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Selva violenta ( Jungle hospital ) Juliet Shore Bianca no .

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Nancy ouviu barulho na cozinha do bangal. Talvez Abang, o criado nativo, tivesse voltado. Talvez fosse um pequeno animal qualquer. Feras no costumavam sair da selva e atacar o hospital. Mais por curiosidade, saiu do quarto para verificar. Mas no viu nada: foi agarrada e seus olhos, vendados. Durante os dias seguintes, ia viver uma apavorante aventura nas florestas da Malasia. Quando compreendeu que seus raptores no estavam interessados nela como mdica, comeou a perder as esperanas. E pensar que tinha chegado to perto da felicidade naquele pais selvagem! Pensar que podia morrer sem dizer a Miles o quanto o amava!

Selva Violenta
Jungle Hospital

Juliet Shore
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CAPTULO I

Miles Malham sentou-se em sua escrivaninha, fumando cachimbo, e comeou a escrever uma carta. Tinha o cabelo to preto que nem o sol da Malasia havia conseguido clarear, e um sorriso no rosto muito moreno. Gostava daquelas horas de folga, quando podia esquecer que era diretor e cirurgto-chefe do hospital. Queria sempre a perfeio em tudo o que fazia e agora procurava descansar, observando ao longe os empregados cuidarem das plantaes de abacaxi. Ia escrever para casa, para a me e as trs irms que o adoravam. As cartas sempre faziam com que parecessem estar prximas. Miles tinha uma bonita letra, ao contrrio de muitos mdicos. Na escola, um de seus professores fazia questo de caligrafia e ele agora se orgulhava de uma escrita perfeitamente legvel. O que Ginny estaria fazendo? Lembrou da velha casa de pedras no meio de uma fazenda, que havia sido seu lar durante vinte e cinco anos. Estava com trinta e dois. Ginny, agora, era uma senhorita de vinte, e no mais uma criana. Por isso, pensava em casamento. Gay e Frances j estavam casadas. Gay tinha casado h dois anos com um antigo namorado, e, na poca, ele mal conseguiu entender as mudanas que a famlia havia sofrido. Lembrava das irms com rabinhos-de-cavalo, correndo despreocupadas. Depois, pareciam estranhas, com olhares srios. At Ginny, com culos grossos e um corpo de mulher escondido pelo uniforme da escola, o olhava com uma certa reserva e parecia envergonhada quando o beijava. Gay tinha tido um fiho. Frances casara h poucas semanas e estava fazendo um cruzeiro em lua-de-mel. Tinha prometido ir vlo e buscar o presente de casamento. Claro que no acreditava nisso, mas seria agradvel ver algum da famlia.
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Ali, no meio da floresta, havia muito a fazer. Apesar de ser cirurgio, Miles era tambm clnico-geral e cuidava dos casos de disenteria que atacavam tanto os plantadores de borracha quanto os outros agricultores. Tinha ido para a Malasia desapontado com um caso de amor. Queria ficar o mais distante possvel de tudo que lembrasse a falsa Caroline. O corao ferido havia sarado depressa. Ser que estava mesmo profundamente ferido, ou apenas machucado na superfcie? Ser que tinha amado mesmo Caroline? Agora, o trabalho era o mais importante. O amor ficaria em segundo piano. Uma diverso inconsequente nas horas de folga. Naturalmente, num hospital no meio da floresta havia pouco tempo para o lazer. Quando chegou a Lan Khumpur, ainda estagirio, a maioria dos mdicos era europia. A enfermeira-chefe o deixava aterrorizado, assim como toda a equipe, mas foi ela que o ajudou muito nos primeiros tempos. Na poca, os mdicos ainda traziam as esposas e crianas rosadas brincavam nos jardins. Mas o sonho durou pouco. Com a independncia da Malasia, a maioria dos europeus foi embora, pois no havia mais ambiente para eles. Estavam acostumados a uma posio de tuans, ou lderes, e consideravam todos os nativos como gente de classe inferior. Agora, as coisas eram diferentes. Miles decidiu ficar e ver o que ia acontecer. A enfermeira Birch, tambm. Durante alguns anos, foram os nicos europeus no hospital e conseguiram sobreviver ao perodo de transio, mantendo a bandeira inglesa hasteada e o nvel profissional bem alto. A comunidade branca no se adaptou com a mesma facilidade. Agora, Miles Malham tinha amigos malaios e chineses e gostava muito deles. Os brancos foram se isolando cada vez mais. Se no tivesse famlia na Inglaterra, ele nem voltaria para casa nas frias.
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Era diretor do hospital e estava muito satisfeito. De vez em quando, matava sua curiosidade pelo pas, saindo em busca de orqudeas raras ou animais exticos. Tinha um lindo iate ancorado em Cowes, e, sempre que podia, navegava pelas guas esverdeadas do mar da China. Nesses perodos de ausncia, seu amigo Li Chiang comentava com a esposa: O honorvel doutor no est procurando flores nem animais, nem est tentando se afogar. Est procurando uma esposa. Quando a encontrar vai gostar de ficar em casa. Sendo chinesa, Lina Chiang sorria humildemente e no dizia nada. Secretamente, achava que, se o dr. Miles quisesse mesmo uma esposa, ia procur-la abertamente. Mas os homens eram muito esquisitos. H muito tempo ela j havia se submetido ao domnio masculino e se sentia vontade assim. Nem questionava sua posio limitada na sociedade, desejando apenas ser esposa e me. Os Chiang e todos os outros sorriram, satisfeitos, quando a dra. Brent chegou a Lan Khumpur, durante uma epidemia de disenteria. Era uma loura linda, descendente de ingleses e escandinavos, tinha os traos nrdicos da me e o interesse do pai pela medicina. Ilsa Brent era o sonho de todos os homens. No precisava exibir seus encantos femininos. Eram evidentes demais para ficarem escondidos. Mike Mc Granth, o assistente de Miles, logo se apaixonou. Ilsa no parecia estar interessada num caso e continuou eficiente na profisso, como sempre... mas s a princpio. Depois, adquiriu o hbito de aparecer no bangal do diretor e passar horas agradveis em companhia dele. Miles a apreciava de um modo distante e s conversavam sobre o hospital. Algumas vezes, discutiam casos mdicos e a posio da mulher no mundo moderno, Miles gostava cada vez mais daquelas conversas, at que duas coisas o decepcionaram, Mike, que sempre havia sido um grande amigo, certo dia disse, irritado:
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Sabe o que me aborrece ultimamente? Ver voc "entrar de servio" depois que eu saio, O que quer dizer? De que est falando? Estou falando de Ilsa. Sei que est interessado nela e, naturalmente, o chefe, tem todos os direitos... Como se atreve a insinuar isso? Nunca pensei na dra. Brent a no ser como membro da nossa equipe. Claro que no a quero como mulher. Nunca pensei nela desse jeito nem pretendo. Se vamos continuar com esse tipo de conversa, acho melhor voltarmos ao trabalho. Mais tarde, Mike tinha aparecido para dizer: Desculpe, Miles. Eu estava com cimes. Perdi uma namorada desse jeito, h algum tempo. Por cime. No acho que Ilsa ia querer ficar comigo, se pudesse ter voc. Mike foi ficando amargurado e Miles se sentiu chocado ao pensar que havia um caso entre seu assistente e a mdica. Ilsa sempre tinha dado a impresso de ser muito ingnua e correta. A outra ocasio em que ficou seriamente preocupado foi quando, certa noite, depois do planto, voltou ao bangal e encontrou Ilsa esperando, em lgrimas e parecendo muito amedrontada. Vestia a mais feminina e transparente das camisolas e se atirou sobre ele, abraando-o e chorando. Miles sentiu uma espcie de loucura domin-lo, querendo apenas abra-la e consol-la. No entanto, era bastante disciplinado para controlar aquela situao perigosa. Empurrou-a e disse, rspido: Procure se controlar, srta. Brent. Est parecendo uma colegial histrica. Se continuar a andar por a, vestida desse jeito, no ser de admirar que algum a ataque. Agora, vista o meu robe, que vou acompanh-la at seu bangal. Vamos! Saiu andando na frente dela, ainda preocupado com sua reao diante da feminilidade da colega. Ser que a ingnua dra. Brent era uma mulher fatal? Ser que tinha feito planos para seduzir Mike? Ser que estava cansada de sua conquista e agora queria outro homem?
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Durante vrias semanas, nada aconteceu, e ele se sentiu mais calmo. A dra. Brent, cuja especialidade era Patologia, trabalhava duro e com muita eficincia. De vez em quando, ainda o visitava no bangal, mas sempre bem vestida e pronta para enfrent-lo apenas numa discusso de idias. Agora, Mike tinha sado de frias e a sede, em Cuala Lumpur, havia prometido um substituto. No momento, no havia muito trabalho. Era o fim das mones, a estao de chuvas, e as doenas diminuam. Com dois mdicos europeus, dois malaios e a enfermeira Birch comandando a equipe, tudo parecia sob controle. Miles concentrou-se em sua carta para a famlia, procurando afastar os pensamentos do hospital. Mas no conseguiu. Lembrou-se de seu incio de carreira, que no tinha sido fcil. De repente, percebeu que no estava sozinho na sala. Virou-se e deu com Ilsa Brent atrs de sua cadeira, sorrindo, maliciosamente. Seu uniforme branco estava desabotoado, revelando o profundo decote de um vestido rosa. Aps um momento de surpresa, ele se levantou e beijou-a. Mas no da forma amigvel e impessoal como costumava beij-la. Toda entregue em seus braos, ela suspirou, lnguida. No devia ter feito isso, Miles. Sabe que no devia. Sei. Fez um esforo para se controlar. Sinto muito. No. acontecer novamente. No pea desculpas ela fez beicinho. No precisa se preocupar. No me importei nem um pouco. Mas devia, Ilsa ele disse com firmeza, pretendendo esclarecer tudo e ficar sozinho novamente. No pode deixar que a beijem assim. Sinto vergonha de mim mesmo. Ento, sinta ela riu, caminhando at a janela. No posso controlar o efeito que causo nos homens. J estava comeando a pensar que voc nem era normal, meu querido. Agora estou satisfeita... com o que aconteceu e com meu trabalho.

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Parecia cheia de confiana, e ele sentiu um aperto no corao. O que havia acontecido no tinha nada a ver com amor. Era apenas uma reao natural de um homem provocado. Ilsa, no entanto, parecia contente com a suposta nova conquista. Na verdade, no queria uma relao permanente; apenas, variedade de companhia. Por que veio aqui? ele perguntou, friamente. Pensei que estivesse, em servio. Estava, senhor disse, irnica, e ele percebeu que seu momento de fraqueza tinha custado o respeito dela. Mas vim trazer um recado. Cuala Lumpur pede que entre em contato. Por que no me disse logo? Saiu, apressado, deixando-a intrigada. Se havia pensado que o homem estava a seus ps, via que tinha se enganado. Ele ainda no se entregara. Ela teria que ser paciente. Miles caminhou pela estrada em meio floresta, at o hospital, sentindo-se um completo tolo. O caso da camisola transparente se repetia, s que em nova verso. Obviamente, Ilsa ia continuar tentando, at que ele casse na armadilha; num caso de amor srdido, comentado por todos na regio, Lan Khumpur ainda no tinha telefone, s um rdio transmissor e receptor. Miles ligou o aparelho e sintonizou com Cuala Lumpur. Pediram que eu entrasse em contato. Podem falar. Estou ouvindo. Cmbio. Ligou o boto do receptor e imediatamente ouviu a voz de Mike. O rapaz estava frequentando algumas conferncias na Universidade, durante as frias, depois iria descansar em Panang. Al, Miles? Est sentindo minha falta? Cmbio. Nem um pouco brincou. Alis, nem sei o que voc fazia por aqui. Cmbio. Ento, no vai querer saber as novidades. Acontece que encontrei a mdica mais linda que j vi. Nancy, que estudou na Inglaterra, mas nasceu na Malasia. Os pais era
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missionrios. Ela est dando palestras na Universidade, mas disse que tem vontade de praticar num hospital da selva. Aconselhei-a a procurar voc. Mas, se est to feliz sozinho, acho que no poder ajud-la. Cmbio. Miles viu Ilsa caminhar para o hospital, confiante em seu poder de atrao. Talvez eu esteja sentindo um pouco a sua falta. Acho que a dra. Nancy poder substitu-lo. Outra mulher ali ia tirar Ilsa de sua posio cmoda. No momento, era a nica: por isso representava um problema. Achava que tinha poder total. Depois de conversar com Mike, Miles voltou para o hospital. Era uma construo sobre uma plataforma de bambu, que ficava um metro e meio acima do cho. Ilsa procurou-o imediatamente, no laboratrio. Tenho novidades! ele disse, alegre. Uma companheira para voc. Outra mdica vai se juntar nossa equipe. Parece que muito bonita e jovem. Vai ser timo. Ilsa olhou para a porta e tamborilou na maaneta. Depois, afastou-se, sem dizer uma palavra.

CAPITULO II

Nancy Leyfand tinha feito os exames finais e um ano de estgio em Londres. Depois, passou dois anos trabalhando com sir John Musquet, um famoso especialista em doenas tropicais. Conseguiu sua ps-graduao e resolveu que queria um emprego no Oriente, onde os pais haviam morado e morrido, onde ela havia nascido e vivido, at ser mandada estudar na Inglaterra. Ainda se lembrava do bangal da misso, numa clareira que os nativos chamavam de kampong, ou vilarejo. No havia muitos mdicos na Malasia Central naquele tempo e todos trabalhavam demais. Ela prpria sobrevivera malria e ao
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sarampo apenas com tratamento de quinino, que tanto os europeus quanto os malaios consideravam um "cura-tudo". Naqueles anos, Nancy Leyland havia escolhido sua carreira. Depois, foi para o colgio interno, na Inglaterra, e via os pais apenas nas frias. A morte dos dois s fez aumentar sua vontade de seguir a medicina e se dedicar s epidemias do Oriente. O mundo estava mudando rapidamente, principalmente naquela regio. Quando Nancy comeou a procurar emprego nas revistas mdicas, s dois anncios a interessaram. "Povoado Leper, na frica Central, precisa de trs mdicos brancos ou negros com grande senso de dedicao." O que mais a atraiu, foi o segundo: "Jovem recm-formado para trabalhar no servio mdico da Malasia Central. Trabalho variado e viagem paga." Nancy respondeu e logo foi entrevistada em Londres por um especialista descendente de malaios e chineses. Ele riu, quando ela respondeu a uma das perguntas no dialeto que aprendera na infncia. Esse o modo de falar dos filhos dos criados, srta. Leyland. Mas fico contente em ouvi-lo. Foi aceita e partiu no comeo de abril, o fim da estao das chuvas, que tinha sido suave, no ltimo ano. Ao trocar de avio em Karachi, olhou maravilhada para a floresta l embaixo. Durante mais de uma hora de vo, s conseguiu ver o verde da selva e o azul do mar. De vez em quando, surgiam povoados com casinhas e templos. Floresta, floresta e mais floresta. Finalmente, o aeroporto de Cuala Lumpur, a capital da Malasia Central. Nancy foi muito bem recebida e levada para a Faculdade de Medicina. Disseram que se divertisse, foi apresentada a um criado
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que iria servi-la e a ura casal de escoceses que se responsabilizaria por ela. Depois de trs dias, fez a pergunta que a atormentava: Dr. Mackenzie, todos esto sendo muito gentis, mas ningum falou ainda em trabalho. Voc tem que se adaptar primeiro. No pode comear a trabalhar logo depois de chegar da Inglaterra. Descanse uma ou duas semanas. Seja paciente. Passeando pela cidade com a sra. Mackenzie, dormindo tarde e frequentando as festas da sociedade, Nancy viu passar trs semanas e decidiu que j estava adaptada. Foi atormentar o diretor da Faculdade de Medicina e recebeu um trabalho: dar palestras para os alunos. Naquela noite, quase chorou. No tinha vindo de Londres para dar aulas. Sabia que o emprego teria deixado satisfeito qualquer mdico ingls, mas continuava desapontada. Cuala Lumpur parecia Londres. Os habitantes eram muito cosmopolitas, acostumados a passear o dia inteiro, fazer compras e ter uma vida noturna agitada. A regio prxima lembrava muito mais Hyde Park do que a Malasia que ela havia conhecido. Certo dia, depois de uma palestra, um canadense alto se aproximou, puxando conversa. Parecia simptico, e ela no se afastou. Voc sabe muito sobre disenteria ele disse, em tom de admirao. No parece um assunto prprio para uma mulher to bonita. Depois de se apresentar, Nancy disse: Tive um timo professor, quando fiz meu curso sobre doenas tropicais, portanto no posso desapont-lo. No entanto, no sei nada sobre disenteria, eu apenas falo sobre a doena. Queria trabalhar num hospital de verdade, no meio da selva. Sinto que a vida aqui est me deixando muito frustrada. Mike mencionou Lan Khumpur e ela ficou animada.

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Voc disse Lan Khumpur? Nasci e morei l at os seis anos. Ainda lembro do kampong e dos velhos chineses que vendiam uns brinquedos que pareciam passarinhos... O vilarejo cresceu um pouco. Agora, h um cinema, um cabeleireiro e restaurantes. A cidade parece um subrbio da fazenda. Fazenda? Fazenda de borracha Mike explicou. Quase duzentos quilmetros de seringueiras. Nosso hospital est situado prximo da floresta de seringueiras e ao lado de uma reserva florestal. um timo lugar para um homem que goste de armas e tenha licena de caa. Mas uma mulher... Olhou-a, desconfiado, e pensou em Ilsa, to linda e to falsa. As mulheres agora parecem ter idias diferentes. S quero ver o povoado outra vez e fazer o meu trabalho Nancy disse, com sinceridade. Quero muito trabalhar num hospital. Pelo menos, durante algum tempo. Mike disse que ia ver o que podia fazer. Depois, Nancy foi chamada ao escritrio do diretor. No pequeno txi areo, havia mais quatro passageiros alm de Nancy, e agora cruzavam as cordilherias da Malasia Central, viajando de Cuala Lumpur para Pekan, na costa da pennsula. No se lembrava de Pekan, mas sabia que tinha passado umas frias l, quando teve sarampo. Era uma cidade tipicamente chinesa, como muitas outras da costa oriental. Os malaios preferiam viver no interior e tinham aprendido a conviver com seus irmos de outras raas. Agora, Nancy via que era bom lembrar um pouco do idioma malaio. Conseguia tudo o que queria nos hotis e nas ruas. Os nativos a aceitavam como se fosse um deles. De acordo com as instrues que recebera, algum iria encontr-la em Pekan para acompanh-la o resto da viagem at o hospital. No entanto, no viu ningum sua espera no terminai do
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aeroporto. Hospedou-se no Hotel Skyway, perto do aeroporto, o local mais provvel onde algum iria procur-la. Visitou Pekan, nadou na piscina do hotel e, vendo que ningum aparecia, foi dormir cedo. Ao meio-dia, no havia nem sinal de seu acompanhante. Se continuasse ali, suas finanas ficariam abaladas. Provavelmente, era mais barato alugar um carro com motorista para lev-la ao hospital. Na garagem, encontrou o carro, mas nenhum motorista. Voc mesma dirige o proprietrio aconselhou, sorrindo.- So s dez dlares. Mas, como vou devolver o carro? Devo ficar l algumas semanas. No precisa devolver. Dez dlares, e est tudo bem. Bem cedo, Nancy entendeu o que o homem queria dizer. Havia comprado um carro... velho e com todo tipo de defeito, to reformado que nem dava para descobrir a marca. O radiador fervia o tempo todo e para dar a partida eram necessrias inmeras tentativas. Agora sei por que ele disse que, com dez dlares, estava tudo bem falou, chutando os pneus, enquanto esperava, na estrada, o radiador esfriar. Um dia, volto l, s para dizer ao homem o que penso dele. Quando o carro voltou a andar, uma enorme sombra cinzenta saiu, lentamente, da floresta e parou no meio da estrada. Era o maior elefante que j tinha visto. Nancy freou e ficou de olhos arregalados, sem saber o que fazer. Sabia que os elefantes costumavam atacar quem os irrita e conseguiam levantar pesos enormes com as trombas. Outra coisa que sabia era que costumavam andar em bandos. Depois de alguns momentos, viu que o animal apenas a olhava e se afastava da estrada. Deu a partida, e, mais adiante, um sinal na estrada indicou que Lan Khumpur estava a poucos quilmetros. Outro sinal anunciava o hospital e pedia aos motoristas que no buzinassem.
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Aproximou-se do conjunto de prdios e, naquele momento, o escapamento do carro comeou a explodir. Um homem saiu de uma das casas, parecendo irritado, e correu na direo do carro. Nancy procurou frear, passando muito perto dele, e foi bater numa rvore. Miles Malham aproximou-se com o corao aos pulos. Havia uma mulher desmaiada na direo. O sangue escorria pelo queixo e pescoo e parecia ter um ferimento na cabea. Meu Deus! Vamos tir-la da disse para o dr. Wai Hei e Ali, o assistente, que se aproximaram correndo. Mulheres dirigindo! resmungou. No se pode confiar nelas! Nancy sentiu primeiro a suavidade dos lenis de algodo e, depois, dores fortes. Deu um gemido, que atraiu algum. Um par de olhos a observava por trs do cortinado verde. Logo atrs, surgiu uma enfermeira de avental muito engomado e com cheiro de antissptico. Onde... estou? Nancy perguntou, com dificuldade, sentindo a cabea girar Estou... me sentindo mal. Melhorou agora? a enfermeira perguntou, sorrindo, alisando os lenis e segurando sua mo. Atrs dela surgiram outras pessoas. Sabe que quebrou duas costelas e se arranhou toda? um milagre que esteja viva, dra. Leyland. Acho at que se machucou pouco. Precisava ver como ficou seu carro! Nancy lembrou e deu de ombros. Ao fazer isso, sentiu dor e gemeu. O carro! Afinal, no era o carro o culpado de tudo e, sim, aquele maluco que tinha sado correndo do hospital, na direo dela. De repente, percebeu que o tal maluco estava atrs da enfermeira, olhando-a, friamente. Provavelmente, sabia que podia ser processado pelos danos que causara. No disse, muito alto. No quero ver voc, nem aceito as suas desculpas! Fez um esforo para sentar-se, mas no conseguiu e deitou novamente, gemendo alto.
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melhor darmos uma injeo de morfina Miles Malham disse, baixinho. Ela ainda est histrica. Nancy comeou a chorar. A enfermeira voltou com a injeo. Claro que no est histrica, dra. Leyland a mulher disse, em tom calmo, procurando confort-la. Foi s o susto. Logo ficar boa. Agora, durma um pouco. Sozinha, Nancy no conseguiu dormir imediatamente. Sentiu a dor desaparecendo aos poucos, a droga fazendo efeito. Parecia que a mente se separava do corpo, e tentou pensar nos ltimos acontecimentos. Eram como peas de um quebra-cabea. Claro que a enfermeira tinha procurado acalm-la dizendo que no estava histrica. Lembrou alguns detalhes da paisagem, antes do desastre. Parecia que tudo tinha acontecido h muitos meses e talvez fossem apenas dias... horas. A morfina um tranquilizante maravilhoso, pensou. J no sentia raiva daquele maluco que tinha se aproximado correndo. Era um homem bonito, sem dvida. Zangado, mas bonito. E isso foi a ltima coisa que lembrou, antes de dormir. Decidiu que no ia process-lo e, ao abrir os olhos, viu-o ali, sorrindo. Sorriu tambm e ele se afastou. Achou que a tinha olhado de um modo um pouco mais amigvel. Quando as primeiras luzes do amanhecer brilharam, os ti-tigu cantaram ao longe. Eram os pssaros mais barulhentos da regio e costumavam cantar ao alvorecer, enquanto voavam entre as rvores da floresta. Ti-ti-gu! era seu grito, e Nancy lembrou de sua infncia na Malasia. Sentou-se na cama para ouvir melhor, com cautela, para no machucar as costelas. Agora estava no quarto do bangal que dividia com Ilsa Brent, a outra mdica. No tinha comeado a trabalhar ainda, e hoje estava resolvida a perguntar ao diretor se no podia entrar em atividade.

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Bom dia, Abang disse ao criado que entrava trazendo uma bandeja com uma xcara de ch. Como vai? falou no dialeto nativo. O homem sorriu. Gostava da mdica inglesa que o tratava bem e sempre pedia tudo com muita educao. Por isso, estava lhe trazendo aquela xcara de ch. Ao entrar, uma outra voz de mulher dirigiu-se a ele. Abang, seu preguioso! Onde est meu ch? Traga logo, seno vou mandar seu chefe lhe dar uma surra! Abang olhou a parede, com ar indiferente. Leve essa xcara para a dra. Brent Nancy disse, depressa, colocando o ch sobre a bandeja. Depois, voc me traz outra. No, senhora. Eu levo outra xcara para a doutora. Beba o seu ch. Muito bom. Obrigada. Muito obrigada, Abang. O homem fez uma reverncia e saiu. Nancy caminhou at a janela e olhou a floresta, ouvindo o rudo dos passarinhos e dos animais. Tudo parecia brilhar aos primeiros raios de sol e todas as aves cantavam. Durante meia hora, haveria a maior confuso. Depois, os pssaros ficariam mais calmos, a partir do momento em que o dia esquentasse. Aproximou-se do quarto da outra mdica e bateu: Sim, Abang, o que ? No Abang, dra. Brent. Sou eu. Oh, entre, querida! Nancy entrou. Sente-se. Como est passando hoje? Estou melhor, obrigada. Cheguei ao ponto em que me sinto uma fraude. Espero comear logo a trabalhar. Por que no? Miles no sugeriu que tentasse? Miles? lisa deu uma risadnha.

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Voc engraada, mocinha. Toda empertigada e formal. Olhe, quando no estamos em servio, eu sou Ilsa e o diretor Miles. Afinal, somos todos amigos, no? Nancy no parecia ter tanta certeza. Voc tem sido uma boa amiga, Ilsa, mas no posso dizer o mesmo do dr. Malham. Acho que nunca vou conseguir ser informal com ele. Ilsa sorriu. Isso com voc. Claro que Miles um caso srio, querida! E voc causou um problema. Primeiro, recebemos um recado que vinha no dia dezoito. Eu mesma anotei a mensagem. Voc chegou no dia oito e no tinha ningum em Pekan para esper-la. Se eu fosse voc, teria esquecido tudo e voltado para Lan Khumpur. Nem queira saber como agiu de modo idiota. Tentar chegar aqui sozinha j loucura, num carro decente. Imagine no que escolheu. H muitas caadas na floresta por onde passa a estrada, e parece que voc chegou at a encontrar um elefante. Podia ter sido um tigre. Pior: um bando de tigres ou de elefantes. Se lhe acontecesse alguma coisa, ningum, no hospital, saberia que estava a caminho. Um Tan, o cirurgio, estava no meio de uma amputao, quando ouvimos os estouros do escapamento. Achei que eram bandidos nos atacando, Miles saiu correndo da sala de operaes e ouvimos a trombada. Claro que Um Tan e eu tivemos que controlar nossa curiosidade. Depois do paciente sair da mesa, fomos ajudar voc, que tinha entrado no setor de pronto-socorro. Miles a examinou, reclamando que era uma idiota, correndo, como todas as mulheres. Naturalmente, tudo isso foi antes de ele saber quem voc era. Isso no fez com que me considerasse menos idiota, no ? Minha querida, no fique zangada comigo Ilsa pediu com seu sorriso mais encantador, enquanto se acomodava nos travesseiros. No tenho nada a ver com isso. Voc e Miles parecem ter se odiado primeira vista. Esperamos que, peio menos, consigam trabalhar juntos.
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No sabia que tinha sentido dio dele Nancy murmurou. ? Devia ter escutado o que disse, quando voltou a si, na enfermaria. No me lembro de nada. Mas sei que a culpa foi dele, de certa forma. Ilsa suspirou. Bem, acho melhor levantar. Espero que o criado tenha preparado meu banho. Nancy voltou para o quarto, sentindo-se ofendida e com mais problemas do que antes. Sua chegada tinha sido difcil. Agora, o mais difcil era levar o trabalho adiante. No sentia raiva do dr. Malham. Tinha o corao aberto e amigvel e no costumava guardar ressentimentos de ningum. Mas Ilsa Brent dera a entender que sabia dos dois lados do problema. E o diretor do hospital parecia no ter gostado da sua chegada a Lan Khumpur. Agora, tenho de ir em frente, com ou sem a aprovao dele, decidiu, mal sabendo que tinha mordido a isca lanada por sua colega. Ia perguntar se podia participar da ronda daquele dia. Mas, j que ele pretendia ser arrogante, resolveu aparecer por S sem aviso e lhe dar um susto. Tomou banho, vestiu o uniforme engomado e saiu, de queixo erguido. O hospital de Lan Khumpur ficava a pouca distncia do vilarejo do mesmo nome e era to eficiente como qualquer outro hospital, graas enfermeira Birch. A estrutura era diferente, por causa do clima local. Durante as mones, a selva, em poucos segundos, quase se transformavam num lago. Por isso, o hospital tinha sido construdo sobre uma plataforma, um metro e meio acima do solo, sobre estacas. Se uma tempestade tropical atingisse a regio, o hospital flutuaria. Os pacientes no sairiam feridos e tudo poderia ser arrumado facilmente depois. As paredes eram leves e, se cassem, no causariam nenhuma calamidade.
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Miles Malham mandava que inspecionassem as estacas e alicerces todas as estaes e substitua as colunas podres ou estragadas pelas formigas. O hospital ficava no fim de uma estrada, numa clareira prxima da floresta. Os bangals da equipe eram funcionais e planejados para resistir aos problemas da regio. Eram do tipo de casa comprida da Malasia, que muitas vezes abrigava quatro ou cinco geraes. As enfermeiras tinham seus alojamentos supervisionados pela enfermeira Birch, e os mdicos se referiam ao local como "o convento". O diretor morava num bangal pouco acima da estrada, em meio a uma plantao de seringueiras. Ali tinha a solido de que tanto gostava, mas podia facilmente ser chamado ao hospital. Apesar disso, um telefone fazia muita falta. Naquela manh, fumando seu cachimbo, ele caminhou preguiosamente at o hospital. Ao chegar, viu uma mulher entrando no edifcio. No era Ilsa, pois os cabelos desta pareciam um anncio de xampu. Devia ser alguma enfermeira, pensou, achando que Birch tinha lhe dado permisso para tirar folga. A maioria das enfermeiras eram nativas, moas que adoravam o servio, pois lhes dava uma nova opo de vida, sem terem que se submeter aos mais velhos da famlia nem serem vendidas como noivas. Miles guardou o cachimbo. A enfermeira Birch tinha dito que o fumo no combinava com o ambiente e ele obedecia. Vestiu a jaqueta branca logo que entrou em sua sala e foi encontrar a enfermeira-chefe diante da ala feminina. Os sapatos pretos dela brilhavam tanto, que refletiam tudo ao redor. Est pronta? Estou sempre pronta. Minutos depois, os dois e outros mdicos iniciavam a ronda dos pacientes. Ilsa Brent chegou correndo e ficou atrs, junto com a nova mdica.
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O grupo passou pelos primeiros leitos. A enfermeira ficava direita e ia entregando as fichas. Meio escondida atrs de um mdico chins, Nancy observava tudo, interessada. A mulher na cama parecia muito doente. Os olhos estavam avermelhados e a doena devia ser sria. Sorriu para ela, e o diretor caminhou para o outro leito, conversando baixinho com um cirurgio. Se conseguirmos a permisso do marido, vamos operar o fgado. Ela no pode continuar assim. No outro leito havia uma garota com o abdmen inchado por um tumor. O diretor conversou em malaio com ela, que respondeu sorrindo. Disse que vai ficar contente quando o beb nascer ele disse aos outros. Se "isso" pudesse "nascer", eu tambm ficaria contente. Mas claro que vai fazer alguma coisa Nancy interrompeu, esquecendo que queria se manter invisvel. Miles Malham nem pareceu surpreso cora a presena dela. Vamos fazer alguma coisa, dra. Leyland. Injees de morfina, dia e noite. Sabe, o tumor maligno. Preciso dizer mais alguma coisa? Nancy empalideceu. Obviamente, no era to forte como pensava. Entendo. Desculpe... senhor. Ilsa virou-se e sorriu para ela. Ele no quis ser arrogante com voc. Finja que nem percebeu. s o jeito dele. Nancy nem tinha notado que havia arrogncia na resposta de Miles Malham. Mas, agora que a outra mencionava, achou que era isso mesmo. Ilsa estava certa. Se eu tiver vontade de falar, falarei disse, em tom agressivo. Numa ronda, todos podem dar opinies e fazer perguntas, no ?

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Importam-se de ficar quietas, senhoras? Miles tirou_ o estetoscpio e olhou para as duas com ar de reprovao. Encarou Nancy durante um longo momento. Ele sempre assim? ela perguntou a Ilsa, baixinho. Est sempre querendo se mostrar? Dra. Leyland Miles disse mais tarde, quando ela entrou em seu escritrio , como participou da ronda, gostaria que tivssemos uma conversa, antes que voltasse... a descansar. Estou me sentindo bem, senhor. E prefiro comear a trabalhar. J descansei muito. Sei disso. Mas, como seu mdico, acho que tenho direito a uma opinio. melhor que passe mais dois dias de cama que um ms de licena, por causa de problema? com as costelas. No momento, no h nada urgente no hospital. Precisaria de voc, se houvesse uma emergncia, mas agora... No sei que diferena dois dias na cama podem fazer. No sabe? a diferena entre comear na sexta-feira e comear na segunda. Enquanto isso, continue com seus exerccios respiratrios e tome seus remdios. Estou dispensada? Sinto-me como um soldado ao qual dizem: faa isso, faa aquilo. Ser que isso um hospital... ou uma priso? Quando descobrir, me conte, dra. Leyland. At logo. Nancy agora estava firmemente convencida de que aquele homem s queria afast-la do caminho. No tinham trabalhado juntos ainda, mas j podia prever os problemas e desentendimentos que a esperavam. Acho que lamenta ter mandado me chamar em Cuala Lumpur ela o desafiou , em vez de pedir algum que pudesse dominar. Bem, agora s tenho a lhe dizer que estou aqui e vou continuar, no importa o que pense a respeito. Conheo o seu tipo. Trabalha no exterior porque todos o acham maravilhoso e superior ao resto dos mortais. Mas no me submeto a ningum, a

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no ser que a pessoa merea meu respeito. E voc ainda no merece. Portanto... portanto, isso. Miles Malham tinha prestado muita ateno e agora sorria, com ar de pouco caso. Tenho certeza de que todos os homens anseiam desesperadamente pelo seu respeito, dra. Leyland. Deve ter pena de mim, porque no estou merecendo esse respeito. Quanto outra acusao, no pretendo me livrar de voc. Pelo contrrio, tive grande dificuldade para conseguir os seus servios. Meu colega Mike McGrath falou muito bem de voc. No tenho a menor confiana em sua competncia dirigindo um carro, mas isso no afeta a confiana que deposito na mdica. Isso, eu lhe garanto. Obrigada, senhor Nancy disse, ainda indignada. Acho que no me importo muito com a sua opinio, e acontece que dirijo muito bem, quando estou num carro decente e ningum fica pulando na minha frente. Bom dia, senhor! Miles deu uma gargalhada, depois que ela saiu. Como esquentada disse, baixinho. E muito bonita, tambm. Principalmente, quando fica zangada. D at vontade de irrit-la, para ver seus olhos brilhando. Isso vai tornar a vida aqui mais interessante. Uma sereia e uma mulher fatal. Minha me ia rir e imaginar com qual eu me casaria. As mulheres gostam de ver romance em tudo. Eu s a vi furiosa. Ser que ela tem um lado suave? Ser que teve algum romance infeliz no passado? Talvez por isso esteja aqui, Ilsa teve um outro motivo para vir Malasia. Sua famlia mora em Penang. Mas a nova doutora um mistrio. Seus sentimentos por mim parecem terrveis, e acho que vou ficar longe dela, no futuro. Com esse pensamento e um sorriso malicioso, ele voltou ao trabalho.

CAPITULO III

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Nancy passou aquele fim de semana aborrecida. Apesar de ter trazido alguns livros, no sentia vontade de ler. Nem de escrever cartas. Estava ansiosa para que Ilsa sasse do planto e pudessem conversar. Ao voltar, a mdica deixou bem claro os motivos de Nancy ter sido chamada a Lan Khumpur. Sabe, Nancy confidenciou, enquanto escovava o cabelo, na hora da sesta do domingo , enquanto Mike estava aqui, no havia problemas. Mas, agora, sinto que estou trabalhando num lugar perigoso. Ele era uma espcie de acompanhante... Imaginei que o diretor fosse o acompanhante de todos aqui. Acontece, minha querida inocente Ilsa disse, com pacincia , que Miles e eu nos sentimos imediatamente... sabe, no ? Conseguiu at corar. Est s no comeo. Por isso, no preciso me dar os parabns. Nancy tossiu, procurando disfarar o embarao diante do caso da outra. Miles Malham era to bonito... ela devia esperar por algo assim. Sua arrogncia impedia que tivesse qualquer interesse romntico por ele. Quanto a Usa, sem dvida, era uma mulher lindssima e talvez tivesse o mesmo temperamento que ele. Claro que no pode deixar ningum suspeitar do que sabe a outra advertiu. Miles do tipo que prefere morrer a revelar suas emoes a uma estranha. Nancy percebeu que todos ali deviam consider-la "uma estranha". Ilsa continuou: Estou to feliz, no conseguiria morar aqui com voc, sem lhe dizer como me sinto. A partida repentina de Mike tornou a situao impossvel. Miles disse, certa tarde, quando estvamos... nos abraando: "Ilsa, voc precisa ir embora. No posso t-la to perto e no...". Parou e baixou os olhos. Nancy pensou que, se o diretor era discreto sobre seus casos, a outra no tinha tantas inibies e contava at os detalhes. No podia ter casado com voc? Ilsa sacudiu a cabea, impaciente.

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Nancy, eu j lhe disse que est no comeo. Ainda no tenho certeza dos meus sentimentos. Pensei que estivesse apaixonada muitas outras vezes e agora no quero magoar Miles. Mas, e se ele descobrir que no est apaixonado por voc? A coisa pode acontecer de ambos os lados. Ilsa pareceu confusa por um momento. Teve de se controlar para no ser agressiva. Isso nunca me aconteceu... ainda. Talvez, voc se veja no papel da "outra". Ser? Claro que no Nancy riu. O diretor e eu somos inimigos naturais e nem sei como vou trabalhar com ele. No aguento o sorrisinho de pouco caso que me d de vez em quando. Lembre-se de que est falando do homem que eu amo. Mas, agora que est aqui, ser a minha acompanhante. Miles disse que ia me mandar embora e pedir uma equipe s de homens. Falei que era melhor trazer outra mulher. Assim haveria menos tenso ente ns e poderamos continuar nos vendo. Devo levar a srio o papel de acompanhante e mandar Abang procurar voc, quando no estiver no quarto s dez da noite? Eu a odiarei se fizer isso. Mas acho que no vou ver Miles a ss, como antes. Obviamente, voc ter que ser includa nas nossas atividades sociais, pois a nica europia, alm de ns. E a enfermeira Birch? Ah, ela vive isolada em seu bangal. No visita o diretor, a no ser em ocasies muito especiais. Ento, acho que irei visit-la. melhor do que segurar a vela para vocs dois. No penso em aceitar convites, sabendo que, na verdade, no desejam a minha presena. Pretendo continuar levando uma vida independente e tenho meus prprios planos. Ilsa achou que a conversa tinha dado certo. Sua primeira tentativa de se livrar de Nancy havia falhado. Mudara a data de chegada da moa, no recado para Miles, mas a outra encontrou um modo de vir para Lan Khumpur. Agora, era preciso se adaptar
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situao. Miles no havia lhe mostrado o menor interesse romntico desde a partida de Mike, e Ilsa estava acostumada a ser muito popular entre os homens. Era perfeitamente natural querer um relacionamento mais srio com aquele que mais a atraa. Tinha que descobrir por que parecia to insensvel a seus encantos. Talvez at fosse bom ter Nancy ali. A moa achava que Miles era o culpado do acidente com o carro e ele no tinha dito coisas muito agradveis sobre a dra. Leyland. Foi um mau comeo, e, enquanto Nancy continuasse difcil, rebelde e arredia, Ilsa ia parecer doce, meiga, feminina e desejvel... era o que ela esperava. No sabia que Nancy tinha, uma grande virtude, que iria atrair muito o diretor: era uma mdica dedicada e sem o menor vestgio de egosmo. Nancy comeou a trabalhar e, no terceiro dia, j estava desapontada. Sua especialidade eram doenas tropicais e agora via que, alm de alguns casos de disenteria, os outros pacientes tinham doenas comuns aos europeus. Imaginava lidar com febre tifide, elefantase e lepra, mas, quando mencionou esses nomes, o diretor riu: Nossos pacientes vm dos seringais e so examinados antes de entrar no emprego. Caso aparea algum caso mais complicado, eu o passarei para voc. Assim, a coisa mais excitante que podia esperar nos prximos dias era um passeio a Lan Khumpur em sua prxima quinta-feira de folga. Queria rever a cidade onde havia morado com os pais, mas no fazia idia de como poderia chegar l, sem ter que pedir favores ao arrogante diretor. O que est planejando fazer amanh? ele perguntou, depois de terminarem a ronda e enquanto passavam a lista de remdios para a enfermeira. Ainda... no sei respondeu surpresa. O que h para se fazer aqui?
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Pode jogar tnis com algum da nossa equipe ou ir at a cidade. Acompanhada, naturalmente. Acompanhada? Sim. Um ajudante ir dirigindo e ficar de olho em voc. Isso necessrio? Sim. Para a minha paz de esprito. Voc gosta muito de se arriscar, no? Ia dar uma resposta malcriada, mas mudou de idia. No entanto, se no tem nenhum plano para amanh, gostaria de lev-la at a fazenda e apresent-la a algumas pessoas. Ser s durante a manh... Pode ficar ausente do hospital? Sim. Tenho muita confiana em minha equipe. Vou buscar voc s sete. No gostou nada de seu tom de comando, mas, ao mesmo tempo, ficou contente com aqueles planos para seu dia de folga. Depois do almoo, iria a Lan Khumpur, visitar a pequena comunidade crist e ver a velha igreja. Ser que os muulmanos j tinham dominado tudo? Ilsa devia ter ouvido falar no passeio, pois veio conversar no jantar. A sede, em Cuala Lumpur, ficou preocupada com o seu acidente. Acredito que, como voc, colocaram a culpa em Miles. Ele educado demais para discutir; por isso, acho que prefere mostr-la em pblico, para que todos saibam que est passando bem. Quer parecer um cicerone gentil, at que voc se acostume aqui. Que bobagem! Nasci a poucos quilmetros daqui, no sou nenhuma estranha. Est havendo muita confuso e exagero sobre o meu acidente. Acho que, se analisarmos os fatos, a culpa de tudo foi do homem que me vendeu aquele carro. Ele tentou entrar em contato? No. Nem vai tentar Ilsa disse, confiante. No precisa se preocupar com isso. Pelo menos, o carro serviu para

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voc chegar at aqui. Agora, vamos conversar sobre sua vida. Tem namorado? Algum homem especial, talvez? No tenho mais Nancy disse, pouco vontade. No gostava de discutir esse assunto. Mas j tive. E o que aconteceu? Colocou sua carreira acima de tudo? Nao. Acredito em casamento. Infelizmente, no sabia que Dick j era casado. Quando nos conhecemos, ele estava separado da esposa. Essas coisas acontecem o tempo todo. No rne diga que o mandou embora quando descobriu? Pobre Dick, sinto pena dele! Acontece que ele me enganou. Tinha outros planos para seu dinheiro. Agora... suspirou no preciso pensar mais no assunto... No, se no quiser Ilse concordou, relutante. Queria saber at onde tinha ido o caso da outra. Se Nancy, na verdade, era to inocente como parecia. Um homem casado, hein?, pensou, enquanto se despia para dormir. Precisava lembrar disso e mencionar no momento certo, quando Miles elogiasse a inglesinha. "Ele tinha outros planos para seu dinheiro". O que ser que ela quis dizer com aquilo? Ser que Nancy era mais experiente do que pensava? Ia ficar de olho nela. Ti-ti-gu! O grito engraado da ave acordou Nancy, na manh seguinte. Saiu da cama na mesma hora. Queria usar o banheiro antes de Ilsa, pois a outra, depois que entrava l, esquecia da vida. Voltou para o quarto e Abang trouxe o ch, sorrindo. Doutora deve tomar ch enquanto est quente. Tuan era como chamava Miles diz que perde muito gua com o suor, noite. Tomar o ch depressa. Est bem, Abang. Esta manh, o tuan vai me levar para ver a fazenda. Voc gosta da fazenda?

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Gostar conversa dos ingleses. Eu falar melhor ingls de todos empregados do hospital. Eu muulmano, mas aprender ingls na escola da misso. Onde, Abang? Em Lan Khumpur, onde nasci. Nancy olhou o homem e sentiu o corao apertado. Qual seria a idade dele? Ser que Abang tinha conhecido... Lembra o nome do homem que ensinava na escola? Nunca esquecer bom homem. Leyland disse, triunfante. Depois ficou triste. Morreu h muito tempo... logo depois da mulher... quando povoado ter febre. s vezes, eu colocar flores no tmulo dele. Mas eu ser bom muulmano. Claro Nancy disse, baixinho. Sou Nancy Leyland, Abang. E voltei. Nancy Leyland? ele repetiu, olhando-a, demoradamente. Em seguida sorriu. bom ter voltado. Voc me leva at o tmulo dos meus pais esta tarde, Abang? O diretor disse que pode dirigir o jipe. Abang! Ilsa gritou. Onde est o meu ch? Ela no ser boa ele murmurou. Eu levar voc onde quiser saiu resmungando. Nancy estava ansiosa peio dia de folga. Vestiu-se com calma e viu que seu rosado natural havia desaparecido por causa do calor mido dos trpicos. Mas estava com os olhos brilhando e a pele sem manchas. Ilsa no falou nada durante o caf e saiu fogo para o hospital. Todos comeavam a trabalhar cedo, antes que ficasse quente demais. Os europeus descansavam duas horas tarde e os asiticos continuavam a trabalhar, durante este perodo, indo embora duas horas antes dos outros. Assim, uma equipe compensava a outra. Ilsa sempre reclamava daquela jornada de trabalho de doze horas. Pouco depois das sete, Miles Malham apareceu num velho carro muito bem conservado. No se v mais esse modelo Nancy comentou. Ser que pararam de fabricar?
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No ele disse, enquanto ela se acomodava a seu lado. A fbrica agora s faz modelos esporte, que no servem para essas estradas. Durante as mones, ficam inundadas. Um jipe ou carro alto sempre mais til nos trpicos. um carro muito bonito. fcil de dirigir? Quer experimentar? Voc deixaria? Claro que no. Gosto muito do meu carro velho. Naturalmente, vai falar do acidente outra vez! Nancy disse, hostil, Mas est com uma idia falsa e preconceituosa. Na verdade, dirijo muito bem, e voc nunca ouviu a minha verso do acidente. Ento me conte. No. Vamos esquecer tudo falou, irritada. Voc no precisa saber que os freios falharam e procurei desviar de algum que se aproximava gritando. Tentei entender o que dizia e, por isso, bati naquela rvore. No me lembro de mais nada. Foi isso mesmo, e me contou tudo, enquanto estava sob efeito de tranquilizantes. Pensei que fosse um nativo fazendo alguma brincadeira; por isso, gritei daquele jeito. Ainda bem que no ouviu o que eu disse. S ao tir-la dos destroos percebi que era uma mulher... misteriosa. Misteriosa? Sim, nunca vou entender voc. Nenhuma inglesa de respeito ia querer ser vista naquele carro caindo aos pedaos. Lamento, no pretendia transformar sua viagem numa piada. Mas podia ter morrido... No morri. Estou muito viva, dr. Malham. Bem, vamos deixar de lado este negcio de doutor. No quer me chamar pelo primeiro nome? Porqu? Bem, Ilsa me chama e achei que tambm gostaria... No. Estou acostumada a chamar meus superiores de doutor ou senhor. Depois de quinze minutos de viagem, a paisagem mudou completamente. Tinha visto a floresta primitiva, que havia ao lado
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da estrada, com rvores gigantescas que procuravam a luz do sol, crescendo cada vez mais. Eram entremeadas de samambaias, avencas e cips. Ali, plantas comestveis se misturavam s venenosas e tudo crescia muito depois das chuvas, debaixo do calor e da umidade. Agora, havia uma rea queimada, sem capim ou ervas daninhas rasteiras. Em seguida, vinham quilmetros e quilmetros de seringueiras plantadas geometricamente, lado a lado. Nancy olhou com espanto sua primeira fazenda de borracha. A plantao ia longe, quase at o horizonte, e no havia samambaias ou cips; muito menos parasitas. Nem mesmo insetos havia ali. Um exrcito de moas trabalhava, abaixadas, arrancando as ervas daninhas. Quando o carro passou, levantaram-se e acenaram. Aconselhei a administrao da fazenda a aposent-las aos trinta e cinco anos Miles disse. Depois dessa idade, comeam a ter problemas de coluna. Problemas de coluna? Sim. Por qu? Achou que era um problema s dos ocidentais? No tinha pensado nisso. A primeira impresso da fazenda de borracha deixou-a deprimida. Era corno se o homem, procurando fazer o trabalho de Deus, no tivesse conseguido dar uma alma ao local. A selva primitiva, ela tinha certeza, representava uma espcie de alma gigantesca, capaz de provocar emoes em qualquer um que se aproximasse ou penetrasse em sua imensido. A plantao de seringueiras era como uma cozinha de casa moderna: iluminada, arejada e funcional. Para tornar as coisas piores, ficou sabendo que as jovens encarregadas de no deixar a natureza seguir seu curso estavam sujeitas a doenas. Tinham que continuar trabalhando, at que a coluna comeasse a incomodar ou suas juntas enrijecessem.

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No tinha nada contra as seringueiras, pensou. Provavelmente, em seu ambiente nativo, na Amaznia, a floresta fosse linda: as rvores pareciam reis imponentes. Ali, cada uma ficava exatamente a cinco metros de distncia da outra, e Nancy lembrou dos desenhos infantis, com rabiscos rgidos parecendo postes. A casa do administrador tinha um aspecto mais agradvel. Ele a havia cercado de magnlias, que agora estavam abertas, perfumando tudo ao redor. Nancy foi apresentada a Charles Redding e nem percebeu que ele segurava sua mo um pouco mais de tempo do que seria necessrio. Miles Malham olhou os dois com ar crtico e sugeriu: Vamos mostrar dra. Leyland de onde vm os nossos clientes. Claro Charles concordou, alisando o cabelo louro. Vai ficar aqui muito tempo, dra. Leyland? Vim substituir algum da equipe. Isso pode significar algum tempo, acho. Espero que fique o suficiente para nos conhecermos. No h muitos europeus por aqui agora e bom ver algum que lembre a velha ptria, O que acha de ficar para o almoo e nadar tarde? Tenho uma piscina decente l atrs. Obrigada, mas tenho planos para esta tarde. Talvez, um outro dia... Gostou de Charles Redding. Durante o passeio pela fazenda, conversou muito com ele. Comeamos as ranhuras nas rvores de baixo para cima explicou, apontando para uma seringueira. A rvore parecia cheia de cicatrizes e, na ponta, uma espcie de xcara aparava o ltex que caa. Depois de fazermos as incises na rvore inteira, ns a deixamos descansar durante cinco anos. m seguida, est boa para comear tudo outra vez. Que interessante! Obrigada por me mostrar tudo, Charles. Miles tinha decidido voltar para o bangal do administrador e
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tomar alguma coisa gelada. Meia hora depois, Nancy j se sentia vontade, conversando com seu novo amigo. Mais tarde, no carro, percebeu como estava cansada. Queria fechar os olhos e dormir, mas no podia fazer isso, se pretendia ver mesmo o tmulo dos pais. Posso ser dispensada do almoo, doutor? perguntou, disfarando um bocejo. Sim, est dispensada, dra. Leyland, se prometer jantar comigo. Gosto de conhecer bem a minha equipe. Acho que, quando conversarmos fora do trabalho, o relacionamento melhora. Para Nancy, o convite pareceu estranho, um pouco forado. Talvez fosse apenas o cansao que a fazia pensar assim, mas no tinha certeza. . Obrigada, doutor. No precisa se preocupar em melhorar o nosso relacionamento. Garanto que me sinto satisfeita sem reunies sociais. Na verdade, o sr. Redding me convidou para jantar e vir me buscar s oito horas. Houve um momento de silncio, antes que Miles continuasse, num tom alegre, forado. Faz suas conquistas rapidamente, no? Conquistas? No sei do que est falando. Parece que tem lido muitas novelas romnticas e espera encontrar cenas de amor por toda parte. No sou uma pessoa romntica. Nancy estava mesmo acreditando nisso e falou com firmeza, para convencer o diretor. No , dra. Leyland? ele perguntou, em tom educado. Acho que, se tivesse lido as novelas que li, estaria curiosa para saber por que algum no se considera romntico. Um grupo de elefantes comeou a atravessar a estrada. Miles teve que parar o carro e ficou encarando Nancy. Ela foi a primeira a baixar os olhos. Depois que os animais passaram, ele deu a partida, sorrindo.

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CAPITULO IV

No bom voltar ao cenrio do passado, a no ser que se esteja pronto para as mudanas. Nancy esperava que Lan Khumpur tivesse mudado, mas agora via que o povoado se transformara numa cidade. Havia gente demais, e todos pareciam muito seguros de si. Se no fosse Abang, jamais teria encontrado o local da casa de seus pais. Havia sido demolida para dar lugar a uma nova avenida. A floresta tinha sido afastada e nas proximidades surgiam casas e jardins muito bem cuidados. Na cidade, ruas e mais ruas com casas para os trabalhadores da fazenda de borracha. Havia muitas lojas e movimento nas ruas. As pessoas se vestiam moda ocidental. Os homens, com jeans e camisas estampadas ou xadrez; as mulheres, com vestidos de algodo florido. S as crianas andavam descalas; o resto da populao usava tnis. Apenas os velhos continuavam vestindo os tradicionais sarongs e turbantes, olhando com ar de reprovao para os mais jovens. Nancy ouviu um sino bater as trs horas, numa igreja prxima. distncia, avistou a mesquita muulmana. Ao lado, ficava uma igreja episcopal muito nova e geomtrica, parecida com a plantao de seringueiras que tinha visto. Abang informou que a populao europia havia contribudo durante anos para a construo da igreja e conseguido termin-la h trs meses. Entre. Eu ser bom muulmano: ficar na porta, esperando. Voc entrar e ver se conhecer algum. Nancy entrou no frescor da igreja e rezou durante alguns minutos. Depois, viu um homem de cabelo grisalho espanando os bancos com todo cuidado. As mudanas nos adultos no so muito

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drsticas, e dezessete anos no haviam alterado muito a fisionomia de Jacob Jaafar. Jacob... Nancy disse, baixinho, hesitante, estendendo a mo. No se lembra de mim? Sou Nancy Leyland. Depois de um longo olhar, ele pareceu reconhec-la e seus olhos se encheram de lgrimas. Bem-vinda, srta. Nancy. Bem-vinda! Aquele foi o nico momento de emoo durante toda a visita. Mesmo no tmulo dos pais, ela no sentiu a presena deles. Parecia estar num jardim bem cuidado perto de High Street. De certa forma, ficou triste por ter voltado, mas satisfeita em superar o choque inicial. Agora, podia se concentrar no trabalho do hospital e esquecer de uma vez sua infncia na Malasia. As mudanas tinham sido causadas pelo progresso inevitvel e, apesar das marcas tristes que ele deixava, ningum podia deter a marcha do tempo. Abang dirigia o jipe de volta. O veculo estava marcado com a cruz vermelha e as iniciais do hospital, e passavam pela floresta quando trs homens saram da mata e acenaram para que parassem. Nancy no entendeu nada do que diziam a Abang, mas o empregado parecia apavorado. Um dos recm-chegados, com traos mongis e todo vestido de brim, enfiou a cabea na janela dela. Voc... enfermeira? perguntou, rspido. No. Mdica. Ele abriu a porta e puxou-a para fora. No, srta. Nancy. No! Abang gritou. So homens maus! No v com eles! Calou-se, quando um deles lhe apontou uma faca. Venha pediu o mais velho. Mulher est mal. Voc mdica. Doutora, no v Abang gritou. Tenho que fazer meu trabalho, Abang. Precisam de mim. No estou com medo. Por que estaria? Espere aqui at eu voltar.
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Ao entrar na floresta, viu que Abang no obedecia e o jipe se afastava. Teria que voltar a p para o hospital. Depois de caminhar vrios quilmetros, chegaram a uma espcie de acampamento. Havia uma fogueira acesa e um velho mexia nos carves. Ali perto tinha sido construdo um abrigo, onde devia estar a pessoa que seria sua paciente. Felizmente, Nancy nunca saa sem o estojo de primeiros socorros. Viu logo que teria problemas. A mulher na tenda devia ter uns dezenove anos, estava em trabalho de parto e a criana se apresentava numa posio difcil. Mandou que todos se afastassem e deu injees de atrofina e petadina. sabendo que, se no trabalhasse depressa, a criana poderia morrer sufocada antes de nascer. No havia tempo de ferver a gua. Esterilizou os instrumentos nas chamas da fogueira e pediu que a mulher tivesse confiana e ajudasse no parto. Finalmente, com o frceps, Nancy conseguiu tirar o beb. Era um menino, mas estava azulado e no chorou, quando lhe deu algumas palmadas. Morto? perguntou o pai, confuso. Meu filho... morto? Nancy estava ocupada demais para responder. Esfregou o garotinho com toalhas speras, massageando o corao, limpando as narinas e fazendo respirao boca a boca, o mtodo mais antigo de trazer algum de volta vida. Durante quinze minutos trabalhou muito, usando a respirao artificial e massageando os pulmes. Um fio de sangue e muco escorregou pela boca do beb. Nancy ficou mais animada insistindo. Depois, pegou o estetoscpio e procurou ouvir o corao da criana, que parecia um passarinho trmulo. O beb deu um gemido fraco. Suspendeu a criana e lhe deu um tapa nas ndegas. O beb gemeu, fazendo uma careta. De repente, respirou fundo e berrou.

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Vivo! Meu filho est vivo! o pai gritou. A me levantou a cabea, sem acreditar. Sorriu, e Nancy colocou o beb junto de seus seios. Depois, mandou os homens embora e deu uma injeo de penicilina na moa. Agora, via que estava morta de cansao. Pode levar sua esposa ao hospital, para ela tomar mais alguns remdios? perguntou, ao sair da tenda. O pai bebia o contedo de uma caneca e estava muito feliz. O homem mais velho, que tinha permanecido perto da fogueira, indicou que devia segui-lo. Depois de caminharem pela escurido da floresta, estavam de volta estrada. No mandar polcia ele avisou, srio, e deixou-a l, para que se arranjasse sozinha. Nancy estava cansada demais para andar at o hospital. Todo aquele incidente parecia um sonho. Achou que Abang voltaria com o diretor para busc-la e resolveu sentar na beira da estrada, pronta para esperar o tempo necessrio. Poucos momentos depois, ouviu o jipe se aproximando. Ao v-la sentada, Miles Malham poderia pensar que estivesse ferida. Levantou-se imediatamente e entrou na parte de trs do jipe, sem dar muitas explicaes. No faiaram nada no caminho de volta. Estou morta. No consigo me mexer. Acho que o cansao. Miles pegou-a nos braos e levou-a at o bangal, enquanto Abang corria na frente, abrindo todas as portas. Depois, foi fazer um ch e o diretor tirou os sapatos de Nancy, puxando o lenol sobre ela. Troque de roupa quando quiser, mas, no momento, precisa descansar. Agora, conte-me o' que aconteceu. Abang j me deu a verso dele. Bem, no sei por que tanta confuso. Entrei na floresta e fiz um parto. No foi to simples. O beb estava quase morto e precisei usar respirao artificial. Felizmente, tive sorte. S isso. Acho que devamos ir l dar uma olhada, amanh.
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Acha? Miles assobiou, aliviado. O que no sabe, moa, que esteve no meio de bandidos. Ainda h muitos vivendo nas montanhas. s vezes, descem pela floresta e atacam as lojas da cidade. No representam mais a ameaa de antigamente, mas so considerados fora-da-lei e preferem viver no mato a se arriscar a ir para a priso. mais fcil viver na selva, se voc um ladro experiente. Provavelmente, o beb deles. Estou surpreso que tenham deixado que voltasse. Nem pensei nisso. Bem, estou aqui, o que prova que mesmo os bandidos tm seu lado bom. No precisa trabalhar amanh disse, levantando-se para sair. Tentou protestar, mas ele continuou: Sei que uma bobagem, mas sinto que certas coisas aparecem em nosso caminho como uma espcie de tentao. E voc parece ter vindo para me tentar, dra. Leyland. Agora, boa noite! Nancy estava cansada demais para responder. Dormiu vestida e nem olhou para a bandeja de ch que Abang tinha trazido. Quando Charles Redding apareceu em seu carro esporte vermelho, Miles Malham informou, satisfeito, que a dra. Leyland no poderia jantar com ele. A vida no hospital da selva no era desagradvel. Havia muito trabalho, os pacientes eram fascinantes e o tempo de folga podia ser muito bem aproveitado. O diretor insistia para que a equipe usasse a quadra de tnis e ele mesmo jogava muito bem. Entretanto, nenhum dos europeus conseguia a mesma classe e estilo dos dois mdicos malaios. Nancy queria aprender a jogar com o dr. Um Tan e levantavase muito cedo para ter uma hora de aula. Ele sabia que a inteno dela era vencer Miles Malhara e, certo dia, riu. Sabe que me diverte muito, dra. Nancy? disse, em seu ingls muito correio. No sei por que deseja isso. Talvez haja algum problema psicolgico envolvido no assunto. Estou lendo Freud, no momento. Se quer humilhar o diretor, eu deduziria, de
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acordo com Freud, que seu subconsciente o admira. Esta admirao est saindo do controle e, por isso, procura um meio de admir-lo menos. Estou certo? Foi a vez de Nancy rir. Se o meu subconsciente admira Miles Malham, dr. Um Tan, est em completo desacordo com o meu consciente, que o acha um insuportvel macho arrogante. Ele s aceita a prpria opinio. Desde que comentou que jogo tnis to bem como dirijo, resolvi mostrar a ele umas coisinhas. Agora, que tal nos concentrarmos na aula e enterrarmos de uma vez por todas o meu subconsciente? Muito bem, dra. Nancy. Vou esquecer que estou lendo Freud e transform-la numa campe, est bem? S uma coisa o mdico disse mais tarde, ao largarem as ; raquetes sabe que, mesmo aprendendo tnis, nunca conseguir se vingar dele, no? Ora, no sei. No nenhum campeo de Wimbledon. No isso. Acontece que, se o nosso gentil diretor perceber que quer venc-lo, vai permitir que consiga isso facilmente. Entende? Quer dizer que ele no jogaria para ganhar porque sou uma mulher? Parte por causa disso e parte porque vencer a partida no to importante para ele como seria para voc. Quer venc-lo, humilh-lo. Ele no sente nenhuma necessidade especial de ganhar e nem se importa em ser vencido. Diria apenas "uma boa partida", e no se sentiria nem um pouco humilhado. Tem um grande carter. Nancy calou as sandlias e comeou a entender o que Um Tan tentava lhe dizer. Quer dizer que no tenho um grande carter, no ? Talvez venha a ter, quando me tornar uma boa jogadora de tnis. Deve continuar me ensinando.

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A caminho do hospital, onde era sempre o primeiro a chegar, Miles Malham ouviu os colegas rindo e ficou pensativo. Por que os malaios sempre conseguiam se entender to bem com uma mulher europia, ao contrrio dos prprios europeus? Apesar de o hospital ter cinco mdicos, nunca havia cinco operaes ao mesmo tempo. Cada um tinha um dia e meio de folga uma vez por ms. Quando chegou a folga de Ilsa, o diretor levou-a a Pekan e a instalou no Metropolitan, o hotel preferido pelos europeus que gostavam de piscina e de boa vida. No dia seguinte, ele estava de volta, para surpresa de Nancy. Pensei que ia passar o fim de semana l tambm, senhor disse, desanimada, pois tinha ficado satisfeita por ele a deixar encarregada do hospital. Podia ter ficado. Ns teramos nos arranjado. Sem dvida, dra. Leyland, mas no estou de folga. Normalmente, acompanho a dra. Brent e volto. Um de ns depois vai busc-la. Agora que est aqui, poder ser acompanhada na sua viagem, tambm. Ter as duas mulheres aqui, torna as coisas muito aborrecidas, no? No foi o que eu disse ele sorriu. No, mas tambm no negou- Acho que no precisa se importar comigo no prximo fim de semana, porque o sr. Redding disse que me levar a Pekan. Certamente, encontrou um escravo dedicado em Charles Redding. Mas acho que no devia dar muita ateno ao rapaz. Eu no daria, se fosse voc. Ateno, doutor? No sei o que quer dizer. Ele maior de idade e capaz de cuidar de si mesmo. Acho que sua sugesto me ofende, senhor. Quero dizer que Charles foi afetado pelo longo isolamento. Est no ponto em que pode se apaixonar por qualquer mulher relativamente

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atraente que aparecer por aqui. Para mim, parece bvio que j se apaixonou por voc, dra. Leyland. Os olhos de Nancy brilharam de fria. Obrigada por reconhecer que, pelo menos, sou relativamente atraente. Mas est tirando concluses rpidas demais. Sua mente funciona como uma novela barata. Tenho pena de voc. Prezo muito a amizade de Charles Redding e tenho certeza de que ele tambm preza a minha. Portanto, est preparado para no esperar nada de mim. Est bem. V adiante! Miles Malham disse, rspido. Pode despedaar coraes, se o que quer. Obrigada pelos conselhos. Saiu na direo da enfermaria, resmungando, baixinho. Nem sabe onde fica o corao. O seu parece estar sempre sob controle. Se que no o deu dra. Brent. Pelo menos, provaria que um ser humano normal. Mais tarde, o diretor voltou a falar com ela: Pode me dar um relatrio sobre as condies do paciente nmero 6? Acho que, entre os encontros com os fazendeiros solitrios, voc pode ficar de olho nos doentes, no? Agora, Nancy no queria mais venc-lo no tnis. Queria duas luvas de boxe para acabar com ele. Apesar de saber que Nancy ia para Pekan com um companheiro jovem, divertido e agradvel, Miles resolveu ir tambm. Viu o jipe sendo preparado. Aparentemente, ele ia levar de volta os destroos de seu carro. Mesmo sentindo que aquilo era problema dela, procurou no interferir. Sem dvida, se o homem quisesse cobrar os danos do carro, iria procur-la. Charles apareceu em seu lindo carro vermelho. Vamos chegar l a tempo para o almoo disse, devorando-a com os olhos. Ela usava um vestido de bordado ingls e um chapu de palha. Ao se acomodar no carro, tirou o chapu e soltou o cabelo. to bom estar indo para a costa, Charles. Acho que voc deve ter algumas coisinhas a fazer em Pekan; assim, no desperdiar a viagem.
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Desperdiada, na sua companhia? perguntou, espantado. Passaram por Miles, que acenou. Voc no pensa que estou s lhe dando uma carona, no ? Tambm vou ficar hospedado no Metropolitan. Ah, mesmo? Ficou confusa com aquela notcia. Tinha aceito o oferecimento dele para lev-la at Pekan, achando que o rapaz devia supervisionar o embarque do ltex que seguia para Cingapura, onde era transformado em borracha e exportado para o mundo todo. Pode ficar fora da fazenda, Charles? perguntou, enquanto percorriam a estrada margeando a floresta. Voc parecia to ocupado e importante. Parecia? sorriu, lisonjeado. Na verdade, estou sempre ocupado. Mas, no negcio da borracha, quanto mais importante uma pessoa se torna, menos trabalha. O meu chefe, que supervisiona mais cinco fazendas, s trabalha do meio-dia s quatro da tarde. Que vida! Gosto do meu trabalho Nancy disse, entusiasmada. No quero que ningum corte o meu horrio no hospital. Naturalmente, gosto tambm de folgas, mas sei que vou ficar satisfeita ao voltar, segunda-feira tarde. No consigo pensar seriamente em voc como mdica. Charles observou-a de relance. Isto , se eu desmaiar, pode se transformar numa profissional em segundos? Claro que sim. Sou uma mdica primeiro e... Nancy parou. ... E o qu? insistiu, sorrindo. E uma mulher em segundo lugar. Era isso o que eu queria explicar. Mas, o que , neste momento, aqui, comigo? Diminuiu a velocidade do carro, at parar no acostamento. Nancy olhou adiante e de ambos os lados. No havia nada alm da floresta. Encarou Charles. Por que parou?
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Porque... abraou-a e comeou a acarici-la. ... no posso continuar dirigindo, at que responda a minha pergunta. O que agora? Uma mdica, Nancy? Claro. Por favor, continue dirigindo, Charles. No gosto desse tipo de coisa... dentro de um carro. S um beijinho. No. Se no der, vou tomar fora, doutora. Aproximou-se e a beijou na orelha. Nancy afastou-se para a ponta do banco. Pensei que amos para a praia disse, quase sem flego. Por favor, continue dirigindo, Charles... ou deixe que eu dirija. No gosta de mim? - perguntou, com ar de sofrimento. Claro que gosto. Mas no hora nem lugar de... De repente, ficou espantada ao ver uma pessoa se aproximar do carro e enfiar a cabea na janela. Era Miles Malham. Desculpe, pessoal, mas achei que estavam com problemas. Tudo bem? Claro que est tudo bem, senhor ela disse, com ar de desprezo. Fazendo uma saudao, Miles voltou para o jipe. Charles sorriu, divertido, quando o outro passou, buzinando. Tenho a impresso de que voc e Malham no se do muito bem. Ser que estou enganado? Est certo. Procurou se acalmar. Estava vermelha e nervosa. Afinal, o diretor do hospital a tinha visto nos braos d um homem que ela garantira ser apenas um amigo. No nos entendemos muito bem, mas o trabalho no pode sofrer com isso e procuramos no ter muitos atritos no hospital. Charles agora tinha que se concentrar na estrada. Um grupo de elefantes se aproximou, arrastando troncos e, mais adiante, um Filhote passou correndo na frente do carro. Depois, um grupo de nativos surgiu, carregando cabras e grandes cargas na cabea. Pararam e olharam surpresos, como se estivessem admirados de existirem outras pessoas no mundo.
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Aquela solido era inconcebvel na Inglaterra. Nancy foi sentindo sono e cochilou. A floresta era to vasta, to impenetrvel, que qualquer um poderia se perder facilmente. Lembrou-se de que, quando era criana, havia se perdido. Seguira uma enorme borboleta amarela e preta, e s meia-noite o grupo de busca a encontrou, porque seu pequins tinha latido ao ouvir os homens se aproximando. Voc estava dormindo? Charles perguntou, baixinho. No. Mas estava, porque no tinha visto a paisagem mudar. Agora, atravessavam um pntano. Crianas estavam enterradas na lama at os joelhos, plantando arroz. Mais adiante, trs bfalos dormiam, esperando serem chamados para puxar madeira. Bem, devo ter dormido mesmo. Sorriu. J estamos quase chegando, no? Sim. No sente o cheiro do mar? Nancy pensou em nadar na piscina do hotel. Ilsa tinha dito que era de gua filtrada e refrigerada. Pode nadar o dia inteiro, se quiser. No h muita gente l. E no se esquea de pedir sopa de barbatana de tubaro, a especialidade do hotel a mdica tinha dito. Vejo voc no almoo Charles falou, ao se despedirem na entrada, uma hora, depois de atravessarem lentamente as ruas congestionadas da cidade. E cuidado com o seu dinheiro. Nancy sorriu, pois no tinha muito dinheiro para se preocupar. O quarto era agradvel, no segundo andar, dando para o mar. Havia um terrao, mas a brisa era quente e mida, e Nancy preferiu fechar a porta e ligar o ventilador. Estava sem apetite, sem aquele calor, e a nica coisa que tinha vontade de fazer era nadar na piscina, Olhou o ptio l embaixo. Havia alguns europeus e chineses, e todos pareciam se divertir. Tomou banho, vestiu um mai e uma sada e desceu. Na recepo, deixou um recado para o sr. Redding, avisando que estava na piscina.
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A gua era muito fria e deliciosa, depois do calor infernal da cidade. Nancy respirou fundo e mergulhou. Nadou durante algum tempo, depois decidiu ficar boiando para descansar, observando o cu azul. Aqui estou eu, no Oriente, pensou. A costa parecia mais quente do que a floresta. Ai! gritou, de repente, ao dar um encontro em algum. No viu mais nada. Sentiu que afundava e seus pulmes se enchiam de gua. Abriu os olhos e s viu a gua azulada sua volta. Afundava cada vez mais, sem poder respirar e sem foras para voltar tona. A gua entrou em seus ouvidos, dando a impresso de que a cabea ia explodir. Engasgada, comeou a tossir. Sentiu ento que a seguravam e levavam para cima. Algum dava tapas fortes em suas costas. Finalmente, conseguiu se livrar de toda a gua que havia engolido. Os ouvidos voltaram ao normal e estava menos tonta. O que fazia na parte mais funda da piscina? ouviu perguntarem. Nem precisava olhar para saber quem era. Conhecia muito bem a voz de Miles Malham. Voc deu um encontro em mim. Eu estava s boiando e acabo levando a culpa de tudo, como sempre. Muito tpico de voc... Agarrou-se na beira da piscina e subiu para a borda. Alisou o cabelo e procurou esquecer os momentos horrveis, debaixo d'gua. Geralmente, preferia ficar onde dava p, pois no nadava muito bem, mas jamais admitiria isso para Miles Malham. No dei nenhum encontro em voc ele disse, friamente. Como pode ver, nem estou vestido para nadar. Estava s assistindo e achei que precisava de ajuda. Ele vestia um conjunto de short e camisa caqui e estava com os bolsos cheios de gua. Torceu as beiradas da roupa e a gua escorreu por suas pernas bronzeadas e musculosas. Lamento ter se incomodado por minha causa. Na verdade, sei nadar um pouquinho.

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Sei exatamente o quanto voc nada ele disse, um tanto rspido. Estive observando. Sentiu arrepio, ao pensar nele, olhando-a enquanto nadava. Mas procurou no dar importncia. Deve pensar que nado com a mesma competncia com que dirijo e jogo tnis. Ele tirou a camisa e a torceu. Depois, tornou-a a vestir e abotoou-a. __No momento, estou apenas preocupado com a sua natao. Gostaria que lhe desse uma aula? No vai voltar para o hospital, doutor? No. Este meu fim de semana de folga. Ah... Fiz tudo para que coincidisse com a sua folga. Quando no precisou de mim como chofer, resolvi no mudar meus planos. Posso pedir a Charles que me d uma aula de natao. Ele tambm no nada bem. Coma... sabe? So poucos os ingleses que moram por aqui e sabemos tudo um do outro. Ele bom em criquet. S. De repente, a conversa morreu, e Nancy procurou alguma coisa para dizer. O que... vai fazer esta tarde, doutor? perguntou, entrando na gua novamente. Por qu? Quer sair comigo? Claro que no disse, corando. S estava curiosa. Vou sair com Sal. No precisa me dizer. Acho que estou sendo curiosa demais. Ela navega muito bem. Nancy levantou os olhos para o diretor, sem saber o que dizer. Ele se inclinou e cochichou: Sal um iate. H espao para voc.

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Ainda no sabia se ele falava srio ou estava fazendo uma brincadeira. Obrigada, mas estou com Charles. Acho que vamos fazer alguma coisa juntos. Virou-se e se afastou nadando. Foi sair pela outra extremidade da piscina, mas Miles no se moveu. Furiosa, Nancy viu que tinha que dar toda a volta e se aproximar dele novamente, para pegar sua sada. Miles deu um sorrisinho irnico. No podia saber os pensamentos que aquele sorriso escondia. No sabia que gostava muito de seu corpo; principalmente, as pernas bem-feitas e elegantes. As de Ilsa eram finas demais. Mas as de Nancy eram perfeitas... Perfeitas para qu? perguntou a si mesmo. Levantou-se e foi para o ancoradouro, verificar as cordas de Sal. Nancy procurou por Charles durante muito tempo. Finalmente, encontrou-o no bar do hotel, tomando um drinque. Ol. No sabia onde voc estava. Eu estive na piscina! Sim, eu sei... agora ele respondeu, friamente. Vi voc se exibindo, l da minha janela. Esperei horas para que viesse almoar. Estava ofendido. Mas deixei um recado na recepo. No recebeu? No recebi nada. Eles aqui no do nenhum recado, a no ser que voc deixe uma gorjeta. Desculpe, eu no sabia. Estava com tanto calor... Eu tambm. No pensou nisso? Podia ter sugerido que fssemos nadar juntos. Estou no quarto ao lado. No sabia ela falou, um tanto rspida, achando que estavam tendo uma discusso sem motivo. Achei que voc queria almoar, e no gosto de grandes refeies no meio do dia. Deixei um recado e no sabia que no o ia receber. Na verdade, nada disso tem importncia.

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Ele bebeu o drinque de um s gole e derramou algumas gotas na camisa. No se pode nem conseguir um drinque decente a essa hora! Nem sei por que estou aqui. Bem, lamento, se tenho alguma culpa nisso. Eu podia ter vindo com o diretor. Mas voc se ofereceu. Claro que podia ter vindo com o diretor respondeu, zangado. Vi vocs dois conversando na piscina. Agora que j conseguiu chegar at aqui, no faz mais questo da minha companhia, no ? J pedi desculpas, Charles. No pretendi humilhar voc nem lhe causar problemas. O dr. Malham estava na piscina, mas eu s o vi quando ele resolveu me tirar do fundo da gua. No nado muito bem. Ele me disse que eu estava me comportando como uma tola. Sempre acabo lhe dando chance de me passar sermes. Por favor, no fique reagindo como se eu tivesse lhe causado uma enorme ofensa moral. O rapaz ficou em silncio por um momento, depois, apertou o ombro dela. Desculpe, Nancy. Algo est acontecendo comigo. Acho que, quando vi voc conversando na piscina com Malham, fiquei com cimes. Normalmente, gosto muito dele. um bom sujeito. Aquilo fez Nancy ficar pensativa. Se Charles tinha ficado com cimes s porque tinha conversado com outro homem, devia estar muito envolvido. Lembrou-se do aviso de Miles, dizendo que o rapaz estava pronto para se apaixonar. No queria ter um caso, e agora precisava trat-lo com muito cuidado. O que vamos fazer esta tarde, Charles? Procurou parecer alegre. Olhou para ela, sombrio. H uma ilha que eu queria que visse. S alguns pescadores moram l e a idia que tenho do paraso. Sempre quis levar minha namorada l. A ilha se chama Han Yaman.
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Gostaria de conhecer, Charles, mas, quando encontrar sua namorada, deve lev-la l, tambm. Aquilo, pensou, era o modo mais sutil de dizer a ele que no estava interessada em romance. Agora est muito quente ele disse, sem entender a indireta. Portanto, vamos dormir durante uma hora. As trs, chamo voc. Est bem? timo. Como se chega at esse paraso? Na ltima vez, fui de junco. Mas hoje, acho que vou alugar uma lancha. Se voc se comportar, vou abrir uma centena de ostras, at encontrar uma prola. Vai ser timo ela sorriu. Nancy acordou sem ser chamada, sentindo-se quente e suada. Estava com dor de cabea, mas sabia que no era por causa do clima e, sim, por algum problema. Ou ser que teria um ataque de malria? Procurou no pensar mais no assunto e vestiu uma saia e blusa simples, de algodo. Estava lixando as unhas, quando algum colocou as mos sobre seus olhos e perguntou: Adivinhe quem ? Charles! gritou, levantando-se. De onde voc saiu? Ele apontou para o terrao e ela viu que a janela estava aberta. Eu lhe disse que estava no quarto ao lado. Foi fcil pular o muro. No devia ter feito isso. Algum podia ver. E da? Estamos no Oriente e aqui todos aceitam tudo. Charles sentou-se na cama e ela ficou zangada. No entre aqui desse jeito outra vez. Eu podia estar me vestindo. Ele pareceu gostar daquela possibilidade e se aproximou, antes que protestasse. Dessa vez, beijou-a com firmeza, na boca, fazendo com que quase perdesse o flego. Pare com isso! Empurrou-o pelo queixo. Ele parou. Um segundo depois, bateram na porta.
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Nancy procurou se acalmar, mas ainda estava trmula, quando abriu e deu com Miles Malham. Parecia vontade e msculo como sempre. Tinha percebido que a porta estava trancada e viu Charles sentado na cama. O rosto vermelho e a confuso da doutora deixavam bem claro que no tinham estado tomando ch. Vejo voc outra hora. S piorou as coisas dizendo aquilo. Ia se afastando, quando ela respondeu: Pode falar comigo agora, doutor. Seu tom era de desafio. Charles no se importa de sair um instante, no , Charles? No. Vamos nos encontrar l embaixo dentro de dez minutos, querida. No a deixe demorar pediu a Miles. Pode entrar, doutor: eu no mordo. Sua prpria agressividade deixou-a chocada. Estava aborrecida com um homem, mas no precisava ficar atacando o primeiro que aparecesse. Acho que no tenho medo de sua mordida, dra. Leyland. Ento... Percebeu que estava com medo da opinio dele. Que pensasse o que quisesse, disse a si mesma. Afinal, no tinha nada com a sua vida. Por que voc veio? perguntou, irritada. Ele lhe estendeu algum dinheiro, dobrado. Aqui esto os dez dlares que pagou para alugar aquele carro. O homem da garagem quis devolver. Ficou desconcertada. Mas eu aluguei o carro e fui com ele para o hospital. Usei a gasolina... Pegue o dinheiro. Jogou as notas sobre a penteadeira. Ameacei processar o homem e ele preferiu devolver o dinheiro. J que voc continua viva... Bem, obrigada. Agradeo por ter defendido meus interesses. No foi nada. O que voc e Redding vo fazer tarde?
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Ele disse que vamos andar de barco. Barco? Disse que vai me levar a uma ilha. Ah! Miles parecia no querer sair do quarto. Redding vai lev-la sozinha? Eu... no sei. Isso importante? perguntou, distrada. Sim, se d valor sua vida. J lhe disse que Redding no nada bem e isso muito importante, quando se sai de barco nessas guas. Um peixe pode virar o barco e as pessoas precisam sair nadando. Sal j virou trs vezes. No estou brincando. Apesar de espantada com aquela informao, Nancy no se deu por vencida. Est me proibindo de sair? No. Estou s aconselhando que no v, a no ser que haja algum que nade melhor do que Redding. Como voc, por exemplo. Como eu, por exemplo. Se houver algum perigo, a ltima coisa em que seu... acompanhante vai pensar ser em salv-la. Deve contar a nossa conversa a ele. Tenho certeza de que concordar comigo. Bem, obrigada pelo conselho. Acho que deve ir embora, agora. Miles saiu, com o olhar mais sombrio que ela j tinha visto. Durante a meia hora seguinte, Nancy foi at um ancoradouro com Charles e se acomodaram numa lancha a motor. Ela procurou esquecer as palavras do dr. Malham. O cu estava to azul e o mar, to calmo, que queria apenas se divertir. Ao ver a costa se afastando, sentiu a brisa mais fresca, secando seu cabelo. Charles desligou o motor e deixou o barco vagar. Nancy decidiu que era hora de esclarecer um certo assunto. No lhe falei, Charles, mas o dr. Malham me aconselhou a no acompanh-lo sozinha, num barco. Foi mesmo? Sorriu e veio se sentar junto dela. No me diga que ele est com cimes.

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No. S acha que voc no capaz de me salvar, se o barco virar. Agora ela me diz isso! Charles gritou para um pssaro que passava. Espero que no tenhamos que enfrentar uma situao dessas, querida Nancy. Malham est certo. Acho que s conseguiria salvar a mim mesmo, a muito custo. Sabe, estou apaixonado por voc. Assim, pode ser que salvasse a sua vida, sacrificando a minha. Mas devo avisar que nunca fui do tipo herico. Procurou ignorar a declarao de amor e se concentrar s no resto da frase. Ningum nunca sabe do que capaz numa emergncia. S no momento que descobrimos. Voc provavelmente se transformaria num heri e eu sairia nadando como uma campe. Bem, espero que o barco no vire. Claro. Qualquer tolo sabe dirigir um barco a motor. Chegaram ilha de Han Yaman sem problemas. Era mesmo um lugar encantador. Havia uma enorme faixa de floresta, depois areia branquinha e, em seguida, o mar esverdeado. Centenas de lizards saram correndo pelas pedras da praia e Nancy viu um camaleo verde-claro ficar completamente cor-de-rosa, ao se aproximarem. Venha, vamos ver os pescadores de prolas Charles convidou e, segurando-a pelo brao com familiaridade, caminharam pela areia fofa. Entretanto, antes de chegarem ao acampamento dos pescadores, o rapaz quis um beijo. Nancy sabia que precisava esclarecer aquela situao logo, antes que passasse a sentir repulsa por ele. Charles, no quero beijar voc. Quero apenas ser sua amiga, e isso no inclui beijos. Voc no me ama. No pode me amar. Est apenas se sentindo solitrio e querendo companhia feminina. Se no parar com essa insistncia, no vou v-lo novamente. Entendeu?

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Durante um momento, a ilha pareceu perder todo o encanto para ele. Muito bem disse, tenso. Mas preciso dizer que estou surpreso, Nancy. Achei que estava interessada em mim. No demonstrei isso! Talvez no tenha percebido. Estou comeando a achar que voc muito infantil. Mas vai amadurecer. Um beijo ou dois no significam casamento. preciso ter um pouco cie experincia, antes de decidir com quem quer passar o resto da vida. S quero ser uma de suas experincias. Colocou as mos nos ombros dela e olhou-a suplicante. No, Charles Nancy disse, com firmeza. O rapaz largou-a, ofendido. Ser que sou assim to feio? No. Estava trmula e muito aborrecida. Voc muito simptico. O problema sou eu. No quero beijar s para ter experincia. J fiz isso e tive uma desiluso horrvel. Pode me achar antiquada, mas assim que penso. melhor voltarmos para a cidade e procurarmos outra companhia para ns Charles sugeriu, aborrecido. Voc no precisa tentar se explicar. Tenho orgulho c. no momento, estou arrasado. Desculpe. Vamos. Dessa vez, ele no a ajudou a andar pela areia fofa. Seguiu-o, tropeando e tirando as sandlias para sacudir as pedrinhas. Quando chegaram praia, levaram um susto. A lancha no estava l, e a mar havia subido muito. Voc no amarrou o barco? Nancy perguntou. No. Nem me lembrei da mar. Ficamos aqui s uma hora... o tempo que voc levou para despedaar meu corao. O barco no pode estar longe. No v se atrever a nadar! Agora, s podiam pedir ajuda aos pescadores de prolas.

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Fique aqui, enquanto vou at l Charles pediu. Caso o barco aparea, me chame. Posso no conseguir nada com os nativos. Ou eles podem estarem alto-mar. Nancy sentou-se na praia, olhando para o horizonte e esperando que acontecesse um milagre. Havia muitos barcos ao longe, mas no dava para que nenhum a ouvisse. Ento, a est voc! Quase chorou, quando despertou do cochilo e deu com Miles Malham, que caminhava pela gua em sua direo. O barco estava um pouco adiante, amarrado ao iate dele. No se atreva a falar "eu no disse?". Seno, dou um soco em voc. Eu no faria uma coisa to boba ele garantiu. Encontrei a lancha a deriva e ia devolv-la, na cidade. Passei aqui s para ver se havia algum com problemas. Ainda bem que est na praia. Onde foi Redding? Estou aqui Nancy ouviu o companheiro responder. Pode nos dar uma carona, Miles? Sem esperar mais nada, Miles pegou Nancy nos braos e levou-a at o barco. Talvez por ter se livrado de Charles, talvez por estar sentindo uma certa admirao por aquele homem, agora ela o via sob um novo ngulo. No era um lado romntico: era respeito. Ele estava certo ao avisar sobre aquelas guas. Charles tinha provado que era um irresponsvel, esquecendo de amarrar a lancha. Miles Malham no havia dito nem uma palavra de reprovao. Apenas subiu para o iate e deu as ordens para os tripulantes, em malaio. Nancy gostaria de ter aceito o convite dele para passear naquela tarde. No teria sido forada a dar beijos; disso, tinha certeza. No entanto, na opinio dele, ela no passava de uma aventureira barata, procurando emoes. No era do tipo de homem capaz de se envolver com mulheres assim e Nancy sabia que ia ficar distncia.
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Agora, s sentia vontade de mudar a opinio dele- Se ao menos conseguisse isso... se conseguisse esclarecer aquela enorme quantidade de mal-entendidos, talvez pudessem at chegar... a ser amigos. Charles, que a viu olhando com admirao para Miles Malham, mergulhou os dedos na gua, aborrecido, como um garotinho.

CAPTULO V

Ilsa Brent passeava pelo ptio do hospital, quando o carro vermelho de Charles parou e Nancy desceu. O rapaz acelerou e desapareceu numa nuvem de poeira. O que foi isso? perguntou, depressa, percebendo que havia algo errado. Vocs tiveram uma briga? Claro que no. Tinha sido difcil voltar com Charles. Ele estava aborrecido e desagradvel. Nancy precisou dizer mais de uma vez que no esperava nenhum romance e estava ansiosa para escapar da sua companhia o mais depressa possvel. Achei que voc e o sr. Redding estavam... interessados um no outro Ilsa arriscou. Bem, no estamos respondeu, sorrindo, mas com firmeza. Vou me apresentar no hospital e tomar um banho. At logo. Ilsa voltou ao laboratrio, assobiando. Estava tendo um dia agradvel. Quando Miles voltou, na noite de sexta-feira, parecia mais alegre e vontade do que nunca. Convidou-a para jantar em seu bangal, e ela se vestiu com muito capricho. Mas nada importante aconteceu. Ficaram apenas conversando; entretanto, no se sentiu desencorajada. Hoje, novamente, ele havia lembrado que a esperava para o jantar. Parecia ter dado a entender que, finalmente, ia se render
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sua beleza. Estava to acostumada com homens apaixonados, que no entendia o que acontecia com aquele. O tratamento distante dele a deixava at ofendida. Miles Malham havia se transformado numa espcie de obsesso. Sua rejeio no a deixava ter paz de esprito. Ilsa teve um choque ao chegar em seu alojamento e encontrar Nancy passando um vestido muito simples e de mangas curtas, Seu namorado vem busc-la para jantar? Ou vai se encontrar com ele na fazenda? Est se referindo a Charles como o "namorado"? No, no nada disso. Ele gentil, mas no estamos namorando. Voc tentou? No. Acho que, nesse assunto, ou os dois sentem afinidade, ou no adianta tentar nada. Na verdade, estou passando esse vestido porque o dr. Malham me convidou para jantar no bangal dele. Ilsa empalideceu de fria, mas Nancy no percebeu. J me convidou muitas vezes, mas nunca aceitei. Agora, no tenho mais desculpas. Acho que voc tambm estar l, no? Soube que todos os mdicos foram convidado, portanto, sei que no serei inconveniente nem ficarei segurando vela. Aquilo foi um choque duplo. Ilsa j tinha imaginado passar toda a noite sozinha com Miles. No fazia idia de que era apenas uma convidada, entre muitos. No. Eu no vou! disse, depressa. Odeio ficar rodeada pelos meus colegas durante o trabalho e fora dele. Pode dizer a Miles que no estou passando bem. No est mesmo? verdade? Minha querida, no sou muito forte. Sinto-me terrivelmente mal, se quer saber. Nem vou voltar para o servio hoje. Ainda bem que voc est aqui. Nancy foi para a enfermaria dar o recado de Ilsa para o diretor.

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Provavelmente, um ataque de malria. Ele deu de ombros. Acho que vou dar uma olhada nela. Por favor, venha comigo. Porqu? Para me ajudar. Posso pedir para a enfermeira Birch vir, se prefere... Oh, no, eu vou. Pensei que quisesse ficar a ss com ela. Isto ... O qu? perguntou, interessado. Bem, sei que o senhor e Ilsa so... amigos... Sabe? Ficou muito srio. Vamos, ento. Caminhando atrs dele, Nancy viu que o homem tinha ficado aborrecido. Talvez se sentisse ofendido por ela ter mencionado algo to particular. Ao se aproximarem, ouviram os soluos de Ilsa. Abang estava por perto, estendendo uns lenis. Espere aqui, dra. Leyland Miles disse, formalmente. Se precisar, chamo voc. Os soluos de Ilsa se acalmaram alguns minutos depois. Nancy decidiu sentar-se numa pedra e imaginou a cena que estaria acontecendo l dentro. Ser que seria uma cena de amor? Ser que ele estava beijando as lgrimas de Ilsa? Miles Malham bateu na porta do quarto e perguntou: O que h com voc, Ilsa? Por que est chorando? A moa fungou, infeliz. As lgrimas nem tinham deixado seus olhos vermelhos. Ah, voc disse, em tom de acusao. Estou chorando por sua causa, seu miservel. Ento, no est doente? Estou com o corao partido! Vamos, pare com isso! O corao humano muito resistente. Quem partiu o seu? Sentou-se na beira da cama, e no mesmo instante ela atacou.

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Grudou-se a ele, beijando-o e abraando-o com fora. Miles empurrou-a e no teve nenhuma outra reao. Ela se afastou e fingiu que soluava. No se importa comigo, no , Miles? Se quer a verdade, Ilsa, no estou procurando romances baratos. Eles nunca me interessaram. Sei que j tem muitas conquistas. Por que pretende me colocar em sua lista? Ela atacou de novo. Dessa vez, com a mo, e seu tapa deixou uma mancha vermelha no rosto dele. Seu canalha! Ento, no estava interessado em mim? Vai dizer que no me beijou? Nancy, sentada na pedra, perto da varanda, ouviu aquilo, e ficou espantada. No conseguiu entender o que Miles respondeu. Mas ouviu a outra, que falava muito alto. Naquela noite, quando eu estava quase despida, voc no ficou indiferente. Voc, o diretor deste hospital, no passava de um homem comum com uma mulher nos braos! Sabe, Miles Malham, no quero nada com um homem que no assume suas responsabilidades no relacionamento com uma mulher. No importa o que houve entre ns. Est tudo acabado! Est me ouvindo? Tudo acabado! Miles saiu enquanto Ilsa ainda berrava as ltimas palavras. Foi caminhando na frente, parecendo muito aborrecido, e Nancy o seguiu, em silncio. Estarei no laboratrio ele disse. Vou fazer o trabalho da dra. Brent, at que ela fique boa novamente. Nancy sentiu-se indignada. Ele tinha ofendido e abandonado Ilsa e parecia disposto a agir como se nada tivesse acontecido. Que homem! murmurou, baixinho, enquanto caminhava pelos corredores. So todos iguais! Querem ser maches o tempo todo e esperam que as mulheres se comportem como anjinhos compreensivos. Espero que Ilsa saiba que tem um emprego maravilhoso e no precisa de nenhum homem em sua vida!

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Os pacientes tinham acabado de tomar ch e a enfermeira Birch se aproximou de Nancy. Ah, dra. Leyland. j est de volta? Teve um bom fim de semana? Muito bom, obrigada. Como esto todos aqui? A enfermeira contou que a garotinha chamada Palanai no estava muito bem, desde que mudara de enfermaria. Palanai tinha sido internada com suspeita de varola, na semana anterior. Todos os testes deram negativos? Nancy perguntou. Sim. O ltimo foi feito esta manh. Portanto, tiramos a pobrezinha do isolamento, para que tivesse com quem conversar. No entanto, esta tarde, ela estava com os ferimentos muito irritados. Insisti para que tomasse ch, mas jogou a xcara longe. Est com febre. Sei que s vezes a catapora tambm d febre, mas a dela est muito alta. Nancy aproximou-se da cama de Palanai. Os outros eram todos adultos, por isso, no parecia que a criana pudesse provocar uma epidemia de catapora entre eles. Palanai estava com muita febre e Nancy segurou suas mozinhas nervosas, procurando encontrar o pulso. No rosto havia uma poro de feridas supuradas, que desciam pelo queixo e peito e tinham uma aparncia horrvel. As glndulas do pescoo estavam inchadas. Nancy cheirou um dos ferimentos. Tem certeza de que os testes deram negativo? perguntou novamente enfermeira. Foi o que me disseram. O diretor mesmo me avisou. Por qu? Acha que... Nancy viu que no tinha o direito de pensar nada, depois dos testes, mas continuava desconfiada. Leu o relatrio da doena de Palanai diversas vezes e os detalhes dos trs testes. O ltimo tinha sido assinado pelo diretor. Foi procur-lo no laboratrio.

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Desculpe, senhor, mas estou preocupada com Palanai. Gostaria de repetir os testes de varola. Posso faz-los eu mesma, se quiser. No precisa, dra. Leyland. Ilsa... Isto , a dra. Brent... j colocou tudo sob o microscpio. E s olhar. Nancy olhou e ajustou as lentes. Imediatamente, viu um organismo vivo, na clara de ovo usada no teste. Ao lado da lmina estava escrito: PALANAI TALI, oito anos. TESTE III varola. De repente, sentiu a garganta seca. Esse teste no negativo, senhor. Est muito positivo. Venha ver. Ele correu para o microscpio, empurrando-a para o lado. Ficou l, durante um longo tempo. Pelo amor de Deus, tire a menina da enfermaria e mandea de volta para o isolamento. Deixe o resto com a enfermeirachefe: ela sabe o que fazer. Aquilo foi o comeo de uma pequena epidemia de varola ali mesmo, no hospital de Lan Khutnpur. A doena, uma das mais perigosas e mortais, logo se espalhou: muita gente no tinha sido vacinada. Miles Malham parecia um furaco, quando a pequena Palanai morreu, seguida de duas outras mulheres que tinham se internado para tratarem de outras doenas. At mesmo uma mulher que havia sido vacinada pegou uma forma suave de varola. O resultado foi a abertura de um inqurito e a chegada de um representante oficial da Secretaria da Sade, que veio investigar toda a histria. O diretor do hospital admitiu que tinha confiado na palavra da dra.. Brent e assinado o teste. Ela havia dito que o resultado era negativo e que no haveria problemas e ele acreditou. O oficial resolveu investigar mais a fundo. Ilsa disse, zangada: Eu assino meus prprios testes. Assinei aquele? Assinei?
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Sabia que estava numa boa posio, pois, naquela manh, havia pedido a Miles que assinasse, a fim de poder iniciar logo outro trabalho. Seja gentil e assine por mim tinha dito. No posso assinar por voc, Ilsa. Mas tenho confiana e, desta vez, assinarei meu prprio nome nas suas descobertas. Com o maior prazer do mundo. Estava feliz porque Palanai parecia em segurana. Agora que a criana morrera. Ilsa parecia ter perdido a memria. Mentiu e disse que no pedira a assinatura dele. Miles, cansado de discusses, acabou aceitando a completa responsabilidade e apresentou seu pedido de demisso. Toda a equipe estava na sala do diretor, menos a enfermeirachefe, quando isso ocorreu. Ficaram profundamente chocados e tristes; menos Ilsa, que no podia disfarar seu ar de triunfo. Nancy, que no sabia em quem acreditar, viu que agora no havia mais dvidas. Ilsa, sentindo-se desprezada, tentava destruir Miles. Nancy resolveu falar, surpreendendo todos: No pode se demitir, doutor. O hospital precisa do seu trabalho. Temos que superar essa crise e continuar prestando nossos servios. O dr. Um Tan concordou e Wai Hei sorriu. Os enganos so fceis de acontecer, na nossa profisso disse, em tom filosfico. Toda medicina est baseada em alguns casos de sucesso e num imenso deserto de incontveis enganos. Oh, cale a boca! Ilsa interrompeu, enquanto o oficial do inqurito observava a reao dos presentes. Ele precisa se demitir! Veja o que fez! O que acha que ele fez, dra. Brent? o oficial perguntou, gentilmente. S sabemos que algum mentiu, e mentiu muito. No consigo dizer uma mentira Um Tan falou, rindo. Quando tento, comeo a ficar ridiculamente nervoso e zangado. Todos olharam para Usa, que estava agindo de modo ridiculamente nervoso e muito zangado.
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Est bem ela desabafou, de repente. Foi tudo culpa minha. isso que queriam ouvir? A culpa foi minha. Est bem assim? S se for verdade, dra. Brent. Eu me demito Ilsa disse, com um gesto de desafio. Aceitamos a demisso o oficial respondeu, depressa. Faa a gentileza de apresent-la por escrito. Nancy estava ajudando Ilsa a arrumar as malas. A mdica tinha se recusado at a dar o aviso prvio. Quanto mais cedo eu sair desse buraco infernal, melhor tinha dito. No aguento nem ver as caras desses mdicos santinhos. No preciso ofender ningum. Posso acabar tomando as dores dos outros. Voc meiga demais, Nancy. No se pode dizer o mesmo de voc. Foi muito mimada, Ilsa Brent, e deve ter tido alguma mgoa muito sria que a deixou com esse temperamento terrvel. Agora, no suporta nenhuma decepo. No consegue nem pedir desculpas, quando est errada. Se continuar desse jeito, vai ter uma vida vazia e sem amor. Ilsa ficou espantada e olhou a colega com mais respeito. Sabe que no to boba como parece, Nancy? Pea demisso tambm. No? Ah, talvez voc acabe casando com o diretor. isso que est querendo? Acho que seria difcil, depois da experincia que ele teve com voc. Nancy deu de ombros. Provavelmente, vai odiar as mulheres durante um longo tempo. Principalmente... as mdicas. Ilsa deu uma risada. Quase consegui conquist-lo, no foi? Na verdade, nem sei onde errei. Acho que tive dor de conscincia, no fim. Mas ningum aqui acredita que tenho conscincia. Pareceu

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triste por um momento. Disse, de repente: Nancy, eu senti a morte de Palanai. Senti muito. Quero que acredite nisso. A criana morta nunca tinha sido mencionada entre elas, antes. Nancy teve pena da colega. Ser que foi tudo culpa da minha negligncia? Ilsa perguntou a si mesma, triste. Naquela manh, eu no prestava para nada. Juro que no vi o micrbio no teste. Ele pode entrar em atividade de repente. Voc sabe disso. Acho que por isso manteve a lmina em observao. Foi o que deduzi. Foi mesmo? Ilsa estava com os olhos cheios de lgrimas. Nunca vou saber. Sempre... sacudiu a cabea e a ergueu bem alto, com ar de desafio. Acho que chega. Quer fazer o favor de me ajudar a fechar a mala? No se preocupe mais com esse assunto, Ilsa. O que o dr. Wai Hei disse sobre os enganos verdade. Quando voc cometer um erro igual ao meu, por favor, me avise. Acho que a ambulncia chegou para me levar. melhor chamar o preguioso do Abang para nos ajudar. Para onde vai? Vou ficar com a minha famlia algum tempo. Meu pai foi transferido para Cuala Lumpur. Depois, penso ir para a Inglaterra, arranjar emprego como substituta e, finalmente, casar. Disse aquilo como se falasse que ia ser sepultada, Bem, boa sorte! Adeus! Ilsa ignorou a mo estendida da outra e saiu para a varanda. L fora, a ambulncia deu a partida e desapareceu na poeira. Nancy suspirou e entrou no bangal. Os dias foram passando, mas era mpossvei esquecer depressa os ltimos acontecimentos. Apesar de sentir falta da colega, sabia que todos estavam aliviados com a partida dela. Ser que Miles Malham sentia saudades?
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O que teria havido realmente entre os dois, antes da briga? Ilsa riria, se soubesse que agora eram essas as preocupaes de Nancy. Durante a semana seguinte partida da dra. Brent, o hospital de Lan Khumpur parecia triste. Nancy no sabia se era por causa dos ltimos acontecimentos que tinham levado demisso da mdica ou por causa da criana que havia morrido. Sentia falta da colega. Ilsa era do tipo a quem no se conta nenhum segredo, mas tinha uma conversa agradvel e era muito engraada quando queria. Agora, o bangal parecia vazio. Nancy folheou as revistas de modo que chegavam de Londres, para a mdica. Abang encarou a partida da outra com muita filosofia. Agora, pode ficar no quarto dela disse a Nancy. A vista mais bonita. Mas, j tinha se acostumado com a paisagem do ptio e preferiu no mudar. Vou continuar aqui, Abang. Era bom o homem ver logo que no teria umas frias, s por causa da partida da outra. Voc deve limpar o quarto. Tire todas as revistas e papis e queime. Escove muito bem, pois talvez outra mdica logo venha para c. Abang concordou e ficou pensativo. Agradecia a Al ter tirado dali aquela mdica que o tratava to mal e esperava que a prxima fosse do tipo de Nancy. A epidemia de varola foi controlada e conseguiram localizar sua origem. Quando as coisas se acalmaram, o diretor decidiu que o mais importante era procurar as pessoas responsveis pela morte da criana. Havia muitos povoados que se recusavam a ser vacinados e Miles Malham resolveu investigar. Palanai foi trazida por pessoas estranhas. Homens que viajaram vinte quilmetros para chegar at aqui e no pertencem plantao de borracha. Lembro que h um vilarejo a trinta e cinco
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quilmetros daqui. Provavelmente, onde Palanai morava. Temos que ir at l a p. O que acha de ir junto, dra. Leyland? A princpio, pensou que ele estivesse brincando. Mas, como continuava esperando a resposta, disse: Deve me dizer o que fazer, senhor; no, me perguntar. Muito bem. Ento, v buscar calas compridas e botas. Sim, senhor. Vai precisar de botas por causa das cobras ele falou, srio. Na verdade, esse era um servio para a dra. Brent, mas eu farei a coleta de insetos e a classificao. Voc far o resto. Vamos sair s seis da manh. Sim, senhor. Ficou espantado que ela concordasse com tudo, sem fazer sugestes nem pedir nada. As mulheres eram seres estranhos, pensou, e aquela, em especial, sempre o surpreendia. Espero que no estrague tudo. doutora. O que quer dizer com isso? Quero dizer que voc tem a tendncia de complicar tudo, at mesmo as coisas mais simples. Sua chegada aqui foi o incio de uma srie de incidentes que nunca tinham acontecido. Mas estou preparado para correr o risco. Quanta gentileza sua, senhor! Viu que os olhos dele brilhavam, maliciosos, e se afastou, sorrindo. Seria agradvel ficar longe do hospital. At agora, a Malasia que havia visto no se parecia em nada com o que lembrava da infncia. Talvez, num povoado perdido na floresta, pudesse recordar a velha Lan Khumpur dos tempos de criana. Abang passou a cala comprida para ela. J no se surpreendia com mais nada nas mulheres brancas. Como oriental, sabia que calas ou saias no eram roupas especiais para cada sexo. Durante seu trabalho no hospital, usava um uniforme verde, uma espcie de pijama, fornecido pela administrao. Quando tinha que servir mesa, usava um uniforme branco com botes dourados. Mas, nos fins de semana, ao pegar a bicicleta e ir para a casa da famlia, vestia o sarong tradicional do seu povo, e um
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turbante preto, e se considerava muito atraente. Estava pronto para encontrar uma esposa e havia economizado durante os ltimos cinco anos para compr-la. No aceitou com facilidade a notcia de que seria o faz-tudo na viagem, junto com mais outro ajudante. S ficou mais calmo ao ver o diretor carregando um enorme fardo e um rifle nas costas. Abang j tinha visto tigres, na infncia, e sabia que essas feras estavam quase dizimadas. Mas seu medo dos tigres havia sido substitudo pelo medo dos bandidos. Nancy, Miles, Abang e outro ajudante partiram s seis horas, com suas cargas. Ela insistiu em ajudar os homens, mas Miles ordenou que carregasse o cantil de gua e um revlver. Nunca se sabe... disse, com um olhar significativo. Nem sei manejar isso, senhor. Vai aprender, se for preciso. s aparecer alguma ursa selvagem furiosa, procurando o filhote. Uma vez, fui perseguido por uma durante horas. Ela foi embora depois? Nancy perguntou, interessada. Sim, para desapontamento seu... ela no me comeu. Olhe, aqui est o atalho que chega ao povoado. V adiante, Manap; depois, Abang; em seguida, a dra. Leyland e eu. Nancy caminhou olhando com interesse a floresta. A folhagem formava uma espcie de cobertura, filtrando os raios do sol. A maior parte das flores era seca, mas havia tambm alguns eucaliptos muito perfumados. Os cips desciam formando cachos, e milhares de violetas desabrochavam nas mais variadas cores. Havia frutinhas verdes, parecendo uvas apetitosas, s que cada gomo continha o equivalente a uma colher de veneno. Miles Malham ia dando informaes, enquanto penetravam na selva. Em determinado momento, Abang gritou e deu um pulo para o lado, deixando passar uma cobra apressada. Mais adiante, encontraram a pele que ela havia perdido, parecendo sua irm gmea, s que sem olhos.

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Ao meio-dia e meia, Miles percebeu que Nancy estava com sono e sugeriu que parassem. Vou ficar de vigia disse, enquanto ela se acomodava sobre uma esteira e os empregados sentavam-se encostados em rvores. Miles sentou ao lado dela, comendo bananas e po. Logo a moa ressonava e ele observou seus clios em contraste com a pele muito clara. Afastou uma mecha de cabelo da testa dela. Preste ateno digesto, disse a si mesmo, porque seu corao batia mais depressa. Palpitaes e bananas mal-digeridas no combinam. Analisou as batidas do corao. S se aceleravam, quando olhava para Nancy ou quando a tocava. Ser... No, no podia deixar que uma bobagem dessas o pegasse. Devia ter cuidado. Ilsa tinha sido perigosa e causado muitos problemas. Mas aquela moa que dormia ali no parecia uma mulher frgil. Tinha caminhado com os homens, na mesma velocidade deles, at quase cair exausta. Seria procurar complicaes ficar todo sentimental diante de uma mulher to forte.

CAPITULO VI

Nancy acordou, espreguiou-se e olhou ao redor. Tudo eslava na penumbra e os raios de sol filtrados pareciam criar animais fantsticos na escurido da floresta. Manap e Abang dormiam encostados nas rvores e no havia nem sinal de Miles Malham. Provavelmente, tinha ido na frente, inspecionar o caminho, e voltaria para busc-los. Nancy levantou-se e sentiu-se muito" bem disposta. S queria que ali houvesse um riacho, para lavar o rosto. Caminhou um pouco para um lado, achando que tinha ouvido barulho de gua. Apesar de haver umidade por toda parte, no conseguiu ver nenhum riacho. Mas encontrou algo que a atraiu
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muito. Toda a rea estava cheia de cogumelos. De vrios tamanhos e nas mais variadas cores, com pintas ciaras e escuras. Os maiores eram to grandes, que pareciam verdadeiras casas de anezinnos. Ficou fascinada. Depois, viu uma mancha vermelha no alto de uma rvore. Era a primeira orqudea selvagem que encontrava, com um enorme pndulo amarelo. Observou uma abelha marrom se aproximar c pousar para sugar o nctar. Naquele mesmo momento, a flor se fechou e Nancy podia jurar que a tinha visto engolir a abelha. Caminhou mais um pouco, observando os cogumelos, e as orqudeas rasteiras, que pareciam estrelas brancas espalhadas no cho, em meio s folhas verdes e grossas, Acho melhor voltar suspirou, baixinho. Ao virar-se, no viu nem sinal do acampamento. Tudo sua volta parecia igual. Procurando controlar o pnico, disse a s mesma que era s gritar e viriam busc-la. Mas teve pena de acordar os empregados. por ali disse, ao ver alguns cogumelos mais ao longe. No entanto, ao chegar perto deles, eram diferentes, de um tom mais alaranjado. No tinha visto aqueles, nem os verdes com manchas pretas. Esbarrou em um deles, que quebrou e rolou pelo cho. O corao bateu mais depressa de medo e susto. H algum a? gritou. Sua voz ecoou pela floresta e uma poro de pssaros levantou vo, cantando. Dr. Malham! Miles! Miles! Lembrou que j tinha se perdido quando criana e s a acharam porque havia adormecido, em vez de se afastar cada vez mais. No devia sair andando, procurando a trilha. Era melhor deixar que a encontrassem. Os homens eram trs e logo sairiam sua procura. Assim que ouvisse algum rudo, gritaria. Enquanto isso, era melhor economizar as foras.

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Miles Malham adorava orqudeas. Sempre descobria uma nova variedade em suas viagens. Agora, tinha visto uma preta de haste branca, parecendo aveludada e muito bonita. Esticou um bambu para peg-la. Mas no conseguiu. Por isso, tirou as botas, colocou a faca entre os dentes e se preparou para subir na rvore, onde estava a flor. Enrolou-a num leno, colocando-a no bolso. Calou as botas e seguiu as rvores que marcara com a faca, para no perder o caminho de volta ao acampamento. Onde est a doutora? perguntou, sacudindo Abang. Olharam ao redor e todos gritaram: Dra. Leyland! Onde est? Um grupo de papagaios respondeu aos berros e saiu voando. Meu Deus! Ela no pode estar longe. Vamos nos espalhar, e cada um anda quinhentos metros. Marquem o caminho e depois tentem de novo. Trs vezes se encontraram de volta, no acampamento, sem resultado. Agora, vamos caminhar setecentos metros Miles disse, aborrecido. Faam bastante barulho. Ela precisa ser encontrada. Saiu na direo leste, muito preocupado. De repente, parou e procurou escutar. Ser que tinha ouvido uma voz? Esquecendo que s se chamavam de senhor e senhora, gritou: Nancy! Onde est? Naaancy! Desta vez, depois que os pssaros se acalmaram, ouviu claramente: Estou aqui, Miles! Aqui! Fique onde est e continue chamando! Logo a encontrou. Ela estava de p, encostada numa rvore, numa posio defensiva, como uma criana que esperasse uma surra. Disse, rspido: Sua maluca! No percebeu...? Ela comeou a chorar. A princpio, suavemente; depois, to nervosa, que seu corpo todo tremia.
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Pare com isso ele disse, sem jeito, estendendo um leno. A orqudea negra caiu no cho. Assoe o nariz. Ela fungou, se acalmando. Depois, olhou-o, com o antigo ar de desafio. Deve pensar que sou a mulher mais tola do mundo. Na verdade, no sou. No sei o que est acontecendo comigo, ultimamente. J comecei a aceitar voc do jeito que ele falou, sorrindo. Mas passei uma meia hora horrvel. Bem, onde voc estava? Se tivesse ficado de vigia, como tinha dito, teria me visto! Ele riu e os dois viram a orqudea cada. Pobrezinha. Nancy curvou-se para pegar a flor, ao mesmo tempo que ele. No tem importncia. Prefiro ter encontrado voc. Naquele momento, o olhar dele estava mais suave do que nunca e no parecia ansioso para se afastar dela. Obrigadamurmurou. Seu olhar tambm no era o de uma mdica, mas de uma mulher, e, apesar das lgrimas, seus olhos estavam muito azuis. Ele se inclinou e beijou-a. Sem pressa, trmulo e sem paixo. Nenhum dos dois se sentiu embaraado depois. Vamos voltar? Miles perguntou, baixinho. Sim. Desculpe. Lamento tudo isso, Miles. No pea desculpas. Tudo terminou bem, no foi? Deulhe a mo e voltaram, seguindo as rvores marcadas. O povoado na clareira chamava-se Ulang Ho e os habitantes no gostavam de visitantes, principalmente europeus. O chefe, um velho cuja pele parecia um pergaminho amassado, ficou mais amigvel quando descobriu que eram mdicos, e prestou mais ateno ao ouvir o nome de Palanai. Depois chamou uma mulher, que apareceu, enrolando a blusa, nervosa. Era a me de Palanai. Sim, a criana ficara doente e tinha sido levada ao hospital pelo marido e um dos filhos.
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Miles informou que Palanai estava com varola e tinha morrido. A mulher comeou a gritar e a bater no prprio corpo e nos seios. Se ela vivesse, ficaria feia e cheia de cicatrizes Miles continuou. No lamente. melhor nos ajudar a dar remdios; assim, seus outros filhos no morrero. O chefe agora parecia mais simptico e contou que muitas pessoas ali tinham sido vacinadas. Ele e os outros mais velhos sabiam o valor dos remdios europeus, que evitavam as epidemias que tinham matado seus antepassados. Alguns habitantes do povoado se apresentaram para exame e tinham a marca da vacina contra varola. Como Palanai no havia sido vacinada? Talvez, com medo, a criana tivesse se escondido no dia da vacinao, e isso lhe custara a vida. Nancy comeou a vacinar os bebs e vrios velhos que apareceram. Miles fez exames de sangue e tratou de abcessos que incomodavam uma velha. Aproveitou tambm para arrancar alguns dentes. Os dois mdicos passaram muito tempo ocupados. Manap escreveu um relatrio da visita e anotou que os nativos tinham a peie ressecada e escamosa de quem est com falta de vitamina C. Na floresta no havia muitas frutas; no entanto, possuam todas as vitaminas fornecidas pela carne dos animais. O chefe sorriu, contente, ao ver os bebs vacinados e chamou uma turma de jovens, colocando-os em fila. Miles lhe disse que, se mandasse os jovens para o hospital de vez em quando, receberiam remdios de graa. Remdio para intestinos? o velho perguntou, srio. Como muitas pessoas ele tambm dava muita importncia ao funcionamento dos intestinos. Se funcionavam bem, consideravase com boa sade. Como Miles ia mandar leo de fgado de bacalhau e suco de laranja, garantiu que os intestinos de todos funcionariam muito bem.
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Abang estava perto de uma fogueira fazendo um caf delicioso. Alguns jovens do povoado o tinham ajudado a levantar a barraca que era dividida em duas partes, uma para os homens e outra para Nancy. O outro ajudante apareceu dizendo que tinha sido convidado para passar a noite numa casa grande do povoado, com alguns conhecidos. timo Mles comentou. Nancy percebeu que Abang tinha passado a tarde trocando olhares com uma jovem beldade que ficou muito tempo perto dele. Agora, j trocavam poucas palavras e a moa trouxe madeira para a fogueira. Quando o dia de trabalho terminou, comeava a escurecer e todos se sentaram diante do fogo. Nancy aceitou o convite de Miles para ficar a seu lado e viu que Abang estava preocupado com a jovem nativa. Parece que h romance no ar Miles comentou. Espero que se comporte, dra. Leylanq. Nancy finalmente entrou em sua parte da barraca e fechou o saco de dormir. Sentia-se desapontada como se no tivesse acontecido algo que esperava. Devia passar da meia-noite, mas os nativos continuavam a conversar diante da fogueira. Claro que no dia seguinte no havia nenhum despertador para acord-la. Ali os homens no trabalhavam muito. Apenas, algumas caadas, de vez em quando. Um dos passatempos favoritos era contar histrias ao redor da fogueira. Todos se juntavam, at mesmo as jovens mes com seus bebs, e algum comeava uma histria, geralmente de horror e relacionada com as numerosas lendas locais. Naquela noite, os mdicos haviam sido convidados para a reunio ao redor do fogo. Nancy estava muito consciente da presena de Miles Malham, que, a certa altura, abraou-a, num gesto protetor.
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Seus braos pareciam duas rochas, ela pensou, e relaxou de encontro ao corpo dele. Est se sentindo confortvel? Um pouco confusa, respondeu: Estou bem, obrigada. O cho um pouco duro. No posso pedir que sente no meu colo, no ? Portanto, ter que aguentar firme. Ou prefere ir para a cama? No. No, obrigada. Olhou-o, disfaradamente, incapaz de entender o dialeto em que contavam a histria. Por que a presena fsica dele a perturbava tanto? Quando tinham se beijado, ele no pareceu nem um pouco perturbado. Talvez a visse apenas como uma criana perdida, e o beijo tinha sido s para confort-la. Mas, naquela noite, no queria ser uma criana, em sua companhia. Sentia-se perdida, no apenas por causa da floresta, mas com uma sensao de solido que surgira nos ltimos dois anos, desde que Dick a fizera se apaixonar e depois a abandonara. Nancy tinha criado uma barreira entre ela e as pessoas, o que no era prprio do seu carter. Passou a tratar os homens agressivamente e comeou a ter a reputao de uma pessoa temperamental e difcil. Na verdade, era tmida e se magoava facilmente. Queria o calor das pessoas mais do que qualquer outra coisa e tinha ficado muito triste ao perder a amizade de Charles Redding. Mas ele queria carinhos que eram prprios s de amantes, e no de amigos, e ela resolveu se afastar. Hoje, tinha se exposto profundamente. Abandonara-se s lgrimas. A gentileza de Miles havia provocado aquela reao. Agora, estava consciente de que sentia uma forte simpatia por outro ser humano... algo que tinha evitado durante muito tempo. No entanto, no conseguia ignorar aquele sentimento. Sabia que, com Miles Malham, sentia desejos e reagia a qualquer gesto gentil. Desde o comeo, ele lhe provocara alguma emoo diferente... tinha sido muito agressiva com Miles, e isso no era seu verdadeiro temperamento.
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Ilsa tinha dito que estava tendo um caso com o diretor. Se fosse verdade, ele devia estar com o corao partido. Nesse caso, disfarava muito bem. Parecia to livre quanto ela, para entregar seu corao a quem quisesse. Intimamente, Nancy desejou que o entregasse a ela. De repente, Miles abraou-a pelos ombros, aproximando o rosto, e perguntou: Quer que eu sirva de intrprete? Talvez, assim, conseguisse as atenes dele. Concordou. A histria era sobre os vrios espritos da floresta. Alguns benignos, outros, no. Jin Tanah era o esprito da terra e cuidava das plantas e dos animais. s vezes, colocava pedras no caminho das pessoas para que tropeassem, se no respeitavam os seus protegidos. Havia tambm gigantes malvados dos quais os nativos tinham que fugir o j tempo todo. Hantu Pemburu era o caador-fantasma, muito temido, e a lenda dizia que caava tanto elefantes quanto seres humanos. Naquela noite, a histria principal era sobre as caadas de Hantu Pemburu, e todos pareciam fascinados. Os olhos brilhavam e os mais jovens chegavam a prender a respirao nos momentos de suspense. isso Miles disse, baixinho, enquanto a voz do contador de histrias ecoava pela floresta e algumas crianas corriam para casa, para se esconder do caador-fantasma. estranho. Vivem num local to isolado e ainda gostam de se apavorar! Quer fumar, antes de irmos dormir? Miles perguntou, e ela aceitou o cigarro. Estou contente em termos feito essa viagem. Achou que trabalhou muito, dra. Leyland? Esta tarde, voc me chamou de Nancy. Oh... Ser que me perdoa? No precisa se desculpar. Prefiro que continuemos sem formalidades, se voc concordar. timo. Gosto do seu nome. Parece alegre e jovial.

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No combina comigo? Ela riu. Pensei que me achasse uma pessoa sria. Meu outro nome simplesmente Anu, sem "e". Tambm bonito, com ou sem "e". Meu cigarro apagou... Ele acendeu um fsforo e teve que segurar a mo dela, que tremia. Ser que vai ter um ataque de malria ou algo assim? Tomou-lhe o pulso e procurou sentir se tinha febre. Que tolo! Que bobo! Nancy pensou, zangada. Primeiro, faz um elogio que a emocionava e deixava toda trmula; depois, estragava tudo, se transformando num profissional. A noite est fria ela estremeceu. Talvez, seja melhor eu ir para a cama agora. Miles acompanhou-a at a barraca e ensinou-a a fechar o saco de dormir. No haver visitantes. Abang passou inseticida aqui e deixou um rastro de parafina. Se fumar noite, tenha cuidado para no incendiar tudo. No fumo muito. Nancy...? ele falou, diante da barraca. Sim? Espero que no se importe com uma pergunta. Ilsa gostava de boatos. Ela me disse certas coisas que voc deve ter lhe contado em segredo. Est ou j esteve apaixonada? Nancy no sabia se ficava ofendida ou no. Que pergunta estranha. Voc j esteve? Agora, via que no estava nem um pouco frio e at se sentia abafada. Sim, estive. H muito tempo. O corao dela bateu mais depressa. O mesmo aconteceu comigo. No passado. J acabou. Como ele continuasse em silncio, ela perguntou: Por que resolveu me perguntar isso? Na verdade, no sei. As pessoas pensam em coisas estranhas, quando esto em contato com a natureza.
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Como assim? A floresta primitiva evoca reaes primitivas. Hoje, usei o meu corpo, mas no precisei usar muito a minha mente. Fiquei contente em. beber gua fresca da fonte e me ajoelhar na terra para admirar as flores. E, neste momento, sinto a mesma emoo, como se estivesse de joelhos, admirando uma flor. E isso lhe d prazer? Sim, muito. Mas no tanto quanto eu queria. Se pudesse, seguiria o exemplo de Abang e faria amor com uma moa muito bonita. O corao de Nancy bateu mais forte. Agora, parecia que estavam isolados do resto do mundo. Ento... por que no faz? murmurou. Porque, como Abang, estou pensando no futuro; por isso, preciso manter o presente sob controle. Com as flores, tudo mais simples. Elas tm a estao certa, depois desaparecem. Mas, com uma mulher... No disse mais nada. Afastou-se e chutou as cinzas de uma fogueirinha que tinha se apagado perto da barraca. Nancy imaginou se teria sido muito bvia e se ele agora no ia passar a evit-la. Sabia que teria que encoraj-lo muito para que respondesse ao apelo primitivo de que havia falado... Ela o queria naquela noite, e o amanh que fosse para o inferno! Quando o dia amanheceu, Nancy achou que tinha imaginado tudo aquilo. Sentia-se muito distante! Sbria! No parecia em nada com a moa descuidada que apoiara a cabea no ombro dele e o deixara cham-la pelo primeiro nome. Agora se sentia como uma verdadeira e imponente Ann... sem "e"... sem romantismos, frustrada, sem atrativos e sem esperanas. Estava tensa por causa da dureza do cho c sentiu os ossos estalarem, ao se levantar.
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Miles, no entanto, parecia muito alegre. Olhou para ele, ressentida, preferindo que estivesse mais srio. Pode lavar o rosto no poo ele sugeriu. Vamos voltar ao hospital logo, e encontrar l um delicioso banho. Saiu, tropeando e de mau humor e lavou o rosto e as mos no balde que Abang lhe ofereceu. Quanto mais cedo sairmos deste lugar, melhor disse, irritada, e o empregado a olhou, surpreso. Eu gostar de ficar aqui, senhora doutora. Bem, eu no. Ainda no sabia o que a deixara com tanto mau humor, mas no minuto seguinte, sentiu uma suspeita. Um arrepio lhe percorreu as costas e o estmago doeu com fora. Oh, Deus, faa com que eu no esteja doente! Aps um momento, a dor diminuiu e ela se aproximou de Miles e do criado que tomavam caf. Obrigada disse, aceitando uma xcara cheia. O lquido quente desceu fazendo bem, mas. no meio do caminho, encontrou o calor de alguma fonte de infeco. Eu... eu vou vomitar conseguiu dizer, e saiu correndo. Logo em seguida parou, quando outro espasmo de dor atacou suas costas. Miles Malham estava ao seu fado no mesmo minuto e a levou para trs de algumas rvores, segurando-lhe a cabea para que vomitasse todo o caf. Est melhor agora? Apoiou-se nele, que limpou seu rosto com um leno. Tocou-a com toda suavidade, mas, naquele momento, s precisava dele como mdico. Temos que voltar. Vai ser ruim, com voc assim, doente. Ento, vamos comear a caminhada. Agora, no estou me sentindo to mal. Tinham sido palavras de coragem, mas logo se sentiu pior. Aps uma hora andando lentamente, as clicas a atacaram outra vez. Miles deu instrues para que os homens seguissem na frente
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e ficou com ela, at terminar de vomitar novamente. Durante os ltimos quilmetros, teve que carreg-la. Finalmente, colocou-a na cama. no bangal. Agora, limpa e confortvel, Nancy procurou descobrir o que havia de errado em seu corpo. Febre tifide? Disenteria? Mais tarde, aps os exames, Miles descobriu vestgios de veneno no vmito. De onde tinha vindo o veneno? Passo a passo, tentou reconstruir a caminhada. Tinha tocado algo e depois colocado os dedos na boca? Tinha lavado as mos em gua suja? Tinha segurado algum cogumelo? Nancy lembrou-se dos enormes cogumelos. Lembrou da copa de um verde quebrada e cada. Ela a pegara, para olhar de perto. Seu dedo estava arranhado. Veneno, diretamente na corrente sangunea! ele disse, rspido. Ora, Nancy, ser que est tentando se suicidar? Sentiu-se enjoada e tola, chocada com aquele ataque repentino. Mais uma vez, chorou, e ele enxugou suas lgrimas. No estou zangado disse, mais gentil. Mas no podia ser to descuidada. Fico imaginando o que acontecer daqui a pouco! Voc... voc no vai acreditar Nancy soluou . mas nunca fui assim to tola... em toda minha vida... Antes de vir para c... Eu sempre agi como adulta, desde os tempos da escola. Acho que estou retrocedendo. De repente, ele sorriu, carinhoso. Talvez seja isso mesmo. Ns todos temos uma fase em que ficamos bobos. Tem sorte por eu estar aqui. Mas no continue muito boba. Seu trabalho importante, e j me acostumei a v-la por perto. Mesmo? Sim. E chega de conversa. Voc precisa descansar. Acho que no vai se esquecer dessa excurso to cedo. Logo ficar curada; a enfermeira Birch cuidar bem de voc.

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Quando Nancy voltou a vida normal, alguns dias depois, viu que nem se lembrava mais da viagem a Ulang Ho. Ser que tudo aquilo havia acontecido? Ser que o diretor, que agora a cumprimentava to friamente todas as manhs, havia mesmo lhe dado um beijo? Ser que ele tinha mesmo dito que queria fazer amor com ela naquela noite fantstica? Ficou zangada. Considerava-se uma tola em acreditar em seus impulsos femininos. Naturalmente, tinha que admitir que ele se controlava muito bem, De certa forma, Nancy se sentia frustrada por nada ter acontecido, depois de se preparar para uma inesquecvel aventura na selva. Pensava muito nele, como se procurasse seu ponto fraco. Mas Miles parecia sempre alegre e vontade. Estava disposto a fazer tudo para manter com ela apenas um relacionamento profissional. Abang ficou muito pensativo, depois da viagem. Nancy sentiu falta da alegria do rapaz e dos seus assobios, mas no comentou nada, at que o trabalho comeou a ser afetado. Quando ele fez um bolo usando sal em vez do acar e esqueceu de fechar um buraco no cortinado contra os mosquitos, ela pensou em chamar sua ateno no dia seguinte. Mas o jantar veio queimado, as batatas, cruas, e o feijo, duro. Levou o prato para a cozinha e encarou o nativo. Olhe aqui, Abang, estou com fome. Mas, no o suficiente para comer essa porcaria. Acho que a dra. Brent estava certa, afinal: voc o pior empregado do hospital. O que aconteceu? Est doente? Uma lgrima escorreu pelo rosto de Abang. Ele j tinha problemas suficientes, sem as reclamaes da doutora. Diga-me o que ela pediu, gentilmente. O que aconteceu? Voc sempre cozinhou to bem. Se continuar assim, vai me deixar doente. O rapaz suspirou. a moa, doutora. Eu pensar Timeh o tempo todo. Querer para esposa.
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Oh! Durante um momento, Nancy ficou sem saber o que pensar. No imaginava os problemas romnticos que a viagem havia causado. Preocupada, perguntou: E por que no casa com ela? No juntou dinheiro suficiente para compr-la? Sim, ter dinheiro. Ela, moa ignorante... muito barata. Mas, pai falar que tenho que morar na casa, na floresta. Comeou a soluar. No sentia a menor vergonha de sua tristeza. Ento, no sei por que est to aborrecido Nancy disse, confusa. Seria pior se o pai mandasse voc ficar longe da moa. Qual o problema? Abang se empertigou. Era preciso ser uma estrangeira para pensar que no havia problema em se apaixonar por uma moa da floresta. Eu, bom muulmano, doutora explicou, como se falasse com uma criana. Ah! De repente, Nancy entendeu. Timeh pag? Bem, lamento por voc, Abang, mas o que pode ser feito? Se Timeh o ama, ser que no pode se converter? No saber, doutora. Achar que no. Timeh acostumada na casa da famlia. No vai gostar daqui. No havia jeito, e Nancy viu que ia ter que aguentar muitos outros jantares terrveis: o resultado da paixo infeliz de Abang por Timeh. Espero que meu estmago resista disse, baixinho.

CAPTULO VII

O convite da enfermeira Birch para o ch foi uma surpresa. Nancy aceitou e sentiu-se curiosa. A mulher mais parecia um rob, de tanta eficincia, e ningum a conhecia mais intimamente. Era um mistrio ela ter aceito aquele emprego na Malasia, onde estava h mais de dez anos, e nem voltava para a Inglaterra nas frias.
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Nancy no ia perguntar nada, mas estava ansiosa em ouvir o que a outra tinha para contar. O bangal da enfermeira ficava logo atrs do hospital, e dali ela controlava todas as subalternas. No momento, as enfermeiras nativas eram as mais caras no mercado de esposas, e Birch cuidava para que escolhessem bons maridos, homens que soubessem ler e tivessem capacidade de ganhar bons salrios. A chuva tinha feito a floresta desabrochar. Havia flamboyants por toda parte e, tambm, todos os tipos de insetos. Os pssaros apresentavam suas plumagens mais extravagantes, e, perto d hospital, surgiam estranhas aves do paraso, pretas, de pescoo amarelo, topete branco e uma longa cauda vermelha. Nancy encontrou a enfermeira Birch sentada numa cadeira da balano, na varanda. Levantou-se, dizendo: Vou fazer um ch. A gua j est fervendo. O ch foi trazido por uma linda menina malaia e Nancy comentou: Que moa bonita. Sim a enfermeira suspirou profundamente. s vezes, penso que teria dado tudo para ter sido bonita, na minha juventude. A aparncia faz muita diferena no destino das pessoas, voc sabe. Mas no precisa se preocupar, no , doutora? Foi muito favorecida pela natureza. Obrigada. A enfermeira levou-a para um escritrio pequeno e continuou a conversa. Agora, j consigo falar sobre muitas coisas. J no me sinto to magoada. Acho tudo at um pouco cmico. Certa vez, conheci um jovem diplomata, na Inglaterra. Ele veio para c e trocamos vrias cartas. Numa delas, chegou a proposta de casamento. Larguei meu emprego no Hospital St. Columbia e viajei. Mas no nos conhecamos muito bem e, aps alguns encontros, vimos que no ia dar certo. Ento, aqui estava eu, na Malasia e sem emprego. Comecei a tomar conta de uns diabinhos
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com sarampo, filhos de ingleses. Depois, fui indicada para outra famlia e, finalmente, acabei no hospital. Desviou os olhos para o vazio. Foi quando conheci Alec. Casamos em dezembro e ele morreu em agosto do ano seguinte... meningite... No sabia que tinha sido casada, enfermeira. Bem, a vida. Tive oito meses de felicidade em toda vida. Mas h pessoas que no conseguem nem isso. Voc, por exemplo. Eu? Sim, doutora. Gostei de voc logo de incio porque levava o trabalho a srio; no como a outra. Mas agora, acho que est levando a srio demais, e isso no bom. Ele um homem maravilhoso e, se no tem nenhum plano, acho que seria bom encoraj-lo. Quem esse homem maravilhoso? O dr. Malham. Ele se transformou numa pessoa diferente, desde que voc chegou. Meu Deus, est me dizendo que o diretor est interessado em mim? Claro.. to bvio. Est enganada, enfermeira Nancy disse, depois de se recuperar do espanto. Desta vez, est enganada. Bem, s posso pedir desculpas, se me meti num assunto, que no da minha conta. Tenho olhos e vi tudo que ele passou, quando voc parecia interessada no tal do Redding. Se quer ignorar, problema seu. Mas... est enganada Nancy insistiu, vendo que aquele assunto se tornava cada vez mais difcil. O diretor no... isso ... Quer dizer que no o afastaria, se ele se aproximasse? No sei. Se isso acontecesse, no sei qual seria minha reao. Parece to impossvel. Enfermeira, acho que uma pessoa muito romntica, mas no me envolva nos seus sonhos. Doutora...
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Agora, preciso ir embora Nancy sorriu. Gostei muito do ch, mas tenho que voltar ao planto. Obrigada... e venha tomar um ch comigo na semana que vem. Saiu. apressada. Nancy ficou pensando na conversa da enfermeira Birch. A mulher era muito eficiente e controlada. No ia ficar imaginando histrias de amor... principalmente, porque nem tinha ido na viagem a Ulang Ho e baseava suas concluses apenas no comportamento de Miles dentro do hospital. Ser que ele a amava mesmo? Mas, durante aquela viagem, ela no procurou afast-lo. At tinha dado a entender que no se esquivaria, se ele quisesse fazer amor. Mas o homem havia mencionado o futuro. O que queria dizer com aquilo? Agora, sentia-se satisfeita por no ter acontecido nada entre os dois, naquela noite. Como poderia encar-lo, se continuasse a trat-la com frieza, no dia seguinte? Deve ser este lugar, o isolamento, o fato de trabalharmos juntos, pensou. Garanto que nem estaria interessada nele, se estivssemos num grande hospital de Londres. Mas, ali, estava sempre consciente da presena de Miles. Quando entrava, ela sentia um arrepio na nuca e todas as suas reaes eram as de uma mulher interessada. Os comentrios da enfermeira Birch criaram uma situao estranha, e agora Nancy no sabia no que ia dar aquilo. Um jovem mdico malaio, especialista em Patologia, chegou para ocupar o lugar de Ilsa Brent. As chuvas das mones estavam leves, de modo que a equipe do hospital podia continuar indo passar os dias de folga na costa. E chegou um fim de semana em que a folga de Nancy coincidiu com a de Miles. Ele avisou que ia velejar no iate, mas no a convidou. Sugeriu que viajassem e fizessem algumas refeies juntos. Miles Malham nunca ia saber que, naquele dia. Nancy se preparou com mais cuidado. Trocou de roupa trs vezes, antes de escolher o vestido definitivo, um de algodo verde-limo.
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Prendeu o cabelo castanho, que sempre usava em rabo-de-cavalo, num coque alto e deixou algumas mechas soltas ao redor do rosto. Ao v-la, ele no teve nenhuma reao, e ela ficou deprimida, achando que esperava demais daquele homem. Durante vrios quilmetros, ficaram em silncio; ento ele a surpreendeu, dizendo: Ser que no vai me entender mal, se eu disser que est muito bonita, hoje, Nancy? A cor desse vestido... combina com voc, Obrigada respondeu, indecisa. Mas, por que eu iria entender mal um elogio? No sei. s vezes, no bom elogiar uma mulher. Depende muito dela... Quer dizer que algumas esperam uma proposta de casamento logo em seguida? Isso querer apressar muito as coisas. Mas foi o que quis dizer, no? No sei ao certo o que eu quis dizer respondeu, rspido. No entanto, voc, certamente, esclareceu tudo. Se, durante um momento, pensei que podia substituir Redding nesse passeio, j mudei de idia. Ficaram num silncio sombrio por mais alguns quilmetros. Depois, Nancy arriscou: No sei do que voc est falando. No quero que substitua Charles. Por que temos sempre que discutir? No sei ele sorriu. Parece impossvel conversarmos sem uma briga. Acho que porque estou h muito tempo distante das reunies sociais educadas. Garanto que odeio reunies sociais educadas, Miles. No sinto nenhuma falta disso. Diga-me apenas por que eu entenderia mal o seu elogio? Poderia... O qu?

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Poderia achar que eu ia atac-la. Sabe, os elogios, um beijo, um caso barato... Ficou pensativa por um momento. No acho que seja desse tipo, Miles. Assim como tambm no sou. Pode me fazer quantos elogios quiser. Obrigado, Nancy. Sorriu. Muitas coisas no so o que parecem. Posso, como amigo, mencionar algo que me deixou confuso?' Claro. Quando eu a encontrei trancada naquele quarto de hotel, com Redding, achei tudo muito desagradvel. No podia acreditar no que estava vendo com meus prprios olhos... e ainda no acredito. Obrigada por mais esse elogio, Miles. Seu impulso em no acreditar no que via estava correto. Eu no estava, como voc disse, trancada no quarto com Charles, Tinha trancado a porta, para que ele no entrasse... mas o rapaz pulou pelo terrao. Fiquei furiosa, quando voc apareceu e, ao mesmo tempo, achei muito bom. Talvez no tenha esclarecido a situao naquela poca porque voc logo foi embora, zangado. Ao longe, apareceram nuvens pesadas. Era uma tempestade se aproximando, e Nancy ouviu pssaros procurando abrigo. Importa-se que eu pare o carro um pouquinho? Miles perguntou. S para lhe dar um beijo? O mundo pareceu diminuir e o corao dela bateu mais forte, pulsando nas tmporas. Com voz trmula, concordou com aquele beijo que desejava h tanto tempo. Prefiro que voc pare mesmo o carro, se vai me beijar, mais seguro para ns dois. Ele parou e se aproximou dela, abraando-a e procurando seus lbios num beijo firme e exigente. Nancy ficou trmula e quieta. Quando se afastaram, ele comentou: Mais um pouco, e nem vou conseguir dirigir! Ela riu, feliz. Oh, Miles, voc j deve ter beijado tantas mulheres.
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O importante, agora, que beijei voc, minha querida Nancy, e isso me deixou querendo mais... Miles...? Sim, querida. No vilarejo, naquela noite, por que voc no me quis? Lembrei de voc com Redding. No quero apenas ter um caso de amor. Sabe o que pretendo, no? Depois de s um beijo, no posso nem imaginar. No quer contar, Miles? Quero casar com voc. Ela o encarou, sem acreditar. Est brincando! Voc mal me conhece. E tenho agido de um modo to horrvel... Eu sei. E quando voc estava pior, mesmo assim eu a amava. Quer dizer que me amou... antes de hoje? Acho que amei voc desde o primeiro dia. Voltou a si, depois do acidente, furiosa comigo. Desde ento, meu corao nunca mais foi o mesmo. Naturalmente, eu no sabia o que sentia, at a semana passada. Ento, disse a mim mesmo que, com o tempo, isso ia acabar passando. Ainda acredita que vai passar... com o tempo? No. Agora, no quero mais que passe. Ligou o carro e continuaram a viagem. A chuva comeou a cair, pesadamente, formando enormes enxurradas na estrada. Nancy encostou a cabea no ombro dele. Miles, estou to feliz por termos conversado hoje. Acho que tambm o amei desde o primeiro dia. Lembro que, desde que me olhou com aquele ar arrogante, meu corao tambm no foi o mesmo. Naturalmente, lutei contra voc por que tive uma experincia amorosa muito infeliz e no conseguia confiar em mim, outra vez. E agora? Agora, entendo porque antes no deu certo. Eu tinha que esperar por voc. Tinha que viajar at a Malasia, ao interior da floresta, para encontr-lo e realizar meu destino.
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Vou beij-la outra vez, dra. Leyland. Caso no tenha visto, vai cair uma enorme tempestade. Nem consigo enxergar o caminho. Pare! Nancy gritou, de repente. Miles pisou no freio e o carro derrapou, indo de encontro a um barranco. No mesmo instante, um raio caiu no meio da floresta e o trovo reboou ao longe. Uma imensa rvore se inclinou, caindo sobre a estrada, bem no local onde estariam, se ele no tivesse parado. Obrigado, querida Miles disse, ternamente, e Nancy se aninhou nos braos dele, de olhos fechados. Sua reao rpida nos salvou. Agora, o que vamos fazer? No podemos sair daqui, at que algum retire a rvore do caminho. Durante alguns momentos, ficaram se beijando, at que um empregado se aproximou, no jipe do hospital. Tuan, vim com recado do dr. Wei Hei. Ms notcias, tuan. Miles abriu o bilhete e franziu a testa. Parece que nosso fim de semana acabou, Nancy. Chegaram trs casos de febre amarela ao hospital e parece que h outros. Ela procurou esconder o desapontamento Bem, vamos voltar disse, num tom profissional. Assim que se fala ele murmurou, orgulhoso, e ela suspirou vendo que sua felicidade teria que ser adiada.

CAPITULO VIII

Durante todo o dia seguinte, Nancy trabalhou admitindo novos pacientes. Todos tinham febre, dores nas juntas e no pescoo. A ala de isolamento teve que ser aberta e logo estava lotada. Tiveram que colocar leitos extras tambm nas outras enfermarias. Antes que o hospital ficasse lotado, porm, a epidemia foi controlada e todos puderam respirar.

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Esses casos de febre amarela sempre causam correrias. Infelizmente, os nativos no procuram conservar os tanques de gua limpos. Est cansada, querida? Aquela palavra carinhosa a espantou. Ser que havia sonhado? No, o olhar de Miles garantia que era verdade. No estou muito cansada. E voc? Tambm no. Se me convidasse para jantar, eu aceitaria, satisfeito. Oh, querido, claro que o convido. No momento, Abang no est cozinhando muito bem, mas verei o que posso fazer. Claro. Espero que tenha algumas prendas domsticas. S me aceita com esta, condio? ela desafiou, de brincadeira. No. Prefiro me arriscar ele sorriu, e estava prestes a abra-la, contra todas as regras de tica, quando o dr. Um Tan entrou. Nancy saiu do trabalho mais cedo. Tinha ficado sem a folga do fim de semana e Miles no queria sobrecarreg-la. Apesar de ele parecer incansvel, procurava respeitar a fragilidade dela e evitar que ficasse doente. Nancy ficou agradecida por isso, apesar de se sentir muito bem disposta e com tima sade. Era agradvel ir para o bangal, sabendo que Miles viria mais tarde, para sua primeira refeio a ss. Estava muito animada, depois de tomar banho e ir para a cozinha. Abang no estava l e, de repente, ficou impaciente com o criado. Ser que tinha feito todas as compras? Na geladeira a querosene havia muitos tomates, anchovas e alfaces. Resolveu servir uma salada com o que sobrara da galinha fria da vspera. Teriam que esquecer as sopas e os doces de sobremesa. Cantou alegremente enquanto trabalhava, imaginando como seria feliz a vida de uma dona-de-casa, sem mais nada a fazer, a no ser servir seu bem-amado. Talvez, um dia, pudesse deixar o trabalho e se dedicar apenas famlia. Corou. Ainda no estava
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acostumada com a idia de felicidade. Talvez, esse fosse o seu problema. Tinha que esquecer o que acontecera antes. No haveria nenhum casal feliz no mundo, se as pessoas no tivessem mais de uma chance, pensou. Ainda assim, sentia uma espcie de sombra entre seu amor e Miles. No sabia o que temia e procurou afastar aquilo de sua mente. Ao entrar, tinha visto a correspondncia sobre uma mesinha. Depois de preparar o jantar, foi at l e pegou uma das cartas. Vinha de Cuala Lumpur e no tinha nenhum carimbo oficial. Quem lhe escreveria da capital, a no ser a Secretaria da Sade? Abriu e foi logo olhando a assinatura. Era de Ilsa Brent. "Querida Nancy Leyland. Vai ficar surpresa em receber notcias minhas, sem dvida, pois no tenho o hbito de escrever para mulheres. Mas fiquei curiosa em saber o que estaria acontecendo em Lan Khumpur desde que parti. Ser que um lindo doutor j encontrou consolo? Acho que sim. Voc parece do tipo que gosta de consolar. Algum a quem um homem pode procurar, depois de ter conhecido uma mulher como eu..." Nancy sentiu-se confusa. Tinha esquecido de que Ilsa devia ser to ntima de Miles como ela agora. A carta continuava. "Aceitei um emprego na capital. No sei se agora deixaria que me mandassem de volta a um buraco como Lan Khumpur. Aqui h muitos homens atraentes e isso bom, porque o diretor j no parece to importante. Alis, bom que Miles fique mesmo onde est. S a poderia sobreviver como monarca absoluto. Num hospital em Pim En Bu, seria um mdico muito insignificante. Uma coisa muito divertida aconteceu com meu pai, depois que voltei para casa. Parece que um bandido se internou no hospital, onde papai diretor, e morreu. O resto do bando apareceu e
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tentou a todo custo matar papai''.Ilsa tinha um senso de humor muito estranho, para achar aquilo engraado, Nancy pensou. "A tentativa falhou, mas estamos recebendo todo tipo de ameaas, como se papai tivesse matado o sujeito pessoalmente. Acho que, se minha famlia for assassinada, voc saber atravs dos jornais. Era s o que eu tinha dizer e no precisa dar lembranas minhas a ningum. Sua Ilsa Brent." Nancy ficou imaginando por que a outra teria escrito. No era por amizade, pois a carta representava um ataque. Um ataque violento a Miles. Ficou cheia de suspeitas. Ser que ele havia se declarado, apenas porque era a mulher mais prxima? Do mesmo modo que Ilsa tinha sido, antes? Ser que apenas precisava de algum com quem fazer amor, e ela era a nica mulher branca na floresta? Nancy no duvidava da sinceridade de seu amor. Na estrada, naquele dia de tempestade, seu corao falara bem alto, Agora, Miles era parte de sua vida e no conseguia imaginar o futuro sem ele. Mas ser que ele a via tambm como uma pessoa permanente em sua vida? Ser que a proposta de casamento no era apenas um ardil, para deix-la ainda mais apaixonada? Se fosse chamada para a capital, ser que ele se contentaria s com suas cartas? Miles levava muito a srio seu trabalho; caso contrrio, no teria se enterrado em Lan Khumpur, um lugar sem nenhuma vida social. Ela tambm estava interessada na pesquisa e no se importava em passar o resto de seus dias ao microscpio, estudando bactrias tropicais, Aquilo era algo que tinham em comum. No entanto, o trabalho dele seria rival para qualquer mulher. Antes de viver com aquele homem, qualquer uma teria que analisar que tipo de amor
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pretendia. E qual o tipo que ele tinha a oferecer? Ser que no era apenas desejo e no se descartaria dela, quando se sentisse satisfeito? A carta de Ilsa tinha criado muitas suspeitas. Nancy sentiase infeliz e cheia de dvidas. Queria que Miles viesse logo, para esclarecer tudo. Sabia que o amor era capaz de mover montanhas, mas sentia que o seu estava comeando a ficar soterrado, antes de comear. Ouviu passos l fora e correu, esperando encontrar Miles, mas era apenas Chong Lu, o criado dele. Recado do doutor o rapaz anunciou, fazendo uma reverncia. Tuan com visitas. No poder vir. Doutora entender. At logo. Mais um golpe que seu corao teria que aguentar. Ento, Miles estava com visitas... e ela podia ser descartada no ltimo momento. Certamente, isso era apenas uma amostra do que ia acontecer no futuro. Ser que ele no poderia ter trazido o visitante e apresentado a ela? Sentiu que preferia separar sua vida pessoal dela e estava decepcionada. O temperamento de Nancy era do tipo que quer tudo ou nada e no estava preparada para receber menos do que dava. Era melhor descobrir os defeitos de Miles, antes que fosse tarde demais. Assim, no precisaria enfrentar as desiluses de uma esposa semi-abandonada.

CAPTULO IX

Quando Miles chegou ao bangal, encontrou Li Chiang esperando. Sabia que estava atrasado para jantar com Nancy e via aquele jantar como a coisa mais importante, aps o longo dia de trabalho.

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Mas no podia mandar embora o amigo Li Chiang. Os chineses consideram as boas maneiras to importantes como a limpeza e a bondade. Li nunca aparecia sem avisar; portanto, devia haver um bom motivo para sua presena ali. Desculpe, meu amigo, vir em sua casa assim... sei que est ocupado com tanta doena e j esperei uma hora. Lamento, Li. Por que no mandou me chamarem no hospital? Eu teria vindo antes. No, por favor. Os doentes, em primeiro lugar. Vim discutir uma coisa importante, mas posso esperar. Miles viu que j estava atrasado demais para o jantar e mandou o criado avisar Nancy de que no iria. Se mencionasse o jantar a Chiang, poderia mago-lo e seria falta de gentileza, depois do modo como ele e Lina, sua esposa, o recebiam, sempre que ficava na casa deles, em Lan Khumpur. O criado saiu com o recado para Nancy e Miles pegou uma garrafa de saque e dois clices. Disse que veio discutir algo importante falou, sentandose diante do amigo e servindo a bebida. Antes, vamos beber nossa amizade. Que dure muito tempo. Depois do brinde, Li comeou a conversar. Falava de um modo floreado, mas Miles o entendia bem. O resumo da histria era o seguinte: Li tinha muitas lojas e alguns restaurantes na cidade de Lan Khumpur. Certa noite, num desses restaurantes, havia entrado um grupo de homens de m aparncia e pssima educao. Estavam esfomeados e, depois do jantar, comearam a fazer perguntas sobre o hospital. O gerente no respondeu, mas contou a Li que as perguntas eram muito estranhas. Os homens queriam saber quem trabalhava no hospital, o nome dos empregados e qual sua localizao exata. Por qu? Esto doentes? o gerente tinha perguntado.

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Voc responde s perguntas que ns fazemos foi a resposta. Huam, o gerente, no sabia como responder maioria delas, pois nunca tinha estado no hospital, e ficou aliviado quando os trs homens saram. Acha que eram bandidos? Miles perguntou. Li Chiang deu de ombros. Meu amigo, quem mais ia se comportar de modo to pouco gentil? E por que iam querer saber onde fica o hospital? Certamente, no so da cidade. Eu o aconselharia a tomar cuidado. Miles pensou no assunto. No somos um hospital militar. Quem vier aqui ter que ser atendido, at mesmo os bandidos. S seremos obrigados a avisar a polcia, para no sermos considerados cmplices. Entendo. Ento, aqueles senhores ainda no apareceram. No. Francamente, no entendo, Li. Por que estariam interessados no pessoal do hospital? Quando algum est doente, quer ser logo atendido e nem se incomoda com o nome do mdico. Concordo com voc: h algo muito suspeito nisso tudo. Obrigado por ter vindo me contar. Abang continuava aborrecido com suas tarefas domsticas. S pensava em Timeh o tempo todo. Mas, agora, sentia um estranho arrepio no couro cabeludo, como se algum o observasse. Olhou, nervoso, para a floresta. Ser que aquelas rvores balanando escondiam um espio? Na verdade, Abang preferia que, se houvesse algo, fosse humano, e no um fantasma, como os muitos que ele acreditava morarem na floresta. Tinha medo de ser perseguido por algo sobrenatural e sempre rezava para que, se tivesse inimigos, fossem seres vivos. Saiu da cozinha assobiando, procurando no pensar mais no assunto, e foi limpar a varanda. Mas, ao olhar de novo, pareceu ver uma roupa azul se mexendo entre as rvores. Os arbustos se separaram e surgiu uma figura. Timeh!
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A garota se aproximou, indecisa, sem saber se tinha feito bem ou mal em procur-lo. Voc no foi me ver, eu vim ela disse. Por que disse gostar Timeh e depois ir embora? Abang segurou a mo da moa e levou-a para dentro. Eu moro aqui. Sente e descanse. Vou fazer ch. Voltou com a bandeja e viu que a visitante estava muito impressionada. Pag ou no, ela era muito bonita. O tipo de esposa que ele sempre quis. Deve ser um homem muito importante Timeh disse, vendo que Abang dormia numa cama com lenis limpos. Muito importante concordou, modesto. Cuido da casa da senhora doutora, fao caf e, s vezes, um bolo. Bom emprego. Eu disse ao homem que voc trabalha para a doutora. Ele deu dinheiro. Para vestido novo para Timeh. Abang no estava entendendo muito bem. 96 Que homem? Homem na estrada. Perguntou onde era hospital. Eu disse vim ver amigo que trabalha hospital. Ele disse: mostre ele. Traga ele aqui: eu olhar, depois eie ir embora. Examinou o dinheiro, com cuidado. Fiz bem? Abang estava muito nervoso. Lembrou da histria de um amigo que morava num stio do outro lado da cidade. Um dia, os bandidos apareceram, pedindo dinheiro e comida. O stio era pequeno e o homem recusou, indignado, soltando os cachorros nos intrusos. Naquela noite, o stio de Aput pegou fogo. No sobrou ningum e nem uma galinha. H muito tempo, Abang tinha resolvido ficar longe dos terroristas. No era nenhum heri e ficara apavorado ao ver, certa vez, os bandidos arrastarem alguns homens dentro da floresta. Estava inseguro com aquele homem perguntando a seu respeito a Timeh, vendo o hospital e depois indo embora. Aquilo no parecia coisa boa.

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Vou para a casa de seu pai, com voc, Timeh decidiu, depressa, e comeou a arrumar suas coisas. Sabia que, se falasse com o diretor, ele tentaria acalm-lo e tirar os temores de sua cabea. Podia tambm nem acreditar no que contasse. Era melhor ir embora e no dizer nada a ningum. No dar nenhuma explicao. Isso, antes que qualquer coisa pior acontecesse. Gostaria de ter avisado a doutora, mas no sabia escrever. Por isso, contentou-se em entrar na floresta com Timeh. Disse a si mesmo que a moa havia sido enviada pelo destino. Agora, s precisava agradecer a Al pela sua salvao. Quando Nancy acordou, viu que Abang devia ter abandonado seu posto. Foi at o alojamento dele e confirmou suas suspeitas. O rapaz era muito honesto; portanto, o que haveria de errado com ele? No tinha tempo de descobrir, pois j estava meia hora atrasada e no tinha tempo nem de comer. Havia passado uma pssima noite, atormentada pelas dvidas provocadas por Ilsa. Lembrou do jantar fracassado e tudo isso a deixou de mau humor. Estou atrasada. E da? J fiz muitas horas extras! Se o dia tinha comeado mal, piorou rapidamente. Nancy estava to nervosa que se sentia prestes a desmaiar. Quando Miles a chamou ao escritrio, mais ou menos s onze horas,e comeou a falar: Querida, eu... Olhe aqui, estamos em servio interrompeu, rspida. No acha melhor ser mais formal? Quer dizer que voltamos a "doutora'' e "senhor''? perguntou, aborrecido, mas ainda tentando sorrir. Naturalmente, senhor. Palavras carinhosas atiradas ao acaso no tm o menor significado. Miies agora parecia se controlar com o maior esforo. Olhe aqui, Nancy, no sei qual o motivo disso...

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No sabe? Eu j devia imaginar. O rei nunca acha que faz nada errado. O que aconteceu com voc? Nada. Sou sempre assim. bom que voc saiba, antes que se comprometa. No pude evitar o que aconteceu ontem noite, voc sabe disso. Claro. Acho que nunca pode evitar nada. Bem, no pretendo me envolver em mais nenhuma briga com voc, principalmente quando no sei o que fiz para ofend-la. Explique-se ou me d sua ateno ordenou. Ela ouviu, em silncio. Vou sair e s volto tarde da noite ele anunciou, em seguida. Quero que se encarregue do pavilho de isolamento e deixe que os outros cuidem do resto. Fique de olho na mulher do leito nmero 3. A febre dela est muito alta. Se no melhorar at a hora do ch, pode tomar as providncias. Muito bem, senhor. No disse onde ia e ela, por orgulho, no perguntou. Em qualquer circunstncia, teria sido uma pergunta perfeitamente normal. s, senhor? Sim. Quando Nancy se aproximou da porta, desejou ardentemente que Miles a chamasse de volta. Parou um momento, com a mo na maaneta, para dar mais tempo a ele. Ja disse que s, doutora ele falou, friamente. Com lgrimas nos olhos, ela fechou a porta e saiu tropeando pela varanda.

CAPITULO X Miles comeou a dirigir para a costa, sentindo-se confuso.

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Gostaria de ter levado Nancy na viagem, mas diante da atitude dela, no teve chance nem de fazer o convite. O que havia de errado com a moa? Ser que no tinha certeza de seus sentimentos? Mas, ento, poderia ter pedido um prazo. Ele j havia tomado sua deciso definitiva, aps muitas noites sem dormir. Agora, dependia dela, para saber qual a soluo de seu problema. A hostilidade de Nancy, naquela manh, o deixara zangado. Mas preferia no lembrar dela irritada e, sim, carinhosa, como estava no carro, durante a tempestade. Deve estar cansada procurou desculpar. Precisa sair de folga no prximo fim de semana. Passou a pensar no dia que teria. Havia recebido uma carta da irm, 100 Frances. A moa estava casada h poucas semanas e a carta tinha vindo de Cingapura. Frances casara com um australiano e estavam a caminho do pas dele. Bob era engenheiro civil, e tinham se conhecido quando ele alugou um quarto na casa de Frances, para estudar arquitetura inglesa. Haviam desembarcado do luxuoso transatlntico em Cingapura e pegaram um avio para Pekan, para encontrar Miles; depois, voltariam ao navio, continuando a viagem. Miles achava que, depois de ter perdido o casamento da irm, seria agradvel v-la e lhe comprar um presente de casamento. Assim, ia procurar compensar o casal por toda a ateno que estavam lhe dando. No chovia muito ultimamente, o que era bom para as viagens, mas ruim para os campos de arroz. Nunca havia jeito de o clima agradar a todos, ali. Passou pela rvore tombada, arrastada para o acostamento, provavelmente por um elefante, e sentiu saudade de Nancy. Talvez eu tenha ficado tanto tempo afastado das mulheres, pensou, que nem sei mais como agrad-las.
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Um presente! Claro que Nancy ia ficar contente. O que poderia lhe comprar? Um colar? Um broche? Um anel? No, ainda era muito cedo para anis. Melhor no se apressar, para no estragar as coisas. Daria tudo para saber o que tinha acontecido. O que a teria feito acordar com tanto mau humor, depois de parecer to alegre, na vspera? No acreditava que o motivo fosse s o cancelamento do jantar. Ia explicar a ela, naquela manh, mas Nancy no quis nem ouvir. Era cansativo dirigir com aquele calor. Havia tanta umidade, que logo as roupas ficavam encharcadas. Miles estava levando algumas roupas e ia tomar banho e se trocar no hotel, antes de ir para o aeroporto. Lembrou da visita de Li Chiang. - Quem seriam os misteriosos homens que queriam saber sobre o hospital? Se fossem bandidos, estariam procurando comida e munies. Algumas vezes, surgiam bandos de ladres, em busca de drogas; por isso, as do hospital estavam muito bem guardadas no bangal de Um Tan, que tinha um poro secreto. Como os homens no haviam aparecido, Miles comeou a acreditar que fosse um alarme falso. O que seria timo. Nancy decidiu que precisava esclarecer tudo com Miles, no momento em que ele voltasse. Agora, estava se odiando por seu mau humor. Devia ter pensado em ajud-lo, em vez de se comportar como uma garotinha mimada e temperamental. Quando quis morfina, o dr. Um Tan avisou que os vidros do armrio estavam todos cheios de um lquido falso e o verdadeiro tranquilizante havia sido guardado no poro do seu bangal. Naturalmente, a diretor no quer que ningum saiba ele explicou. Li Chiang veio aqui ontem noite, avisar que poderamos ter visitas indesejveis.

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Obrigada pelo aviso Nancy sorriu, Talvez os bandidos precisem de algum que faa outro parto. Espero que, desta vez, venham at o hospital, em vez de levar o mdico at a floresta. Um Tan sorriu e lembrou do incidente. Tinha grande respeito pela mdica e sabia que o diretor partilhava desse respeito. Sabe de uma coisa? Nancy disse. Meu empregado foi embora. Foi embora? Sim. Levou tudo que tinha. Achei melhor avisar... Pode ficar com o meu empregado: muito eficiente. Oh, no, doutor. Eu me arranjo sozinha. Achei que devia contar o que houve. Afinal, Abang empregado do hospital. Gostava dele e lamento que tenha fugido. Logo ser substitudo, no se preocupe o malaio prometeu, e Nancy saiu para preparar remdios para a paciente febril. A mulher estava com a temperatura cada vez mais alta. Vomitava tudo que bebia, e logo os lquidos teriam que ser injetados artificialmente em seu corpo. Se a sonda estomacal no funcionasse, teria que tomar soro na veia. Aps uma hora, a enfermeira malaia veio dizer que a febre da mulher havia baixado. Aliviada, Nancy achou que poderia tirar uma folga e descansar um pouco em seu bangal. Deixou instrues para o novo mdico Ti Ma'as, para que a chamasse se a mulher piorasse, e saiu, decidida a fazer um ch e descansar. Viu que teria que substituir Abang rapidamente. No tinha condies de trabalhar no hospital e cuidar da casa. Depois de uma noite maldormida, sentia-se contente em ir para a cama, com sua xcara de ch e a correspondncia. Sonolenta, abriu uma das cartas cuja letra parecia familiar.

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Sim, vagamente familiar. Era de Dick. Dick Wyckman, a quem ela havia amado com toda intensidade do primeiro amor. S para depois descobrir que ele era casado. Dick no contara nada. Mas, certo dia, a sra. Wyckman apareceu em pessoa. Um encontro muito desagradvel. O que Dick queria, para lhe escrever depois de tanto tempo? Minha querida Nancy, Esta carta para lhe dar boas notcias. Agora estou livre. Consegui o divrcio h um ms. Meu primeiro pensamento foi para voc. Na verdade, agora podemos continuar de onde havamos parado. Sei que foi horrvel Jenny procurar voc, do modo como procurou. Depois, ela percebeu que nosso casamento no tinha mais conserto. Eu estava completamente apaixonado por voc. Portanto, resolvemos seguir nossos caminhos separados. Quando volta para mim, querida? Ou ser que terei que ir busc-la? Um mar de amor do seu Dick. A primeira reao de Nancy foi de horror. Dick Wyckman no podia pensar que havia chance de reatarem e chegar at o casamento. Ela j lhe havia dito isso, aps a visita de Jenny. Tinha deixado bem claro que no queria v-lo novamente e viajara oito mil quilmetros para se livrar dele. Agora, o homem pensava que, por estar livre de Jenny, podia t-la de volta, apesar de todo o sofrimento que lhe havia causado. Nancy imaginava o que Jenny devia ter passado, antes de procur-la, tentando defender seu casamento. Talvez aquele encontro tivesse sido o motivo para o divrcio. Como ele podia sugerir que se encontrassem, aps ter partido o corao de Nancy?

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Eu gostaria de dizer o que penso dele! resmungou, furiosa. Posso escrever e esclarecer tudo isso. No quero que tenha iluses sobre meus sentimentos. Levantou-se e calou as sandlias. Ouviu um barulho na cozinha e perguntou: Abang? voc? No teve resposta. Talvez fosse uma lagartixa ou um dos gatos siameses selvagens que viviam pulando pelo hospital, sem deixar que ningum os acariciasse. Foi at o banheiro, lavou as mos e o rosto e se preparou para escrever a Dick. Ao sair. algo... no sabia o que era, parecia um saco... foi enfiado em sua cabea. Quase sufocada, Nancy saiu tropeando, empurrada por alguns homens. Ao cair, na varanda, um deles jogou-a no ombro e carregou-a como se fosse um saco de batatas. .

CAPTULO XI

O encontro de Miles com a irm, em Pekan, no foi to bom como ele esperava. Naturalmente, estava ansioso para ver Frances, mas, quando ela contou as novidades de casa, Miles achou que no pertencia mais quele mundo. Frances tambm esperara muito daquele encontro. Durante toda a viagem falara ao marido sobre seu maravilhoso irmo, que fazia pesquisas sobre doenas tropicais para o governo da Malasia. Agora, todos estavam muito formais e ningum tentava ter uma conversa mais ntima. Miles achou mais fcil conversar com Bob, o cunhado, do que com a irm. Mame pensou que voc estivesse cansado, mas vou escrever, dizendo que est melhor do que nunca. Sim, nunca falo sobre minha sade, nas cartas. Mas vou tentar manter mame sempre informada. Agora, Fran, voc s vai
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saber das novidades de casa pelas cartas. Seu lar ser onde Bob estiver. Oh, sim! Olhou, carinhosamente, para o marido. Como sempre, voc um sbio. No barco, senti saudade de mame e das meninas, mas agora s penso no futuro. Vamos falar de voc. Soube o que aconteceu com Caroline? Quem? J nem lembrava o nome da antiga namorada. Caroline, ora! Voc sabe quem. Tony morreu num acidente de automvel. No leu no jornal que mame mandou? Ele ficou com vergonha de dizer que nem abria os jornais de casa. Caroline est viva. Teve um pssimo casamento. Brigavam o tempo todo. Ela devia ter se casado com voc. Depois de um momento de silncio, Miles perguntou: Acha que devo ir l correndo e tirar o luto da viva? Frances olhou para ele, divertida, imaginando se falava a srio. Voc gostava muito dela. Isso foi h muito tempo. No houve final feliz nesse caso. No quer casar e ter uma famlia, Miles? Francs disse, impaciente. Mame sempre desejou isso. Ela est preocupada com voc. Todas as mes se preocupam com os filhos, casados ou no. Mas no sou um solteiro empedernido. Vou ver o que posso fazer, quando chegar a hora. A hora? O que pode encontrar, se est enterrado num hospital na floresta? Voc ficaria surpresa ele sorriu. Pegou a carteira e tirou uma foto que tinha feito de Ilsa, depois de um jogo de tnis. Quem ? Frances perguntou. Chama-se Ilsa Brent. especializada em patologia e ficou em Lan Khumpur at o ms passado. Voc a deixou escapar? No houve nenhum problema. Ela no era minha prisioneira. Agora, no comece a ver romance por toda parte, s porque est apaixonada. Eu lhe mostrei a foto s para

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provar que aparecem mulheres bonitas na floresta, s vezes. No mencionou Nancy. No queria divdi-la com ningum... ainda. Que tal irmos comprar seu presente de casamento? perguntou, de repente. Todas as lojas esto abertas. timo! Aqui faz um calor infernal e no d mesmo para ficar passeando. Vamos escolher alguma coisa Miles disse , j que voc est aqui... Sim, querida Bob apoiou. Quero conhecer mais do que o aeroporto. Est bem. Frances deu o brao a Bob e Miles e foram de carro para a maior loja da cidade. Ficou logo encantada com os artigos de madreprola e examinou os lindos abajures e as fruteiras. Miles foi at a seo de jias, procurar algo para Nancy. Acabou escolhendo brincos que pareciam conchas, com pequeninas prolas rosadas. Ao v-los, depois de escolher um abajur, Francs sorriu. Oh, no, querido. Vai ficar muito caro! No so para voc, irmzinha. So para a loura? . . No. Ora, Miles, vai me deixar louca de curiosidade? Ter que esperar para saber. Agora, vamos pagar e depois preciso ligar para o hospital. O hospital da cidade era ali perto. De l, Miles entraria em contato com Lan Khumpur, pelo rdio. Eram quatro horas e esperava falar com Nancy. Assim, veria se seu mau humor j havia passado. Deixou Frances e Bob tomando ch no restaurante da loja. Pekan parecia com outras cidades da costa. Tinha adotado o sistema ocidental de lojas de departamentos; entretanto, na calada, ainda se acumulavam centenas de vendedores ambulantes.
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Miles era um visitante habitual do hospital da cidade. Muitas vezes o procuravam para diagnsticos e, daquela vez, um jovem mdico lhe pediu que observasse uma mulher que no estava reagindo ao tratamento de peniclina contra uma infeco de fgado. Achou que ela devia ser alrgica ao medicamento e sugeriu o uso de estreptomicina. Depois foi para a sala do rdio e pediu ao operador que ligasse para Lan Khumpur. Terminada a ligao, o rapaz lhe passou os fones. O dr. Um Tan atendeu, e suas primeiras palavras deixaram Miles assustado. Ah, diretor, graas a Deus que ligou. Estou tentando localiz-lo h meia hora. No sei o que fazer. O que aconteceu? A dra. Nancy desapareceu. Ela saiu do servio na hora do almoo, como sempre. Depois, no voltou s trs e meia e mandei meu empregado procur-la. O quarto estava desarrumado e no havia sinal da doutora. O que disse Abang? Ele tambm desapareceu. Quer dizer que sumiram juntos? No, a dra. Nancy me disse esta manh que o criado tinha ido embora, levando todas as coisas dele. Eu disse que ia arranjar algum para substitu-lo. Sumiu algum carro? Um Tan foi ver. Miles ficou roendo as unhas, nervoso, pensando que o mdico j devia ter averiguado aquilo, logo ao saber do desaparecimento da moa. Talvez Nancy tivesse tomado emprestado algum veculo do hospital para ir at a cidade. Talvez, para comprar essas coisas que as mulheres acham to necessrias: linhas para bordado ou l para tric. No sabia se ela bordava ou tricotava, mas tudo era possvel... Um Tan voltou e disse que todos os carros estavam na garagem. Nada havia sumido; nem mesmo a bicicleta. Miles agora estava com o corao apertado.

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Vou voltar imediatamente falou, apressado. Mantenha alguns empregados investigando e fale com Li Chiang, caso precise de ajuda. Por enquanto, no avise a polcia. Voltou correndo ao restaurante e avisou Frances de que precisava partir. A irm ficou magoada. Viajamos tanto tempo, para ficar com voc, e agora, nem podemos conversar... Miles, ser que sua equipe no sabe lidar com emergncias? Claro, mas no uma emergncia desse tipo. Quero estar l. Bob procurou consolar a esposa. Deixe que ele v, Fran. Parece ser algo muito importante. Miles partiu e o casal acenou para ele da janela do restaurante. Frances comentou, zangada: Afinal, no devamos ter mudado o nosso roteiro para vlo. Ele parecia nem estar interessado em nos. Gostei muito dele. Acho que o entendo. O que quer dizer? Que somos ambos homens apaixonados Bob disse, beijando a esposa. Quer dizer que ele est mesmo gostando daquela loura? No. Acho que a loura j coisa do passado e ele s mostrou o retrato porque voc estava curiosa demais. Senti que partiu atendendo ao chamado do amor. Talvez a moa esteja doente... no sei. S sei que a emergncia envolve a pessoa na qual ele est interessado. Ele queria estar l. Voc o ouviu dizer isso. Miles sempre foi muito fechado. Deixou a Inglaterra para que ningum soubesse que sofria por Caroline. Agora que ela est livre, parece nem se importar. Bem... pelo menos chegamos a v-lo. Frances sorriu e deu o brao ao marido, encantada com sua felicidade de recm-casada.

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CAPTULO XII

A estrada da floresta parecia interminvel para Miles, na viagem de volta. Estava aborrecido e preocupado. Procurou pensar que ia chegar l e encontrar Nancy com uma explicao perfeitamente aceitvel para sua ausncia. Talvez tivesse sado para fazer exerccios. Talvez tivesse ido conversar com Charles Redding. No ligou o desaparecimento de Abang com o dela, pois, se fizesse isso, teria que tirar as piores concluses. Abang podia ter preparado a pista para os raptores, depois de aceitar suborno, e fugir junto com o grupo. Mas, quem poderia querer raptar Nancy? Um arrepio lhe percorreu a espinha e procurou no pensar naquilo. Tinha que haver alguma explicao para a ausncia dela. Imaginou o quarto desarrumado, isso afastava a idia de Nancy ter sado por sua prpria vontade. Se quisesse dar um passeio, teria arrumado a cama. Era sempre to ordeira e organizada! Podia ter ido de carona com algum at a cidade. Mas, por que deixaria o quarto desarrumado? Sempre havia confiado em Abang. Alguns criados eram preguiosos e, s vezes, roubavam, tendo que ser despedidos. Mas Abang sempre tinha sido leal. Por isso, era o mais indicado para cuidar do alojamento das moas. Nancy e Abang tinham ficado logo amigos. Principalmente porque ele havia frequentado a escola da misso onde o pai dela era professor e se lembrava daquela menininha de olhos azuis, que certo dia se perdera na floresta. Abang adorava o pai dela e gostava muito de Nancy tambm. Miles tentou imaginar como Nancy era, quando criana. Provavelmente, uma menina independente e corajosa. As qualidades que tinha costumam aparecer ainda na infncia. Ele a admirou desde o comeo, enfrentando a selva com aquele carro velho. Depois, quando os bandidos a levaram para a mata para
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fazer o parto, Nancy tinha se referido ao incidente como coisa de rotina e, aparentemente, no ficara traumatizada. Ser que, desta vez, ela ia voltar? Comeou a contar as curvas do caminho. Quando, finalmente, chegou ao hospital, anoitecia e no havia luar. Li Chiang aproximou-se correndo, esperando que Miles estivesse trazendo a dra. Leyland, depois de encontr-la na estrada. No, no a encontrei. E aqui? Nenhuma novidade? No, diretor Um Tam disse, suspirando. Os criados procuraram em todas as direes, mas no encontraram nenhuma pista. Entrou em contato com a fazenda? Sim, o chefe Redding est de frias e o substituto disse que ligaria para ns, assim que descobrissem alguma coisa. Precisamos fazer algo! Miles disse, zangado, andando de um lado para outro. Li Chiang respondeu com toda sua filosofia oriental: O homem no chacal, que consegue ver noite. Se vamos procurar amanh, precisamos descansar agora, meu amigo. Vamos nos preparar espiritual e fisicamente para o que teremos pela frente. Sair noite adentro seria agir como os bfalos, que batem contra as paredes. Uma bobagem. Naturalmente, est certo, Li Chiang: no podemos fazer nada agora. Amanh, por favor, ajude-nos no que puder. Sim. No se desespere. Tenho muitos amigos. Um deles vai encontrar a doutora... eu espero. Depois de verificar como estava o hospital, Miles foi at o bangal de Nancy. Sua esperana era encontr-la feliz e dormindo. Caso contrrio, procuraria uma pista. Um recado, algo que os malaios tivessem deixado passar, sem saber que era importante. A cama estava desarrumada, a colcha espalhada no cho, como se ela tivesse enroscado o p, na hora de levantar.

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Espantado, Miles puxou a colcha e sacudiu-a, antes de dobrla sobre a cama. Um pedao de papel voou. Era uma carta. Desdobrou e leu. Talvez fosse um recado para ele. Mas, no. Era uma carta de outra pessoa, para Nancy. Leu pela segunda vez, com muito cuidado. Era um antigo namorado, propondo casamento, ameaando vir busc-la. Parecia que os dois tinham sido muito apaixonados, mas a esposa do homem tentara salvar o casamento e agora... j no precisava mais fazer isso. Ficou confuso. Ser que Nancy tinha ido embora por causa daquela carta? Ser que teve vergonha de se explicar e preferiu sair na ausncia dele? Mas, se tinha ido embora, por que no levou as roupas? Estavam todas ali, muito arrumadinhas, no armrio. No, Nancy era muito direta e no ia fugir de uma situao, s porque exigia uma explicao entre duas pessoas. At imaginava como ela teria agido, entrando em sua sala e dizendo: Olhe, Miles, sei que tenho que fazer uma coisa horrvel, mas preciso lhe dizer algo, antes de irmos mais longe. Acho que estava me sentindo solitria, quando disse que o amava. Agora, recebi uma carta e sei que no o amo. Gosto de voc, naturalmente, mas no a mesma coisa e sei que no aceitaria isso... Bem, fiquei aborrecida esta manh por causa disso, pois sabia que ia fazer voc infeliz. Mas prefervel resolvermos tudo agora do que continuarmos nesse engano. Nunca poderei me casar com voc. Vim me demitir, pois estou voltando para casa. Miles percebeu que sua imaginao era to vvida, que s faltava Nancy, ali de p, falando tudo aquilo. Precisava parar de imaginar coisas. Ela tinha que ser encontrada, nem que fosse para casar com o tal de Wyckman. Dobrou a carta e guardou na gaveta da mesinha de cabeceira. Depois, trancou o bangal e voltou para seu quarto. Ia tentar
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raciocinar e fazer algum plano, pois tinha certeza de que no conseguiria dormir. Nancy estava quase dasmaiada, quando, depois de percorrerem muitos quilmetros, seus raptores lhe tiraram o saco da cabea e a colocaram no cho. Um deles segurou seu brao, na escurido. Ouviu vozes distncia e sentiu que suas tmporas latejavam. Era melhor chegar a qualquer lugar do que continuar viajando daquele jeito, pensou, ao ver ao longe o brilho de uma fogueira e ouvir a voz melodiosa de um contador de histrias. Achou a cena familiar, apesar de no conseguir pensar com clareza, no momento. Dois de seus companheiros se aproximaram da fogueira e a voz do contador de histrias parou. Depois de um momento de susto, a maioria dos moradores do vilarejo saiu correndo para suas casas. S os chefes e os mais velhos continuaram, aparentando muita dignidade. O lder dos bandidos comeou a falar, fazendo seu pedido. Queria comida e gua, agora, para sua turma. Queria dormir perto do fogo, naquela noite. Se no conseguisse isso, ia incendiar o vilarejo. O chefe de Ulang Ho j tinha recebido visitas daquele tipo antes e sabia que no ganharia nada, recusando as exigncias. Disse que o bando era bem-vindo, teria gua e comida e podia descansar ao p do fogo. Todos observavam, de olhos arregalados, dentro das casas. Algumas mulheres idosas foram chamadas para atender os visitantes e ficaram surpresas, ao ver uma mulher branca com eles. Depois de beber um pouco de gua, Nancy olhou em volta. J tinha estado naquele vilarejo antes. Mas era esperta demais para pedir ajuda. Os outros tambm pareceram achar arriscado dizer que a conheciam.

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Mas algum a viu de longe: Abang, Estava com uma coroa de flores na cabea e abraado com sua amada Timeh. S que no conseguia tirar os olhos da doutora. O que os bandidos queriam com ela? Se soubesse que estavam fazendo perguntas sobre o hospital para raptar a doutora, nunca sairia de seu posto. Na escola crist, h muito tempo, tinha ouvido as histrias de So Jorge, do pequeno David e de outros. Os cristos gostavam de heris. De repente, sentia-se responsvel pela doutora. Tinham batido nela. Estava com sangue na boca e com o nariz inchado. Tentou caminhar at o poo, mas um dos bandidos a segurou pelo tornozelo, fazendo com que casse, dando um grito. Abang correu para fora de casa e Timeh saiu atrs dele. Volte! No se envolva nisso! a moa pediu. Abang escondeu-se atrs de uma rvore e observou a fogueira. Depois, tirou um mao de cigarros das dobras do sarong e se aproximou do grupo de bandidos. Ofereceu um cigarro e sentou-se, como quem quer conversar. Mulher doente, quer gua ele disse, depois de ficar mais amigo do bandido chefe. No est doente. Parece doente Abang insistiu. Estar morta logo de manh. O bandido ficou preocupado. No queriam que a prisioneira morresse. Ela estava deitada e gemia, segurando o tornozelo inchado. Momentos depois, Abang levou-lhe gua e lavou seu rosto. Com os olhos, pediu a ela que no dissesse nada nem desse a entender que o conhecia. Nancy sentiu-se um pouco melhor. Agora, ela parece melhor. Penso que no morrer disse, e voltou para casa, mostrando que no estava mais interessado nela. Mas comeou a pensar. O que estava fazendo ali naquela casa da floresta, deixando que a doutora fosse maltratada daquele jeito? Era um homem
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educado. Um bom muulmano. Se Timeh quisesse ser sua esposa, tinha que segui-lo e viver onde ele vivia. Amanh, ia voltar para o hospital e contar o que tinha visto. Ia ser um heri, mostrar que um bom muulmano pode competir com qualquer cristo. Nancy nunca ia saber como aquilo tinha acontecido, mas durante quase duas horas havia caminhado, comido e dormido com seus raptores. Usava sandlias, quando os bandidos a pegaram, que logo no primeiro dia ficaram completamente arrebentadas. Os habitantes de Ulang Ho fabricavam uns sapatos de couro de cabra para vender nas cidades da costa e haviam oferecido um par a ela. Agora, seus ps estavam mais protegidos, mas todas as outras partes do seu corpo tinham sido machucadas, doam ou estavam arranhadas. Graas sua sade forte, ainda continuava andando. A maior parte do tempo, caminhavam pelas trilhas dos animais, mostrando que os bandidos deviam conhecer muito bem a seiva. A viagem s teve dois incidentes importantes. Em certa ocasio, o lder mandou que todos se agachassem. O gemido de Nancy no foi nem ouvido, diante do rugido que ecoou pela savana que interrompia a selva de vez em quando. Uma sombra amarela e preta passou entre as rvores e desapareceu, lambendo os beios e mostrando que estava com a barriga bem cheia. Um tigre! Nancy esfregou os olhos, achando que sonhava: O grupo deixou que o animal se afastasse e, depois de dez minutos, continuou o caminho, num silncio respeitoso, A essa altura, ela percebeu que seus raptores no estavam armados. Tinham facas, naturalmente, mas isso de nada adiantava contra o ataque de um animal selvagem. Pensou em fugir e confiar na sorte, esperando ser encontrada viva. Mas o episdio do tigre voltou sua lembrana e a fez mudar de idia. No sabia o que a esperava nas mos daqueles bandidos, mas era melhor do que enfrentar um tigre lambendo os beios.

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Outro incidente ocorreu ao se aproximarem de um vilarejo mais remoto. O lder, como sempre, foi na frente, fazer o reconhecimento do local. Quando voltou, conversou com os outros, nervoso, num dialeto que ela no entendia. Cinco minutos depois, o mais jovem, que Nancy achava ser seu amigo, se atirou com ela no cho, segurando a faca a um centmetro de seu pescoo. Nancy engoliu em seco e tremeu, pensando que tinha chegado sua hora de morrer. Depois entendeu o motivo daquilo. Atravs das rvores que os escondiam, viu um patrulheiro. Um gurkha sonolento, mascando nozes e fumando. Agora, Nancy sabia que o exrcito devia estar patrulhando o povoado. E aquilo era algo que surpreendera seus raptores. Se eu gritar, eles me matam e correm; se no gritar, talvez nunca mais me encontrem. Mas, pelo menos, estou viva, e o soldado poder nos ver, a qualquer momento... pensou. Sua esperana morreu, quando viu o soldado se afastar, em silncio. Sem mais demora, os bandidos voltaram pelo caminho por onde tinham vindo, arrastando-a. Estavam muito aborrecidos porque pretendiam pedir comida e gua no povoado. As garrafas de gua que tinham conseguido antes j estavam no fim. O lder comeou a andar mais depressa, e logo o terreno ficou mais ngreme. A floresta deu lugar a um morro com rochas e pouca vegetao. No fim da tarde do ltimo dia comearam a subir uma encosta ngreme e chegaram a um riacho. Nancy caiu na gua, com tanta sede e to cansada que poderia ter se afogado ali. Entretanto, um dos bandidos colocou-a de p e comearam a andar outra vez. Pouco antes de escurecer, foram encontrados por uma escolta de trs homens. Um deles saiu correndo, com a notcia de sua chegada. Num plat rochoso, havia um acampamento. Nancy foi atirada para dentro de uma pequena tenda. Serviram-lhe um prato
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de queijo e po preto. Estava com tanta fome, que achou tudo delicioso. Pouco mais tarde, uma mulher baixinha surgiu com uma caneca de lata cheia de leite de cabra. Nancy tomou tudo, esperando recuperar as foras e se preparar para algum trabalho que tivesse que fazer ali. Ainda estava convencida de que a tinham trazido para fazer algum parto ou cuidar de algum. Entretanto, no tinha remdios nem instrumentos e s poderia dar um diagnstico. Dormiu, logo depois de comer, pois estava exausta, e s acordou no meio da noite, vendo que algum a iluminava com uma lanterna. Depois apagaram e ela adormeceu de novo, enquanto um jovem coava a cabea e voltava para a tenda da famlia, onde sua velha me, a esposa e o beb o esperavam. Est certa, me disse num cochicho. ela. Quer dizer que trouxeram a mdica que fez nosso filho nascer? a esposa perguntou. Por qu? O que ela fez? No sei o marido respondeu, desajeitado. Eles queriam peg-la. Deve ser alguma represlia. Acho uma vergonha a esposa comentou. Vo mat-la? O marido deu de ombros e fez uma careta. No da sua conta. Claro que da minha conta. Passei muitas horas de agonia, antes dela vir. O seu filho nasceu morto e eu vi quanto ela trabalhou nele, para que vivesse. Vi o quanto ela suava, quando o entregou para mim. E vi o sorriso dela, feliz com a minha felicidade. Feliz porque tinha conseguido colocar vida onde s havia morte. Certamente que da minha conta. E da sua tambm. O beb chorou. Ele est chorando por ela a moa insistiu. Que vergonha! O marido saiu, olhando para a tenda da prisioneira, diante da qual havia um guarda. Caminhou at l e tentou conversar com o vigia. Voc sabe o que a mulher fez?

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Parece que nada. um refm. Sabe que I-Sman morreu? A mulher filha do mdico que no cuidou dele como devia. Ah, entendo. As coisas pareciam pretas para a mdica. Um Tai foi dar a notcia de que a pegamos. Certamente, vamos ter movimento nos prximos dias. No fim do segundo dia sem notcias de Nancy, Miles Malham estava desesperado. A polcia foi avisada e tambm o Servio Mdico da Malsia, em Cuala Lumpur. Os militares entraram na busca. Enquanto isso, Li Chiang procurou seus amigos, mas ningum conseguiu descobrir Nancy. Se estivesse viva, deveria estar a muitos quilmetros de distncia dali. Certo dia, ao trabalhar em sua sala, Miles ouviu rudos l fora e levantou-se, apressado, Silncio! gritou para um ajudante descabelado, que abriu a porta sem bater. um homem, tuan, Disse querer falar. Tuan pedir silncio. Miles viu que era Abang, de turbante e sarong. Estava completamente sujo e parecia cansado. Miles procurou, para ver se Nancy estava com ele, mas nem sinal da moa. Aproximou-se do nativo e o agarrou pelo pescoo. O que voc fez com ela? Onde est a doutora? Abang arregalou os olhos, parecendo sufocado. Miles largouo e ele se agachou no cho. Tuan... eu vim contar gemeu, infeliz. No me mate. Desculpe. Estou muito preocupado. Levante-se e converse comigo. O que tem a dizer? Abang levantou-se e correu para fechar a porta. Eu andei muitos quilmetros, tuan. Vim de Ulang Ho. O que estava fazendo l? Fui procurar esposa, mas moa muito ignorante para mim. Voltei para hospital. Escolho esposa da cidade.
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Miles no estava com nenhuma vontade de escutar os problemas de Abang. Voc fugiu e espera que eu o aceite de volta, como se nada tivesse acontecido? Quero que v para o inferno! Abang ficou decepcionado. Mas, quando doutora voltar... O que voc sabe sobre ela? Vi doutora, tuan. Muito mal. Homens maus levaram ela Ulang Ho. Apanhou. Levaram comida e gua. Ela me viu. Quando foi isso? Miles perguntou, nervoso. Qualquer notcia era melhor do que nada, Noite passada, tuan. Trs homens e a doutora. Dormiram no povoado. Sa e voltei dar notcia, Fez bem. Desculpe se fui rude. Quando a doutora voltar, voc ser ajudante novamente. Obrigado, tuan. Imediatamente, Miles deu a notcia a seus colegas ansiosos e entrou em contato com o rdio. Cuala Lumpur soube do acontecido e logo avisou que os militares iam investigar a rea. Quero garantias de que no faro mal doutora. Quero que ela volte viva Miles disse. Por que a pegaram? No posso garantir nada, Malham. No sabemos ainda ao certo o motivo do rapto. Aqui no Hospital Militar h um tal de Brent. Ele recebeu uma mensagem h uma hora, dizendo que sua filha est nas mos de um grupo de terroristas, nas montanhas. Naturalmente, ficou apavorado e telefonou para o hospital onde a filha trabalha. Ela tambm mdica. Mas no aconteceu nada com a moa; portanto, devem ter raptado a doutora por engano. O que acha? Ilsa trabalhou aqui Miles respondeu. Oh, meu Deus, que confuso! Agora, a filha dele vai partir no prximo avio para a Inglaterra a voz no rdio dizia. No se preocupe. Se a moa estiver viva... Miles desligou.
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Naturalmente, agora no podia fazer mais nada. Era Ilsa que os bandidos queriam, no a pobre Nancy. Coitadinha! Abang havia dito que ela tinha apanhado. Oh, como queria pr as mos no sujeito que a raptara! Nancy acordou, surpresa com o ar frio da manh. Era a primeira vez que sentia frio, na Malasia. Lembrou-se, ento, de que j no estava mais no hospital de Lan Khumpur, mas no meio das montanhas. Suas roupas suadas haviam secado e daria tudo por um banho e roupas limpas. Ao levantar a janela da barraca, um guarda acordou e apontou o rifle para ela. Nancy sentou-se onde escava, respirando fundo e imaginando como estaria, suja, despenteada, arranhada e desesperada. gua? pediu ao guarda, fazendo o gesto de quem queria lavar o rosto. Uma mulher trouxe a gua numa lata velha de biscoitos. Nancy nunca ia esquecer aquele rosto. Ao ver sua "camareira" luz do dia, perguntou: Voc no me conhece? Fez um movimento com os braos, como se embalasse algum. Como est o beb? A mulher saiu sem responder. No entanto, voltou poucos minutos depois, com um rapaz que falava ingls. O guarda disse que voc fala muito, o que quer? Oh, nada Nancy respondeu, depressa, achando que era melhor trat-lo bem. A no ser que possa me dizer por que estou aqui. Sou mdica... Eu sei. Bem... h algum doente? Ningum doente. No gostamos de mdicos. Eles matam. Maldito mdico branco! Nancy ficou em silncio. Por que estavam sendo hostis com ela? Preferiu no dizer mais nada. Aps comer, foi levada at o lder do acampamento: um homem baixinho, careca e sujo. Ele procurou ser gentil, tinha uma
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voz educada, que no combinava nem um pouco com sua aparncia, e disse, num ingls perfeito e muito suave: Sente-se, querida. Ningum vai morder voc. Nancy sorriu, sentando-se na almofada que o sujeito indicou. Agora, querida, sei que deve estar com muito medo de tudo que aconteceu e... No estou apenas com medo, mas confusa Nancy interrompeu. Sou mdica. O que quer de mim? Vou explicar o lder disse, com pacincia. Voc nossa refm, minha querida. Ser bem tratada. A princpio, minhas instrues foram para matar voc, mas agora nossos crebros esto funcionando de novo. Matar muito fcil, no acha? O sorriso angelical dele era chocante, pois seus olhos tinham um brilho satnico. Por que algum ia querer me matar? Bem, no vo matar, se isso puder ser evitado. Achamos que pode pedir ao seu papai para que tome seu lugar. Ou ento, nos d dez mi dlares. Dez mil dlares? Vale isso, no? No sei. Ainda no fui avaliada Nancy comentou, desejando entender tudo aquilo. Oh, se escolhermos o seu papai, tenho certeza de que ele vir. Os ingleses so muito gentis. Nancy sentiu-se um rato perseguido por um gato. Resolveu ser um rato difcil. Tenho certeza de que ele viria, se estivesse vivo. Infelizmente, no tenho pai. Nem me. Portanto, ningum vai pagar dez mil dlares por mim terminou, suspirando. No valho nada, do seu ponto de vista. O lder mexeu-se na cadeira, parecendo menos angelical e mais satnico.
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Ns

Vamos, dra. Brent, no pode negar sua famlia assim.

sabemos... E meu nome no Brent. Leyland. De repente, lembrou-se do problema de Ilsa Brent. Ento, eles estavam pensando que ela era a outra! Meu nome Nancy Leyland repetiu, nervosa. O bandido agora parecia muito zangado. Est mentindo, sua estpida! a filha do mdico. Mentiras no vo salvar voc! Mas, eu sou Nancy Leyland! Enfiou a mo no bolso do vestido e tirou um leno sujo de sangue. Num canto, estava bordado o seu nome. Voc roubou isso! o bandido gritou. Por que eu roubaria um leno? Virou a barra do vestido e ali estava a etiqueta que havia sido colocada peia lavanderia de Londres, com seu nome. No ia roubar o vestido tambm, no ? Um mensageiro chegou na porta, cansado, e Nancy foi levada mais uma vez para sua tenda. No sabia, mas agora ela era a confuso no meio do bando. O mensageiro tinha vindo confirmar a notcia de que haviam raptado a mdica errada. Agora, o bando tinha levantado um alarme nas redondezas e todos os militares estavam dando busca na rea. Nancy no sabia disso. Mas o lder dos bandidos, de olhos arregalados e muito zangado, comeou a gritar com todos. Tinha sido muito simples raptar uma mdica de um hospital da selva. S que no era a moa certa. E agora... o que fariam com ela? A doutora que queriam j tinha sado do alcance. As tropas comearam a se aproximar, escalando as montanhas por todos os lados, em direo ao plat. Os bandidos teriam que levantar o , acampamento depressa e fugir, se no quisessem morrer,

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Novamente, o lder chamou Nancy. Desta vez, no estava to educado. Se no a dra. Brent, por que os soldados esto sua procura? O corao dela bateu mais depressa. No sei. Nem sabia que estavam me procurando. Obviamente, uma pessoa mais importante do que admitiu ele urrou. Disse que no tem dinheiro nem famlia. Disse que no vale nada. No acredito! Est mentindo! Ficou espantada. Eu nunca disse que no valia nada. Fao um trabalho til. No sou importante do seu ponto de vista, mas, como cidad britnica, tenho importncia para algum. E o que parece! Saa daqui! Chamou o guarda para lev-la. Naquele momento, ouviram um som inconfundvel: um helicptero. Alguns jovens correram com os rifles e atiraram. Nancy foi empurrada para dentro da tenda, e amarraram a porta e a janela. Novos tiros soaram l fora. Nancy sentiu muito calor, medida que o sol se levantava. No conseguia ver o que acontecia l fora, mas os rudos indicavam que havia muito movimento. De repente, comeou a chorar sem saber por qu e demorou algum tempo, at perceber que era efeito do gs lacrimognio. Procurou se manter calma, mas, naquelas circunstncias, era quase impossvel. Mal conseguiu ver a faca cortando a tenda e uma voz dizendo: Doutora, vo matar voc. Corra, enquanto esto chorando. Corra! Depressa! Quem voc? perguntou, mas no teve resposta. Ficou comovida por ter encontrado um amigo no acampamento. S queria fugir dali, sem pensar nas consequncias. Qualquer coisa era melhor do que ficar chorando, tossindo e engasgando com aquele gs. Os bandidos estavam em meio maior confuso, correndo de um lado para o outro e dando tiros ao acaso. Correu para a beirada do plat e um tiro passou perto do seu
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ombro. Tropeou numa mureta e rolou pela ribanceira, batendo em vrias pedras, at ir parar num monte de capim, entre as dobras da montanha. O helicptero voltou e despejou mais gs. Os bandidos gritaram e abandonaram o esconderijo, comeando a correr, desesperados. Ao mesmo tempo, a patrulha das montanhas se aproximou e atacou de todos os lados. Os bandidos j estavam enfraquecidos e no ofereceram grande resistncia. A maioria era de homens fracos e doentes e muitos sabiam que um perodo na priso seria melhor do que a vida que levavam. Nancy sentiu-se sacudida e voltou a si. Agora, depois de ter suportado tantos problemas, no conseguia se levantar. Um co feroz e um patrulheiro a olhavam de perto. Quando o movimento no plat se acalmou, o helicptero desceu. Miles Malham aproximou-se dela, correndo, e caiu de joelhos, abraando-a. Jamais esqueceria a expresso dele, quando murmurou: Est ferida, querida? Pode se levantar? Sorriu, trmula. Estou bem, Miles. S um pouco cansada. Beijou-a, chorando. Abraou-a e beijou-a, com fora, como se quisesse provar para si mesmo que estava viva. Oh, Nancy, foi um inferno! O que aconteceu, amor? No, no fale. Voc est cansada. Diga se sente alguma dor. Vou lev-la para helicptero. Miles, querido! murmurou, contente, encostando o rosto no peito dele, enquanto subiam pela escarpa rochosa. Oh, Miles! Meu querido! E ento, desmaiou.

CAPITULO XIII

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Abang olhou, orgulhoso, seu novo uniforme. Era um sujeito muito elegante e estava satisfeito consigo mesmo. No era de admirar que a entregadora de ovos o olhasse tanto. Era uma moa bonita, muulmana, com um lindo nome: Ftima. Abang j estava pensando seriamente em procurar seu pai, para compr-la... se a garota o apreciasse o suficiente. Sempre gostava de receber os ovos, quando ela chegava. Esperava que Ftima fosse uma boa cozinheira e soubesse o lugar da esposa, numa famlia. Devia ter pegado o micrbio do casamento, pensou. Naquele mesmo momento, o diretor e a doutora casavam na igreja episcopal de Lan Khumpur, que tinha sido inaugurada h poucos meses. Abang no podia entrar l, pois era muulmano, mas tinha sido convidado para a festa. Um toldo havia sido estendido no ptio do hospital e as mesas estavam cheias de comidas deliciosas. Li Chiang oferecera tudo de seus restaurantes. Havia lagostas, camares e todos os tipos de carnes.. O vinho era de dar gua na boca. As frutas tinham sido cristalizadas e o bolo de trs andares representava uma miniatura do hospital, feita em acar. Naquele minuto, um longo carro preto parou no ptio. O diretor saiu primeiro, muito bonito, e estendeu a mo para a esposa. Ela ainda mancava, e Miles ia lev-la para a Inglaterra, para um tratamento. Queria garantir que Nancy no sofreria mais nenhum problema na Malasia. No vou descansar enquanto no tirar voc daqui. Ela protestou, dizendo que no precisava se demitir do emprego; s tirar uma licena. Voc foi feliz aqui, querido. No quero estragar tudo. No serei feliz sem voc disse, beijando-a. De qualquer modo, estou querendo uma mudana. Vou estudar medicina tropical em outro lugar. O que acha das Bermudas? Agora eram marido e mulher.

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Nancy agarrou o brao de Miles e fizeram um brinde em ingls, malaio e chins. Ela mal podia acreditar que tudo aquilo fosse verdade. Miles? ela perguntou, quando ele tornou a encher sua taa. Como isso aconteceu? Por que nos odiamos tanto, no incio? Eu no odiei ningum. Amei voc, desde o primeiro momento. S que no sabia. Mas voc estava apaixonado por Ilsa! Quem disse isso? Ela. Oh... era a opinio dela. Deu de ombros. Sra. Malham, j que vamos esclarecer nosso passado assim to cedo, por que no me falou sobre o tal de Wyckman que ameaou vir busc-la aqui? Nancy corou. Como soube? Voc deixou a carta no quarto. Eu fiquei assustado. Eu tambm ela sorriu. Ia contar a ele uma mentira. Ia dizer que estava noiva do meu diretor. Que no era... nada oficial. Nem ficamos noivos, Miles. Estou muito contente por termos casado logo. Ele queria ficar olhando o rosto de Nancy durante o resto de sua vida. Ia esperar todas as noites, para realizar seu amor. Mas, agora, s podia tossir e dizer: Estamos esquecendo de que temos convidados. Vamos conversar com eles. O que eu lhe disse, sra. Malham? a enfermeira Birch perguntou, quando Nancy se aproximou dela. Acho que soube antes de voc o que ele sentia, no? Nancy no a decepcionou. Sim, enfermeira.

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Os convidados desejaram muitas felicidades e partiram. Abang levantou a mo e fez uma reverencia, sem conseguir expressar seus cumprimentos. Tambm estava comovido e, mais do que nunca, pensando em casamento. Miles levou Nancy ao bangal, onde as malas os esperavam. Iam partir para a costa, ao amanhecer. Ainda bem que temos uma noite de descanso, antes da viagem. Como se sente, querida? Cansada? Ela se atirou em seus braos, beijando-o, trmula e apaixonadamente. No pode ser to impaciente, sra. Malham. Sei o que est pensando, mas no comi nada na festa e estou faminto. Ela suspirou e riu. Espera que eu cozinhe para voc, na nossa noite de npcias? No h mais ningum em casa? Ao lembrar disso, ele pareceu perder o apetite e puxou-a para o seu colo. No acredito, Nancy. Voc e eu, juntos! Ser que vai ter pacincia comigo, se eu a sufocar de amor? o que quero fazer. Nunca ir me sufocar, Miles, Seu amor nunca ser demais para mim. Acho que sempre vou querer mais. E sempre me perguntarei: o que posso fazer para que ele fique feliz? E como responderia a isso? Ela corou e sorriu. Depois deitou a cabea no peito dele, ouvindo seu corao bater. L fora escurecia e as cigarras comeavam a cantar na noite tropical. Uma coruja piou, ecoando no silncio da floresta. Uma a uma, as luzes do hospital foram se acendendo e a enfermeira da noite comeou sua ronda. Tudo parecia ir bem naquele dia. Todos os desejos estavam se realizando e a paz era como uma bno para o diretor e a esposa. Nas sombras, os sonhos dos amantes se transformavam em realidade.

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FIM

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