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Onde, o qu, quem, quando: Algumas notas sobre o

conceptualismo
Okwui Enwezor

Ser que se pode falar de um conceptualismo africano?
O termo arte conceptual tem sido to institucionalizado que
acabou por ocupar uma estreita faixa de territrio que apenas
abrange discursos emanando de prticas muito especficas. A
maior parte destas prticas esto associadas ou includas nos
discursos artsticos do aps-guerra na Europa Ocidental e nos
Estados Unidos. Alm disso, o significado corrente destas
actividades tem frequentemente surgido da ideia de que o que
torna tal arte conceptual assenta na noo da
desmaterializao do objecto, assim como no facto de se privilegiar a arte baseada na
linguagem, na crtica institucional, no no-visual e a lenga-lenga continua por a adiante. A
minha inteno aqui no nem repetir essa lenga-lenga nem simplesmente desviar os seus
significados profundamente enraizados, mas antes desenvolv-la e, sempre que possvel,
alargar a sua restrita certeza na histria da arte. Assim, o que significaria, nos tempos que
correm, designar como conceptualista alguma coisa que age como, tem a aparncia, e se
assemelha a tais prticas, mas cujas preocupaes fundamentais residem noutro lado? Tal
a questo que devemos pr-nos em relao quilo que se designa como conceptualismo
africano.
Tendo em conta as complexas questes de percepo que constituem os seus princpios
organizativos fundamentais, a arte conceptual, tal como elaborada nos Estados Unidos e na
Europa Ocidental, pareceria excluir a frica. Essa excluso, estaria naturalmente de acordo
com a j prevalecente desqualificao do pensamento esttico africano na discusso mais
ampla do modernismo. Apesar das diferentes experincias de modernidade a nvel mundial,
este conceito histrico de arte mantm-se firmemente enraizado em diversas actividades
institucionais e epistemolgicas. Assim, a ideia de defender a incluso de uma rea em
particular continua a ser incmoda. No surgiu ainda uma maneira de remediar tal
desateno, e este no o lugar para o fazer.
crucial que isto fique afirmado desde j, pois a nossa tarefa como curadores desta
exposio situar o ponto especfico em que a atitude designada como conceptualismo
surgiu pela primeira vez em diferentes reas do mundo. Se certo que a reivindicao de
arte conceptual se fez sempre em referncia sua relao com a linguagem dominante do
modernismo, e se a sua valorizao institucional a definiu como o avano artstico mais
significativo do sculo XX depois do cubismo, deve tambm reconhecer-se que este passo
est profundamente marcado pela oportunidade inicial que as esculturas africanas
ofereceram aos primeiros modernistas para escaparem rebuscada mise-en-scne do
impressionismo e da arte europeia clssica. Trata-se de uma velha histria, mas que vale a
pena repetir. De facto, como participa a frica neste exerccio de revisionismo construtivo no


Color Test Screenprint, 1973-74
cortesia de Malcom Payne

mago do qual reside a ideia de vanguarda, com uma histria to claramente situada na
identidade metropolitana da cidade Ocidental ?
Esta pergunta suscita uma srie de outras questes. Por desafio: O que a arte conceptual
quando aplicada s condies existentes em frica ? Assim identificadas, ser que essas
prticas artsticas que poderiam tambm ser corrodas e contaminadas por outros
princpios polticos/ideolgicos iriam alterar a definio, no fundo a manifestao material e
intelectual do que ou no arte conceptual ? Constituiria o conceptualismo em frica,
semelhana do seu equivalente euro-norte-americano, uma mudana significativa no interior
do quadro institucional dominante ao ponto de postular uma nova linguagem ou paradigma ?
Se assim for, que rtulos especficos foram apostos a tal mudana, como foram recebidos e
discutidos ? Ser que tais rtulos constituem um movimento no qual participaram muitos
artistas ? Em termos simples, ser que se pode falar de arte conceptual em frica, ou ser
apenas um termo importado como parte de uma empresa neocolonialista da histria de arte
modernista ? E, mais importante ainda, ao decidir o que conceptual em frica, qual o
modelo de pensamento, e que mtodos de distino se devem aplicar para recusar ou incluir
obras, atitudes, aces e propostas ?
Estamos perante questes embaraosas, se bem que enfrent-las seja a chave para um
alargamento do lugar da modernidade africana no mbito da discusso mais ampla da arte
do sculo XX. Uma maneira de tratar estas questes ignorar todas as regras pr-
estabelecidas. Mas h uma estratgia mais promissora, que consiste em fixar uma
correspondncia crtica entre as temporalidades disjuntivas do imaginrio africano e o espao
altamente diferenciado dos reflexos institucionais e epistemolgicos ocidentais na arte
moderna.

A arte conceptual, tal como correntemente entendida, visou uma reestruturao
fundamental da relao do espectador com o objecto artstico. Primeiro, a sua crtica dos
sistemas de representao e de apresentao modulou a produo artstica no sentido da
desmaterializao do objecto, atribuindo deste modo menos valor aos cdigos perceptivos
atravs dos quais a arte tradicionalmente recebida. Esta estratgia procurava desafiar o
valor autnomo atribudo aos objectos, cujo valor , em troca, associado a maneiras
culturais de ver. Segundo, a arte conceptual privilegiava os sistemas lingusticos,
informativos e filosficos em relao aos modos de produo materiais, tornando a
comunicao, a performance, a documentao, o processo, as aces, e o mundo exterior ao
atelier parte da intensa fenomenologia do processo. Deve acrescentar-se, no entanto, que
este entendimento da arte conceptual tendo em conta a informao alternativa que desde
ento se tornou disponvel apenas uma explicao parcial. No entanto, existe uma
realidade hegemnica ou no a que no fcil escapar.
A minha tarefa, assim, consiste em analisar como que este entendimento do
conceptualismo est relacionado ou corresponde s questes filosficas fundamentais dos
sistemas africanos de significao. E descobrimos que na arte clssica africana o
conceptualismo haveria de parecer uma contradio nos termos. Ainda que muitas culturas
africanas tenham produzido objectos refinados, muitos dos quais permitiram claramente aos
primeiros modernistas ocidentais explorar diferentes formas de representao atravs da
desmaterializao, vale a pena notar que os objectos africanos no eram nunca um fim em si
mesmo, nem adquiriam nenhuma forma de autonomia como esculturas atravs da sua
qualidade de objecto. Ao passo que na arte ocidental, o ciclo da arte se completa no reino
esttico da exposio, nas tradies africanas este final conseguido atravs de uma
estratgia de desubliminao que desloca continuamente o objecto e atribui um maior
significado aos cdigos no visuais e s aces performativas, particularmente atravs de
jogos de palavras e de frmulas aforsticas. Ao tornar repetidamente contingente o estatuto
do objecto como significante autnomo, a obra de arte funciona no interior de um sistema
fluido de trocas e de relaes entre o objecto, o artista e a audincia.
Na arte africana, h duas coisas a actuar constantemente: a obra e a ideia da obra. No
existem sistemas autnomos. Um precisa do outro e vice-versa. A parfrase de uma ideia da
cultura igbo clarifica esta relao: ao lado de cada coisa que existe e que pode ser vista, h
sempre uma outra coisa que no se v, mas que acompanha o objecto. Nesta base material,
a arte africana centrada no objecto, mas no seu significado e intento paradoxalmente
anti-objecto e anti-perceptiva, ligada pelas muitas maneiras de veicular ideias por meio das
quais a fala ou a comunicao verbal so altamente valorizadas. A obra de um artista como
Frdric Bruly Bouabr uma aplicao desta ideia. E se Bouabr procurou passar ao papel
as suas palavras e ideias, existe uma clara motivao ideolgica para o fazer. Se bem que a
evidncia do objecto desmaterializado no signifique em si mesmo que o objecto no
valorizado ou que a cultura de memria visual atenuada pelo peso da viso. No consigo
obviamente identificar uma auto-reflexividade na qual os artistas tenham procurado
deliberadamente retirar a sua obra de funcionar a nvel visual. Dizendo-o de forma mais
directa: na arte africana objecto e linguagem interpelam-se mutuamente.
Enquanto o argumento at agora apresentado parece situar o conceptualismo na arte
clssica africana, a prtica contempornea na realidade uma empresa muito mais
complexa e mesmo contraditria. A obra conceptual do grupo senegals Laboratoire Agit-Art
e dos artistas sul-africanos includos nesta exposio nunca se orientou no sentido de manter
uma relao com os antigos sistemas filosficos africanos, como no caso de Bouabr. Sob
vrios pontos de vista, adoptam as mesmas estratgias conceptualistas prevalecentes no
Ocidente. A razo disto talvez esteja na sua comum relao com conceitos da modernidade.
Mas a comparao acaba aqui, uma vez que as motivaes que suportam cada uma das
estratgias eram diferentes e os resultados procurados eram largamente divergentes.
Malcolm Payne, por exemplo, recorreu a tcticas conceptualistas desmaterializao,
trabalho com a linguagem, e um processo a que chama actos de confuso como resposta
s condies polticas do apartheid. No conceptualismo africano, crucial reconhecer o papel
da poltica e das respostas s instituies polticas pelos artistas que vivem em ditaduras.
Tanto quanto posso dizer, nunca existiu nada que se possa claramente declarar como um
movimento conceptual em frica, pelo menos um movimento em que todos estejam de
acordo com os seus parmetros. Uma investigao prolongada no forneceu mais do que uns
quantos artistas, e no caso do Laboratoire Agit-Art, um nico grupo. De onde se conclui que
o conceptualismo em frica uma prtica associada a exemplos dispersos, isolados e
solitrios, que nunca floresceu num discurso artstico plenamente desenvolvido. A par das
definies estabelecidas de conceptualismo tal como foram propagadas pelo eixo euro-norte-
americano, a poca de meados dos anos 60 foi muitas vezes universalmente aceite como o
seu perodo ureo e da sua admisso como valor reconhecido na arte mundial. Para os
artistas aqui apresentados, o momento do conceptualismo comea nos primeiros anos da
dcada de 1970.
Laboratoire Agit-Art: explorando o social e o poltico na ps-colnia
A dcada de 1960 assinalou o momento da emergncia africana, uma dcada de incrvel
fermentao poltica, social e cultural. No momento em que vrios pases lutavam pela
independncia e a conquistavam aps anos de debilitadora dominao colonial pela Europa,
deve dizer-se que partilhavam um contexto poltico associado aos processos de
descolonizao e de luta contra a influncia hegemnica do Ocidente. Atravs de toda a
frica, as urgentes questes polticas e ideolgicas do estado-nao ps-independncia,
aceleradas e pressionadas pela rpida urbanizao, deram origem a novos conceitos de
identidade e de individualidade. Ligada a esta complexidade sociopoltica havia uma tensa
relao entre ideias de modernidade e um sentido nacionalista de tradio e cultura. Num
extremo do continente, a noo de modernidade Pan-Africana, liderada pelo primeiro-
ministro Kwame Nkrumah armado do socialismo cientfico, tornou-se num contexto pronto a
usar a partir do qual foi proposta a reformulao significativa do africanismo. No Norte de
frica, a crise do Canal do Suez lanou o movimento Pan-rabe de Gamal Abdel Nasser. O
objectivo de Nasser, tal como o de Nkrumah, era apelar unidade contra o imperialismo
ocidental.
Mas em meados da dcada de 1970, a transformao poltica que varreu as potncias
coloniais de frica entrou em crise. As perspectivas, e a euforia, surgidas com a reconstruo
social e poltica dos pases independentes tinham diminudo consideravelmente com a
entrada em cena de uma srie de ditaduras e de regimes repressivos. no seio desta era
conturbada ps-colonial que vir a emergir a expresso mais significativa de vanguardismo e
uma prtica que se poder rotular de conceptual.
O Laboratoire Agit-Art, com base em Dakar, foi fundado em 1973-74 por um grupo
interdisciplinar de artistas, escritores, cineastas, performers e msicos. O objectivo do
Laboratoire era transformar a natureza da prtica artstica de uma sensibilidade formalista,
voltada para o objecto, em prticas baseadas na experimentao e na agitao, mais
processo do que produto, mais efemeridade do que permanncia, mais ideias polticas e
sociais do que estticas. A participao do pblico era da mxima importncia para o
trabalho do grupo, que privilegiava os actos comunicativos em relao ao objecto
corporizado. Sem cair na utopia nem na auto-referncia, o Laboratoire assentava as suas
actividades na situao sociopoltica imediata. Quer estivesse ou no consciente de prticas
semelhantes no Ocidente, a posio do Laboratoire sobre a arte com base no objecto
supremamente coerente com a afirmao de Lucy Lippard de que a arte conceptual emergia
a partir de duas direces: arte como ideia e arte como aco. Neste sentido, segundo Ima
Ebong, o Laboratoire Agit-Art
procurou nada mais do que reformular tanto a linguagem da arte senegalesa como os termos
em que a produo artstica se verifica nesse pas o grupo assume aspectos de modernismo
ocidental, mas preocupa-se mais com as ideologias conceptuais da vanguarda do que com o
formalismo modernista. As tcticas de provocao e de agitao em conformidade com o
nome do grupo, fazem lembrar uma relao com a esttica ocidental da performance anti-
arte. Estes artistas trabalham fora do sistema de galerias e museus apoiados pelo governo,
distanciando as suas criaes da pintura sobre tela, uma forma artstica sujeita a um sistema
profundamente enrazado de controlo de bens.
[1]

Podemos encontrar um importante percursor do Laboratoire Agit-Art na obra do nigeriano
Fela Anikulapo Kuti, msico, performer, activista poltico, e iconocolasta social. A partir de
meados da dcada de 1960, a incessante crtica de Fela ao estado ps-colonial e o desafio
corrupta ordem poltica tornaram-se numa inspirao exemplar para as estratgias
posteriormente adoptadas pelo grupo. Ao longo da sua carreira, que incluiu a fundao de
um partido poltico e uma candidatura presidncia em 1979 (antes de ser impedido pelo
regime militar), Fela nunca fez nenhuma distino entre a sua msica, o seu estilo de vida, e
a resistncia poltica. Adorado pelo pblico e constantemente censurado pelo governo, Fela
declarou em princpios dos Anos 70 o conjunto de edifcios que possua em Lagos
alojamentos, um clube nocturno, e um estdio de gravao como territrio independente,
que baptizou de Repblica Kalakuta. Declarou legais todas as actividades (especialmente as
que se relacionavam com drogas e sexo) praticadas na sua repblica, e todas as leis
nigerianas aplicveis foram declaradas nulas e sem efeito.
Em 1977, dois membros do Laboratoire Agit-Art, El Hadji Sy e Issa Samb (tambm
conhecido como Joe Ouakam), visitaram a Repblica Kalakuta. Conta Issa que ficaram
impressionados com a coragem e o vanguardismo de Fela, que foi muito para alm da mera
reaco esttica.
[2]
O foco posto pelo Laboratoire no carcter precrio, contigente, das
actividades, informadas por uma crtica do poder institucional, corresponde em grande parte
a esta noo da socializao de uma esttica, sob a forma de uma vanguarda activista que
se insere no interior do discurso cultural mais vasto do Senegal, mas que se recusa a seguir
os seus critrios institucionais e formais.
[3]
Esta relao contextual agressiva com os
regimes de legitimao e poder distingue o Laboratoire de muitos outros grupos africanos do
mesmo perodo que operavam num quadro proto-modernista orientado para a recuperao
de origens perdidas, mais do que para a problematizao do significado de origem na
anlise mais vasta da cultura contempornea no ps-colonialismo.
Signos e Sistemas: Frdric Bruly Bouabr
Ao passo que as prticas do Laboratoire Agit-Art se preocupavam com a
comunicao atravs da socializao de uma esttica e do activismo
contra o estado ps-colonial, a obra de Frdric Bruly Bouabr est
inserida nas questes conceptuais tradicionais da arte africana clssica.
O seu interesse nos signos e sistemas, na linguagem e na simbologia, na
subjectivao mais do que na representao, na viso mais do que na
vista, na classificao, documentao, listas, codificao, etimologia, nas
prticas arquivsticas, e na experimentao com textos escritos em
oposio produo de imagens tudo est relacionado com a sua
cuidada transcrio da cultura oral do seu povo, o povo Bt.

Alfabeto da frica
Ocidental
( Os Bt )
Lpis de cor e
esferogrfica s/ carto
1981-94
cortesia de Frdric
Bruly Bouabr
Bouabr nasceu em 1923 em Zprgh, na Costa do Marfim. Originalmente tradutor e guia
de antroplogos e etngrafos ocidentais, em 1948 teve uma viso que o convenceu a
abandonar esse trabalho e a dedicar-se gravao, transcrio e traduo da cultura oral do
povo Bt em rpida via de extino. De acordo com as indicaes da sua viso, Bouabr
tomou o nome de Sheik Nadro (Aquele Que No Esquece) e a sua actividade mudou
completa e permanentemente para a de taxonomista e artista. A linguagem, para Bouabr,
o supremo instrumento para preservar a memria e reconstruir a histria, servindo tambm
de modelo de representao atravs da qual ideias e o dia-a-dia de uma sociedade dinmica
pode ser explorada e explicada. Este empenhamento em instrumentalizar a linguagem
acabou por levar sua inveno de um alfabeto Bt. O seu fim, ao que parece, tornar
transparentes os significados ocultos em fenmenos obscuros, torn-los acessveis como
fonte de material para a escrita da histria. Bouabr um decifrador de sonhos, de imagens
que pairam no limiar da conscincia. igualmente um cosmlogo de signos e nmeros, um
taxonomista de conhecimentos etnogrficos, um anotador da histria do seu povo.
Na obra de Bouabr, h uma ateno cabalstica estrutura dos nmeros
e palavras, associao dos seus mltiplos sentidos e permutaes usada
na pesquisa das escuras profundidades do inconsciente. Bouabr prope
teorias e explicaes, elabora mapas, compila ndices, escreve
compndios. Criou um alfabeto pictogrfico de mais de 450 caracteres,
dedicados a explorar e a preservar a histria oral do seu povo em vias de
desaparecimento. A forma narrativa singular de Bouabr, composta com
base em cartas como as do tarot, combina frequentemente texto e
imagem numa pormenorizada elaborao de sistemas complexos de
comunicao.
No entanto, Bouabr no s faz imagens numa forma quase naf, que
levou muitos a v-lo como uma espcie de mstico do mundo africano
primitivo, ou como uma curiosidade sem instruo. Durante quase
cinquenta anos, Bouabr produziu um surpreendente volume de livros sobre os sistemas
clssicos de representao africanos, como por exemplo Le langage des symboles africains
dans les muses (A Linguagem dos Smbolos Africanos nos Museus, 1975); Le calendrier du
monde noir dorigine (Bt) (O Calendrio do Mundo Negro de Origem (Bt), 1982), Le
muse du visage africain (O Museu do Rosto Africano, 1975), etc. Mas o carcter singular da
sua obra reside na sua sensibilidade aos elementos mais comuns. Por exemplo, ele v nas
folhas de noz de coca rejeitadas e nas cascas de laranja sinais e significados que podiam ser
transpostos para propostas susceptveis de leitura visual. Enquanto arquivista e
desconstrucionista, estudou os impressionantes significados das escarificaes nos rostos
africanos, revelando-os como sendo simultaneamente uma forma lingustica e um rito
inicitico comunitrio.
O Projecto de Linguagem de Rachid Korachi
Nascido na Arglia mas vivendo actualmente no exlio na Tunsia, Rachid Korachi tem
produzido uma obra inesgotvel na qual utiliza a escrita rabe para delinear questes
polticas urgentes. semelhana das formas clssicas da arte islmica, a arte de Korachi

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( Os Bt )
Lpis de cor e
esferogrfica s/ carto
1981-94
cortesia de Frdric
Bruly Bouabr
religiosa, mas contrria ao fundamentalismo ideolgico. Rigorosas e austeras, as suas obras
so apresentadas em vastas folhas de papel, com zonas de texto a preto sobre fundo branco
traado em faixas verticais e horizontais alternadamente, elevando-se, desviando-se,
recuando, invertendo-se, em rodeios e volteios por toda a pgina como uma pauta musical.
A estrutura dos trabalhos de Korachi simultaneamente grfica e caligrfica, expositiva e
absurda, o que Abdelkebir Khatibi caracterizou como a metamorfose do visvel estas
transmutaes, estas tradues de um sistema de signos noutro, de uma imagem noutra
um paradigma espacial orientado para todas as linguagens, desde pictogramas at uma
forma de escrita semelhante a ideogramas, atravs do grafismo rabe (aqui elaborado), seja
ele legvel ou ilegvel, seja invertido ou mesmo errtico em todas as direces como que
procurando escapar aos limites de imagens desenquadradas.
No entanto, no deve reduzir-se a arte de Korachi apenas escrita. O seu investimento nos
signos e smbolos significa igualmente que trabalhou assiduamente na decomposio da
caligrafia, transformando a sua elegncia cursiva em cdigos pessoais e em poesia concreta.
Viria a verificar-se que com tal decomposio Korachi escreve nas margens da sua prpria
exposio psquica, sublimando as suas preocupaes polticas pblicas nos limites da voz
individual. O seu programa muitas vezes simultaneamente romntico e grandioso, como
nos seus pendes com textos dourados que podem parecer produes propagandsticas.
Podem ser tambm custicos e reflexivos, vigorosos e combativos, melanclicos e pesarosos,
como nas suas respostas injustia poltica e ao exlio.
Ao longo de uma carreira que atravessa pelo menos trs dcadas, Korachi estabeleceu um
rigoroso programa intelectual a partir do qual trabalha simultaneamente no interior e no
exterior dos parmetros da autoridade institucional. Os seus desenhos e a sua escrita,
simultaneamente lricos e iconocolastas, inspiram-se nos textos clssicos islmicos e na obra
de poetas e escritores contemporneos. A sua ateno linguagem como repositrio da
aco individual e colectiva manifesta-se na sua adopo tanto da poesia tradicional como da
retrica poltica subversiva para criticar os regimes repressivos da regio. Korachi no ,
porm, um hertico, do mesmo modo que no est interessado na desagradvel imagem
estereotipada do Islo enquanto fundamentalista e avesso a novas formas de discurso.
Pertence a uma tradio de um Islo esclarecido, que em anos recentes comeou a ganhar
fora em muitos pases islmicos onde o tema do humanismo tico islmico intensamente
debatido.
No entanto, ao depararmos com a obra de Korachi no domnio da arte contempornea, como
poderamos resistir a l-la como motivo decorativo e no como linguagem ? Uma vez que
uma escrita exterior tradio romana pode confundir-se com elementos decorativos (aquilo
a que eu chamaria o recurso ao signo como caligrafia), muitas vezes difcil determinar o
exacto lugar de uma arte que funciona no interior da sua base formal. No contexto desta
exposio, por isso, a obra de Korachi de certo modo um paradoxo. Ela suscita a questo
de saber o que fazer com obras que, se adoptarmos estritamente o critrio das matrizes
conceptuais clssicas da Europa e dos Estados Unidos, simultaneamente compreendem e
desenrazam aquele critrio. Isto explica-se pelo facto de que aquilo que pode ser
considerado conceptual na arte islmica especialmente na sua relao com o texto
(caligrafia) e a linguagem (discurso) como a base fundamental tanto da representao como
do significado est mais em sintonia com a tradio da (em oposio a rebelio contra)
imagem materializada. Mas se o significado do signo est includo no texto, na sublimidade
da linguagem mais do que na imagem particularmente no que diz respeito ao princpio
anicnico islmico, que sublima a representao da forma humana em extticos cnticos
religiosos e nas palavras do Profeta como poderemos ento caracterizar como conceptual a
obra de um artista como Korachi, um artista que aparentemente seguiu esta regra, quando
a prpria problemtica levantada pelo conceptualismo constitui um insistente programa
anarquista votado destruio de tal autoridade ? Antes de mais nada, seria importante
compreender que a leitura de obras de artistas como Korachi representa um problema no
s no interior deste contexto, mas tambm no contexto mais vasto daquele corpo rgido
conhecido como o cnon ocidental.
A traduo de conceptualismo puro no vocabulrio redutor da crtica institucional e nos
sistemas lingusticos como a condio processual para compreender a arte depois da
imagem, deve ento contender tambm com obras como as de Korachi. A atitude dele tem
sido desde o princpio tanto pessoal como poltica, passando muitas vezes da resistncia
feroz poesia comemorativa, encantatria. Korachi tem trabalhado ao longo do tempo com
alguns dos mais brilhantes escritores rabes contemporneos da sua gerao, incluindo o
grande poeta palestiniano Mahmoud Darwish. Os seus trabalhos com recurso literatura
privilegiam as delicadas e complexas meditaes em relao ao protesto reactivo. evidente
no entanto que o trabalho de Korachi realizado segundo os limites de um corpus de arte e
escrita que no s se compara ao cnon ocidental, como tambm sem o qual aquilo que
chamamos a histria do Ocidente no seria possvel.
frica do Sul
At ao fim oficial do apartheid em 1994, a frica do Sul sofreu um sistema de segregao
racial frequentemente imposto por mtodos violentos, e viveu durante anos isolada do resto
do mundo. Os trabalhos dos artistas sul-africanos desta exposio Willem Boshoff, Malcolm
Payne, e Kendell Geers devem por isso ser apreciados luz desta histria singular. Esta
anlise justifica-se no por fetichizar aquilo que bvio acerca da memria histrica da
frica do Sul e do seu isolamento do resto da frica, mas devido maneira como o trabalho
destes artistas criticamente implica e interroga essa histria.
A prtica conceptual de Willem Boshoff um esforo elaborado dedicado ao estudo da
ignorncia, ou seja, a levar ao ponto de dissoluo a ideia de que o mundo se pode
conhecer. Preso pelas autoridades sul-africanas por se recusar a fazer o servio militar (a
obra microgrfica Kleinpen I, foi realizada na priso como uma maneira de manter o
equilbrio mental), Boshoff considera o conhecimento racional como um mecanismo intil
para assinalar a sua revelao. Definido como um conceptualista ortodoxo, no sentido de que
mantm, na ajustada frase de Gerardo Mosquera, uma lmpida concentrao na linguagem,
Boshoff encontra em palavras obscuras e obsoletas uma maneira de construir um mapa que
denega a viso mas permite o conhecimento.
Boshoff compila extensos dicionrios e enciclopdias de nomes, palavras, plantas. A
laboriosa preciso das suas composies, formulaes, e acumulaes no funciona pelo
excitante do esoterismo, mas pelo reconhecimento da vastido do mundo e dos sistemas
ideolgicos que o circunscrevem. Paradoxalmente, Boshoff insiste em afirmar que no est
interessado em ensinar: Escrevo dicionrios de palavras que espero que ningum
compreenda.
[4]
A prpria inveno destes dicionrios, longe de reanimar o interesse por
aquilo que procuram representar ou revelar, antes de mais concebido como um desvio,
uma maneira de denegar a persistente determinao racionalista em conhecer. Mosquera
caracterizou este processo como uma espcie de viagem imaginria: o artista no seu quarto,
ruminando, mastigando, construindo e desconstruindo, calculando, como encena as relaes
entre palavras, significados, e discute a linguagem e a sua base material e representao.
possudo pela insnia navega dicionrios, e tenta abrir rotas atravs de oceanos de
linguagem.
[5]
Aqui a linguagem fica enterrada sob a linguagem, remetendo apenas para si
prpria.
Mas Boshoff no se contenta em deixar as coisas como so. Procura outras estratgias para
tornar acessvel aquilo que as palavras representam, o modo como o seu significado
semntico pode ser reconstitudo. O seu estudo da lingustica e da filosofia de Wittgenstein
levou-o a explorar outras vias de transformar as palavras em signos vibrantes, resultando
em Kykafrikaans (1980), uma obra serial de poesia concreta e a sua pesquisa mais
persistente sobre a natureza das palavras e do modo como se tornam obsoletas.
Se Boshoff, tal como Bouabr, mantm uma lmpida concentrao na linguagem, a obra
extremamente complexa e crtica de Malcolm Payne mantm uma lmpida concentrao no
poltico e no subversivo. Aqui, o poltico funciona no a um nvel literal, mas como um acto
de contaminao. Mais do que responder a um regime opressivo atravs do convencional
punho no ar e armas na mo do artista revolucionrio, Payne lana-se em actos de
subterfgio penetrando espaos ideolgicos: sempre recorri confuso [como] a nica
arma para manter vagamente vivo o meu impulso criativo.
[6]
Esta luta para manter a
independncia criativa foi tipicamente vista como anarquista. Para o Aquarius Art Festival de
1973, por exemplo, Payne props fazer explodir debaixo da gua uma enorme quantidade de
tinta vermelha como parte das festividades que assinalavam a celebrao do Blood River Day
(Dia do Rio de Sangue), durante as quais os afrikaners comemoram a derrota dos zulus.
Segundo Payne, A ideia era depois matizada de modo a incluir a ironia extrema: vender a
ideia aos organizadores, explicando-lhes que podiam atingir eles prprios e os seus
seguidores uma superior experincia espiritual e religiosa se o rio corresse vermelho.
[7]
Os
organizadores rejeitaram a proposta.
De todas as obras africanas includas nesta exposio, os projectos iniciais de Payne parecem
decisivamente conceptuais, na sua orientao e rejeio da base material daquilo a que
chamava uma overdose de modernismo Greenbergiano e da fase final de Caro. Foi essa a
influncia sofrida quando estudante na St. Martins School of Art em Londres em 1973. Em
parte devido a esta precoce exposio ao discurso crtico do conceptualismo ocidental, e ao
seu contacto com o trabalho de artistas como Beuys, das prticas de Art & Language, e de
outros, que buscavam espaos mais vastos para as suas propostas ideacionais, Payne
procurou encontrar maneiras de transpor algumas das suas teorias para a situao no seu
prprio pas.
Aps o seu regresso cena artstica da frica do Sul ainda sob o encanto de Clement
Greenberg, Payne voltou-se cada vez mais para a performance, usando a capacidade de
resistncia como uma metfora da busca individual para transcender a fragmentao poltica
e intelectual imposta pelo apartheid . Payne contava-se entre os primeiros artistas jovens a
explorar os sistemas de representao da individualidade, e o controlo total do estado sobre
a definio dessa individualidade. A identidade como um intenso lugar de subjectividade
tornou-se assim uma base para resistir. Apropriando-se dos instrumentos de vigilncia,
Payne comeou a combinar vdeo, projeces de slides, fotografias, e fac-smiles do seu
prprio corpo e rosto numa prtica conceptualmente elaborada, cujo objectivo consistia em
negar o direito final do Estado atribuio da identidade. A intensa meditao de Payne
sobre a possibilidade poltica de subverso lanou as bases de trabalho para muitos artistas
que viriam a debater-se com questes semelhantes vinte anos mais tarde.
Um desses artistas Kendell Geers. Seguindo o exemplo pioneiro de Payne, Geers canalizou
a sua sensibilidade provocadora e sensvel para uma arte que actua como um instrumento
incendirio no interior dos sistemas de representao. Se a arte actividade, ento Geers
fez da sua prpria existncia um extraordinrio vector dessa convergncia, apagando
completamente a distino entre a sua vida e a arte, e por consequncia, entre auto-
regulao e administrao institucional. Da que a arte de Geers seja uma actividade situada
no s no interior do estdio, mas tambm no mundo conturbado de aces e de
empenhamento poltico, social e cultural. Em 1995, Geers foi convidado para expor os seus
trabalhos na Art Gallery de Joanesburgo, a vitrina institucional, cuja arquitectura clssica de
Edwin Lutyens uma recordao da detestvel e continuada dominao colonial do pas. Em
vez de fazer uma coisa susceptvel de ser vista como um objecto ou merecer considerao
como obra de arte, Geers apresentou Tittle Withheld (Boycott), tendo para tal esvaziado do
seu contedo uma sala inteira do museu. Com este ataque instituio (e
consequentemente, a alguns dos seus colegas artistas), Geers afirmava que a arte podia
recusar e resistir ideologia da prtica museolgica. Assim, a sala aparentemente vazia
punha em causa a difusa voracidade por objectos ps-coloniais produzidos para o mercado.
Como uma amplificao deste debate, Tittle Withheld (Boycott) devolve-nos s caves do
museu, s suas salas de armazenagem e reservas de obras etnogrficas, onde os objectos
artsticos e culturais esperam a hora de serem distribudos pela mirade de redes de
recontextualizao institucional. precisamente aquilo que foi retirado e evacuado das
paredes da galeria que o tema desta interveno intensamente consciente.
Afastando-nos da longa relao que Geers mantm com as tradies da vanguarda
modernista (um exemplo disso foi a deciso de mudar a data do seu nascimento para Maio
de 1968 como um gesto de solidariedade com os estudantes que lanaram o Vero de
desobedincia cvica na Europa), regressamos s suas posies atravs do ps-modernismo
pela sua clara convergncia na questo da identidade. Untitled (ANC, AVF, AWB, CP, IFP, NP,
PAC, SACP) (1993-94), uma obra cuja gnese est directamente associada ao caos poltico e
violncia que assolaram a frica do Sul nos meses que antecederam as primeiras eleies
democrticas do pas, Geers encenou um elaborado conjunto de aces polticas no
seguimento do assassinato de um membro do Partido Inkatha da Liberdade. Em 19 de Julho
de 1993, o dia do crime, Geers, em defesa dos direitos polticos do indivduo no interior de
uma cultura poltica intolerante, decidiu inscrever-se em todos os partidos oficiais da frica
do Sul. Como ele disse, deste modo seria impossvel perder. Naturalmente, esta resposta
institucionalizao da poltica atravs da filiao partidria uma resposta irnica, pois que
a prpria base da filiao que produz o tipo de rgida fetichizao da identidade que continua
a afligir este pas com a violncia. Ao aderir a todos aqueles partidos culminando em 7 de
Fevereiro de 1994, quando a ala da extrema-direita do Afrikaner Weerrstandsbeweging
(AWB) lhe concedeu um carto de membro Geers procurou no s reivindicar todas
aquelas falsas identidades, como ainda marc-las como suspeitas para alm de toda a
medida.
medida que formos filtrando o material que acompanha esta exposio, iremos deparar
com novas redes e conexes, umas familiares, outras obscuras. Deste modo, Global
Conceptualism: Points of Origin ter atingido o seu objectivo de lanar luz sobre as foras
que levaram os artistas a descobrir um desvio e, de facto, a mudar as regras bsicas que
regulam a produo artstica e a prpria linguagem da arte em si. Na sua maior parte
criticamente conscientes, os artistas africanos consideraram ter aqui atingido aqueles
desafios, e a riqueza e a acuidade das suas intervenes deixaram a sua prpria marca
indelvel. Talvez agora possamos comear a abarcar outras verses de conceptualismo que
nem sempre se ajustam aos regimes rigorosos da arte conceptual ortodoxa, mas
documentam as estratgias multivalentes e as diversas motivaes que se escondem por
trs da sua aparncia global. Esta seco do conceptualismo africano deveria pois ser vista
como uma fonte para futuras investigaes, que no deixaro de trazer ao de cima outras
prticas de que eu no me terei apercebido.

* Este texto foi originalmente publicado em Philomena Mariani (ed.), Global Conceptualism : Points of Origin, 1950s-
1980s, no quadro da exposio com o mesmo nome organizada pelo Queens Museum of Art, Nova Iorque, de 28
Abril a 29 de Agosto de 1999.
Biografia
Okwui Enwezor deo do Departamento de Assuntos Acadmicos e Vice-Presidente do San Francisco Art Institute.
Foi Director Artstico da Documenta 11, em Kassel, Alemanha (1998-2002) e da 2 Bienal de Joanesburgo (1996-
1997). Desempenha actualmente as funes de Director Artstico da Bienal Internacional de Arte Contempornea de
Sevilha, em Espanha.
Foi curador de numerosas exposies, incluindo The Short Century: Independence and Liberation Movements in
Africa, 1945-1994; Century City; Mirrors Edge; In/Sight: African Photographers, 1940-Present; Global
Conceptualism; David Goldblatt: Fifty One Years.
Como escritor, crtico e editor, Enwezor tem colaborado regularmente em numerosos catlogos de exposies,
antologias e revistas. fundador e director da revista de crtica de arte Nka: Journal of Contemporary African Art,
publicado por Africana Study Center, da Cornell University, em Nova Iorque. autor de vrios livros, incluindo:
Reading the Contemporary: African Art, from Theory to the Marketplace (MIT Press, Cambridge e INIVA, Londres) e
Mega Exhibitions: Antinomies of a Transnational Global Form (Wilhelm Fink Verlag, Munique) e editor da publicao
em quatro volumes de Documenta 11 Platforms: Democracy Unrealized; Experiments with Truth: Transitional
Justice and the Processes of Truth and Reconciliation; Creolit and Creolization; Under Seige: Four African Cities,
Freetown, Johanneburg, Kinshasa, Lagos (Hatje Cantz Verlag, Stuttgart).
Presentemente, trabalha na ultimao de dois livros The Postcolonial Constellation: Contemporary Art in a State of
Permanent Transitions and Archaeology of the Present: The Postcolonial Archive, Photography and African
Modernity e de dois projectos de exposio Snap Judgments: Recent Positions in Contemporary African
Photography e On Governmentality: Techniques and Technologies of Critique, Dissent, Resistance and Solidarity in
Contemporary Art.

[1] Ima Ebong, Negritude: Between Mask and Flag, Senegalese Cultural Ideology and the Ecole de Dakar, in
Africa Explores: 20th Century African Art, ed. Susan Vogel (Nova Iorque; Center for African Art, 1991), p. 198.
[2] Entrevista com Issa Samb feita pelo autor, Dakar, Abril, 1998.
[3] Clmentine Deliss, 7+7=1: Seven Stories, Seven Stages, One Exhibition, in Seven Stories About Modern Art in
Africa (Paris e Nova Iorque): Flammarion, 1955), p. 19.
[4] Citado por Ashraf Jamal em Willem Boshoff: Blind Alphabet, in Object lessons (So Paulo: 24 Bienal de So
Paulo, 1996), p. 4.
[5] Gerardo Mosquera, Important and Exportant, in Trade Routes: History and Geography (Joanesburgo e Haia: 2
Bienal de Joanesburgo, Africus Institute of Contemporary Art and Prince Claus Fund for Culture, 1997), p. 270.
[6] Malcolm Payne, Fault Lines Breakwater Conference, notas do orador para uma apresentao visual na
Conferncia de Breakwater, Cidade do Cabo (inditas).
[7] Ibid.