTA: MARANHO

1800-1850

Dados Internacionais de Catalogao na Publicao (CJP)


Bibliotecria Juliana Farias Mona CRB7- 5880
AS851c
Assuno, Matthias Rhrig.
De caboclos a bem-te-vis: formao do campesinato numa sociedade escravista: Maranho, 1800 1850/ Matthias Rhrig Assuno. - So Paulo: Annablume, 2015.
474 p.: 16 x 23 cm.
Inclui referncias bibliogrficas.
ISBN: 978-85-391-0660-3
Originalmente

apresentado como tese (Doutorado) do autor.

1. Maranho - Histria - Balaiada 1838-1841. 2. Brasil - Histria - Balaiada.


3. Movimentos sociais - Brasil. 4. Escravos - Maranho - Insurreio, etc. I. Ttulo.
CDD981.042
ndice para catlogo sistemtico:
1. Maranho - Histria - Balaiada 1838-1841
2. Brasil - Histria - Balaiada
3. Movimentos sociais - Brasil
4. Escravos - Maranho - Insurreio, etc

FORMAO

DE CABOCLOS A BEM-TE-VIS
DO CAMPESINATO NUMA SOCIEDADE
MARANHO 1800-1850

ESCRAVISTA:

Projeto, Produo e Capa


Coletivo Grfico Annablume
Imagem da Capa
View o/So Lus do Maranho; Joseph Lon Righini
Annablume

Editora

Conselho Editorial
Eugnio Trivinho
Gabriele Cornelli
Custavo Bernardo Krause
Iram Jcome Rodrigues
Pedro Paulo Funari
Pedro Roberto Jacobi
ja

edio: junho de 2015

Matthias Rhrig Assuno


ANNABLUME editora
Rua Dr. Virglio de Carvalho Pinto, 554 . Pinheiros
05415-020. So Paulo. SP . Brasil
Televendas: (lI) 3539-0225 - Tel.: (lI) 3539-0226
www.annablume.com.br

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A maior vulnerabilidade dos seus ecosistemas, provocando a rpida mudana


das condies naturais de produo, implica que a histria agrria do trpico hmido
deveria conceder mais peso a esse aspecto que nos climas moderados. Como os ciclos
de explorao de um produto costumavam ser mais curtos, as consequncias para as
respectivas sociedades agrrias tropicais foro necessriamente mais dramticas.
Neste captulo quero examinar o impacto da economia de plantation sobre o
meio-ambiente maranhense. As fontes demostram que at o incio do sculo XIX, a
floresta amaznica se estendia de fato pelo Maranho central at a beira do Parnaiba.
Impressionados pela exuberncia das densas matas, os autores coloniais geralmente
sobrestimaram o potencial agrrio da regio. S quando os efeitos da devastao
comearam a ser percebidos, no incio do sculo XIX, que se inicia uma discusso
sobre como remediar os inconvenientes da "grande lavoura". Entretanto, a soluo
sempre adotada para enfrentar o problema do desmatamento foi, como em outras
regies do pas, sobretudo de expandir a fronteira agrcola.

1.1. "TERRAS

POBRES E RICAS MATAS": O POTENCIAL

AGRRIO

38. Sioli, Harald, Amazonien, Grundlagen der kologie des grftten tropischen Waldlandes, Stuttgart,
Wissenschaftliche Verlagsgesellschaft, 1983.
39. Ministrio das Minas e Energia, Departamento Nacional da Produo Mineral. Projeto RADAM
Levantamento de Recursos Naturais, Vol. 2: Maranho/Piau, Vol. 3: So Lus/Fortaleza, Rio de

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:'.'vegetao existente e aproveitar-se das cinzas para o cultivo." Tal tipo de culti,j' vo tem sido condenada como "primitivo" e "atrasado" desde os tempos coloniais.
,. Vrios autores modernos mostraram que a produtividade dessa agrcultura "tradicional" depende muito do tipo da vegetao anterior," A quantidade de chuva, sua
distribuio durante o ano e a biomassa queimada so fatores to importantes quanto
qualidade de solo. Esse, no trpico humido, muitas vezes apenas serve de substrato para a ''fixao mecnica" da vegetao.? Estudos empricos tem demostrado
O aumento dos elementos nutritivos no solo depois da queima, 43o que relativiza o
julgamento negativo dado pelos estudiosos, no passado, a esse tipo de agrcultura. Ao
contrrio, "esse velho sistema de lavoura adaptado pobreza do solo em reservas de
autrientes".44 Da mesma forma concluram outro grupo de pesquisadores:
"This traditional fonn of shifting cultivation is functional and
ecologically sound. Shifting cultivation does not substantially
alter the soi! organic matter levels reducing them to about
75% ofthat ofthe forest equilibrium leveI. The burning process itself has little effect on the soi! organic matter but does
not volatize most ofthe C, S and N ofthe vegetation"."

MARANHENSE

Essa expresso de um conhecido estudioso para caracterizar a Amaznia pode


ser aplicada tambm ao Maranho." Reflete o estado atual dos conhecimentos sobre
solos amaznicos, bastante diferente da percepo vigente na poca colonial ou no
Imprio. A minuciosa anlise dos diferentes tipos de terra encontrados no Maranho,
efetuado pelo projeto RADAM, mostra que na faixa littornea do estado h poucos
solos propcios para a agrcultura: dominam areias quartzosas, solos de mangue e
de campos inundados (solonchaks e solonetz), dificis de usar na agrcultura por
serem muito cidos, ou de alto teor salino. 39No resto do estado dominam lateritas
hidromrficas, podzlicos e latossolos vermelho-amarelos, ou seja, solos de fertilidade baixa a mdia, tambm de uso limitado para a agrcultura. Solos de qualidade
encontram-se apenas nos terrenos aluviais, que existem em pequena extenso ao longo dos rios e riachos.
Tendo em vista a situao bastante desfavoravel do estado, comparado por
exemplo com os famosos massaps do litoral nordestino, cabe perguntar-se como
que o Maranho conseguiu - e em parte ainda consegue - ter um papel to relevante
na exportao de produtos agrcolas como o algodo, o arroz e o acar. A resposta
reside nas tcnicas agrcolas empregadas no passado, e, ainda hoje em uso por parte
dos pequenos produtores. A agrcultura itinerante ou de coivara consiste em queimar

Janeiro, Sudene, 1973.

" *TTHIAS

Para os propsitos da histria agrria, cabe indagar-se ento no somente sobre a qualidade dos solos, mas tambm sobre os tipos de vegetaes predominantes
no passado. A flora maranhense geralmente caracterizada como sendo de transio
.tre a selva amaznica do Norte, o cerrado do Centro-Oeste e a caatinga do Nor40.

Para um descrio da agricultura itinerante ou shifiing cultivation no Maranho no sculo XIX, veja
Gaioso, Raimundo Jos da Souza. "Descrio do mtodo que actualmente se pratica nesta Provncia
para a cultura e manipulao dos generos [..
BIGHB, cpia manuscrita sem data do original
no Conselho Ultramarino, Portugal; Abranches, Joo Antnio Garcia d', Espelho crtico-poltico
da provncia do Maranho, dividido em duas partes: (..) por um habitante da mesma provncia,
Lisboa, 1822, p. 40-41; Brando Junior, F. A., A escravatura no Brasil precedida d 'um artigo sobre
a agricultura e colonisao no Maranho, Bruxelas, H. Thiry- Vem Buggenhondt, 1865, pp. 30-31.
Weischet, Wolfgang. Die kologische Benachteiligung der Tropen. 2. ed., Stuttgart, B. G. Teubner,
1980, p. 48.
Sioli, Amazonien, p. 54.
Ver por exemplo Lken, Halo, Kemper, Bernhard, Grneberg, Franz e Lenthe, Hans-Rudolf, "lnvestigations on the Development Potential of Oxisols of the Chapada Grande", in: Geologisches
Jahrbuch, Reihe F - Bodenkunde, Heft 15, 1983, p. 23-29; Kemper Bernhard, "Fragen zur Fruchtbarkeit von Oxisolen in semiariden Gebieten Nordost-Brasilens", in: Giefiener Beitrge zur Entwtcklungsforschung, I, 9, p. 37-38, Wissenschaftliches Zentrum Tropeninstitut, Justus-Liebig-Universitlit, Gie6en, 1983; Jordan, C.F. (ed.), An Amazonian Rain Forest. The Structure and Function
of Nutriem Stressed Ecosystem and the lmpact of Slash- and Bum Agriculture, Paris, Camforth
(Lancs.), UNESCO & Parthenon, 1989, p. 108.
Sioli, Amazonien, p.57.
Miller, R. H., Nicholaides, J.J., Sanchez, T. A. e Bandy, D. E., "Soil Organic Matter Considerations
in Agricultural Systems ofthe Humid Tropics", in: Proceedings ofthe Regional Colloquium on soil
organic matter Studies, Brasil, 1982, 1982, p. 105,.

r,

41.
42.
43.

.
45.

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deste. Os tipos geomorfolgicos e os tipos de solo favoreceram a ecloso de uma


vegetao especfica: florestas de mangues nos solos constituidos por sedimentos
no consolidados do litoral, vegetao de restinga nas dunas, vegetao de campo na
baixada Maranhense, floresta tropical hmida e depois babaual na planicie ao redor
do Golfo Maranhense e no planalto occidental, florestas deciduais nas colinas do
pediplano central, e cerrado nos vales dos rios Tocantins e Pamaiba.
A quantidade de chuva o outro fator determinante. No Maranho, o regime
de precipitaes diminui gradualmente do oeste para o leste e do oeste para o sul. Na
rea da floresta hmida no oeste, ele chega a 2500 mm, em mdia, por ano. No Maranho oriental essa mdia cai para 1600 mm e no Sul para 1200 mm.
Adotei no presente trabalho os resultados do projeto RADAM como ponto de
partida para tentar entender qual foi a cobertura vegetal do sculo passado. Usar esse
mapeamento para uma anlise histrica resulta em vrios problemas metodolgicos,
pois muitos fatores diferents podem haver contribudo para mudanas na vegetao.
Mas acredito que pode ser um ponto de partida para elaborar algumas hipteses. O
RADAM distinguia, em 1973, cinco tipos de vegetaes: cerrado, floresta tropical
(hmida e decidual), formaes pioneiras (mangues, restingas, e campos inundados),
caatinga, floresta secundria, e dois tipos transitrios: a transio floresta decidual/
cerrado, e a transio floresta decidual/cerrado/caatinga.
Raimundo Lopes j comentou sobre a complexidade das zonas de transio
entre a Amaznia e o Nordeste, destacando a multiplicidade dos tipos de paisagens
e vegetaes no Maranho." Por isso houve muitas divergncias na literatura e redefinies na prtica na hora de dividir o Estado em ''microrregies homogneas",
no sculo vinte. A outra razo a rpida transformao da vegetao devido a ao
dos homens: Selva, babaual e campo so tipos de vegetao que podem succeder-se
no mesmo terreno em poucos anos. Por outro lado, a natureza foi sujeita intervenes humanas que alteraram a cobertura vegetal muito antes da ocupao portuguesa.
Historiadores do meio ambiente insistem que as florestas da Amaznia no eram
''virgens'' antes da colonizao europia, mas o resultado de queimadas e intervenes das sociedades indgenas." No entanto, apesar das dificuldades e da escassez de
fontes histricas no caso especfico do Maranho, esta tentativa de reconstituio
necessria para que comeemos a entender a dinmica da interao entre sociedade e
natureza, e o seu impacto sobre a formao social maranhense.

46. Lopes, Raimundo, Uma regio tropical, Rio de Janeiro, Fonfon u. Seleta, 1970, p. 115.
47. Denevan, William M., "The Pristine Myth: The Landscape ofthe Americas in 1492", Annals ofthe
Association of American Geographers, 82 (3), 1992, p. 373; Bale, William, Footprints ofthe ForestoKa 'aapor Ethnobotany - the Historical Ecology of Plant Utilization by an Amazonian People,
New York, Columbia University Press, 1994, p. 122.

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1.2.A AVALIAO

DO POTENCIAL

AGRRIO

MARANHENSE

NO SCULO

XIX

Em contraste com as avaliaes contemporneas, os autores coloniais ou mesmo oitocentistas tendiam a sobreestimar o potencial agrrio da regio. Participavam
assim na elaborao do mito da "natureza exuberante", que viria a ser um dos mitos
constitutivos da nacionalidade brasileira."
Em geral, usavam-se tres critrios para avaliar o potencial agrrio: a fertilidade natural dos solos; a abundncia d'agua, seja de chuva, ou a proximidade do mar,
dos lagos, rios e riachos; e a existncia de florestas, "boas" ou "menos boas" para a
agricultura. Estcio de Silveira, autor de um folheto de propaganda do sculo XVII,
que tentava aliciar os "pobres do Reino" de Portugal para vir estabelecer-se no Maranho, foi um dos primeiros a exaltar a fertilidade da terra:
"O terreno desta Provncia, geralmente de uma terra golfeira

e muito crianosa, toda cheia de grandssimos arvoredos, que


testificam sua fcundia; tambem h nela muitas varzeas de
terras grossas, e de massaps, aonde no leva arvoredo, seno
ervaais muito fortes, em alguns dos quais so postas canas de
aucar, que excedem a todas as mais do Estado do Brasil,'? em
grossura e grandeza; [...]".50
A fertilidade do solo, para esse autor, era provada pela existncia de "grandslimos arvoredos". Essa concepo, mesmo sendo equivocada a partir dos conhecimentos atuais, corresponde, no entanto, experincia dos agricultores da regio, que
praticavam a agriultura itinerante, e sempre buscavam os terrenos de mata. O critrio
da abundncia de vegetao continuou a ser usado at o sculo XIX para classificar
a qualidade dos solos. Frei Francisco dos Prazeres Maranho escreveu por volta de
1820:
"Todo o terreno do Maranho se v coberto de plantas e espessos arvoredos,e da continua resoluo de tantos vegetaes ,
que provm a grande abundancia de humus que aparece sobre

48. Dante Moreira Leite, O carter nacional brasileiro. Histria de uma ideologia, 3. ed., So Paulo.
Pioneira, 1976 (I. ed. 1969). Ver tambm Lopes, Uma regio tropical, p. 50, e Paxeco, Fran, O Maranho: Subsdios Histricos e Corogrficos, So Lus, Associao Comercial do Maranho, 1998,
p. 140, 145.
49. O autor se refere aqui a todo o territorio entre o Cear e a capitania de So Vicente, que formava
ento o Estado do Brasil, em oposio ao Estado do Maranho e Gro Par, administrado separadamente.
50. Silve ira, Estcio da, Relao sumria das coisas do Maranho. Dirigido aos pobres deste Reino. 7.
Moraes, Jomar (org.), So Lus, UFMNSIOGE, 1979, p. 37.

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a terra quasi por toda a parte, e que causa da exuberante


produo deste pais"."

o monge utilizava tambm a abundncia d'agua como critrio de fertilidade:


"A ilha do Maranho de grande fertilidade por ser cortada de muitos regatos; [...]".52
Como em outras regies do Brasil, distinguiam-se tambm as terras de areia,
somente prprias para o cultivo da mandioca, e as terras argilosas, que prestavam-se
para a cultura do algodo, da cana de acar e do arroz. Joaquim Sabino Faria e Silva,
por exemplo, escreve: "O torro de toda ela [a Capitania do Maranho e Piau], ainda
que num clima areento, frtil cortado de boas guas e sadio [...]" e tambm: "Tirados alguns stios arenosos, de terra muito solta, os mais todos so capazes de produo, e estes mesmos no deixam de o ser, lanando-se-lhe anloga sementeira.?"
Os autores da primeira metade do sculo XIX, se diferiam nos detalhes, compartilhavam a mesma preocupao central com a chamada "grande lavoura", e as
possibilidades de sua expanso. Abranches e Gaioso eram fazendeiros, Paula Ribeiro, Sabino e Xavier funcionrios da coroa portuguesa, e o autor annimo do "Roteiro" o escreveu com o intuito de propor uma explorarao mais racional da colnia.
Baseava-se nos princpios mercantilistas dominantes na sua poca, que preconizavam que as colnias deviam servir unicamente para o abastecimento e a riqueza da
metrpole. Por essa razo a lavoura de exportao recebeu toda a ateno e a agricultura de subsistncia s era mencionada ocasionalmente. Dessa maneira, os critrios de fertilidade se limitavam em geral ao cultivo ou s possibilidades de cultivo
dos produtos da "grande lavoura". Assim A1cide d'Orbigny ainda insistia, durante a
dcada de 1820: "As terras banhadas pelo Itapicuru esto cobertas de plantaes de
algodo de incrvel fecundidade. "54
Mas como lamentou Csar Marques no seu famoso dicionrio, em 1870, poucos autores intententaram explorar sistemticamente a fertilidade dos solos maranhenses." Ele mesmo fez as observaes mais detalhadas sobre essa questo e dedicou mais ateno s culturas de subsistncia. O seu critrio de fertilidade era mais
amplo, ou seja, zonas que se prestavam particularmente para o cultivo da mandioca
j eram qualificadas como fertis, em contraste com os autores da primeira metade
do sculo XIX, preocupados antes de tudo com a lavoura de exportao. Seus escri51. "Poranduba Maranhense ou Relao histrica da Provncia do Maranho (...)"[1820], provavelmente da autoria de Francisco de N. S. dos Prazeres Maranho, in: RlHGB, T. 54, Vol. 83, p. 141, 1891.
52. "Poranduba", p.l28.
53. Faria e Silva, Joaquim Jos Sabino de Rezende, "Mmoria poltico-econmica sobre o Maranho"
[aprox. 1805-07], in: Torres, Milton, O Maranho e o Piau no espao colonial. So Lus: Instituto
Geia, 2006, p. 211, 220.
54. Orbigny, Alcide d, Viagem pitoresca atravs do Brasil. [1853] Belo Horizonte: Itatiaia; So Paulo:
EdUSP, 1976, p. 89.
55. Marques, Csar Augusto, Diccionrio historico-geogrfico da provncia do Maranho. Rio de Janeiro, Fon-Fon e Seleta, 1970, p. 441 [I. ed. 1870].

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tos refletem a interiorizao da economia e o peso cada vez menor da agricultura de


exportao na economia maranhense na segunda metade do sculo XIX.
A oposio fundamental, ressaltada com pequenas variaes por todos os autores oitocentistas, a entre o Norte, majoritariamente coberto de florestas, e o Sul do
Maranho, onde dominava a vegetao de cerrado. Paula Ribeiro escrevia em 1819,
que o Norte contenia "[...] as maiores e mais fecundas matas de toda a capitania", e o
Sul "[...] a referida segunda poro, com o nome de Pastos Bons ou de altos sertes
da capitania, [...] e contendo, com parte tambm de boas matas ainda devolutas, dilatadas campinas prprias quanto possivel para uma imensa criao de gados [...]".56
No seu mapa da Capitania do Maranho, do mesmo ano, consta o traado dessa divi810 bsica (ver mapa), explicado por ele nos seguintes termos:
"Todo o terreno conteudo para o Sul da LinhaA-B,[ ...], contm Campos gerais por entre as quais h pequenas Matas que
bastam a plantao substancial dos seus diferentes Distritos.
E todo o que lhe fica ao Norte, composto de grandes matas
com pequenos Campos em poucas partes"."

Cartas ulteriores de 1838, 1841, e 1854 reproduzem distines similares.


diferena do mapa de Paula Ribeiro, ressaltam apenas as reas das "melhores" matas
para a agricultura, excluindo da definio as florestas do Maranho oriental ou as
florestas de transio para o cerrado, no Su1.58 Essas florestas no eram mais consideradas ento como pertencendo categora das "melhores matas". Dessa maneira, os
mapas oitocentistas dividiam a provncia em zonas segundo dois critrios: O primeiro opunha as terras das "melhores matas" aos campos e cerrados, e o segundo as reas
colonizadas s zonas "infestadas pelo gentio".
Se tentamos nos adentrar um pouco mais nas descries contemporneas das
diferentes paisagens maranhenses, ressaltando a avaliao do potencial agrrio de
cada uma, tal como visto pelos contemporneos, podemos usar este material na reconstruio de microrregies histricas, ou seja, reas relativamente homogneas
tanto do ponto de vista da vegetao quanto da ocupao humana.
O sul sempre destacado como fundamentalmente diferente do resto da provincia. At o sculo XIX essa zona era chamada de Serto de Pastos Bons, indcio
do papel preponderante da pecuria. Se todos os autores mencionam os "bons pas-

S6. Francisco de Paula Ribeiro, "Descrio do territrio de Pastos Bons, nos sertes do Maranho
(1819)", in: RlHGB, T. 12, 1849, pp. 41,42.
57. Mapa Geogrfico da Capitania do Maranho, que pode servir de Memria sobre a Populao,
Cultura, e Coisas mais notaveis da mesma Capitania, por Francisco de Paula Ribeiro, Maranho,
fevereiro de 1819, manuscrito, Biblioteca Nacional.Rio de Janeiro, seo Cartografia.
58. A Carta Geral de 1854, baseada em grande parte no levantamento de Pereira do Lago de 1819,
utiliza o critrio de "melhores terras e matas".

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tos" do Sul, a maioria destaca tambm a existncia de matas prprias para a agricultura." Gaioso, por exemplo, fala das "[ ...] matas preciosas e famosos campos de
criar gados't'" No referem-se apenas as matas de galeria dos riachos e crregos
do cerrado, mas tambm as matas dos vales do Mearim, Graja e Pindar que se
extendiam at o sul, e toda a zona sudoeste da provncia, onde acabavam encontrandose com as matas do vale do Tocantins. Paula Ribeiro, o melhor conhecedor desse
territrio, descreveu detalhadamente tanto os seus "dilatados campos" quanto as suas
"excelentes matas", e anotava que mesmo os vales entres as serras de Alpercatas, e
do Itapecuru at os afluentes do rio Balsas (Macap e Neves) eram ''[. ..] compostas
de viosas vrzeas regadas por infinitos crregos"." A comparao de seu mapa de
1819 com a vegetao identificada pelo projeto RADAM sugere que a mata cobria
ento zonas qualificadas em 1973 como sendo apenas de floresta decidual, vegetao
de transio ou mesmo cerrado. No entanto, como o mapa do RADAM simplifica
situaes mais complexas, e Ribeiro descreve o sul como um mosaico de campos e
florestas, possivel que a contradio mais aparente do que real." Seria necessrio
identificar de maneira mais precisa a localizao das florestas naquela poca para
chegar a uma concluso mais definitiva.
O autor annimo tambm insistia no fato que o todo o terreno do serto era
"fertilssimo, e produz todos os gneros do Pas".63Se a economia do sul da provncia
limitava-se pecuaria e subsistncia, isto era apenas devido distncia e a ausncia
de meios de transporte: "E a distncia que faz que ela no possa adiantar a cultura de
quanto produz, e a restringa em parte ao necessrio para sua subsistncia". 64
No norte da provncia as fontes oitocentistas identificavam vrias subreas
com potenciais agrrios diferenciados. O litoral ocidental correspondia ento s comarcas de Alcntara e de Guimares." Apesar das terras de Alcntara ainda serem
consideradas "as melhores" da Capitania pelo autor do Roteiro," a maioria dos autores oitocentistas constatou que a predominncia das terras arenosas no fazia dessa
zona uma rea ideal para a lavoura do algodo. Csar Marques fez a apreciao mais
diferenciada do seu potencial agrrio:

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"As suas terras so geralmente arenosas e, como tais, prprias


para a mandioca e batatas, milho e feijo, e imprprias para
a plantao do arroz e da cana-de-aucar, H contudo, em alguns lugares desta comarca, terras de primeira qualidade para
canaviais, como as do Jerij, [...] onde se acha montado um
excellente engenho a vapor que tem prosperado"."
As chuvas abundantes, a existncia de "matas abundantes" e de muitos rios
fazia dessas duas comarcas uma zona ideal para os cultivos de subsistncia ou a
extrao de madeiras para construo civil e naval." Guimares, sobretudo, era conliderada como a terra da mandioca por excelncia: "O distrito de Guimares o mais
proprio para a cultura da maniva, [...]".69
Bastante distinto era o litoral ao leste da ilha de So Lus, at o delta do Parnaiba. Raimundo Lopes j salientou o carcter peculiar da zona entre o litoral e os rios
ltapecuru e Pamaba, que ele chamou de Maranho oriental." Desde a poca colonial
todo o litoral oriental era considerado intil porque a terra era "fraca" e arenosa,"
grande parte formada pelas dunas dos Lenis maranhenses. Mesmo as terras situadas mais ao interior eram ainda consideradas inferiores:
"O terreno, que se acha desde o rio Pamaiba at a baia de
So Jos, est ainda pouco cultivado e mal povoado, por
no ter tantas e to boas matas como as outras terras da
provncia;[...]".72
Somente o Munim e os seus tributarios eram destacados pelo autor do Poranduba por serem "[...] muito apropriadas para a cultura de algodo, caf e laranjas".
Paula Ribeiro no se extendeu muito sobre o Maranho oriental, rea que no
conhecia bem - ao ponto de cometer vrios erros na localizao de povoados e vilas
-, mas descreveu-l no seu mapa como "terreno muito povoado". Gaioso desclassifou
de maneira similar as terras do vale do Munim: "As suas terras so inferiores para a
cultura do arroz, e algodo; porm por outra parte so muito prprias para a cultura de
farinha." Distinguiu no entanto o vale do seu afluente Iguar, "por causa da melhor
qualidade das suas terras para a cultura dos gneros do pas". Essa foi a apreciao
mais detalhada de um representante da "grande lavoura" na poca. Como as terras de

59.
60.

"Poranduba",
p. 129.
Gaioso, Raimundo Jos de Sousa, Compndio histrico-poltico dos princpios da lavoura do Maranho. Rio de Janeiro, Ed. Livros do Mundo Inteiro, SUDEMA, 1970, p. 113 [1. ed. 1818].

61.
62.
63.

Paula Ribeiro, "Descrio", p. 43.


Agradeo as observaes pertinentes de Christian Brannstrom sobre este ponto.
"Roteiro do Maranho Gois pela capitania do Piau". In: RIHGB, T. 62, 1900, Vol. 99, p. 64.

64.

Ribeiro, Francisco de Paula, "Roteiro da viagem que fez o capito Francisco de Paula Ribeiro s
fronteiras da Capitania do Maranho e da de Gois no ano de 1813 [... ]". In: RlHGB, Nr. 9, 1848,

68.
69.
70.

Marques, Csar Augusto, Dicionrio histrico-geogrfico da provncia do Maranho, Rio de Janeiro, Fon-Fon u. Seleta, 1970, p. 72 [1. ed. 1870].
Ver Marques, Diconrio, p. 240, 366.
"Poranduba",
p. 129.
Lopes, regio tropical, p. 148-51.

65.

pp.64.
O municpio

71.
72.

Lopes, Antnio. Alcntara, subsdios para a histria da cidade, Rio de Janeiro, Mec. ,1957, p. 132.
"Poranduba",
p. 125.

66.

"Roteiro

73.

Gaioso, Compndio, p. 102.

e ulterior comarca

do Maranho",

p. 136.

do Turiau fez parte do Par at 1852.

67.

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matas propcias para a agricultura de exportao no Maranho oriental eram poucas


e de dificil acesso, no eram dignos de maior ateno. Somente na segunda metade
do sculo XIX encontramos descries mais elaboradas sobre o potencial agrcola do
Maranho oriental. Csar Marques confirmou a pouca utilidade do rio Munim para a
"grande lavoura": "As terras margem deste rio [Munim], que no so prprias para
a cultura do arroz e do algodo,[ ...]".74Mencionou as boas matas do Icatu, "compostas de madeiras proprias para a construo". Ressaltou que as matas litorneas
prestavam-se mais para o cultivo da maniva, e destacou tambm as terras do Iguar:
"As matas, que existem de um e outro lado [do Iguar], so
excelentes, e as terras, que formam as suas margens, so timas para a cultura dos gneros do pas e os seus campos so
os melhores para a criao do gado vacuum"."
Estabeleceu uma diferena entre os pastos a beira-mar e os do interior:
"Os seus campos [do Icatu] banhados por gua salgada, ou
pouco distantes dela, so muito prprias para a criao do
gado vacuum, mostrando a experincia que outro tanto no
acontece com os do interior, mormente no lugar Resfriado,
onde morre muito."?"
A diferena dos autores da primeira metade do sculo, Marques descreveu at
o potencial agrcola dos vales dos pequenos rios Peri, Mapar, e Alegre, que desembocam diretamente no mar: "As margens destes rios so timas para a cultura de cana
de aucar e do arroz". 77Destacou a freguesia nova de Barreirinhas, "assentada em
terreno fertilissimo", sendo "um lugar muito apropriado para a agricultura", e tendo
"campos timos para criao do gado vacuum, e plantao de cana de acar"."
As terras do vale do Pamaba foram classificadas de fertis pelo autor annimo, ressalvando porm que ''[. ..] no passa a sua fertilidade das vizinhanas do mesmo Rio".79Marques, pelo contrrio, escreveu que "as margens do rio [Parnaba] em
toda a sua extenso so chapadas de pouca fertilidade [...)", mas destacou a importncia das lagoas adjacentes para a pecuria: "E voz geral que nas margens deste lago
[de Joo Peres] o gado vacuum e suino engorda despropositadamente"." Descreveu

74.
75.
76.
77.
78.
79.
80.

Marques, Dicionrio, p. 488.


Marques, Dicionrio, p. 386, 387.
Marques, Dicionrio, p. 386.
Marques, Dicionrio, p. 481.
Marques, Dicionrio, p. 108.
"Roteiro", 1900, p. 70.
Marques, Dicionrio, p. 505, 427.

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tambm as possibilidades agrcolas da freguesia de Araioses, com ''terras muito prprias" para a lavoura, e das ilhas do delta do Parnaba, algumas das quais tendo terras
"mui fertis", prestando-se at para a lavoura de "timo" algodo." Apesar do cultivo
do algodo concentrar-se no vale do Itapecuru, houve sempre uma produo marginal
nessas reas isoladas do litoral e em outras microrregies. O potencial agro-pecurio
do Maranho oriental recebeu, em suma, ateno diferenciada, segundo a importncia que cada autor acordava agricultura de subsistncia ou s reas secundrias de
plantation.
Em contraste, todos os autores oitocentistas so unnimes em louvar a fertilidade dos solos dos vales hmidos do rio Pindar, Mearim, Graja e Itapecuru. O
baixo Itapecuru era sempre considerado o mais importante e todos exaltavam as suas
"belas matas", entendendo-se que essa apreciao esttica era, sem dvida, feita em
funo do seu potencial para a "grande lavoura"."
Paula Ribeiro atribuia ao alto Itapecuru as melhores possibilidades para a lavoura:
"A poro de terra mais importante que ele [o Itapecur] rege
, comoj disse, aquela ainda hoje inculta que se contm para
baixo do Alpercatas at perto da vila de Caxias, no tanto por
maior, como por ser de mais vantajosa cultura; e seriam incalculveis os interesses resultados, se todas se aproveitassem
porque a capitania do Maranho no tem outra mais prpria
para a agricultura"."
Em 1815, essa parte do Itapecuru ainda no era colonizada, mas habitada por
diversos grupos de indgenas timbira e gamela, que at ento tinham logrado defender as suas terras contra a invaso dos fazendeiros. Similares descries eram feitos
a respeito dos rios Mearim e Graja:
"As margens destes dois rios, seguindo por eles acima, e pelos
secos centros, abundam dessas matas preciosas para a lavoura
dos dois gneros algodo e arroz"."
As consideraes sobre as terras dos vales do Pindar, Grajau, Mearim e do
alto Itapecuru eram apenas prospectivas de explorao, j que todas essas reas ainda
estavam fora do alcance dos colonizadores (ver mapa da fronteira agricola). inte81. Marques, Dicionrio, p. 86, 364.
82. Xavier, Manoel Antnio, "Memria sobre o decadente estado da lavoura e comercio ...(1822)", in:
RIHGB, 1956, vo1231, p. 306. Ver tambm "Poranduba", p. 126.
83. Paula Ribeiro, "Roteiro da viagem", p. 20.
84. Gaioso, Compndio, p.229.

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ressante notar que a maioria das terras indgenas eram classificadas como sendo as
melhores da provincia. No mesmo ato, reivindicava- se a necessidade de subjugar
os selvagens e permitir o acesso dos lavradores a suas terras. Mas porque, depois de
dois sculos de colonizao, as melhores matas ainda estavam nas mos do "gentio"?
Isso explica-se somente pelas rpida degradao do potencial agrrio nas reas colonizadas.

1.3.A DESTRUiO

DA MATA PELA GRANDE

LAVOURA

A floresta tropical mida, hoje praticamente extinta no estado, se extendia com


poucas interrupes por todo o norte da capitania do Maranho no perido colonial.
Por volta de 1800 o autor annimo ainda descrevia as margens do baixo Itapecuru
cobertas de mata alta:
"As margens do Rio Itapecur subindo-se por
ele at a Cachoeira grande, so por um e outra parte cobertas de muito grossa e densa mata.
A parte, que fica ao Norte tem sempre a largura de quatro at
cinco lguas; a que fica ao Sul, de duas at tres; a do Norte
se termina-se nos Campos do Iguar; a do Sul nos Campos
dos Perizes. Da Cachoeira grande at as Aldeias Altas so as
ditas margens abertas com campos, e povoados com fazendas
de gado. Das Aldeias Altas para a Freguesia de Pastos Bons,
principia outra vez a mesma mata por uma e outra parte totalmente inculta desde a fazenda do seco, tres lguas acima do
lugar de Trezidelas, at a mesma freguesia"."
Da mesma maneira Paula Ribeiro menciona que o rio Itapecur "corta varias
pontas da mata grande ou geral, que vem da Capitania do Par"." Em outras palavras:
antes do incio do processo colonisatrio, as matas do Maranho oriental constituiam
uma extenso da selva amaznica, ligadas a essa por um continuum de mata. Mas no
final da poca colonial j no sobrava muita floresta nas reas colonisadas: "A mata
virgem ou firme (nunca cortada) j rara, no falando nas terra dos selvagens"."
Mesmo no aceitando o qualificativo de ''virgem'' para toda a extenso da floresta
maranhense - idia equivocada, como j foi dita -, no resta dvida que esses autores
se referiam ao que hoje chamado de 'floresta alta', em contraste com o mato das
capoeiras. A floresta alta, por definio, no sofreu interveno agrcola pelo menos
nos ltimos duzentos anos, enquanto a floresta de capoeira a vegetao secundria
115. "Roteiro", p. 68.
116. Paula Ribeiro, "Roteiro da viagem", p. 18.
117. "Poranduba", p. 141.

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que se desenvolveu, no mnimo, depois de quarenta anos de uma interveno humana


(queimada). A floresta secundria de capoeira e a floresta alta constituem dois tipos
de vegetao fundamentalmente diferentes com relativamente poucas espcies em
comum. Na floresta de capoeira dominam palmeiras como o babau." a essa diferena que os escritores e fazendeiros oitocentistas se referiam quando lamentavam o
desaparecimento da mata ''virgem''.
Em tempos de "boom" de um produto de exportao como o algodo, a destruio desta mata alta podia ser to acelerada que desaparecia no espao de uma
gerao, como foi descrito por Brando:
"A vila do Cod, no Maranho, comeou a ser povoada no
ano 1840, e hoje no districto dessa villa, no existem matas
virgens seno no alto dos morros, que so imprprios agricultura; tudo o mais foi derribadojsic]!"."

o crescimento de uma mata secundria depende no somente do clima (o reaime de chuvas) e da qualidade do solo, mas tambm da maneira como o terreno
foi roado anteriormente. O tamanho da roa, a temperatura da queimada, o tipo e a
durao do cultivo, e finalmente o tempo que o terreno ficou sem cultivo influem na
formao da capoeira. Desde a poca colonial distinguia-se a capoeira-mirim (vegetao rala dos primeiros anos depois da queimada) e a capoeira-au (floresta secundria mais espessa que se desenvolve depois de 12 anos). 90
Contrariamente ao costume atual de cultivar uma roa dois ou trs anos seguidos (socas e resocas), a regra dos fazendeiros durante o perodo colonial parece ter
sido a do cultivo nico, acelerando destarte o processo de desmatamento:
"Cada um ano semeam 300 a 400 braas quadradas de terreno; e para ser boa a lavoura, no se deve semear no mesmo
stio, seno pasado 12 anos"."
Nesse sentido escreveu tambm Joaquim de MeIo em 1767:
"Achei que o stio de Pastos Bons o melhor de todo o serto por ser mui fresco, ter excelentes guas, e serem boas
todas aquelas terras porque os moradores delas no roam
88. Bale, Footprints ofthe Forest, p.123, 134, 136; Denevan, "Pristine Myth", p. 374; e Andrade.
Manoel Correia de, "Dinmica de povoamento e a ocupao do espao geogrfico no Maranho",
Estudos universitrios, Recife, 7, 2/3 (1967), p. 43.
89. Brando Junior, A escravatura, p. 33-34.
90. "Poranduba", p. 141.
91. "Poranduba", p. 126.

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mais que uma vez na vida, e al fazem todos os anos as suas


plantaes, [...]".92
Sugere assim que os moradores de Pastos Bons podiam fazer uso contnuo dos
terrenos roados, contrriamente aos lavradores do resto da capitania. Gaioso e Brando no fornecem indicaes a tal respeito, apenas Garcia d' Abranches menciona o
duro trabalho de abater a mata e limpar a roa."
O costume atual de roar dois, trs ou mais anos seguidos o mesmo terreno, e
de diminuir o tempo de capoeira a sete, cinco anos ou menos tempo ainda, tem sua
origim na reduo das terras de mata disponivis na regio. Faltaria apurar com mais
preciso onde e quando essas tcnicas menos ecolgicas foram implementadas." Em
todo caso, as queimadas repetidas e o seu uso para a agricultura levaram a formao
dos grandes babauais, formados quase exclusivamente pelas duas espcies dessa
palmeira (Orbignya oleifera Burret e Orbignya martiana), caractersticos da paisagem de vrias microrregies maranhenses at um passado recente (ver mapa). No
entanto, esse tipo de floresta secundrio apenas domina na chamada zona dos cocais, e no no pediplano central do Maranho, caracterizado por florestas deciduais
ou mesmo vegetao de transio para o cerrado, zonas que no sculo XIX ainda
eram contabilizadas como pertencendo s reas das "melhores matas". Aqui tambm,
grandes extenses de terra perderam sua vegetao original. O clima mais seco e
possivelmente a qualidade inferiores dos solos resultaram na sua substituio no por
palmerais, mas por florestas deciduais ou por vegetao de cerrado.
No Maranho oriental as condies climticas eram menos favoravis ainda.
Enquanto Paula Ribeiro ainda descreveu grande parte dessa rea como de floresta,
o projeto RADAM qualificou em 1973 a maior parte do Maranho oriental como de
transio para o cerrado ou mesmo para a caatinga. Paula Ribeiro no conhecia bem o
Maranho oriental, e por isso sua descrio e seu mapa no so totalmente fidedignos
a esse respeito. Outras fontes, porm, confirmam a existncia de grandes extenses
de florestas no Maranho oriental. Nos mapas da provncia de 1838 e 1841 os limites
da rea das "melhores matas" se extendem de Peri no litoral at Caxias no ltapecuru, incluindo zonas classificadas hoje de restinga ou de transio para o cerrado ou
92. Citado em Marques, Dicionrio, p. 513.
93. Garcia d'Abranches, Espelho, p. 4l.
94. Para as terras de uma rea de colonizao antiga, a baixada ocidental, Droulers fornece os seguintes
dados: uma roa plantada depois da queimada da mata virgem, e cultivada durante dois anos, precisa de cinco anos para se regenerar. Depois de um segundo cultivo (dois vezes dois anos, chamado
soca), a floresta precisa de oito anos para se regenerar. Depois de um terceiro cultivo (tres vezes
dois anos, chamado resoca), a floresta precisa de doze anos para se regenerar. Mas durante este processe de soca ou resoca extenses inteiras podem virar improdutivas ou estreis, chamadas ento de
jinjibral oder melozal. Droulers, Martine, Aspectos Rurais. Pesquisa polidisciplinar da prelazia de
Pinheiro, Vol. 6. So Lus, IPEI, 1976, p. 86. Pode-se assumir que o clima mais seco no Maranho
oriental ou no sul da provncia prorogava o tempo necessrio para a generao de uma boa floresta
secndaria.

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a caatinga. Muitas fontes oitocentistas mencionam as densas florestas dos vales do


Munim, Iguar e Pirapemas. Ao leste da linha demarcada pelos mapas de 1838 e 1841
tambm havia florestas, mesmo se no cobriam todo o terreno at a beira do Parnaiba.
Os registros de terra de 1854-57 contm expresses como "nas matas do rio Mag"
que referem-se claramente a florestas numa zona considerado hoje de transio para
a caatinga." Da mesma maneira a memria oral sempre menciona matas nessa rea
do Maranho Oriental, como a "mata do Brigadeiro", hoje desaparecidas." O prprio
projeto RADAM encontrou ainda algumas reas de areias quartzosas, do tipo que
domina na Maranho oriental, sob vegetao florestal." Isto permite levantar a hiptese que no Maranho oriental, devido s partcularidades do clima, da qualidade
dos terrenos e da colonizao mais antiga, as matas primrias foram substiuidas no
por palmeirais, mas por uma vegeteo de cerrado ou mesmo de caatinga. Restaria
apurar at que ponto isto foi o resultado da "grande lavoura" unicamente, ou tambm
da pequena produo camponesa, que usava a mata no somente para roados, mas
tambm para retirar lenha. Estimou-se a uma tonelada de lenha per capita o consumo
de famlias no campo." Entretanto, a densidade demogrfica no Maranho oriental
era de apenas 0,3 habitante por quilmetro quadrado em 1798, chegando a 0,8 em
1821 e 1,2 em 1838. Estima-se por outro lado que a agricultura de coivara ecologicamente sustentavel no trpico mido at uma populao de 7 habitantes por quilmetro quadrado." Mesmo se as condies no Maranho eram inferiores s da floresta
amaznica, parece pouco provvel que a limitada produo de subsistncia fosse a
nica responsavel por tamanha mudana, para no dizer degradao ambiental.
Nas reas mais hmidas do vale do ltapecuru, as derrubadas tambm resultavam em devastaes irreversivis, j percebidas pelos contemporneos:
"As derribadas tem fatigado o slo, que em muitas partes no
produz seno algumas graminas somente prprias para o
sustento do gado; a temperatura tem augmentado, as estaes
tomaram-se irregulares, as chulvas algumas vezes estragam
as plantaes, e outras faltam de todo; os riachos e alguns
rios de pouco fundo, como o Itapecuru, tem secado ou quasi impossibilitado a navegao, e as madeiras de construco

95. Registro de Terras da Freguesia da Freguesia de Nossa Senhora da Conceio de Araioses, 1854-57,
registro no. 218. Arquivo da COTERMA, So Lus.
96. Assuno, Matthias Rhrig, A Guerra dos Bem-te-vis. A Balaiada na memria oral, So Lus, SIOGE, 1988, p. 58-62.
97. Projeto RADAM Levantamento, Vol. 2, III, p. 55.
98. Dean, Warren, A forro e a fogo. A histria e a devastao da mata atlntica brasileira, So Paulo.
Companhia das Letras, 1998, p. 210.
99. Richards, P. W., The tropical rain forest. An ecological study, 2. edio, Cambridge, Cambridgc
University Press, 1996, p. 459.

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tomaram-se raras, ou somente existem muito distante das


habitaes".100

os anos ao meio do rio, aumentando al a quantidade de areia


movedia, que j existe". 103

Isto acontecia apesar da densidade demo grfica nunca chegar perto da existente na mata atlntica. No Baixo e Mdio ltapecuru, a densidade era de aproximadamente 0,7 habitantes por quilmetro quadrado em 1798, 1,5 em 1821, e 2,3 em
1838, enquanto Warren Dean estimou que na mata atlntica era de 2 habitantes por
quilmetro quadrado em 1700, e 10 em 1800.101
Como as terras mais cobiadas por razes de fertilidade e de comodidade
(transporte) eram as beiras dos rios, foi aqui que a devastao se manifestou primeiro.
Os desmatamentos prximos aos rios acceleravam a eroso nas beiras, provocavam
o assoreamento dos rios e aumentavam o risco de inundaes, j denunciado por
Gaioso por ocasio da enchente de 1788-89 no ltapecuru:
"Quem sabe se acharemos a razo deste pequeno dilvio, na circunstncia de
se haverem abatido os madeiros, que ficam nessas beiradas cujos destroos tirando as
barreiras o seu necessrio amparo, foram precipitando as areias no fundo do rio, de
que se originou um menor leito, para receber as aguas do monte. O que certo, e que
desde ento por diante, o rio se tem feito mais inavegvel, por causa dos muitos secos
que impossibilitam o trnsito das canoas't.!"
De maneira similar argumentava cinquenta anos depois o engenheiro alemo
Gustav Dodt, no relatrio de sua misso para o governo imperial:

A rpida destruio da floresta, particularmente da mata alta considerada "virsem", tampouco escapou s autoridades coloniais e imperiais. Alm da preocupao
geral com a prosperidade da provncia, necessria para melhores rendimentos fscais, elas estavam sobretudo interessada na navegao dos rios, e na manutenodos
chamados "paus reais", necessrios para o abastecimento da marinha. Desde 1652
coroa portuguesa mantinha um monoplio sobre todas as madeiras consideradas
boas para a construo naval. As "madeiras de lei" s podiam ser cortadas pelos
proprietrios para seu uso privado, mas no podiam ser vendidos sem consentimento
dos oficiais da coroa, que alm do mais se reservava o direito de extra-los, mesmo
localizados em propriedades particulares, Tamanha ingerncia por parte do estado
teve o resultado oposto ao desejado: em toda parte derrubavam-se as madeiras de
lei, em geral sem aproveitamento adequado. Em comparao com outras colnias
nas Amricas, a poltica ambiental portuguesa foi assim particularmente desastrosa.
Nlo somente resultou na destruio das florestas, mas alm disto nm gerou renda
correspondente ao valor de mercado das madeiras de lei. 104
No final do sculo XVIII alguns intelectuais, inspirados pelo naturalista italiano Domingos Vandelli, professor na universidade de Coimbra, e protegidos por
Rodriguo de Sousa Coutinho, ministro da Marinha e do Ultramar entre 1796 e 1801,
comearam a refletir sobre a destruio das matas. Iniciaram destarte uma linha de
pensamento ambientalista no Brasil. 105 Na mesma poca a coroa portuguesa intentou,
mais uma vez, conter o desmatamento do litoral e das beiras de rio com a carta rgia
do 13 de maio de 1797, ordenando no somente a preservao dos paus reais para a
Marinha, mas alm do mais declarando propriedade da coroa todas as reas do litoral.
A inteno era de compensar os proprietrios de terras do litoral com terras no interior. Esse plano ambicioso nunca chegou perto de ser implementado.l'" No caso do
Maranho, como constatou de maneira lapidar um parecer feito para o presidente da
provncia Souza e Meio em 1840:

"[...] pois tendo se derrubado em toda a parte a mata


na beira do rio, ficam as ribanceiras expostas a ao
dos enchentes, a que elas no podem resistir, visto que
se compe de um barro muito frouxo e arenoso. [...]
Ocorre que este estado do rio tende a piorar de ano para ano
pelo Motivo de que os habitantes das margens do rio costumam cortar o mato, que cobre as ribanceiras para plantarem
nestas fumo.As enchentes encontram desta forma as ribanceiras despidas de qualquer vegetao e sendo elas formadas de
uma areia muito fina e pouco barrenta no podem resistir ao
ataque das aguas e partes considerveis so arrojadas todos

100. Brando Jnior, A escravatura, p. 33.


101. Os dados sobre o Maranho foram calculados a partir dos censos demogrficos de 1798, 1821 e
1838 e da superfcie dos municpios. Esta ltima se encontra na Sinopse estatstica do Maranho
/980, So Lus, Instituto de Pesquisas Econmicas e Sociais, 1980. Para a mata atlntica, ver
Dean, Aferro e afogo, p. 94 e 116.
102. Gaioso, Compndio, p. 101.

"Esta carta rgia nunca teve execuo nesta Provncia, por


que as matas proximas costa do Mar, e margens dos rios
j ento no existia a maior parte delas: e a unica providn103. Dodt, Gustav, Descrio dos rios Parnaiba e Gurup. Relatrios sobre a explorao dos mesmos,
seguidos de uma memria sobre o porto de So Lus do Maranho, Belo Horizonte, Itatiaia e So
Paulo, USP, 1981, p. 35, 65-66 [I. ed. 1873].
104. Miller, Shawn William. Fruitless Trees. Portuguese Conservation and Brazil s Colonial Timber.
Stanford: Stanford University Press, 2000, p. 1-69.
105. Para mais detalhes, ver Pdua, "Aniquilando as Naturais Produes", Um sopro de destruio. p.
34-129, e Dean, A ferro e a fogo, p. 134-39, 160-63.
106. Miller, Fruitless Trees, p. 55-61.

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cia que a tal respeito deram os Capites Gerais, quando mandavam passar cartas de Sesmarias foi logo com a expressa
condio de ficarem n'elas reservados os paus reais, [...].
Nestas novas Sesmarias, que se concedero com a expressa
condio acima declarada, no foram igualmente poupados
pelos proprietrios os paus reais: hoje s muito longe da Capital, nas margens dos rios Itapecur, Preto, Mearim, Tury e
outros onde aparecem com abundancia madeiras para construes, [...]"107
Em 1825, logo depois da Independncia, o presidente da provncia Costa Barros deu continuidade preocupao ambientalista quando assinou uma portaria, requerendo que todas as cmaras municipais da provncia proibissem o desmatamento
beira dos rios. As cmaras, talvez para protelar qualquer ao nesse sentido, responderam que no sabiam como interpretar a medida, se a proibio era de meia lgua de
cada lado, ou seja, uma lgua no total, ou de uma lgua em cada beira.'?' Seja como
for, a nova medida tampouco surtiu o efeito desejado, o que confirma o julgamento
de Warren Dean sobre a ineficincia do absolutismo portugus no trpico, enquanto
a sua capacidade de impr restries de carter ambientalista aos colonos. 109 Ou seja,
o Maranho estava muito distante no somente em termos geogrficos das ilhas de
Mauricius e Tobago, onde, desde o sculo XVIII, implementaram-se polticas de conservao das florestas nativas.'!"
Na poca da Independncia
os municipios do litoral maranhense j experimentavam problemas no abastecimento de madeiras para obras maiores como a
construo do quartel, "[ ... ] pela falta que aqui h de madeiradas percizas para ele"
ou da igreja matriz "[ ...] em razo de serem muito longe as madeiras que devem
vir de seis e sete dias de distncia, [... ]".111 Miller argumentou nem todas as queixas
sobre a destruio das madeiras de lei eram de boa f. Muitos proprietrios de matas
com paus reais praticavam um "obscurantismo ao revs" que os levava a negarem
sua existncia para no serem incomodados pelos oficiais da coroa encarregados de
explor-los. Mesmo esses oficiais podiam estar interessados em negar a existncia de
madeiras de lei em seus relatrios para melhor aproveit-los de forma ilcita.!" Por
conseguinte sempre preciso identificar as motivaes dos autores das queixas sobre
107. Oficios de diferentes particulares ao Presidende da Provncia, Maranho [= So Lus], 03/02/1840,
APEM. Julgamento similar feito por Gaioso, Compndio, pp. 210-211.
108. Oficios das cmaras municipais ao Presidente da Provncia, Icat, 15.10.1825; e So Bemardo,
19.10.1825, APEM.
109. Dean, Aferro e afogo, p. 60, 99. Para Miller, Fruitless Trees, no se trata de ambientalismo, mas
bm de utilitarismo. Ver p. 52-60.
\\ O. Grove, Green Imperialism, cp.
tIl.
Oficios das cmaras municipais ao Presidente da Provncia, Icat, 03.12.1825, Tutia, 21.02.1839.
112. Miller, Fruitless Trees, p. 37-39.

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desmatamentos. No caso das cmaras do Icat e Tutia acima citados, as cartas poter servido tambm como desculpa para justificar o atraso na construo ou para
pedir mais verbas. No entanto, a rpida destruio da mata foi registrada por tantos
observadores oitocentistas no Maranho, e de origens sociais to diversas, que me
parece dificil negar que aconteceu, de fato.
O desaparecimento das matas, e o impacto negativo do desmatamento sobre a
aaricultura de exportao resultou em duas linhas de argumentao. A primeira, defendido em geral pelas autoridades coloniais ou representantes do governo imperial
na provncia, lamentava a destruio, que para eles era o resultado da ignorncia e da
cobia sem limites dos fazendeiros, que no nvestiam na conservao de suas terras.
lsim o magistrado e Ouvidor Geral interino da capitania Bernardo Jos da Gama
creveu em 1813:

dem

"O forte da agricultura o algodo e o arroz, que so al de


uma produo prodigiosssima. Mas [...] ser este prodgio de
muito pouca dura pela desmarcada ambio dos agricultores,
e, ao mesmo tempo, pela absoluta ignorncia da arte; porquanto fazendo-se infinitas colheitas, e todas elas custa de matas
virgens que fazem derrubar e incendiar todos os anos, para
perceberem grande quantidade de frutos, que abundam muito
mais em terras que ainda no foram cansadas, acha-se a Capitania j to despida de seus grandes arvoredos, que os habitantes, por seguir este estragado sistema, j se tem afastado cem e
mais leguas distantes do seu bero primitivo, [...]. E, portanto,
naquele pas a abundncia de terras a causa de sua destruio,
a facilidade de subsistncia a causa do cio, e a riqueza que
hoje parece marcar a base de uma duradoura felicidade, no
devida se no ambio daqueles, que, abandonando terrenos
que podiam ajudar e aproveitar, s avanam novos terrenos,
para tirar maiores vantagens, ainda que aos olhos do Estado
no seja menos que uma direta destruio do Pas't.!"
O autor annimo do "Roteiro" mostrava atravs do exemplo de Minas Gerais
como era de uso comum dos lavradores de "procurar como fertis, as terras cobertas
de extensas matas", e denunciava os "dois vcios" dos fazendeiros maranhenses:
"Aqui h dois VCiosque emendar: o primeiro a escolha, que
indistintamente fazem das matas, havendo em muitas partes
113. Gama, Bemardo, "Informao sobre a Capitania do Maranho, dada em 1813 ao Chanceller Antnio Rodrigues Velloso", Moraes, Jomar (ed.), in: Projeo, Suplemento Cultural, So Lus, Associao Comercial do Maranho.Ano 11,I, 1981 (maro), p. 13.

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campos de admitir a mesma cultura: o segundo o estado, em


que deixam as terras depois de feitos os roados. Um terreno
to occupado no pode admitir arados: porm se logo no primeiro rompimento, o prepararem melhor: arrancando as raizes que no referido Pas, so to chegadas a superficieda terra,
que muitas vezes no sustentam as arvores; com este maior
trabalho ficando as terras dispostas para o uso dos arados, se
diminuiria nos mais anos o nmero dos trabalhadores't.!"
A soluo advogado pelos dois autores era o fomento pecuria, o cultivo
dos campos naturais, assim como a introduo do arado, depois de uma limpeza
da roa, livrando-a das raizes das arvores. As medidas eram parecidas s propostas
por outros ambientalistas, como Baltasar da Silva Lisboa (1786) ou Jos Gregrio
de Moraes Navarro (1799), cujas publicaes talvez inspiraram os dois autores supracitados. Foram depois advogadas tambm pela Sociedade Auxiliar da Indstria
Nacional, constituida em 1825. Sobretudo o arado, praticamente no usado no Brasil
oitocentista, constituia por isto mesmo "uma espcie de utopia tecnolgica distante
e idealizada't.!" As medidas propostas pelo magistrado colonial se parecem quelas
defendidas pelos profetas da "modernizao" no sculo vinte, que atribuiam pecuria extensiva e agricultura "moderna" (sempre identificado com o arado) um papel
fundamental no "desenvolvimento" da Amaznia, mesmo se essas tcnicas no correspondem mais ao estado dos conhecimentos da pedologia tropical. De fato, o uso
do arado no trpico foi e permanece problemtico por vrias razes. Na agricultura
de coivara as raizes das arvores permanecem na terra. Assim, uma vez que a roa
no mais usada para a agricultura, podem brotar de novo e garantem uma mata
secundria boa, o que no o caso quando se usa o arado. Alm do mais, a queimada
reduz temporriamente as pragas no roado. Warren Dean argumentou mesmo que
a voracidade das formigas sava "obstavam, inexoravelmente, a transferncia dor
regimes agrcolas europeus e africanos" e foram "uma causa importante da persistncia da agricultura itinerante". 116 O testemunho mais impressionante sobre o impacto
negativo desses insetos no Maranho , sem dvida, o processo movido pelos religiosos do convento de Santo Antnio contra as formigas a redor dos anos 1712-13,
acusando-as de furto qualificado e dano ao seu imvel. Foram condenados a viverem
em lugar distinto e pretendeu o piedoso primeiro copilador do processo que "sairam
a toda a pressa milhares daqueles animalejos, que, formando longas e grossas fileiras,
demandaram em direitura e sinalado campo, deixando as antigas moradas [...]"117
114.
115.
116.
117.

"Roteiro do Maranho", p. 98.


Pdua, "Aniquilando as Naturais Produes', nota 13.
Dean,Aferroeafogo,p.124-27.
"O processo das formigas", introduo e edio de Jomar Moraes, Projeo do Nordeste, Suplemento Cultural, So Lus, Ano 11,2, 1981 (abril-maio), sem paginao.

MATTHIAS

ROHRIG

ASSUNO

4S

H outras razes de peso contra o uso do arado: "O uso do arado substitui a
IItrutura do solo natural, que permanece adequada (solta) por outra artificial, que se
toma compacta demais, se no for artificialmente mantida: Quem usa o arado uma
vez, tem que us-lo sempre.'?" No entanto, a elite letrada associou o arado com
progresso tambm no Maranho oitocentista. No romance Jacy. Lenda Maranhense,
publicado em captulos na imprensa em 1867, o autor Sabbas da Costa insere uma
discusso entre um fazendeiro de Coroat, no vale do Itapecuru, e o seu feitor na dcada de 1840. O fazendeiro, portugus e progressista, defende o uso do arado porque
permite um uso mais intensivo da terra. Onde usado "o progresso palpavel". O
feitor, conservador e pragmtico, responde que o arado inutil no Maranho, porque
"temos grandes matas" e "os escravos so broncos, no sabem lidar com arados"."?
interessante anotar que os autores que estavam diretamente involvidos com a agricultura da poca, como Xavier ou Gaioso, argumentavam no sentido oposto, contra o
UIIO do arado. Xavier, dono de uma fazenda no alto Itapecuru, escreveu que
"[...] ali [no Maranho] no admissivel o uso do Arado no
s em razo da falta de Estrumes para adubar Campos Vastos,
como porque esses mesmos campos necessitariam de um trabalho incompreensivel par extrair todas as raizes de Madeiras, o que desanimaria o mais opulento e corajoso cultivador:
No h pois outro Caminho que o de Lavrar as terras incultas
de Matas existentes debaixo da influncia do Gentio Brbaro
[ .. ]".120

Gaioso tambm refere-se a carta rgia de 1797, cujos dispositivos nunca foram
compridos. Limita-se a sublinhar que sm o desmatamento contnuo de novas terras
nlo seria possivel a agricultura de exportao e pergunta ao leitor:
"[...] como poder ento continuar a lavoura sem esses incendios, e destruio das matas, uma vez que sem esses destroos, que formo o unico estrume das terras, no podem as
plantas fructifcar".'!'

118. Comunicao pessoal do Dr. Bernhard Kemper, da Bundesanstalt fr Geowissenschaften und Rohstoffe, em Hannover, Alemanha, na dcada de 1980.
119. Sabbas da Costa, "Jacy (Lenda Maranhense)". Captulo 11,Semanrio Maranhense, 8.9.1867, p. 3.
Ver a reedio fac-sirnilar organizada por Jomar Moraes, So Lus: SIOGE, 1979.
120. Xavier, Memria, p. 309-310.
121. Gaioso, Compndio, p. 211. De fato no so as raizes que constituem o estrume da terra, mas as
cinzas da queimada.

DE CABOCLOS

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A BEM- TE-VIS

Diante do problema da produtividade descrecente da agricultura em terras cansadas, sem possibilidades de investir na intensificao da produo, aparentemente
s sobrava uma soluo aos lavradores: desmatar novas reas de floresta. Essa era a
lgica inerente produo colonial, da qual os fazendeiros no conseguiam escapar.
Se roavam "terrenos j cansados", isto exigia maior investimento de mo de obra,
que no seria recompensada por safras melhores:
"Foi crescendo a lavoura, e foram tambm dilatando-se as distncias, de tal sorte que presentemente, ou as produes ho-de ser mais diminutas, por se ver o lavrador obrigado a cultivar terrenos j cansados, e para que se necessita muito maior
beneficio para faz-los produtivos, e maior nmero de braos,
ou deve recorrer-se aos terrenos infestados de gentio bravo,
que o estado a que se acha hoje reduzido o agricultor,[...]".122
Xavier argumentou de maneira similar em relao produo de arroz:
"Por olvidao no tratei em devido lugar do Artigo Arroz,
sobre o qual somente direi que a sua produo naquela Provincia j foi muito maior quando os Lavradores o cultivavam
em Matas, e agora o no podem fazer, por Lavrarem terras
Cansadas de Capoeiras, a Colheita deste genero muito mesquinha, e s tomar a aumentar-se quando tivermos a fortuna
de ver desinfestados do Gentio as preciosas Matas e terras que
ocupa".123

o dilema dos fazendeiros explica a reivindicao de novas terras para a "grande lavoura", sempre reiterada durante o sculo XiX. As terras novas s poderiam ser
as terras do interior da provncia, ainda sob domnio do "gentio". A "falta de terras
por causa do gentio" constituia-se, segundo Gaioso, num dos cinco "entraves" que
levavam os fazendeiros e a "grande lavoura" a falncia. 124
A veemncia das reivindicaes pela colonizao das matas do Maranho central resultou do impasse da agricultura de exportao na primeira metade do sculo
XIX. A eroso crescente dos solos nas zonas antigas no foi compensada pela integrao de novas terras, porque a "fronteira", ou seja, a fronteira entre a sociedade
colonial, logo nacional, e as sociedades indgenas avanou muito pouco nesse perodo. A comparao entre os mapas de 1819 e 1838/41 revela apenas duas pequenas
alteraes no traado da fronteira: a colonizao progrediu no rio Itapecuru at a
122. Gaioso, Compndio, p. 228.
123. Xavier, Memria, p. 316.
124. Gaioso, Compndio, p. 228.

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ASSUNAo

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barra do rio Alpercatas, e em algumas reas do baixo Mearim. Mas vrias tentativas
de integrar reas mais amplas ao domnio colonial e de fundar vilas novas como Leopoldina ou Prncipe Regente fracassaram.
Podemos estabelecer, ento, algumas diferenas fundamentais entre o Maranho e outras regies de plantation. No Maranho a grande agricultura de exportao
Inicia-se muito mais tarde do que no Nordeste. Se tormarmos em conta esse aspecto,
densidade mais baixa da populao e o fato que a floresta tropical mida cobria
uma parte maior do territrio, surpreende a rapidez com a qual a mata foi devastada
no Maranho. Dado o uso de tcnicas agrcolas similares, podemos buscar uma explicao no fato do Maranho ser mais amaznico que nordestino, ou seja, rico de
matas mas pobre de terra, no dispondo de massaps como o litoral nordestino. Mas
no Nordeste aucareiro - da Paraba ao Recncavo baiano - as reas de plantation
limitavam-se a uma estreita faixa litornea. Os pequenos produtores do Agreste e do
Serto, e os fazendeiros de gado foram responsvel pelo avano da fronteira depois
da fase inicial de conquista do litoral, no sculo XVI. Na parte septentrional do Maranho, pelo contrrio, grande parte da fronteira agrria coincidia com os limites da
zona de plantation at meados do sculo XIX (ver mapa). No quero negar o papel
relevante do campesinato na fronteira agrcola em reas e perodos especficos. Como
veremos a seguir, grande parte do Maranho oriental foi ocupado por camponeses de
diversas origens desde pelo menos a primeira metade do sculo XIX, e esse movimento extendeu-se ao Maranho central e occidental no sculo XX. Na fase crucial
dos anos 1800-1840, no entanto, muitos grandes fazendeiros do algodo estavam
usentados literalmente em terras de fronteira, num arco que se extendia de Viana at
Caxias, passando pelo Mearim e Cod.
No Sudeste, a mata atlntica tambm occupava faixas mais largas, mas o aces10 estava sendo dificultado pela topografia: a Serra do Mar constituia uma barreira
natural durante a primeira fase da colonizao. Ulteriormente houve aqui tambm
fazendeiros assentados na fronteira, preocupadas em "limpar a sua rea" e exterminar os "bugres", mas essa tarefa de honra duvidosa j havia sido realizada em grande
parte pelos bandeirantes caadores de ouro e de escravos. Quando o caf ocupou o
planalto paulista, teve que expulsar no o "gentio", mas os posseiros e sitiantes.!"
A rigidez da fronteira agrcola na primeira metade do sculo XIX reforou os
problemas da "grande lavoura" no Maranho e, possivelmente, tambm aumentou a
presso sobre o incipiente campesinato em outras reas. significativo, a tal respeito,
que a abertura dessa fronteira se produz nos anos imediatamente posteriores a Balaiada, revolta cuja rea principal constituida por microrregies de ocupao antiga e
com maior incidncia de terras cansadas.

125. Ver por exemplo Dean, Warren, Rio Claro. Um sistema brasileiro de grande lavoura, 1820-1920.
Rio de Janeiro, paz e Terra, 1977, captulo I.