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Lynn Hunt professora de Histria Moderna da Universidade da Califrnia e

especialista em Revoluo Francesa. Alcanou fama internacional aps a publicao


do, agora clssico, "Inventing French-Revolution", em 1984. O trabalho traz uma
abordagem cultural da Revoluo Francesa. Alm de trabalhos sobre a revoluo
Francesa, a autora tem trabalhos publicados sobre metodologia histrica,
epistemologia e civilizao ocidental em geral.
Hunt tambm uma das principais responsveis pela popularizao do termo nova
histria cultural, que usado para designar uma escola historiogrfica que pretende
enfatizar o papel da linguagem e das prticas culturais nos contextos de mudanas
histricas.
A inveno dos direitos humanos, pulicado em 2007, uma histria abrangente dos
direitos humanos, que tem como principal foco de anlise as culturais do sculo
XVIII e pretende demonstrar como novas experincias e ideias de empatia,
individualidade e autonomia abriram caminho para a afirmao dos direitos humanos
como valores autoevidentes.
A obra expande a histria dos direitos humanos de duas maneiras. Primeiro, deixa
claro que os avanos e declaraes revolucionrias s foram possveis como
resultado de uma mudana fundamental do ser. Os direitos humanos s se tornaram
possveis aps o aparecimento de novos tipos de experincia individual. Para que os
direitos humanos se tornassem autoevidentes, as pessoas comuns precisaram
adquirir novas compreenses que nasceram de novos tipos de sentimentos.
A autora destaca que esses novos tipos de experincia, sobretudo a capacidade de
sentir empatia, foram gerados a partir de novos tipos de leitura. Esses novos tipos
de leitura criaram experincias individuais (empatia) que, por sua vez, tornaram
viabilizaram o aparecimento de novos conceitos sociais e polticos (direitos
humanos).
Hunt, diferente de outros historiadores que ao analizar a gnese dos direitos
humanos dedicam-se a textos polticos escritos por filsofos, elege outro gnero
literrio como fonte primordial para suas anlises os romances epistolares.
Tais romances apresentam a ideia de que todas as pessoas so semelhantes por
causa de seus sentimentos ntimos, independente da classe social. Ao ler esses

romances os indivduos sentiam empatia para alm das fronteiras sociais


tradicionais, passando a ver os outros como seus semelhantes.
A autora analise em detalhes o romance Julia, ou a Nova Heloisa, publicado por
Rousseau em 1761. O romance conta a trgica histria de Julia, uma moa que
forada pela autoridade do pai a desistir de seu amor por um rapaz pobre e a casarse com um soldado russo que salvara a vida do pai no passado. Segundo hunt,
Julia desencadeou uma exploso de emoes entre os leitores, de tal forma que
ler o romance permitiu s pessoas experimentar novas formas de empatia ao se
identificar com os sofrimentos, angustias e aflies da moa. Essa empatia superava
barreiras de classe social, gnero e nacionalidade. A autora ainda destaca outros
romances epistolares que tiveram um efeito similar, tais como Pamela (1740) e
Clarissa (1747), ambos publicados pelo ingls Samuel Richardson.
Ainda com relao as transformaes do ser, a autora destaca o aparecimento de
novas formas de individualidade. Por exemplo, no primeiro captulo, a autora
destaca que a composio do pblico que assistia peras gradativamente mudou de
seres sociais, que andavam e conversavam com os amigos durante as
performances, para indivduos que ouviam as msicas em silncio o que lhes
permitia sentir fortes emoes. H ainda destaque para as mudanas na arquitetura
domstica, as casas passaram a ter quartos individuais. dessa poca tambm a
popularizao, entre as pessoas comuns, da produo de retratos, que serviam para
destacar a individualidade das mesmas.
O crescimento das novas formas de empatia, individualidade e autonomia
estabeleceram as bases de articulao para a demanda por novos direitos humanos.
O impacto disso foi evidente com relao s torturas.
Segundo Hunt, no sculo XVIII as torturas supervisionadas e as punies cruis
funcionavam como rituais de sacrifcio para restaurar a ordem moral, poltica e
religiosa. Nesse contexto, a dor no pertencia a pessoa condenada, mas servia a
propsitos polticos e religiosos superiores. No entanto, na segunda metade daquele
sculo, como resultado das mudanas no significado e nas experincias do ser a dor
passou a ser associada apenas com o sofrimento do indivduo. Dessa forma, tortura
e punio perderam sua funo poltica e religiosa. Esse novo fato inspirou uma

crescente resistncia contra o uso judicial da tortura, que passou a ser considerada
um assalto sociedade e no mais, como anteriormente, sua afirmao.
A tortura tornou-se tema frequente entre os escritos de diversos autores do sculo
XVIII, dentre eles Voltaire, que trata do assunto em seu Tratado sobre a tolerncia,
obra em que analisa o famoso caso em que Jean Calas sentenciado a morte e
torturado sob a acusao de assassinar o prprio filho. Apesar disso, Hunt
argumenta que a abolio das torturas no foi uma consequncia dos clamores dos
escritores iluministas, mas sim do fato de que as pessoas comearam a reconhecer
nos outros a mesma paixo, sentimentos e simpatias que nelas mesmas.
Essas mudanas na experincia do prprio ser e na percepo do outroesto
refletidas nas declaraes revolucionrias do fim do sculo XVIII: a Declarao de
Independncia dos Estados Unidos, em 1776, e a Declarao dos Direitos do
Homem e do Cidado, surgida da Revoluo Francesa, em 1789. Tais declaraes
no s assinalam transformaes em atitudes gerais, mas tem um efeito de
proposio. As declaraes ao mesmo tempo que transformam a linguagem poltica
do perodo, abrem um novo espao poltico, tendo efeitos, inclusive, fora dos
Estados Unidos e da Frana.
A declarao francesa proclamou que a lei deveria ser a mesma para todos e no
deveria permitir prises e punies arbitrrias. Essa afirmao geral foi seguida por
afirmaes mais especficas que aboliram todas as formas de tortura. A isso Hunt
chama de lgica interna dos direitos humanos. O carter geral das declaraes
ofereceu a oportunidade de transformar um amplo conjunto de relaes sociais,
polticas e jurdicas.
O segundo ponto em que A inveno dos Direitos Humanos expande a histria dos
direitos humanos o debate feito pela autora sobre a reverso dos direitos humanos
durante o sculo XIX. Para Hunt esse movimento de reverso dos direitos est
relacionado ao crescimento de movimentos como o nacionalismo, imperialismo,
socialismo, comunismo e fascismo. Ainda de acordo com a autora, as caractersticas
xenofbicas, sexista, racista e antissemita desses movimentos est diretamente
relacionada ao universalismo dos direitos humanos. Depois das declaraes
americana e francesa, as diferenas no mais podiam ser baseadas na tradio,
costumes ou histrias, tais diferenas precisavam, doravante, de uma fundao mais

slida. Como consequncia disso o sculo XIX testemunhou uma exploso de


explicaes biolgicas da diferena.
A concluso de Hunt de que o desenvolvimento dos direitos humanos falhou no
curto prazo, mas que a longo prazo ele obteve xito. As revelaes sobre os
horrores da Segunda Guerra criaram a oportunidade de estabelecer a Declarao
Universal dos Direitos Humanos, promulgada pelas Naes Unidas, em 1948.
Declarao essa que cristalizou 150 anos de esforo para o estabelecimento dos
direitos humanos.