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SANDRA CARVALHO

OS TRS REINOS
A SAGA DAS PEDRAS MGICAS

FICHA TCNICA Ttulo: A Saga das Pedras Mgicas - Os Trs Reinos Autora: Sandra Carvalho Capa: Samuel Santos Composio, impresso e acabamento: Multitipo Artes Grficas, Lda. 1a edio, Lisboa, Novembro, 2008

Para Matilde e Afonso com muitos beijinhos

PRLOGO
Os brados de Freya, filha do jarl Throst e da feiticeira Catelyn da Ilha dos Sonhos, ecoavam por entre as rvores robustas e frondosas da Floresta Sombria. O guerreiro que a fizera cativa resmungava, enquanto a arrastava sobre o solo coberto de neve. Como que uma rapariga to pequena e franzina podia oferecer tamanha resistncia? Se no conseguisse silenci-la, em breve os viquingues que cercavam a sua aldeia escutariam o berreiro... A rainha Aesa avisara-o de que, se algo sucedesse prisioneira, a sua famlia estaria condenada. E a feiticeira que regia a sorte do povo vndalo jamais ameaava em vo! Cala-te imediatamente ou corto-te a lngua! fremiu o homem, detendo-se para impor a sua vontade. Porm, em vez de acatar, a jovem estrebuchou com tal veemncia que acabou por se escapar. Livre do aperto das mos de ferro, Freya desatou a correr s cegas, buscando foras no pnico que a assolava. Sabia perfeitamente que, se voltasse a ser capturada, a aguardava um destino pior do que a morte. Por isso, invocou a magia que vivia no seu sangue, para que a escurido da noite no lhe guardasse segredos; para que os ps no tropeassem nas armadilhas do terreno; para tornar-se invisvel aos olhos do vndalo. Tinha de encontrar a irm... No podia ser demasiado tarde! No seu encalo, o guerreiro praguejava, esbarrava nos troncos das rvores e enfiava as botas nas razes ocultas pela neve e pela lama. Caiu. Levantou-se. Voltou a cair. Bravejou a sua ira. Cuspiu pragas. Freya continuou a correr, ganhando vantagem. O peito ardia-lhe e o corao doa-lhe, tal o esforo, mas nem pensou em desistir.

O silncio que se seguira ao clamor de Edwina era um mau pressgio; um vazio que alimentava o seu horror. Subitamente, uma sombra mais negra do que as trevas barrou-lhe o caminho. Freya sufocou um grito e tentou desviar-se. Uma mo raspou-lhe o brao... E esse fraco contato bastou para que as suas foras se extinguissem. Caiu desamparada sobre o manto de neve; as pernas moles como gelia. Antes que pudesse reagir, um homem puxou-a contra o peito... O mesmo que, h pouco, Freya vira prostrar Edwina. Abriu a boca para troar a sua revolta, mas descobriu-se sem voz. Quem era esse ser abominvel que devorava todo o seu alento? Quem era essa criatura... capaz de sujeitar a Guardi da Lgrima do Sol? Muito bem, Snari! Sers recompensado pelo excelente desempenho que tiveste esta noite! Freya voltou a cabea a custo, na direo da voz glida. A chama de uma tocha fulgiu e iluminou o trilho. Aesa, rainha do povo vndalo e mestra da Arte Obscura, surgiu de entre as rvores, arrastando o corpo envelhecido. Porm, apesar de arquejar de cansao, no desmanchava o sorriso que lhe encarquilhava ainda mais as faces. O pote de ferro que carregava parecia pulsar com vida prpria, exalando uma maldade to intensa que consumia o ar. Quedou-se diante da jovem, esboando um gesto reprovador, enquanto retrucava: Onde julgavas que ias, princesinha abenoada? Socorrer a tua querida irm? Deitou a cabea para trs e soltou uma gargalhada. Lamento... O guerreiro que deixara Freya fugir irrompeu do meio das rvores e estacou bruscamente, ao ver a sua presa nas garras de outro predador. O olhar esbugalhado de medo fixou-se na rainha, que interrompera o discurso para o mirar com um esgar de desprezo. Suspirou de alvio, ao verificar que a sua ateno regressava cativa do prncipe Snari. A feiticeira rangeu os dentes e silvou:

J me fizeste perder muito tempo! Freya tentou mover-se mais uma vez... Porm, j mal conseguia respirar. Aterrada, viu a bruxa estender uma mo ao encontro da sua testa; dedos esquelticos, que terminavam em unhas aguadas... cobertas de sangue! O corao da jovem falhou uma batida. Os pulmes recusaram-se a receber o ar e todo o seu ser foi percorrido por uma dor violenta. Aquele sangue pertencia a Edwina! A sua irm estava morta! Ento, uma voz tormentosa que pouco tinha de humano estrondeou-lhe dentro da mente, carregando uma ordem simples: Dorme! E os olhos de Freya fecharam-se. Helga, filha de Vestein, sentiu uma pontada trespassar-lhe o peito. Perdeu o flego e tombou de joelhos no cho, amparando a queda com as mos. Cerrou os olhos e mal conteve um grito. Concentrou-se em respirar, em manter-se consciente... sua volta, a escurido condensava-se, como se a luz que alimentava a Terra estivesse a fenecer; como se o prprio Sol agonizasse. A angstia estrangulava-lhe a garganta qual coleira de ferro. Deixou escapar um gemido sufocado, na sua nsia por reagir. Um ganido ecoou atravs da nvoa que lhe toldava os sentidos e uma lngua quente encharcou-lhe as faces plidas. Essa sensao molhada ajudou-a a agarrar-se realidade. Aos poucos, a dor atenuava-se... A mente recuperava o discernimento. As mos da princesa vidente do povo vndalo envolveram o pescoo de Conselheiro, o seu co-lobo, que gania em aflio enquanto lhe lambia o rosto. Abraou o animal e tranquilizou-o. J vislumbrava o brilho do seu corpo, assim como a nvoa ardente libertada pela lareira que aquecia a casa. Apesar de ter nascido cega, Helga possua o dom da percepo. A energia dos seres vivos e

das coisas inanimadas chegava at si sob a forma de partculas de luz, que lhe permitiam distinguir no s as feies exteriores, como a natureza das essncias. Mais calma, respirou fundo e murmurou, acariciando o plo cinzento do co: No te preocupes, fiel amigo. Eu estou bem... O silncio tornou a instalar-se na modesta cabana. Helga manteve os olhos fechados e aprofundou a concentrao. No tinha dvidas de que a indisposio que a prostrara resultar de um acontecimento funesto. S sentira semelhante tormento na noite em que o pai fora assassinado. Recordava a aflio que experimentara, ao tentar descobrir o que lhe estava a acontecer. Nesse dia falhara... Falhara miseravelmente, porque um poder superior lhe bloqueara a Viso! O seu povo convencera-se de que os Viquingues haviam sido responsveis pela morte do rei vndalo. A princesa sabia que tal no era verdade... No entanto, a desconfiana que lhe retalhava o corao era to cruel que jamais se atrevera a express-la. Se Aesa tivera coragem de derramar o sangue do prprio neto, aps este a ter contrariado, o que lhe faria se ela a desafiasse? Nesse instante de indefinio, Helga receou por Helgi. No dia anterior, o seu gmeo embrenhara-se nas trevas dos Pntanos Nebulosos, liderando um grupo de jovens, entre os quais se encontravam Koll e Ymir, os irmos mais novos, e Villi, o melhor amigo. O bloqueio imposto pelos Viquingues impedia os Vndalos de caar na floresta e, na estao amena, a terra recusara-se a prover-lhes sustento. Ante o desespero do povo, o prncipe decidira enfrentar as brumas glidas, aproveitando uma brecha no cerco inimigo que lhes permitia alcanar a costa. Caar nos fiordes, no pico do Inverno, era desafiar a morte. Porm, Helgi dispusera-se a correr o risco, na derradeira tentativa de evitar que as crianas da aldeia se fi-

nassem de fome. Raud, o seu irmo mais velho, feito rei dos vndalos aps a morte do pai, inquietara-se ao v-los partir. Contudo, a rainha aplaudira a iniciativa... Sem Helgi por perto, era-lhe mais fcil dobrar a vontade de Helga. O ltimo confronto com a Guardi da Lgrima do Sol deixara Aesa to debilitada, que dependia da bisneta para realizar os sortilgios que requeriam maior poder. Ainda nessa noite, a jovem vidente tivera de acompanhla at barreira de espinheiros, no limite da aldeia, a fim de lanar um encantamento sobre as trevas, para que a feiticeira e a sua escolta passassem despercebidos aos olhos e ouvidos dos Viquingues, enquanto se esgueiravam atravs da floresta. Helga no ousava contrariar a bisav, principalmente desde que Snari se tornara a sua sombra. Sabia do que o primo era capaz... Por isso engolia em seco e obedecia, mesmo quando no lhe era prestada nenhuma justificao. Assim que sentiu a magia inundar-lhe o sangue, a princesa encheu-se de coragem e libertou a mente, perscrutando a noite em busca do fenmeno que a perturbara. Deixou para trs a barreira de espinheiros e atravessou a Floresta Sombria, at atingir a fronteira com o territrio da Gente Bela. Ento, deparou com um brilho resplandecente que lacerava as trevas... Uma luz que brotava do solo e se fundia com um nevoeiro mido e quente, palpitante de vida, fulgurante de poder. Para seu assombro, no existia uma gota de malignidade naquela manifestao. A sua origem era pura... Maravilhosa! Fascinada, a essncia de Helga abeirou-se do remoinho colorido, estendendo os braos ao encontro do calor que este emanava, ofegando de antecipao. No momento em que os dedos trmulos tocaram a nvoa, esta dissipou-se, revelando um trilho verdejante, ladeado por rvores majestosas. No havia neve nesse caminho.

No existiam pedregulhos, nem razes mortas. O Vento Norte fora domado e ronronava melosamente contra a sua pele. A princesa do povo vndalo entreabriu os lbios para libertar um suspiro de satisfao... E foi nesse preciso instante que viu o lobo. No meio do trilho, como se aguardasse a sua chegada, estava uma fera colossal, quase to imponente como a forma mstica do seu irmo gmeo. Porm, em vez de negro, aquele lobo possua plo cinzento e brilhante. E os olhos que a fixavam eram verdes... to verdes como a floresta virgem que os rodeava. Helga enterneceu-se sob aquele olhar intenso; o corao assolado por uma estranha sensao que a forava a sorrir, a respirar com mais fora, a desejar aproximar-se da besta, apertar os braos em torno do seu pescoo e afundar o rosto na suavidade do seu plo. Todavia, mal se atreveu a dar um passo, a figura do lobo estremeceu. Assustada, a princesa apelou a toda a sua vontade para suster a energia que alimentava a Viso. Contudo, uma sombra brotara do nada e consumia a luz que a acalentava. A fera ainda se quedava no trilho, desfrutando da magia radiosa... Mas Helga jamais a conseguiria alcanar. No era digna de tal honra! Ouviu o seu prprio brado, enquanto a essncia era arrastada at ao corpo. Ao tomar conscincia da realidade, arfou de surpresa... Porm, a macieza do plo que lhe acariciava a face pertencia a Conselheiro e no criatura sagrada que a encantara. O co manteve-se imvel, como se compreendesse a gravidade do momento. A princesa estreitou-o com afeto e permitiu-se ceder s lgrimas. Desde menina que ouvia falar da Montanha Sagrada, o bero da magia da Terra; um refgio abenoado, onde o Conhecimento era oferecido aos puros de corao. Jamais imaginara que, um dia, haveria de vislumbrar os tri-

lhos desse lugar mstico... Todavia, nessa noite, ainda que por breves instantes, tal graa fora-lhe concedida! No fim, ficara to absorvida pela surpresa, que esquecera o verdadeiro propsito da sua incurso. O pressentimento que a transtornara permanecia um mistrio. Porm, crescia em Helga a certeza de que no tardaria a conhecer a verdade. Fora da sua porta uma multido reunia-se, saudando o regresso da rainha Aesa com um clamor aguerrido. E o calafrio instintivo que percorria a princesa era quanto bastava para lhe provar que algo terrvel acontecera. Na aldeia do povo vndalo as casas despertavam. Homens e mulheres agasalhavam-se pressa, para contrariar o ar glido da noite, e saam ao encontro da rainha. Depressa o terreiro ficou iluminado pelas chamas dos archotes. Ao lado de Aesa, Snari saboreava a vitria. Hoje, todo o povoado admitiria a sua excelncia, a sua supremacia! S lamentava que Helgi tivesse partido para caar. Ver o choque do primo, no instante em que se deparasse com a presa que ele carregava nos braos, sublimaria o seu triunfo. Dos vares de Vestein, apenas Raud, o novo rei, estava presente. Snari mal conteve a vontade de cuspir de desprezo, ao ver o primo aproximar-se. Tinha de manter a calma... Um a um, aqueles que se colocavam entre ele e o trono haveriam de tombar! Porm, no podia precipitar-se. Devia ser paciente e hbil, para que o seu destino se cumprisse. Um dia, no s os Vndalos se vergariam ao seu poder, mas todos os reinos do Norte. A voz de Aesa elevou-se, extasiada, declarando a morte da princesa Edwina do povo viquingue. Snari aguardou por elogios, por reconhecimento... Afinal, fora ele quem forara o Guardio da Lgrima da Lua a roubar o pote de cinzas da feiticeira Gwendalin, da guarda do Povo da Terra! E fora ele quem subjugara a Guardi da

Lgrima do Sol... Todavia, esperou em vo. A rainha chamava a si toda a glria pelo xito da campanha. Snari cerrou os dentes com fora, empurrando o cu-da-boca com a lngua. Se se rebelasse contra essa injustia, perderia o pouco que conquistara. Enquanto azedava de frustrao, os seus olhos ficaram cativos da jovem que rompia caminho por entre a multido. Susteve o flego, fulminado pela viso do corpo voluptuoso, enfeitado por cabelos rubros e olhos to verdes como o mar bravio. Por que que, quando ela surgia, tudo o resto se desvanecia na sua mente? Aesa anunciava a captura da loba prateada e os guerreiros soltavam exclamaes de assombro. Grma conseguiu chegar frente e sorriu carinhosamente, ao deparar com o meio-irmo. Snari voltou o rosto com brusquido, engolindo em seco. Odiava-a! Odiava-a pela sua simpatia! Odiava-a pela sua beleza! Odiava-a... Tanto quanto a desejava! Como pudera o destino impor-lhe o tormento de se apaixonar pela filha bastarda do seu prprio pai? Siguror era o culpado da sua desventura! Ele... e a rameira que usurpara o lugar da sua me! Os seus tortuosos pensamentos assumiram forma quando Halldora surgiu, empurrando aqueles que se interpunham entre ela e a prisioneira. Essa cadela filha de Throst... gritava, desvairada. O maior inimigo dos Vndalos! Exijo a sua morte! O burburinho que se erguia em torno da mulher extinguiu-se abruptamente, mal o prncipe Siguror avanou para conter o seu mpeto. Os olhos de Snari faiscaram de rancor, ao encarar o pai. Por mais anos que vivesse, jamais haveria de perdo-lo! Halldora, filha do poderoso chefe viquingue Arngrim, fora entregue a Bror, rei dos Vndalos, por Arnorr, seu irmo mais velho, para firmar uma aliana contra o

rei Steinarr e o jarl Throst, a quem declarara guerra. No entanto, a escrava no aquecera a cama do seu senhor. Impossibilitado de aumentar a descendncia e perante o entusiasmo que o filho mais novo revelara pela jovem de cabelos de fogo, Bror condescendera em entreg-la a Siguror. Apesar da tenra idade, Snari lembrava-se perfeitamente da tarde em que o pai trouxera a escrava para casa... Das incontveis vezes que vira a me chorar, desgostosa por ter perdido o afeto do marido. Do dia em que Grma nascera... E da noite em que a me fora encontrada morta, no fundo de um precipcio. Um lamentvel acidente, tinham-lhe dito... Contudo, Snari crescera com a convico de que fora Halldora quem empurrara a sua me para a queda fatal. E magoava-o pensar que a bisav sabia a verdade e nada fazia para castigar a maldita criatura. Um dia, seria a sua mo a impor justia! Enquanto observava o pai a acariciar os cabelos da escrava, quase suplicando que se acalmasse, Snari mastigava uma ira sem limites. Grma veio confortar a me e, de novo, as entranhas do vidente enodaram-se. Um dia, haveria de matar os trs: o pai e a madrasta, porque os execrava... A meia-irm, porque a amava. Grma nunca compreendera a razo por que ele lhe voltava as costas, quando o procurava para conversar. E acreditava que a antipatia de Snari por Helgi se devia preferncia da rainha pelo outro bisneto. Em parte, tal era verdade... Porm, o que realmente enlouquecia Snari era o fato de Grma estar prometida ao Esprito da Escurido. Se Helgi no fosse to arredio, ter-se-iam casado h muito... E imaginar a mulher que desejava nos braos do seu detestvel primo, o prodigioso guerreiro abenoado pelos deuses, inflamava o seu dio. Exclamaes de pasmo brotaram da multido, no momento em que Aesa puxou pelos longos cabelos negros e encaracolados da prisioneira, exibindo-lhe o rosto

inanimado. Alguns homens recuaram instintivamente. Aqueles que tinham participado na ltima batalha contra os Viquingues podiam testemunhar que se tratava da guerreira do prncipe Ivarr, cuja destreza em combate era apregoada por todo o Norte. Inclusive, Ozur, um respeitado general, vira-a defrontar o prncipe Helgi... e prostr-lo! Passada a surpresa, os guerreiros exprimiram o seu asco... Muitas vozes juntaram-se de Halldora, demandando uma morte exemplar para a loba prateada, que provasse aos inimigos a superioridade do povo vndalo. A prisioneira no ser molestada de nenhuma forma ordenou Aesa com brusquido. Tenho planos para ela. Com todo o respeito, minha rainha... atreveu-se Ozur. Para alm de pertencer guarda de Ivarr, essa mulher filha de Throst, o Primeiro Homem de Steinarr. No demorar muito at que o exrcito viquingue venha reclam-la. No tendes o que recear! contraps a feiticeira, sorrindo deliciada. S a Guardi da Lgrima do Sol possua poder para destruir os espinheiros... A sua morte deixou os Viquingues desprovidos de magia. Quem se atrever a aproximar-se dos meus domnios, enfrentar o seu fim! Talvez os Viquingues no possam transpor a barreira de espinhos... ousou contestar o general. Mas iro reforar o cerco! E a nossa aldeia est a definhar fome! No suportaremos mais uma estao... No me ouviste, Ozur? impacientou-se a rainha. Sem magia, em breve o poderoso exrcito de Steinarr estar reduzido a cinzas. E esta rapariga h de tornar-se a nossa melhor arma! Garanto-vos que, aps cumprir o destino que lhe tracei, os Viquingues sero os primeiros a desejar a sua morte.

Helga ps uma capa sobre os ombros e enfrentou a noite. Conselheiro marchava ao seu lado, nada incomodado pela neve que prendia as botas dos humanos. Toda a aldeia aflua ao terreiro. O alarme passava de boca em boca. A rainha fizera uma prisioneira na floresta... Este dia ficar assinalado na histria dos Vndalos! discursava Aesa, gesticulando com uma mo, enquanto a outra apertava um pote de ferro junto ao peito. Hoje bati-me contra a minha maior inimiga... e derrotei-a! Sim, meu povo! Finalmente, a Guardi da Lgrima do Sol est morta! Helga estacou, paralisada. De repente, era como se o gelo que cobria o solo lhe trespassasse a carne e a impedisse de se mover, de respirar, de pensar... at o corao parar de bater. No! No podia ser verdade! Porm, assim se explicava a agonia que, h pouco, a subjugara. Helga e Edwina partilhavam uma ligao especial, impossvel de justificar. Em nome desse elo, muitas regras tinham sido quebradas de ambos os lados da guerra que opunha os Vndalos aos Viquingues. Fora por acreditar que a Guardi da Lgrima do Sol seria capaz de pr fim ao conflito sangrento que dividia os dois povos, que Helga convencera o rei Vestein a procurar o rei Steinarr. Agora, o seu pai estava morto... Se Edwina tambm se finara, j no havia esperana de alcanar a paz! Conselheiro ganiu levemente e bateu-lhe com a pata na perna. Helga cambaleou e levou as mos ao peito, empurrando o ar para dentro dos pulmes. Precisava de reagir... Se a rainha surpreendesse o seu horror, haveria de associ-lo a fatos do passado que lhe tinham causado grande estranheza... e concluiria que a bisneta a trara. Foi ento que Aesa exibiu a prisioneira, qual valioso trofu de caa. Esta jazia nos braos do prncipe Snari, vtima da sua terrvel capacidade de sugar a vitalidade dos seres.

No... Um gemido dolente escapou dos lbios de Helga. Ofegante de aflio, reviu o momento em que o irmo gmeo fora trazido sua presena, aps a cruenta batalha contra os Viquingues. A jovem chorara de felicidade por verific-lo a salvo, pois julgara que o Esprito da Escurido iria tombar s mos do Esprito da Luz. Contudo, no tardara a aperceber-se de que, apesar de ter escapado morte, Helgi jamais voltaria a ser o mesmo. O seu corao recebera um rude golpe. No instante em que o seu destino se cumprira, descobrira que a guerreira do prncipe Ivarr, conhecida como loba prateada, no era outra seno Freya, a menina por quem se apaixonara durante a sua misso de conquista das pedras mgicas da feiticeira Aranwen. Freya fora incapaz de mat-lo... mas marcara-o com o seu dio. Agora, por obra do destino, encontrava-se merc dos Vndalos! Talvez a princesa viquingue merecesse o castigo que a rainha lhe preparava... Afinal, era responsvel pela infelicidade de Helgi! Porm, a percepo de Helga forava-a a ver para alm da revolta e do ressentimento ancestrais. A energia espargida pela essncia da prisioneira chegava at si como uma onda de calor, que lhe abraava o corao e apaziguava o esprito; a mesma sensao sadia e restauradora que Edwina sempre lhe transmitira. Algo estava errado! Essa rapariga no podia ser a mulher fria e implacvel que cuspira o seu rancor na cara de Helgi! Movida pelo instinto, a vidente ajoelhou-se diante de Conselheiro e desatou o fio que trazia ao peito, de onde pendia o medalho gravado com o smbolo da sua linhagem um corvo com um ramo de espinheiro no bico. Atou-o ao pescoo do co e murmurou: Traz o Helgi para casa, meu amigo! Depressa! Susteve-se a custo, tremendo como uma rvore dbil sob a fria do vento. Aesa calara os argumentos de

Ozur e distribua ordens. Helga respirou fundo, ao ouvila chamar o seu nome. Vacilou um passo... Contudo, o segundo j detinha a mesma firmeza que se expressava no seu rosto, ao inclinar-se reverentemente diante da rainha. Helga abriu a porta da sua cabana e Aesa entrou, olhando em redor com manifesto desagrado. Apesar de poder partilhar da sua riqueza, a bisneta teimava em dormir no cho, sobre almofadas; comer em tigelas rachadas; cobrir-se com mantas gastas pelo tempo... O nico presente que aceitara das suas mos fora uma harpa, quando ainda era criana. Durante anos, tocara-a com verdadeira paixo. Todavia, h muito que a bonita msica que os seus dedos extraam do instrumento no alegrava a aldeia. No dia em que a jovem nascera, Aesa convencera-se de que teria uma aliada na magia da sua essncia. Agora, duvidava seriamente que assim fosse... Helga era demasiado melindrosa, excessivamente dedicada ao prximo para se tornar uma mestra da Arte Obscura. Nos ltimos anos, essa constatao enfurecera a feiticeira. Contudo, finalmente o corao mole da bisneta haveria de servir os seus propsitos! Os guerreiros pousaram o corpo inerte da prisioneira sobre as almofadas que forravam o canto onde Helga dormia. Aps dispens-los, Aesa fixou a bisneta, exibindo um sorriso de satisfao: Sabes quem essa rapariga? perguntou. A expresso da jovem manteve-se to vazia quanto o olhar cego, ao negar com a cabea. Toca-lhe! desafiou a rainha. Sente o seu poder! No seu sangue corre a magia de O Que Tudo V! Graas a essa fedelha concretizarei a profecia do filho do drago... E livrar-me-ei do exrcito viquingue de uma vez por todas! Se Throst e Catelyn quiserem salvar a filha, tero de convencer o arrogante Steinarr a retirar-se

da Floresta Sombria e a jamais voltar a pisar solo vndalo! Helga engoliu em seco, apreensiva. Mal pousou as mos na testa da princesa viquingue, a sua mente foi invadida por estranhas formas e sons. Pelos olhos da cativa, presenciou o instante em que, arrebatado pela paixo, o Esprito da Escurido lhe entregara o amuleto que Vestein lhe pusera ao pescoo, no dia em que nascera... O mesmo instante em que Freya correspondera, oferecendo-lhe a pedra mgica azul, que se encontrava sua guarda, como prova de amor e garantia de que o seguiria, qualquer que fosse o rumo que tomasse. E testemunhou muito mais! Tanto, que recuou atordoada. Diz-me, Helga! quase gritou Aesa, com fervorosa ansiedade. O que te foi revelado? A vidente susteve o flego. O que fazer? Menosprezar o valor da presa no lhe concederia a liberdade... Conden-la-ia morte! Precisava de ganhar tempo... Tempo para refletir. Tempo para assimilar todas as informaes que a haviam fulminado, numa batida de corao. Tempo para salvar a jovem que jazia diante de si, merc dos caprichos da mais terrvel e impiedosa das feiticeiras a sua bisav. Devia-o a Helgi... A Edwina... E a Vestein, seu amado pai. Ela forte... comeou, orando para que a rainha julgasse que o seu tremor se devia impresso causada pela energia de Freya. Muito, muito poderosa! E valiosa! Do seu ventre pode nascer o homem que libertar o Conhecimento Superior das Lgrimas do Sol e da Lua. Eu sabia! exclamou Aesa, triunfante. Agora, s me resta comprovar a sua virtude... No necessrio! atalhou Helga, reprimindo o sobressalto.

Se ela j tivesse conhecido homem, a magia tlo-ia denunciado! A feiticeira negou com a cabea, objetando num tom mordaz: A magia ainda te guarda muitos segredos... E eu estou demasiado fraca para vislumbrar alm da sua carne. Deteve o novo protesto da bisneta com um gesto firme. O herdeiro de Steinarr um predador. Nenhuma mulher est segura ao seu lado! Custa-me acreditar que uma fmea to perfeita tenha escapado inclume ao seu ardor... Iremos esclarecer essa dvida maneira dos humanos. Se o prncipe a desonrou, ela no poder servir o meu propsito. A percepo chegou lentamente e trouxe consigo a dor. Por um instante, Freya s sentiu um tormento lancinante, como se todos os seus ossos estivessem quebrados e um incndio lhe deflagrasse no interior do corpo. Depois, as lembranas comearam a fustig-la, cobrindoa qual onda gigante que a arrastou para um remoinho de confuso e horror. Recordava tudo o que acontecera, at ter sido capturada por aquele homem abominvel. O que se seguira parecia-lhe irreal; fragmentos de um nefando pesadelo: dezenas de archotes brilhavam na noite. Uma multido abrasada pelo dio agitava os punhos. A feiticeira maldita lutava com as suas roupas, invadindo-lhe a intimidade com dedos glidos e afiados como lminas. E uma voz suave deslizava na sua mente; um murmrio carinhoso, capaz de resgat-la s garras da loucura. Confia em mim. dizia. Vou ajudar-te... Sentou-se com um grito apavorado; a pele coberta de suores frios. A esperana de que os seus temores fossem infundados depressa se desvaneceu. Estava numa casa estranha, deitada no cho entre almofadas e mantas. As chamas de uma lareira iluminavam um espao exguo e modesto. O cheiro de ervas curativas perfumava o ar... E uma mulher flutuava ao seu encontro, trazendo uma

malga fumegante nas mos. Um vestido simples, de l gasta, cobria-lhe o corpo alto e esguio, contrastando fortemente com o castanho acobreado dos seus longos cabelos lisos. Freya recuou at as costas baterem na madeira da parede. Apesar do medo, reconhecia naquela figura etrea algo de familiar e benigno. Ainda que se esforasse a cada instante, a negrido da sua magia era incapaz de devorar a luz que lhe envolvia a essncia... E o seu rosto era igual ao de Helgi! A jovem viquingue deixou escapar um gemido de temerosa comoo; os pensamentos como raios a queimarem a mente. Ento, a outra falou: Este ch ir restabelecer-te. Bebe! No temos muito tempo. Freya aceitou a malga, mas foi incapaz de a levar aos lbios. As lgrimas escorreram-lhe pelas faces, ao indagar num tom angustiado: A Edwina est morta? Helga no se moveu. Sem flego, viu a jovem cativa rutilar, numa mistura de prodigiosas cintilaes. A sua essncia era constituda por partculas de luz to perfeitas como as de Edwina. Porm, existiam tonalidades que se fundiam com o brilho das estrelas... As mesmas que a vidente reconhecia da pedra mgica que, durante algum tempo, Helgi guardara junto do corao a cor maravilhosa denominada azul. No estou certa declarou por fim, com franqueza. A rainha anunciou a morte da Guardi da Lgrima do Sol... Ainda assim, recuso-me a acreditar! Eu tive uma Viso de luz... Vi os trilhos da Montanha Sagrada! Teria tal sucedido se a esperana houvesse findado? Freya engoliu em seco, observando a jovem de pele branca, olhar vazio e cabelos de cobre. Por vrias vezes, Edwina garantira-lhe que a salvao do povo vndalo repousava nas mos da princesa vidente. Todavia, depois do que sofrer, no lhe era fcil encarar a irm de

Helgi como uma aliada no infortnio. Afinal, essa simpatia podia no ser mais do que um plano para que descuidasse a sua defesa! Obrigou-se a beber o ch, enquanto pensava no destino da Guardi da Lgrima do Sol. Se a irm estivesse morta, as sombras cobririam o mundo; os homens livres afogar-se-iam no sangue da guerra e os mestres da Arte Obscura escravizariam os sobreviventes... O lquido quente apaziguou a sua consumio. Contudo, mal se permitira respirar fundo, j Helga lhe segurava as mos, dizendo gravemente: Uma grande tempestade marcha sobre ti... Ters de te armar com todas as foras para lhe resistir. O corao de Freya quase parou de bater, tal o ardor das suas palavras. E o pior ainda estava para vir: A rainha planeia fazer nascer do teu ventre aquele que h de concretizar a profecia do Guardio da Montanha, unir o conhecimento das Lgrimas do Sol e da Lua e tornar-se um deus na Terra. Dentro de dois dias, estars pronta para conceber... E um dos seus herdeiros ir impor-te a sua vontade. Aturdida, Freya s conseguiu tartamudear: Mas... Como possvel que Aesa no saiba...? Calou-se abruptamente, tomando conscincia de que quase cedera o mais valioso dos seus segredos. No entanto, Helga j respondia, com uma firmeza que a arrepiou: Ela ignora a tua histria e no deve sequer desconfiar que o teu ventre j deu fruto! Eu iludi a sua percepo; fi-la crer na tua virtude. Mesmo quando decidiu confirm-la com os seus prprios olhos, mantive a verdade fora do seu alcance. No foi difcil! Ainda que tente disfarar diante do povo, o poder da rainha uma sombra de outrora. A voz da vidente denunciava orgulho, por ter sido capaz de enganar a bisav. Freya sacudiu a cabea, mais confusa e assustada do que nunca:

E por que o fizeste? Poupar-me-ias a humilhao... A rainha ter-te-ia morto, sem hesitar! No seria a morte um destino menos cruel do que aquele que me reservam? A morte fsica, talvez! retrucou Helga, ignorando a sua indignao. Porm, Aesa haveria de te usurpar a essncia, para se apoderar da tua magia. O teu esprito subsistiria dentro do seu corpo, sujeito aos mais brbaros tormentos. As tuas recordaes tornar-se-iam suas! A traio de Helgi seria exposta, assim como os segredos da tua famlia... E o teu segredo! Freya arquejou, apertando a testa entre as mos com a cabea prestes a explodir. Nesse momento de desespero, fixou Helga e suplicou: Por favor, tens de ajudar-me a fugir! No posso... Pela amizade que partilhaste com a Edwina... Eu no posso! Helga debruou-se e pousoulhe as mos nos ombros. O poder da rainha enfraqueceu, mas no se extinguiu! No instante em que se sentir ameaada, no ter pejo em atacar o seu prprio povo e cobrir esta terra de sangue; em sugar as essncias de homens, mulheres e crianas numa cegueira predatria, para recuperar a energia que a torna magnnima. Todos aqueles que amo, e tento proteger desde o dia em que nasci, perecero... E, com Snari por perto, no me atrevo a desafi-la! Sinto muito, mas ters de faz-la acreditar que o seu plano se concretizou. Assim, voltar a ateno para outras questes e dar-nos- tempo para buscar uma soluo. Jamais me submeterei a tamanha perversidade! reclamou Freya, afastando as mos da vidente. Prefiro morrer, a entregar-me aos caprichos de um monstro!

Eu posso convenc-la a escolher o Helgi afirmou Helga, estudando a reao da jovem. Se estiveres sob a proteo do meu irmo, ningum ousar molestar-te. O corao de Freya soluou dentro do peito. Tantas coisas terrveis tinham acontecido, que nem sequer se lembrara que ele estava por perto; que assistira ao seu sofrimento, sem mover um dedo para socorr-la. O teu irmo pensa que fui eu que o enfrentei, na ltima batalha que ops os nossos povos arfou, lutando para no perder a voz. Sei que me odeia... O Helgi odeia a guerreira do prncipe Ivarr objetou Helga, aliviada por constatar que a sua observao no a deixara indiferente. No por ela o ter subjugado... Mas por ter desprezado o seu amor! Sim... O meu irmo nunca deixou de te amar! Quando descobrir que no s a loba prateada, far tudo para te ajudar. Freya encarou a vidente e estremeceu. O poder de Helga era muito superior ao seu. Ela fora capaz de entrar na sua mente, iludindo a prpria Aesa! Sabia que a loba prateada era sua irm gmea... E descobrira a existncia de Thorson! No entanto, no parecia disposta a usar essa informao para prejudic-la. Alis, a menos que fosse uma mestra de falsidade, capaz de enganar a Guardi da Lgrima do Sol acerca da pureza do seu corao, Helga estava a arriscar a prpria vida, ao tentar divisar uma forma de pr termo ao reinado de terror da feiticeira. Nesse instante decisivo, a jovem viquingue decidiu seguir o instinto e ceder-lhe a sua confiana. Respirou fundo e apelou, suplantada pela emoo: Gostaria de v-lo... Quero ser eu a explicar-lhe o que se passou, desde o dia em que nos separamos na Ilha dos Sonhos.

Helga deixou escapar um suspiro que denunciou inquietao, ao replicar: Esse o maior problema... Helgi no se encontra na aldeia. O qu? gemeu Freya, sentindo o sangue gelar. Mas, ento... Eu j mandei cham-lo. Temos de acreditar que chegar a tempo. E se no chegar? objetou a jovem; o alento reduzido a cinzas. Se o Helgi no vier... que esperana me resta? Helga envolveu-lhe as mos, contrapondo: Temos de unir energias para guiar os seus passos. A rainha quer que eu conquiste a tua confiana, por isso no estranhar a nossa proximidade. Deves ser forte... No s por ti, mas por todos aqueles que amas! Aesa acordou restabelecida e jubilosa. Depois de sujeitar Magnor, o escravo viquingue que a servia, ao ardor insacivel da sua luxria, ordenou que o rei Raud, o prncipe Siguror, o prncipe Snari e a princesa Helga viessem sua presena. Era tempo de pr em marcha o seu plano genial. Mal conteve uma exclamao de desprezo, quando os seus herdeiros a reverenciaram. Todos eles, de alguma forma, representavam uma decepo. Siguror, o neto, vivia obcecado com a idia de combater os Viquingues. No entanto, mal a noite caa, transformava-se num cachorro submisso; rastejava e gania merc de uma mulher que carregava o sangue que ele tanto detestava. No admirava que o prprio filho o odiasse! Se Aesa no estivesse atenta, Snari j teria estripado o pai e a madrasta! Apesar de se ter revelado uma fonte crescente de poder obscuro, o bisneto vidente possua uma personalidade altamente instvel. A rainha no se fiava na sua lealdade. Snari era demasiado egosta, rancoroso, ambicioso... To-

davia, nesse momento, dependia da sua ajuda, j que aqueles que elegera para se tornarem seus guerreiros em corpo e em esprito pareciam determinados a contrarila. Helgi e Helga eram dois insurrectos! Aesa tinha de os manipular e ameaar para que se vergassem aos seus desgnios. Esperara que a desventura do pai lhes tivesse ensinado que, para l dos espinheiros, longe da sua proteo, s existia sofrimento e morte. Aps o assassinato de Vestein, o esprito de Helgi regressara ao seu domnio... Porm, o de Helga ainda lhe resistia. Na noite anterior, a mestra da Arte Obscura deixara claro que, se a bisneta falhasse na misso que lhe atribura, enfrentaria a sua fria e cairia em desgraa diante da rainha e do povo. Devia ganhar a confiana da herdeira de O Que Tudo V; apelar a todos os argumentos, para que esta a encarasse como uma aliada. Aos poucos, sem que a prisioneira se apercebesse, Helga teria de lhe dominar a mente e escravizar a vontade. Um dia, Freya seria libertada... E quando Throst e Catelyn menos esperassem, a sua princesinha abenoada estaria a conduzi-los para uma armadilha letal, tal como sucedera com Steinarr e Magnor. Raud comeou a tremer no instante em que Aesa anunciou os seus planos para a jovem viquingue. A expresso da mestra da Arte Obscura severizou-se ainda mais quando ele a questionou com manifesta repulsa: E quem se deitar com a escrava, para concretizar a profecia de que falais, minha rainha? No me parece que devas ser tu! intrometeu-se Snari, enfrentando o esgar desagradado da bisav. Afinal, no queremos que o primognito do rei dos vndalos nasa com sangue viquingue, pois no? Eu podia oferecer-me para a tarefa comeou Siguror, em tom de gracejo. S que a minha mulher no ficaria nada satisfeita!

O olhar furibundo de Snari abateu-se sobre o pai. Tal zombaria soava-lhe aos ouvidos como a confirmao de que fora Halldora quem assassinara a sua me. Os nimos ter-se-iam encrespado se Raud no tivesse interferido, obviamente aliviado com o apoio do primo: Snari falou com sabedoria! Que seja um dos meus irmos a sacrificar-se! Os teus irmos partiram para caar objetou Aesa, denunciando impacincia. Talvez seja melhor aguardar o seu regresso, minha rainha sugeriu Helga com candura. A escolha da semente que fecundar o ventre da prisioneira deve ser ponderada... Eu deitar-me-ei com a escrava! insurgiu-se Snari, avanando com tamanha brusquido, que Helga foi obrigada a recuar. O filho da profecia deve ter sangue forte... E tendes de concordar, querida rainha, que nenhum dos meus primos supera a magia da minha essncia! Aesa fitou-o, perplexa. Jamais lhe passara pela cabea que o bisneto se oferecesse para desempenhar aquela misso. Hesitou, refletindo... Ento, Helga tornou a intervir: O pai dessa criana tem de ser o Helgi! Ele o Esprito da Escurido, agraciado pelos deuses. No existe poder entre os Vndalos que exceda o seu! As ltimas palavras foram dirigidas a Snari, rspidas e glaciais. O primo abriu a boca para cuspir a ira mas conteve-se, pois a rainha j replicava: O Helgi seria a minha escolha, se aqui estivesse. Porm, no est e -me impossvel aguardar o seu regresso! Quero a escrava prenhe, logo que a Lua reclame o domnio do cu.

Mas, minha rainha... Desta vez, Helga teve de se concentrar para que a voz no tremesse. A profecia fala do filho de um guerreiro e de uma vidente... No! atalhou Snari, com deletria convico. A profecia fala de uma criana que resultar da mistura de sangue guerreiro com sangue vidente, provenientes de uma Rainha do Sol e de um Rei da Lua. Eu sou um Rei da Lua e a prisioneira uma Rainha do Sol! Eu sou um vidente... e ningum contesta o valor da loba prateada como guerreira! Foi a vez de Helga abrir a boca... e forar-se a fech-la. Contrariar as declaraes do primo seria expor o segredo de Freya e conden-la. Restava-lhe esperar que a rainha escutasse a voz da razo. No entanto, Aesa acenava em concordncia e determinava: Se o destino ditou a ausncia de Helgi, neste momento crucial, tu dars vida profecia, Snari. Preparate de corpo e esprito para essa misso. Amanh, ao incio da noite, a escrava viquingue ser-te- entregue. Continua a servir-me bem e saberei recompensar-te! A aldeia do povo vndalo estava em festa. As chamas das fogueiras elevavam-se acima da barreira de espinheiros e os gritos dos guerreiros anunciavam ao Norte a supremacia da rainha Aesa. A morte da Guardi da Lgrima do Sol silenciara aqueles que se atreviam a questionar se no teria sido melhor ceder ao domnio do rei Steinarr, em vez de definhar de fome. A feiticeira era louvada enquanto exibia o cristal mgico no centro do terreiro, elevando-o para que a Lua testemunhasse a sua vitria. As densas nuvens negras que ocultavam a face da rainha da noite comearam a tingir-se de vermelho. Em pouco tempo, os troves estremeciam a terra e os relmpagos guerreavam quais espadas de fogo, forando os Homens a susterem a respirao, ante o mpeto violento da tempestade que se aproximava.

A porta da casa de Helga foi escancarada sem cortesia. O rei vndalo entrou e surpreendeu a escrava viquingue abraada sua irm, pranteando copiosamente. Enquanto os dois guerreiros agarravam a prisioneira e a arrastavam para a rua, a gritar e a espernear, os olhos de Raud fixaram-se na vidente, repletos de censura e temor. Aguardou que ficassem ss, para indagar: O que pensas que ests a fazer? Aquela mulher nossa inimiga... A rainha mandou-me conquistar a sua confiana atalhou a irm, sem se dar ao trabalho de ocultar a revolta que lhe consumia as entranhas. isso que estou a fazer! Todos ns nos inclinamos diante de Aesa... a bem ou a mal! Tu no me enganas, Helga! Ests a tramar alguma... Essa rebeldia ainda ser a tua morte! No te preocupes, querido irmo! replicou a vidente, mordaz. Se, um dia, a rainha me castigar, no apelarei clemncia... e muito menos bravura do meu rei, para me defender! Raud engoliu um rugido, cerrou os dentes e saiu, batendo com a porta. Helga deixou-se cair de joelhos sobre as almofadas que, na noite anterior, tinham acolhido o seu sono e o sono de Freya. Nesse instante, toda a esperana parecia desfeita. Cruzou os braos sobre o peito e deitou a cabea para trs; o olhar cego descortinando para alm do telhado coberto de neve, acima das nuvens de fogo e de cinza, at encontrar o olhar igualmente branco da Lua, fonte do seu poder. Deixou a essncia fundir-se com a magia dos seus antepassados... E entregou uma prece rainha da noite. L fora, o clamor dos aldees subia de tom, desafiando o fragor da tempestade. O tempo escorreu, at perder o significado. Absorvida pela energia que lhe abrasava o esprito, Helga mal percebeu que a porta da

cabana se tornara a abrir. Foi s quando um corpo robusto e peludo a derrubou, e uma lngua quente e ensopada lhe banhou as faces, acompanhada por um latido de alegria, que a vidente despertou para a realidade. Freya gritou at a garganta se lacerar. Lutou com toda a veemncia, ignorando a dor do aperto das mos dos guerreiros, que quase lhe separavam os braos do tronco. Deixou o corpo pesar e fincou os ps na neve. Quando um terceiro vndalo se aproximou dos companheiros, ganhou impulso, levantou as pernas e pontapeou-o na face com um berro raivoso. O homem praguejou, cuspindo sangue para o cho. sua volta, a multido regozijava, ao ver a loba prateada ser conduzida para a cabana, onde teria lugar o ritual que a rainha feiticeira preparara. Em pnico, a filha de Throst e Catelyn viu as nuvens rasgarem-se sobre a sua cabea, at a forma redonda e sorridente da Lua surgir, rodeada por rios de fogo. Um violento aguaceiro abateu-se sobre a aldeia, transformando a neve em lama e exaltando os nimos do povo, levando-os ao delrio. O rosto da mestra da Arte Obscura pairou sobre a face aterrada de Freya, denunciando a forma abominvel da sua essncia. Enquanto a jovem clamava de horror, as mos encarquilhadas da feiticeira deslizaram pela sua testa, pelos seios, at ao ventre; os lbios mirrados bramindo palavras que carregavam sombras de perdio. Freya sentiu as foras abandonarem-na e pendeu nos braos dos seus algozes. A viso enevoava-se... A audio distorcia-se... Como se envolvida pelas malhas perversas de um pesadelo, foi incapaz de reagir quando a ergueram no ar. Combatendo a inconscincia, percebeu que a transportavam, at sentir o corpo repousar numa superfcie macia e seca. Depois, uma porta bateu... E os

brados dos Vndalos e a veemncia da tempestade afastaram-se da sua percepo atormentada. Durante algum tempo, nada aconteceu. Por entre os olhos semi-cerrados, Freya discerniu o brilho quente de uma lareira. Os estalos da madeira que o fogo consumia eram trompas de alarme a massacrarem-lhe a mente. Porm, no tinha nimo para se mover. O medo e a luta contra os seus captores haviam-na esgotado. Jazia inerte, sobre mantas de l perfumadas com essncias que lhe invadiam o nariz, incendiavam o sangue e queimavam a carne... Aos poucos, esse ardor incmodo ajudou-a a contrariar a inao. Ergueu-se sobre um brao e os seus olhos esbugalharam-se de horror, ao verificar que um homem alto e magro abandonava a obscuridade onde se ocultara, at se deter em frente da lareira; as vestes negras contrastando com o brilho escarlate das chamas que o envolviam numa aura flamejante. A rainha ordenou-me que fosse rpido... A voz grave de Snari cingiu Freya qual mortalha sufocante. Era seu desejo que estivesses desacordada no instante em que eu te subjugasse. Tencionava poupar-te, para que as recordaes no te levassem a rejeitar a criana que se formar no teu ventre. Contudo, eu tenho outros planos! Quero-te bem desperta, rameira viquingue... Bem consciente de tudo o que se ir passar! Nos ltimos dias, sonhei com o momento em que estarias minha merc... Em que o teu corpo se contorceria sob o meu, renegando a unio. Em que o teu olhar me imploraria para parar. Em que a tua voz carpiria por misericrdia... s um monstro! cuspiu Freya; o desprezo assimilando o medo. Lentamente, Snari comeou a avanar. Apreciou o rubor que inundava as faces da mulher que o encarava com um misto de temor e desafio; as labaredas de dio que se acendiam no olhar verde. Sem pressa, ajoelhou-se

diante do corpo debilitado e levou os dedos aos caracis negros que lhe cobriam os ombros e o peito, antes de responder: Sim, miservel... Sou um monstro! O ser mais terrvel e implacvel que caminha sobre a Terra! E esta noite tu experimentars o meu poder! No te darei o prazer que almejas! mastigou Freya, sustentando o olhar do prncipe. No me ouvirs suplicar! No me ouvirs gritar... Ai, no? Os dedos compridos e magros enterraram-se nos cabelos da presa, at alcanarem o pescoo. Mal lhe tocou, a energia que a animava extinguiu-se e a jovem caiu para trs, arquejando em busca de ar. Quem pensas que s, loba prateada, para me arrostar? Fars o que eu quiser! E eu quero ouvir-te uivar! Snari prostrou Freya sob o seu peso, com um urro selvagem. Sem vestgio de compaixo ou pudor, rasgoulhe o vestido e exps-lhe os seios. Todavia, em vez de desfrutar da viso luxuriante das formas firmes e rosadas, cerrou as mos na garganta da rapariga com um mpeto assassino; as unhas dilacerando a pele macia quais garras, ao mesmo tempo que libertava a magia obscura da sua essncia com uma exaltao alucinada. Freya sentiu a energia do carrasco penetrar-lhe a carne e gelar-lhe o sangue, sem alento para afast-lo. Snari esquecera a misso que a sua rainha lhe atribura e s rosnava: Grita! Grita! Uiva, maldita! A funesta essncia cortava quais lminas, causando uma dor indescritvel; um martrio que ganhava consistncia, subia e concentrava-se na garganta de Freya, forando-a a abrir a boca, exigindo escapar-se sob a forma de um berro ensurdecedor. Apelando razo que lhe restava, a jovem cerrou os dentes e estrangulou a respirao dentro do peito. A magia que vivia no seu sangue

podia no ser rival para a de Snari... Contudo, ainda assim, seria sua aliada! Deixar-se-ia tombar no esquecimento, muito antes de ele alcanar o seu intento. Grita, cadela! rugia agora o vndalo, enlouquecido de raiva. Grita ou juro que te mato! Ao perceber que a conscincia da vtima se desvanecia, libertou-lhe o pescoo e forou a magia negra a recuar. Frustrado, agarrou um punhado de cabelos e arrancou a cabea da jovem da almofada, desferindo-lhe um par de bofetadas que ecoaram pela cabana... e encobriram o estrondo da porta que se abria. No instante em que o punho de Snari se preparava para aumentar a violncia da agresso, duas mos fecharam-se sobre os seus ombros, ao mesmo tempo que uma voz trovejava: Sai de cima dela, animal! O corpo do vidente voou pelo ar, como se no tivesse peso, e esmagou-se no cho. Atordoado, piscou os olhos, sem acreditar no que estes lhe revelavam. Helgi encontrava-se diante dele, rubro de ira, bufando de indignao. Como era possvel? Por trs do seu odiado primo, ocultava-se a sombra da irm gmea. Helga era a mentora dessa calamidade... Bastava de humilhaes! Essa noite, Snari teria a sua vingana! Era tempo de os irmos escolhidos pelos deuses mergulharem nos confins do submundo! Cuidado, Helgi! No deixes que ele te toque... Tarde demais! O vidente saltou com a velocidade e a eficcia de uma fera, tombando sobre o primo e arrastando-o na queda. Surpreendido pelo ardor aguerrido do homem que sempre fugia quando o uso da fora era exigido, Helgi caiu, prostrado sob o corpo ossudo. Ento, Snari apertou-lhe o pescoo e cuspiu o seu rancor: Desde criana que sonho com este momento! Onde esto os deuses que te concederam a sua graa,

Esprito da Escurido? Por que no t aodem? Tambm eles se submetem ao meu poder! Helgi sacudiu a cabea; a ira fundindo-se com o assombro. O discurso do primo s podia significar uma coisa: Snari enlouquecera! Furioso, agarrou-lhe os pulsos e contrariou o seu arrebatamento, obrigando-o a erguerse sem sequer se esforar. O vidente parecia cada vez mais desvairado. Mirava-o com olhos arregalados. Abria e fechava a boca como um peixe prestes a sufocar. Enterrava as unhas nas suas mos, como se acreditasse ser possvel suplant-lo com arranhes. De repente, desatou a praguejar: Cai! Desfalece! Verga-te ao meu poder, maldito! Impaciente, o guerreiro empurrou-o para longe com um bramido que estremeceu a cabana. Snari cambaleou e caiu sobre o traseiro, ganindo de raiva. Sem acreditar que o seu ataque falhara, levantou-se de um salto e tornou a investir, berrando como um possesso. Helgi rangeu os dentes e, com uma rapidez impressionante, lanou o punho ao rosto do primo. Este rodou sobre si prprio e embateu na parede, sob a fora do impacto. J no se levantou. A sua magia no te causa dano! arquejou Helga, sem esconder o espanto e o alvio. Porm, Helgi no a escutava. A sua ateno voltava-se para a mulher que o fixava, por trs de uma cortina de lgrimas. Freya pressionava uma manta contra o peito e ofegava, tremendo como uma folha entregue fria do vento. O guerreiro deu um passo na sua direo, sem saber o que dizer ou fazer... Nesse instante, a rainha Aesa irrompeu pela cabana. Freya apertava a manta entre os dedos, incapaz de suster o tremor que a invadia. Piscou os olhos, para se

libertar das lgrimas e fixar com clareza o guerreiro por quem se apaixonara, h muitos anos, e que acreditara jamais tornar a ver. Helgi continuava a ser um homem robusto... No entanto, perdera a luz que outrora o fizera rutilar entre os demais. Os seus ombros dobravam-se sob o peso de uma exausto que no era apenas fsica. E o rosto... O rosto estava envelhecido para a idade e marcado rudemente pelo punhal de Thora. A lmina da loba prateada dilacerara a face direita de Helgi, desde o maxilar at testa, privando-o de um dos seus lindos olhos. Parte da impressionante cicatriz estava oculta por uma tira de couro preto, atada em redor da cabea. A vista que lhe restava, de um azul celeste inconfundvel, buscava-a agora, preenchida por uma violenta comoo. Nesse breve instante em que o mundo prendeu o flego, Freya interrogou-se se Helga teria tido tempo de lhe revelar a verdade... Ento, a feiticeira Aesa fez a sua apario, clamando exaltada: O que julgas que ests a fazer, Helgi? Como te atreves a profanar o ritual? O bisneto encarou-a e interrompeu a altercao: Ouvi rumores de que a minha rainha pretende concretizar a profecia do filho do drago. Vim reclamar o meu direito de sangue de ser o pai dessa criana. Ouviste rumores... repetiu Aesa num rosnado sarcstico, voltando-se para Helga. Vs andais a conspirar nas minhas costas! No nego que mandei chamar o meu irmo Helga inclinou-se em reverncia, mas manteve a firmeza na voz. Como sacerdotisa do povo vndalo, meu dever defender os interesses do nosso sangue e da coroa. Helgi o Esprito da Escurido; o campeo da minha rainha! O seu olhar cego virou-se para Snari, que se sentava onde tombara, espargindo uma energia prpura tal a indignao que o assolava. Se a profecia for con-

cretizada por algum... inferior, os deuses ficaro ofendidos e iro negar-nos a sua graa. No vos deixeis enganar, minha rainha! reagiu Snari intempestivamente. A nica vez que Helga agiu por sua iniciativa foi para envenenar o rei Vestein contra vs! E Helgi jamais deixaria a sua herica caada e atravessaria os Pntanos Nebulosos, de regresso a casa, sem um motivo bastante forte! verdade, Helgi... sibilou Aesa, arrastando as palavras, enquanto destrua a distncia que a separava do bisneto e mergulhava no olhar azul. Ainda que a justificao de Helga faa sentido, a tua presena aqui obriga-me a cogitar... Por que abandonaste a tua misso e arriscaste enfrentar a minha ira, para tomares o lugar de Snari neste ritual? Por dio! respondeu o guerreiro, sem pestanejar. Esta mulher marcou o meu corpo e o meu esprito... Chegou a minha vez de retribuir! Demando de vs a oportunidade de servir o meu povo, enquanto sacio a fome de vingana. Helgi mente! acusou Snari, erguendo-se a custo. Ainda h pouco atacou-me como um louco, tentando proteger a escrava! Como te atreves? fremiu Helgi, ameaador. Por que defenderia uma mulher que me humilhou? O nico mentiroso aqui s tu! Minha rainha... recomeou Snari, mas Aesa interrompeu-o: Chega de discusso! A Lua sobe no cu e o filho do drago tem de ser gerado. Aps o cumprimento da profecia, eu indagarei dos motivos de cada um, para que nada do que aqui se passou fique por explicar. Agora, deixem-me decidir... No h o que decidir! estrebuchou Snari, agitando os punhos na direo da bisav. Vs conce-

destes-me o direito de me deitar com a escrava! Ides voltar com a palavra atrs? Helga fechou os olhos e suspirou de alvio. A sua frieza e o domnio de Helgi haviam sido recompensados. Com esta exploso, o primo acabara de comprometer a sua causa. Aesa j bravejava: Como te atreves a questionar-me, Snari? Eu sou a senhora do destino dos Vndalos! Eu determino o que melhor para o meu povo! Alm disso, se desejasses cumprir a profecia to ardorosamente como reclamas, terias feito o que devido muito antes de Helgi te interromper! Voltou-se para o Esprito da Escurido e sentenciou: Apesar de j me teres decepcionado mais do que uma vez, devo admitir que continuas a ser o melhor entre os meus herdeiros. Estou disposta a ceder ao teu apelo, com uma condio. Tudo o que a minha rainha quiser respondeu Helgi irrefletidamente. Se, por dio, s capaz de superar a averso ao sangue viquingue, deveras fazer o mesmo para me aprazer retornou a feiticeira, implacvel. Estou farta das tuas desculpas para fugir ao casamento! Se te deitares com a escrava esta noite, desposars Grma na prxima lua cheia. Sorriu triunfante, ao ver o bisneto empalidecer. Agora, se esta imposio te desagrada, sai da cabana, para que Snari conclua o ritual! Helga reteve o flego. No previra essa complicao! Esperava que o irmo mantivesse o discernimento, ou tudo estaria perdido e a jovem viquingue seria abandonada merc dos caprichos de Snari. Helgi apertou os maxilares e cessou de respirar. Tinha de concentrar-se no seu objetivo e esquecer o resto. Por entre a comoo, distinguia os soluos atormentados de Freya, que aguardava a sua resposta. Soprou o ar com fora e aquiesceu:

O desejo da minha rainha a minha vontade! Muito poderia ter sido declarado de seguida, mas o urro animalesco de Snari mergulhou a cabana em silncio. O vidente saiu desembestado, incendiado por um dio capaz de derreter glaciares. Ciente da fragilidade da sua vitria, Helga no tardou a segui-lo. Aesa ainda se deteve, fitando o seu herdeiro com uma expresso grave, antes de acrescentar: No te distraias! O tempo da magia esgota-se... Quando a porta se fechou atrs da feiticeira, Helgi libertou um gemido de dor. Incapaz de se conter, deixouse cair ao lado da mulher que amava e tomou-a nos braos, buscando os lbios trmulos para um beijo carregado de paixo. As lgrimas de ambos misturaram-se; os corpos derretendo-se no calor da proximidade. No instante em que se apartaram para recuperar o flego, Freya acariciou a cicatriz profunda que lhe marcava a face, balbuciando: A Helga contou-te? No fui eu... Freya! atalhou ele, silenciando-a com a ponta dos dedos. Enquanto aqui estiveres, sers a loba prateada! Jura-me que tudo fars para sobreviver... Ao v-la hesitar, elevou o tom de voz: Jura! Eu juro soluou a jovem, estremecendo. Mas tenho medo... Helgi calou-a com um beijo que a fez esquecer o perigo que enfrentavam. Nada mais importava, alm do sentimento que lhe enchia o peito. Dia aps dia, durante os duros anos de separao, Freya repetira a si prpria que morreria feliz se tivesse oportunidade de abra-lo uma vez mais. Agora que o reencontrara, s pensava em viver... Viver para am-lo! Viver para v-lo acalentar Thorson...

De sbito, o corpo msculo ficou tenso. Assustada, ela procurou o olhar azul, apelando: Helgi... Luta comigo! ordenou o guerreiro com firmeza, deixando-a estupefata. O qu...? Luta comigo! repetiu, com uma urgncia quase desesperada. S ento Freya sentiu o que a percepo de Helgi j alcanara. Aesa deixara a cabana... Todavia, a sua essncia erguia-se sobre eles como a sombra maligna e implacvel da morte. Vinha certificar-se de que a sua vontade era cumprida... Confirmar que o arrebatamento do Esprito da Escurido resultava realmente do dio e no de um propsito escuso, como Snari insinuara. Os olhos de Freya tornaram a encher-se de gua, quando os braos poderosos de Helgi a subjugaram e as mos fortes lhe afastaram a roupa com rudeza... Esse no era o momento de recordar, de desfrutar do amor que acordava no seu peito e encontrava resposta no olhar do homem que escondia o rosto nos seus cabelos. Tinha uma dura batalha pela frente! Uma batalha que no podia perder... Por si, por Helgi... Por Thorson! No instante em que as lgrimas lhe ruram pelas faces, a jovem viquingue comeou a debater-se contra o ardor crescente do prncipe vndalo.

CAPTULO 1
As estrelas fulgiam em tons de branco, amarelo, azul e vermelho. Depois, surgiam cintilaes verdes, laranja, violeta... Por fim, as cores misturavam-se para originar reflexos aos quais o conhecimento humano nunca atribura nome. Estes cobriam-me como chuva e colavam-se pele; dissolviam-se na gua. Eu flutuava no lquido morno de um sonho maravilhoso. Bolhas de ar estalavam junto ao meu corpo; cada uma com o poder de sarar. Por vezes despertava submersa, observando aquela estranha realidade atravs da cortina aquosa. Os meus pulmes estavam cheios de gua mas, ainda assim, respirava livremente. Teria morrido? No! Contudo, tambm no me sentia viva. Estava... suspensa. O tempo era-me indiferente. Se no fosse pelas estrelas resplandecentes, julgaria ter recuado at ao instante em que aguardava no ventre da minha me pelo momento certo para nascer. At escutava as batidas de outro corao... Ou seria o eco do meu? Pouco importava! De bom grado passaria a eternidade mergulhada naquela harmonia. No existiam dias nem noites nesse sonho. A medida que a conscincia regressava, questionei se o meu corpo teria perecido, deixando a mente cativa da essncia da Lgrima do Sol. De que outra forma podia justificar as cores brilhantes, o calor ameno... a serenidade absoluta? Ento, num desses intervalos de tempo indeterminado, a dor fulminou-me. O meu ventre ardia como se fosse alimento para uma fogueira. Queria respirar, mas o sangue que me inundava a boca sufocava-me. Estava a morrer... E eu no queria morrer! Gritei e consegui escutar o meu clamor. Dei por mim rodeada de gua, esbracejando freneticamente, nu-

ma luta desesperada para no me afogar. A luz que at ento me acalentara tornava-se agressiva, cegava-me de to rutilante. No mago desse desespero, senti-me presa e debati-me com um ardor efmero. O meu corpo estava dormente, massacrado, como se todos os ossos tivessem sido esmagados. Ainda assim, estrebuchava em busca de ar. O aperto que me impunha a imobilidade fortaleceuse. O mundo rodopiou. As luzes separaram-se da gua. A gua pairou sobre os meus olhos. Comecei a enjoar sem controlo; um lquido viscoso jorrando-me em cascata dos lbios... No era gua. No era sangue. Seria, talvez, uma mistura de ambos e de algo mais; uma substncia negra, com laivos esverdeados, sabor a fel e cheiro ptrido. Quando a nusea cessou, fiquei vazia. A luta para respirar por entre as golfadas de vmito deixara-me esgotada. A fora que me condicionara os movimentos j somente me amparava. Sem alento para reagir, percebime desfalecida contra um peito robusto... O peito de um homem! Havia conforto e segurana nessa sensao, como se um halo protetor me abrigasse de todo o mal. Essa era a impresso que o meu pai me transmitia, sempre que me abraava. Obriguei-me a abrir os olhos.... Todavia, em vez do azul celeste do olhar do jarl Throst, deparei com o verde luminoso de uma floresta exuberante de vida... E a ansiedade de um rosto que me era to familiar como a minha prpria essncia. Num flego de agonia, as recordaes afloraram-me mente, dilacerando-me a razo. Eu queria voltar para a tranqilidade do esquecimento, onde nada nem ningum me poderia magoar! Apelei ao alento que me restava para cerrar os olhos. Recusava-me a acordar! No suportava sofrer mais! Negava a verdade... Renunciava conscincia... E abraava o nevoeiro colorido com um alvio arroubado. Edwina...

Ergui a cabea devagar, receosa do que ia descobrir para l da dormncia mstica onde me refugiara. A nvoa colorida afastou-se para ceder passagem a uma senhora de excelsa beleza e magia. Suspirei de alvio e sorri ao reconhecer a minha me. A feiticeira Catelyn retribuiu o sorriso e estendeu-me as mos. No instante em que os nossos dedos se enlaaram, a sua energia envolveu-me. Senti-me inundar por uma tranqilidade restauradora... Todavia, assim que a minha me me conduziu para fora da bruma cintilante, sofri um sobressalto. No fora o meu corpo que despertara, mas o esprito. Aos ps da forma brilhante da minha essncia, uma mulher e um homem jaziam abraados: Edwin dormia... Eu estava inconsciente. Ainda que subjugado pelo cansao, o meu primo estreitava-me com firmeza, mantendo-me imvel sobre a pedra polida que reinava no centro de uma lagoa animada por milhares de bolhas de ar quente, de modo a que apenas os meus ombros e a cabea se sustinham acima do nvel da gua. Prendi o flego, ao achar-me nua. Contudo, no tive tempo de experimentar a vergonha, pois o alvor da minha pele realou grosseiramente a enorme ferida que me marcava o ventre. O punhal de Aesa retalhara-me do umbigo at ao peito. Eu mais parecia um animal desviscerado, pronto a servir de repasto num banquete de horrores! Como possvel que esteja viva? sussurrei, perplexa. Ento, a luz que me abenoava os olhos findou bruscamente. Se no fosse o aperto da mo da minha me, teria gritado de susto. O eco de um cntico divino chegava-me aos ouvidos: Um futuro para aqueles que sonham... De imediato, compreendi o que a Viso tencionava revelar-me. Na escurido opressora de uma floresta

cerrada, distinguiam-se as formas de dois corpos prostrados sobre a neve. Edwin rastejava ao meu encontro... Eu agonizava, engasgada em sangue. Um futuro para aqueles que amam... Edwin puxava-me para os seus braos. Chorava compulsivamente, desesperava... mas tentava alentar-me, segurar-me vida por mais um instante, mesmo sabendo que no havia esperana. Eu aninhava-me no seu peito, respirando a custo. Ainda recordava o esforo que fizera para dizer que nunca deixara de am-lo e que o amaria para alm da morte. Um futuro para aqueles que lutam... Edwin desenterrava o punhal do meu ventre. Eu fechava os olhos... E, nesse momento, um esplendor brotava do solo e iluminava a floresta. Quando o claro se tornou suportvel, o Rei da Lua deparou com algo que nunca vira antes: um nevoeiro colorido e quente, que se colava pele, invadia os pulmes e restabelecia a essncia. Onde h pouco s existiam rvores robustas, abria-se agora um trilho forrado de erva virgem e perfumada, ladeado por arbustos carregados de flores exuberantes. Edwin sabia o que isso significava... E no estava em posio de questionar o caprichoso destino. Ajeitou-me nos seus braos, clamando com ardor: No desistas, Rainha do Sol... Eu no hei de perder-te esta noite! E carregou-me ao colo atravs do caminho esplendoroso, rumo ao bero da magia da Terra. Enquanto as nossas figuras se dissipavam na nvoa, a voz da minha me acariciou-me a mente, trazendo-me de volta luz de outra realidade: As foras que governam o destino do mundo pousaram os olhos em ti. Se tivesses perecido, o Homem estaria condenado escravido, sob o jugo dos feiticeiros malditos.

Dentro da lagoa onde Edwin me mantinha, as bolhas de ar quente desviavam-se do seu rumo e aglomeravam-se sobre a minha barriga, adquirindo insalubres tons de amarelo, verde e prpura, at formarem uma espuma de vurmo que flutuava ao sabor de uma corrente quase imperceptvel, desaparecendo entre as rochas. Com o flego suspenso, depreendi que a gua era responsvel pelo meu restabelecimento. A sua natureza mstica sarava-me por dentro e por fora. Todas as respostas surgiam diante dos meus olhos... Porm, ainda assim, no conseguia acreditar! Catelyn da Ilha dos Sonhos alcanou-me os pensamentos e volveu: verdade! Este o corao da Montanha Sagrada; a caverna onde, um dia, o Drago do Conhecimento repousou, enquanto a Terra enfrentava o caos... E o santurio onde a fuso da tua essncia com a essncia de Edwin se consolidou, no instante em que vs fostes gerados. Apesar de terdes seguido rumos distintos, a sorte uniu finalmente o Rei da Lua e a Rainha do Sol, neste bero de magia, quando o futuro do Homem se decide. Sacudi a cabea, atordoada. Mas... Como possvel estarmos aqui, se a Montanha rejeita a essncia de Edwin? Catelyn tomou o meu rosto entre as mos, antes de contrapor: Ters de procurar essa resposta dentro do corao, querida! No podes continuar a renunciar conscincia. Deves abandonar as sombras e despertar... Beijou-me as faces, concluindo solenemente: Enfrenta o teu destino com determinao! A jornada de Edwina, filha da Montanha Sagrada, ainda mal se iniciou. A sua essncia principiou a desvanecer-se... Tentei det-la, sentindo-me desamparada e terrivelmente assustada. Contudo, descobri-me s, cativa de uma periclitante realidade que balanava entre a vida e a morte. A minha

me viera ao meu encontro para me forar a reagir. Eu no queria ceder s brumas do esquecimento, desistir, fenecer... Porm, tambm no possua alento para retomar uma guerra mais do que perdida! Que futuro podia existir para a Guardi da Lgrima do Sol e o povo que dela dependia? As pedras mgicas de Aranwen tinham cado nas garras de dois mestres da Arte Obscura. Aesa apoderara-se das cinzas da feiticeira Gwendalin... At o cristal do Sol se perdera para o inimigo! Despertar para qu? Para descobrir que Freya morrera? Que eu negligenciara a minha misso e condenara o reino viquingue, por causa de um homem que me mentira, roubara e trara? Deixei escapar um soluo. Aos ps da minha essncia, o corpo permanecia desacordado, mas duas grossas lgrimas escorriam-me pelas faces. Sofri um sobressalto quando os olhos de Edwin se abriram. De imediato, amparou-me junto do peito e apelou, numa voz rouca e ansiosa: Edwina... Ests a ouvir? Por favor, suplico-te... Acorda! Acorda, amor... O meu corao contraiu-se. Amor? Como se atrevia Edwin a invocar tal sentimento, depois do que fizera? Eu, sim, amara-o! Amara-o para alm da razo, contra tudo e contra todos. Amara-o, mesmo atormentada pela certeza de que ele seria o causador da minha desgraa. Bastaria que o Rei da Lua tivesse honrado o elo que ligava as nossas essncias; que tivesse confiado em mim e partilhado as dificuldades com que batalhava, para que Aesa jamais saboreasse a vitria. Talvez devido energia curativa que Edwin me cedia, ou indignao e desencanto que me fustigavam, senti a essncia regressar carne com um mpeto doloroso. E abri os olhos... Sem que estivesse preparada, dei por mim a fixar o olhar verde-floresta, nua nos braos do

meu primo, com a sua respirao a esbrasear-me as faces e os cabelos a cobrirem-me os seios. Engasguei-me com o ar e comecei a debater-me veementemente; a recordao da batalha que a Floresta Sombria testemunhara devorando qualquer rstia de razo que me pudesse apaziguar o esprito. Eu quase matara o Rei da Lua nesse confronto... Eu quase morrera! Escutei o meu clamor como se no me pertencesse, misto de desespero, confuso e raiva: Fica longe de mim! Edwin no se moveu, demasiado surpreendido para reagir. Porm, quando a ordem se repetiu, num tom ainda mais agudo, os seus olhos escureceram e os lbios cerraram-se. Recuou devagar, como se mortalmente ferido... E mergulhou na lagoa, sem um protesto ou um queixume, deixando-me sobre a pedra, tremendo sem controlo, chorando copiosamente, torturada pelas memrias de um passado funesto... E convicta de um futuro de desesperana. * A gua tornou-se o meu mundo. Embalava-me. Confortava-me. Restitua-me a vitalidade ao corpo e a magia ao esprito. Saciava-me a fome e a sede. A medida que as foras se restabeleciam, o nevoeiro colorido abandonava os meus sonhos. Estes eram agora povoados por imagens que desafiavam o discernimento: Uma coluna de guerreiros percorria florestas sem fim. As suas vestes confundiam-se com os troncos das rvores e a folhagem de Inverno. O solo coberto de neve no lhes dificultava os movimentos. Eram filhos da terra, do vento, da chuva... Eram a Gente Bela. Um menino de cabelos castanhos acobreados e olhos azuis celestes contorcia-se no cho, gritando sem

parar. A senhora Doralia, nativa do Povo dos Penhascos, recorria aos seus conhecimentos msticos para lhe serenar o esprito. Porm, era intil. O meu sobrinho Thorson lutava contra um chamamento que s ele conseguia ouvir; um apelo que eu prpria testemunhara em criana, nas noites em que a minha essncia viajara ao encontro de Edwin, para amenizar o seu tormento o estridor tenebroso da Arte Obscura. Nos alvolos de rocha negra da Ilha do Fogo, o Rei da Lua assimilara a minha energia curativa para escapar loucura... Thorson no tinha ningum suficientemente poderoso a. quem recorrer. At Oriana fugia do quarto, mal as sombras se precipitavam contra o companheiro! O petiz s se tranqilizava junto de Thora... Mas por quanto tempo? O espectro maligno de Aesa elevava-se sobre a barreira de espinheiros, perscrutando a noite tempestuosa com uma sofreguido assassina. Necessitava de almas para apaziguar a fome insacivel da sua essncia. Estava demasiado fraca para rejuvenescer o corpo e seduzir os guerreiros incautos com um beijo mortal. Por isso caava-os, usando as trevas como escudo, para, no fim, se atirar s suas gargantas qual predadora voraz, bebendo o nctar das suas vidas com arrebatado jbilo. Sobre a copa das rvores da Floresta Sombria, os relmpagos rasgavam o cu. Numa modesta cabana da aldeia do povo vndalo, uma jovem de longos caracis negros e intenso olhar verde despertava, coberta de suores frios. Outra mulher estreitava-a... Desde criana que Freya receava os temporais. Porm, Helga entendia a sua aflio e consolava-a. As duas quedavam-se, to prximas como se unidas por um elo invisvel. Aos seus ps, um co-lobo fixava-as com uma devoo apaixonada; as chamas da lareira refletindo-se no olhar azul cristalino... E esse sonho prosseguia, fortalecendo-se como uma Viso:

A porta da casa abria-se e Helgi, Esprito da Escurido, entrava, solicitando a ajuda da irm gmea. A terrvel doena que prostrava os mais jovens e fracos, de entre o seu povo, no cessava de alastrar. Desta vez, o infortnio abatera-se sobre o lar de Delling. A viva ainda no recuperara da perda do marido, j o seu primognito caa cama, delirando de febre, desfazendo-se em suor, tossindo sem parar. Helga apressou-se a socorrer o sobrinho. Helgi deteve-se com os olhos presos na jovem viquingue que puxava as cobertas sobre o peito. O maior desejo do seu corao era abra-la. Porm, sabia que uma simples fraqueza arruinaria a diminuta esperana que lhes restava. Respirou fundo, derrotado, e voltou as costas mulher que amava, sem dizer uma palavra. Assim que a porta se fechou, Freya tapou a cabea com a manta e entregou-se novamente ao choro. S que, desta vez, no era o medo da tormenta que a fazia soluar. A Viso dissipava-se... A gua envolvia-me. Era o meu universo. Era a minha vida. J no sentia dor, s dormncia. Estava preparada para enfrentar a realidade, que me aguardava para l do conforto ameno e silencioso. Estava pronta para encarar Edwin! Despertei sobre a pedra que reinava no centro da lagoa e tive de piscar os olhos, encandeada pelo esplendor dos cristais que forravam as paredes da caverna. Nesse bero de magia, as noites e os dias da Terra perdiam o significado. A Montanha Sagrada era senhora do tempo... E mestra da nossa sorte. Instintivamente, levei os dedos ferida que me marcava o ventre. O nico vestgio que restava da brutalidade de Aesa era uma linha avermelhada e fina. Pressionei-a, temerosa, mas no me doeu. A gua sarara o meu corpo, introduzindo-se em lugares que as mos do mais hbil curandeiro seriam incapazes de alcanar, es-

tancando as hemorragias, limpando e restaurando as entranhas que o punhal retalhara, reconstruindo-me com uma percia que nem a magia do Povo da Terra podia igualar. O Rei da Lua no se encontrava ao alcance do olhar e a minha essncia estava demasiado fraca para busc-lo. Teria partido? Deparei com a sua tnica sobre a pedra e vesti-a, sem me fazer rogada, uma vez que a camisa de noite que trouxera da casa da rainha Lyria devia estar em farrapos. No entanto, Edwin enganava-se, se julgava que tal cortesia bastaria para alcanar o meu perdo! Apesar de lhe dever a vida, no me esquecia de que ele era o responsvel pela desgraa que se abatia sobre ns. Por um instante, desejei que o meu primo tivesse descido a Montanha; desaparecido para sempre... Ento, vi-o surgir do interior da cascata que alimentava a lagoa, como se nascido da prpria gua. Um ser poderoso, belo... quase sublime! Sob o brilho dos cristais, a sua pele cintilava como se coberta de p de estrelas. Os msculos dos braos, peito e barriga fariam inveja ao mais possante dos guerreiros. As calas encharcadas pouco deixavam imaginao... Cerrei os olhos e os dentes, sufocada por uma emoo que me incendiava o sangue e usurpava as foras. No queria sentir-me assim... No podia sentir-me assim! O desejo que Edwin despertava em mim quase me condenara morte. Combati a exaltao que me assolava, at recuperar o flego. Pensar que ele estava a gargalhar de contentamento, ao verificar o quanto me perturbava, ajudava a esfriar o ardor. Todavia, quando abri os olhos, constatei que se sentara na margem e fixava a cascata com uma expresso perdida. Como podia eu libertar a ira, ante tamanha vulnerabilidade?

Deslizei para a gua e as bolhas de ar envolveramme, esgueirando-se para o interior da tnica, beijando-me a pele. Senti um prurido sobre o corte do punhal e percebi que a magia ainda no conclura o seu trabalho. Nadei devagar, receando ser subjugada pela dor. Contudo, no tardei a assentar os ps no fundo branco e liso. Poucos passos e estava diante do Rei da Lua. Edwin manteve os olhos no cho, parcialmente encobertos pelos cabelos compridos; a madeixa rubra flamejando entre o ouro dos caracis molhados... E o corpo robusto mirrou sob o meu olhar, retraiu-se e estremeceu como se temesse uma agresso. Ns havamos lutado, na Floresta Sombria, antes da apario de Aesa. Eu derrotara-o facilmente, porque ele se negara a resistir. S o apelo do corao me impedira de mat-lo... O mesmo malfadado apelo que, agora, me vergava as pernas e forava a sentar. Quedei-me em silncio, dominando a respirao. Tinha de ser forte, ou mais valia atirar-me lagoa e deixar-me afogar! Concentrei-me na Viso que me abalara o esprito. Freya enfrentava um perigo colossal! Urgia resgat-la aos Vndalos... Contudo, para isso, eu necessitava de compreender o que nos estava a acontecer, a fim de definir opes. As respostas oscilavam distncia de uma pergunta... Porm, por mais que me empenhasse, no conseguia falar. O Rei da Lua parecia igualmente estonteado. Engoliu em seco, com tamanha dificuldade que o som chegou-me aos ouvidos. O seu olhar atreveu-se a procurar o meu, enquanto murmurava num tom quase inaudvel: Julguei que te ia perder... No! No! Esse caminho era proibido! Eu devia ser fria, objetiva, dura, se queria vencer essa guerra e salvar aqueles que dependiam de mim. Impulsionada pela

comoo, a voz brotou-me do mago, carregada de ressentimento: A tua mestra fez um bom trabalho! As faces de Edwin empalideceram e a mgoa inundou-lhe a expresso, ao replicar: Aesa no minha mestra! S cumpri as suas exigncias porque no tive escolha... Tomas-me por parva? retruquei, azeda. Tu conhece-a! Juro que tentei ludibri-la! Na cidade do Povo da Terra cheguei a acreditar que me poderia fortalecer o suficiente para enfrent-la e quele demnio que a serve... Contudo, Snari descobriu o meu plano e fez-me um ultimato. Um ultimato? - repeti jocosamente. Ele sabia que te preparavas para regressar a casa defendeu-se, quase suplicante. Ameaou emboscar-te na Serra Rochosa, se eu no cumprisse as suas exigncias. E como a Serra Rochosa um territrio demasiado hostil, preferiste atrair-me para a Floresta Sombria, onde os vndalos se moveriam com maior impunidade. Assim, para alm do que tinhas acordado com Aesa, ainda lhe oferecerias a Guardi da Lgrima do Sol! A acusao foi cortante. O Rei da Lua exclamou o meu nome, num protesto. Depois, ao verificar que nenhum dos seus argumentos me impressionava, socou a pedra do cho e praguejou: Raios! Eu pedi-te... supliquei-te que voltasses para trs! Por que no me deste ouvidos? Ests a troar de mim? exprobrei. Querias que confiasse em ti, depois do que fizeste? Tu s um mestre da Arte Obscura e nunca deixars de o ser! A maldade est enraizada na tua essncia, no teu sangue... Vi o seu olhar arregalar-se de choque e de dor, mas fui incapaz de conter o vmito de fria que me envene-

nava as entranhas. a voz da tua me que te ecoa na mente, sempre que tens de tomar uma deciso! Foi para deitar as mos s suas cinzas, que te vendeste a Aesa? O que te prometeu essa maldita? Que te entregaria o poder da bruxa que te ps no mundo, se me deixasses sua merc? Basta! trovejou ele, erguendo-se de um salto. Tu no sabes o que ests a dizer! Como pude alimentar a iluso de que... No passas de uma menina mimada e presunosa, to cheia de si mesma que no v um palmo para alm da arrogncia! O qu? brami, levantando-me atrs dele e agitando os punhos cerrados. Como te atreves a ofender-me? Tu, que s o maior dos mentirosos! Um ladro! Um assassino... Um assassino que te salvou a pele! fremiu com desdm. S o fizeste pela oportunidade de subir a Montanha Sagrada! O meu grito ecoou pela gruta, prolongando-se at ao infinito. O funreo silncio que se seguiu caiu sobre mim qual chuva de granizo, despojando-me da raiva e estrangulando-me de angstia. Eu quisera demonstrar o quanto a sua perfdia me magoara. Todavia, acabara por deixarme subverter pelo rancor e dissera coisas terrveis... coisas que nem sequer sentia! Sem flego, vi o olhar verdefloresta encher-se de gua. E a voz de Edwin atingiu-me como uma chicotada: No tornes a dirigir-me a palavra! Antes que eu pudesse reagir, mergulhou na lagoa. Atravessou-a com braadas vigorosas e desapareceu por trs da cascata. As foras abandonaram-me. Deixei-me tombar na margem, apertando a cabea entre as mos. Por que me sentia to contristada, se fizera o que era devido? No

podia admitir que Edwin se aproximasse de mim; que me enredasse na sua seduo. Ele trara-me e voltaria a trairme, se a oportunidade o favorecesse. Era a sua natureza! Todavia, por mais que uma parte de mim clamasse que era impossvel lanar luz sobre o negrume da essncia do meu primo, a outra continuava a defend-lo. Que execrando sentimento era esse, que me subjugava o corpo e perturbava a razo? Que me tornava fraca, mesmo ridcula, aos olhos do inimigo? Eu no queria amar o Rei da Lua! Porm, cada vez mais se afigurava que arrancar o corao do peito era a nica maneira de pr termo a tamanha maldio. Sentia a gua... Porm, tambm ouvia distintamente o galope dos cavalos. Abri os olhos e vi-me diante da rainha Lyria do Povo da Terra. Os guerreiros que ela liderava tinham chegado ao castelo do rei Steinarr. Os pesados portes de madeira abriam-se para conceder passagem aos aliados do povo viquingue. O rei Cyrus seguia a esposa como uma sombra; a expresso austera comprovando que esse era o ltimo stio onde desejava estar. Tentei manifestar-me a Lyria quando ela desmontou. Afinal, estvamos to prximas que podia escutar as batidas descompassadas do seu corao. O seu nervosismo era bvio! A rainha da Gente Bela no ia apenas rever o pai do seu filho... Ia tambm anunciar o desaparecimento de duas princesas da casa. Essa era a minha oportunidade de lhe dizer que estava bem e pedir que concentrasse os seus esforos no resgate de Freya. Porm, por mais que apelasse; por mais que estendesse o brao ao seu encontro, no conseguia declarar-lhe a minha presena. Ser que a fraqueza que me prosternava impedia a minha essncia de se revelar? Esforcei-me por chamar a ateno de Lyria, at temer que a perseverana me esgotasse e condenasse a recuar, antes de testemunhar o que ia acontecer. Nessa

estranha existncia, que se dividia entre o sonho e a realidade, vi o prncipe Ivarr avanar para receber a soberana. A afvel troca de cortesias no ocultava a apreenso que constrangia ambas as partes. Ao lado do rei-lobo, Thora lutava contra a ansiedade. O seu rosto denunciava uma aflio crescente, como se tivesse guardado, at ao ltimo instante, a esperana de que Lyria lhe traria boas novas. Essa expectao acabara de se finar. O rei Steinarr recebeu Lyria na sala de reunies, acompanhado exclusivamente por Ivarr e Thora, em resposta solicitao da rainha para que a sua conversa fosse resguardada dos ouvidos dos demais. Comportou-se como um cavalheiro, inclinando-se respeitosamente diante de uma das poucas mulheres que o perturbavam, para, depois, lhe beijar a mo com uma suavidade estudada. Era evidente que se preparara para esse reencontro, refreando vigorosamente os seus sentimentos. O rei Cyrus manteve uma distncia fria, quase desrespeitosa, guardando a porta como se temesse que algum desobedecesse s ordens do soberano viquingue e irrompesse pela sala. Steinarr ignorou-o. A antipatia que os separava tinha razes profundas... Todavia, pelo menos por hoje, as rivalidades deviam ser esquecidas. Os ventos selvagens que fustigavam o Norte esgueiravam-se por entre as slidas paredes do castelo; desafiavam as chamas dos archotes e da lareira. Os seus assobios tenebrosos assombravam o silncio do aposento. Steinarr parecia incapaz de parar de fixar a mulher alta e esguia, que o contemplava com olhos azuis de noite estrelada. As fitas prateadas que enfeitavam os longos cabelos lisos de Lyria impunham-lhe recordaes pouco adequadas sobriedade da ocasio. Por baixo da barba cerrada, as faces do rei viquingue adquiriam um tom rosado, medida que o seu corao debelava o controlo da mente. A passagem do tempo fora generosa para com o

guerreiro-urso. Steinarr ainda exibia o vigor da juventude no corpo poderoso e o ardor da determinao no olhar verde cristalino. S os fios grisalhos, que se imiscuam entre os cabelos negros, traam a sua idade. Contudo, aos olhos da rainha do Povo da Terra, o humano continuava to atraente como no dia em que o vira pela primeira vez. Um som pouco lisonjeiro escapou da garganta de Cyrus, relembrando Steinarr e Lyria do propsito da visita. Thora ousou dirigir-se rainha, numa voz que revelava inquietao: Por favor, dizei-me, senhora... Como esto as minhas irms? Estranhos rumores tm chegado at ns, vindos do Norte. Falam da captura de uma princesa viquingue pelos Vndalos... Os olhos de Steinarr procuraram os do filho, numa recomendao muda. Ivarr agarrou o brao da sua guerreira, obrigando-a a recuar. Contudo, Lyria no se mostrou afrontada pela audcia de Thora. Pelo contrrio, fitou-a com complacncia antes de declarar: Deixemos de lado as cerimnias, Steinarr, pois o assunto que me traz tua presena extremamente srio e desagradvel. Como sabes, recebi Edwina e Freya na minha casa, durante algum tempo... Na noite que antecederia o seu regresso a este castelo, algo estranho aconteceu. Ao despertarmos, descobrimos que as princesas tinham desaparecido, assim como o pote de cinzas da feiticeira Gwendalin. O qu? O grito de Steinarr fez estremecer as paredes de pedra e sobreps-se ao estrondear da trovoada. Thora levou as mos aos lbios para conter um gemido. Sentindo o seu tremor, Ivarr desprezou o comedimento e amparou-a nos braos; a expresso rgida revelando que se preparava para o pior. Foi ele quem solicitou, ante o sobressalto do rei e o horror da guerreira:

Continue, senhora... Ns precisamos de saber a verdade! Lyria esboou um gesto de desalento, antes de prosseguir: Durante dias, os meus guerreiros perscrutaram a floresta. No restam dvidas de que Freya est cativa dos Vndalos. Quanto a Edwina... A voz falhava-lhe, como se se recusasse a proferir as palavras fatais. Lamento... A minha irm est morta? balbuciou Thora, num sussurro estrangulado. Os lbios de Lyria apartaram-se, mas foi incapaz de falar. Todos se surpreenderam quando Cyrus interveio: Ns deparamos com vestgios de sangue, na fronteira com a Floresta Sombria. Todavia, foi impossvel determinar o paradeiro da Guardi da Lgrima do Sol e do Guardio da Lgrima da Lua. As marcas deixadas na neve eram, no mnimo, estranhas... Juraria que se sumiram no ar! O Guardio da Lgrima da Lua? inquiriu Steinarr, fixando Lyria com o cenho franzido. A rainha recuperara a compostura e j afirmava: A Edwina deixou a minha cidade em perseguio do seu primo Edwin... O primo da Edwina est no Norte? bradou Ivarr, dividido entre a surpresa e a indignao. S ento a rainha do Povo da Terra se apercebeu de que muito ficara por esclarecer na mensagem que eu enviara ao meu marido. Passou a mo pela testa; o cansao assimilando o brilho da pele alva. Pela primeira vez, senti-a decepcionada, at zangada comigo. Ainda assim, no havia censura na sua voz, quando relatou a forma como eu surgira nos seus domnios, suplicando-lhe que salvasse Edwin, aps o ataque dos lobos negros de Aesa. Esse no era o momento de julgar... O equilbrio entre as

foras do bem e do mal oscilava beira do abismo. Era premente achar uma soluo para contrariar a vantagem da mestra da Arte Obscura... e salvar Freya de um destino tenebroso. Antes que a reunio findasse, a minha essncia afastou-se do castelo de Steinarr. Tentei resistir mudana, desejosa de conhecer o juzo daqueles que me eram queridos. Porm, a Viso ou o delrio que me arrastava nesse rodopio insano imps-me a escurido. De novo, dei por mim rodeada de gua. Acreditei ter regressado Montanha Sagrada... Todavia, descobri-me ao relento, merc da violenta tempestade que assolava o Norte. A gua tombava do cu com tal mpeto, que quase me arrancava a pele. E, ao meu lado, encharcada at aos ossos, tremendo sem controlo e respirando aos borbotes, encontrava-se Freya. Quem me dera que a Edwina estivesse aqui! Pensava, por entre lufadas de agonia. A minha irm saberia o que fazer. Fora o seu apelo que me guiara at aldeia dos Vndalos. Freya estacara diante de uma das habitaes viradas para o terreiro. A chuva apagara os archotes e as trevas engoliam com voracidade o fogo dos relmpagos. As rajadas de vento chicoteavam o corpo frgil da minha irm, empurrando-a para longe da porta. Choros e gritos ecoavam, vindos do interior da casa, quase sempre abafados pelo ribombar dos troves. A Edwina saberia o que fazer! Tornou, sem me pressentir a um passo de distncia. Tal como sucedera junto de Lyria, a minha essncia era incapaz de interferir nas revelaes da Viso. Apreensiva, decidi investigar o que se ocultava por trs daquela porta, que tanto angustiava Freya. Deslizei atravs da madeira, qual alma penada de um conto sombrio, e penetrei numa sala decorada com tapearias de

cores festivas, onde cada ponto confirmava a devoo e o rigor da mo que o bordara. Todavia, h algum tempo que a alegria se apagara no olhar da dona da casa e as suas mos pouco mais faziam do que enxugar lgrimas. A jovem de cabelos e olhos cor de mel no sorria desde que a morte do marido fora anunciada. Agora, era o seu primognito que se finava, sem que ela nada pudesse fazer para salv-lo. Um rapaz pouco mais velho do que Thorson jazia sobre a arca de madeira que, um dia, o pai entalhara com belas cenas de caa, enrolado em cobertas manchadas de suor. Os cabelos acobreados colavam-se testa e os olhos azuis celestes fixavam o teto, delirantes de febre. Entre cada flego, os lbios inchados e gretados entreabriam-se, e o corpo sacudia-se penosamente, deixando escapar arrepiantes sons guturais. A sua debilidade era to extrema, que j nem tinha foras para tossir. Ao seu redor, um grupo de mulheres carpia como se lhes estivessem a arrancar a pele. S duas continham as emoes: uma, a jovem ruiva que cingia os ombros da me do enfermo, confortando-a; outra, a vidente que se inclinava sobre a criana. Helga tentava que o sobrinho bebesse o ch que ela preparara, mas o pequeno no reagia. Os seus olhos fechavam-se, derrotados. A me agitava os braos e soluava de aflio. Um coro de guinchos desvairados sobrepunha-se ao seu pranto. No mago dessa confuso, um homem emergiu das sombras da parede, apelando alarmado: Helga... A vidente fechou os olhos cegos e respirou fundo. Os seus ombros descaram, quando respondeu ao irmo gmeo: Sinto muito, Helgi! Fiz tudo o que estava ao meu alcance!

No! gritou a me do petiz, tentando lanarse em frente para abra-lo. Os deuses j me tiraram o Delling! No podem levar o nosso filho... Helgi interferiu, puxando a cunhada contra o peito. Nesse preciso instante, a porta abriu-se e uma figura franzina e encharcada fez a sua apario. Todos os rostos se viraram para Freya. Uma mulher ruiva, com olhos de mar aoitado pela tempestade, destacou-se das restantes, sacudindo os punhos e vociferando: O que faz essa rameira aqui? E, antes que algum reagisse, acometeu sobre a minha irm, que s conseguiu entaramelar: Eu posso ajudar o menino... As suas palavras transformaram-se em gemidos de dor. A mulher que a sujeitava apelou robustez do corpo fenomenal para lhe ferrar os dedos nos cabelos e sacudila como se fosse uma boneca de trapos, enquanto rugia: Vieste contemplar os frutos da tua obra, bruxa? Pois vou ensinar-te... Chega, Halldora! A voz de Helga rasgou o ar, paralisando a agressora. As ordens da rainha foram claras. A prisioneira no deve ser molestada! Halldora! Quantas histrias eu j escutara acerca da maldade daquela mulher? A irm do sanguinrio Gunnulf devia estar a delirar de satisfao, por o caprichoso destino lhe ter concedido a oportunidade de pr as garras em cima de uma filha da sua odiada Catelyn. Temi que ignorasse a ordem da princesa... Contudo, libertou os caracis negros e empurrou Freya com desprezo, rosnando: Um dia hei de banhar-me no teu sangue traioeiro! No sossegues no sono... Eu sou paciente! Encarou as mulheres que a observavam, mudas de pasmo, e acrescentou: Foi assim que a me desta cadela entrou

na casa do grande Gunnulf, com passos suaves, palavras mansas... A escrava que tinha o poder de curar! Eu entreguei-lhe a minha confiana; tratei-a como uma irm... Quando dei por mim, j me tinha roubado o noivo, destrudo a harmonia da minha famlia e envenenado o povo da Terra Antiga contra o seu lder. Se hoje os Vndalos vivem confinados a esta aldeia, sob o ferro de um tirano que se intitula rei do Norte, vendo os filhos perecerem de fome e de doena, podem agradecer a Throst e Catelyn! Como se isso no bastasse, ainda se voltou para Helga. A rainha ficar satisfeita por saber que a bisneta favorita se certifica do cumprimento da sua vontade. pena que, em outras ocasies, no tenha sido assim! No verdade, princesa? Ser que esta sbita dedicao rainha no um pretexto para dissimular uma cumplicidade com a prisioneira? Basta, Halldora! A voz de trovo de Helgi fez as mulheres saltarem de susto. No admito que questiones a lealdade da minha irm! Pe-te daqui para fora, antes que tenha de te recordar que tambm s uma escrava em solo vndalo. A hedionda criatura berrou de raiva, mas retrocedeu assim que o Esprito da Escurido ameaou um passo. Na sala erguia-se um burburinho de espanto e indignao. Diante do olhar relampejante de Helgi, Halldora rodou nos calcanhares e saiu, deixando a porta escancarada; a chuva que caa em torrente do cu, inundando o cho. As outras mulheres reuniam, agora, coragem para protestar. Impaciente, o prncipe vndalo enxotou-as para a rua: Chega de confuso! Se estes so os ltimos instantes do meu sobrinho, que desfrute deles em paz! Fora! Fora!!! Uma jovem afrontou-o, fixando o seu olhar como se no o temesse:

Comeo a acreditar que a minha me tem razo, quando afirma que essa maldita te enfeitiou, na noite em que se deitaram juntos para cumprir o ritual. De que outra forma se explica a tua irrascibilidade? Sabes que te amo, Helgi... E tenho suportado muitas humilhaes, chorado mirades de lgrimas em nome desse amor! Porm, garanto-te que no permitirei que a histria da minha me se repita conosco! Essa escrava no se h de intrometer entre ns dois, nem que eu tenha de mat-la e ao vosso bastardo... Helgi! No! O brado de Helga deteve a mo do guerreiro, que se projetava contra o rosto da rapariga. A vidente puxou o irmo para trs, enquanto apelava: Vai para casa, Grma... Por favor, no piores as coisas! A outra dardejou-a com o olhar, retrucando acusadora: No precisas de fingir que te preocupas comigo, Helga! Sei perfeitamente que por tua causa que o Helgi tem vindo a adiar o nosso casamento. Mas o teu domnio acabar na prxima lua cheia! E com a voz pejada de ira voltou-se para a dona da casa, rematando: Pe a cadela viquingue na rua, Sissa, antes que os deuses te castiguem por receberes to abominvel criatura sob o teu teto! E dito isso saiu, batendo com a porta. O Esprito da Escurido respirou fundo vrias vezes, antes de encarar Freya e arguir: O que fazes aqui? Viste o sarilho que armaste? A minha irm suportara com valentia a agresso de Halldora e o rancor de Grma. Porm, diante da reprovao de Helgi, lanou as mos ao rosto e desatou a chorar. Helga puxou-a para os seus braos, exprobrando:

No a ouviste? Ela lanou-se s feras para ajudar o Brunn! O mnimo que podes fazer louvar a sua coragem. Helga! mastigou o irmo em tom de aviso, recordando-lhe que no estavam sozinhos. Porm, a viva de Delling no parecia intrigada pela simpatia que a princesa devotava escrava. Ao invs, o seu olhar expressava uma ansiedade suplicante, ao indagar: verdade que essa rapariga pode salvar o meu filho? Ela herdou o dom de curar da sua me respondeu Helga com convico. A maleita de Brunn evoluiu para alm da ajuda das ervas ou da minha magia. No sei se Freya conseguir salv-lo, Sissa... Mas, neste momento, no perderemos nada se a deixarmos tentar. Era impossvel dizer se a viva de Delling estava mais assustada com a idia de ver o primognito finar-se ou de depositar esperanas numa inimiga. Contudo, acabou por se afastar e ceder espao minha irm, numa prova de confiana. Freya fitou Helgi de esguelha, com o ressentimento declarado no olhar verde, antes de se aproximar do pequeno. A respirao descompassada do prncipe denunciava a violenta comoo que o abalava. Aps uma luta sem trguas para se acalmar, tambm ele deixou a casa. A minha irm hesitou quando a porta bateu. Porm, logo de seguida, forou-se a esquecer os dilemas do corao e dedicou-se sua Arte, com uma mestria e devoo que no conheciam rival. Durante algum tempo observei-a a instruir Helga e a viva de Delling. A prpria vidente surpreendia-se com a mistura de ervas que Freya preparava, esmagava e espalhava sobre o peito nu da criana. Quando repousou as mos sobre a papa verde e esta comeou a brilhar, espargindo uma cintilao

branca que se fundiu com o corpo moribundo, Sissa soltou uma exclamao de perplexidade e encanto... E Helga sorriu. No demoraria para que os olhos do pequeno prncipe se tornassem a abrir.

CAPTULO 2
Acordei sozinha sobre a pedra no centro da lagoa. Edwin devia continuar para l da queda de gua, recolhido no que eu imaginava ser outra gruta. Ser que a sada para o exterior se fazia atravs de uma passagem existente naquele lugar? No me apetecia confirm-lo. Esgotaria as restantes possibilidades, antes de tornar a defrontar o Rei da Lua. Enrolei a tnica com cuidado para observar o ventre. Apesar de bastante melhor, o ferimento ainda no sarara. H quantos dias a Montanha me guardava no seu seio? Pelo menos os suficientes para o Povo da Terra escrutar a floresta, tirar as suas concluses e viajar at ao Pas dos Viquingues. Era incrvel como me sentia saciada, apesar de no comer nem beber desde a ltima vez que me sentara mesa da rainha Lyria. Obviamente a caverna albergava um poder fenomenal! Eu devia explor-la e desvendar os seus segredos. Tinha de descobrir uma forma de regressar ao castelo do rei Steinarr e salvar Freya do jugo de Aesa. Ao nadar em direo margem, recordei a Viso que me perturbara o sono. Fora um alvio verificar que a minha irm desfrutava da proteo de Helga e Helgi. Se a rainha feiticeira lhe impusera que se deitasse com o Esprito da Escurido, era porque ainda ignorava que a profecia do filho do drago j se concretizara! Tal bafo de sorte permitia-me acreditar que, pelo menos por agora, Thorson se mantinha em segurana. Porm, tambm significava que Freya estava novamente grvida! E isso no era uma boa notcia, pois colocava um trofu colossal nas mos da mestra da Arte Obscura. Ao meu redor, formaes reluzentes como lgrimas de estrelas pendiam do teto e elevavam-se do solo,

desafiando a imaginao e extasiando o olhar com a sua beleza. No passado, eu j visitara esse bero de magia, em sonhos secretos. Todavia, nenhum deles correspondia dura realidade. Edwin e eu jamais seramos felizes aqui ou em qualquer outro lugar! As trevas que habitavam a sua essncia acabariam sempre por corromperlhe a razo. Engoli as lgrimas, enquanto tateava cada palmo da rocha salpicada de cristais coloridos, que deslumbravam com o seu esplendor... No entanto, por mais que buscasse, por mais que palpasse e esgaravatasse, nada descobri que indiciasse a existncia de uma passagem dissimulada. A sada para o cume da Montanha Sagrada no se localizava nessa galeria. E isso s podia significar... Virei-me para a cascata, desgostosa. No me restava outra opo, seno entrar no covil de Edwin! Ento, as minhas entranhas revolveram-se. Num estalar de dedos, a gua cessou de cair; simplesmente secou perante o meu olhar, deixando um enorme buraco a descoberto. A sua agradvel melodia pairou no ar, resultado do eco que as rochas devolviam... e calou-se. A caverna encheu-se com um silncio profundo, atemorizador. E esse vazio opressivo trouxe-me a certeza de que algo estava errado. O meu primo encontrava-se para l do conforto da luz, envolto pelo negrume da bruma... Subitamente, um grito carregado de dor deteve o meu corao. Trepei pelas rochas, at chegar cavidade que a Montanha revelara, bradando em resposta a Edwin. A passagem estava preenchida por uma escurido impenetrvel. Porm, no tive de me esforar para me habituar ausncia de claridade. Mal os meus ps se atreveram ao primeiro passo, as paredes do tnel de pedra incendiaram-se. Vacilei e quase ca, tal o horror. De imediato, ergui defesas contra o calor e o fumo sufocantes. Dir-se-ia que

entrara no estmago de um vulco! Era como reviver a minha infncia; os dias em que buscara Edwin na Ilha do Fogo, para amenizar o seu sofrimento. S que, dessa vez, no era a minha essncia que enfrentava a flamas. Era o corpo! E o Rei da Lua no me aguardava com um sorriso nos lbios e a esperana no olhar... O meu primo estava a ser devorado pela rocha candente. O poder de Edwin era insuficiente para combater as lnguas de lava que o envolviam, arrastando-o para o interior do braseiro. No havia como sobreviver a tamanho martrio! As suas foras extinguiam-se, mais rpido do que o raciocnio. Quando tornei a apelar e me precipitei em seu socorro, ele clamou: No, Edwina! Volta para trs! Ignorei-o e continuei a avanar, to rpido quanto a dor permitia. Esse inferno era produto da magia da Montanha. Porm, no deixava de ser letal! Eu tinha de esquecer a minha natureza humana e ser apenas feiticeira. De outra forma, pereceria antes de alcanar Edwin. A sua carne ardia diante do meu olhar. Os cabelos tinham desaparecido... Agarrei-o e tentei pux-lo para fora da rocha. O Rei da Lua usou os braos para me afastar; a pouca fora que lhe restava declarada nos movimentos dbeis e na voz que se desvanecia: Este o meu destino, no o teu... Salva-te... No saio daqui sem ti! rugi, conseguindo resgatar-lhe os ombros para, no instante seguinte, perdlos de novo. tarde... Luta, Edwin! O mundo precisa de ti... A sua voz extinguiu-se. Os dedos de fogo envolviam-lhe a garganta. Os olhos verde-floresta cintilaram s para mim, uma ltima vez. Depois fecharam-se. E as chamas comearam a descer-lhe pela testa. Os seus bra-

os penderam nas minhas mos... Ia perd-lo! E eu no suportaria perd-lo! O Rei da Lua era... Era parte de mim! Sem ele, a minha vida no fazia sentido! Eu podia viver longe de Edwin... Mas seria incapaz de viver sem Edwin! O mundo precisa de ns dois! retruquei com toda a convico. E mergulhei atrs dele. Os meus braos penetraram na lava; os dedos cerrando-se em redor do pescoo de Edwin. Senti a rocha cingir-me e esmagar-me qual espartilho de flamas. Ignorei a dor e a minha mente envolveu a do Rei da Lua, entregando-lhe a nica mensagem que interessava: Amo-te... O seu corpo estremeceu de encontro ao meu... Ser que ainda possuamos carne e ossos? Ou seriam as nossas essncias que se fundiam? Podia jurar que escutava os nossos coraes, batendo em unssono, enquanto a energia de Edwin se misturava com a minha, at cessar de existir uma Rainha do Sol e um Rei da Lua. Ns ramos um nico ser; uma s conscincia. ramos luz e obscuridade, pulsando ao mesmo ritmo. E, nesse momento de excelsa perfeio, um coro celestial atravessou o infinito, arrastando-nos no remoinho da sua magia: Um futuro para aqueles que sonham; Um futuro para aqueles que amam; Um futuro para aqueles que lutam... Vara que aqueles que sonham, amam e lutam possam tocar as estrelas. De repente, estvamos a cair. J no havia fogo. J no existia rocha. A gua juntava-se a ns nessa queda no abismo e sustinha os nossos corpos. Mergulhamos numa vastido morna e suave. Rodopiamos por entre bolhas de ar quente... E o cntico divino findou. A melodia da cascata que alimentava a lagoa mgica acariciava-me os ouvidos. Como era possvel? Sustiveme sobre um brao, respirando a custo. Estava deitada

em cima da pedra que me guardara nos ltimos dias... Com Edwin ao meu lado! Vi-o escancarar os olhos, manifestando igual assombro. Levou as mos cabea, ao peito, ao ventre, libertando sopros de perplexidade; a mesma perplexidade que me deixava muda e paralisada. Edwin no exibia um arranho e o seu cabelo estava intacto, assim como as nossas vestes. Ser... Ser que sonhei? tartamudeou, dando voz primeira questo que me assaltara. Se foi um sonho arquejei , eu tambm o sonhei! A sua mo trmula tocou-me numa madeixa de cabelo. No me afastei e os seus dedos deslizaram-me pela face, numa carcia quase desesperada. Mais parecia que sentia necessidade de se certificar que a mulher diante de si era real! E, antes que eu pudesse extrair um significado daquela loucura, Edwin puxou-me contra o peito e beijou-me, como se desejasse mergulhar dentro de mim e tocar o meu corao. Correspondi com arroubo. De certa forma, era bom que a nossa magia estivesse esgotada, pois, se o poder que nos tornava Rainha do Sol e Rei da Lua se manifestasse, seria devastador. Meu amor... murmurou, enquanto recuperava o flego. Minha vida... Escondi a cabea no seu pescoo e abracei-o. No me podia consentir um pensamento. Se o fizesse, teria de me afastar... E no queria afastar-me! Queria inspirar o perfume dos seus cabelos, assimilar o calor do seu corpo, imaginar que, de alguma forma, o nosso amor era abenoado... Que nenhum acontecimento infausto tornaria a erguer barreiras entre ns. Estava to enlevada, to perdida em sensaes, que me sobressaltei ao verificar que Edwin chorava. Afastei-me para encar-lo, julgando que a realidade se aba-

tera sobre a sua conscincia. Porm, quando lhe fixei o olhar, constatei que a causa da sua perturbao no era o estranho incidente que, h pouco, nos subjugara. O motivo de tamanha comoo era um cristal de forma redonda e brilho negro translcido, que repousava ao nosso lado, em cima da pedra, como se ali tivesse sido cuidadosamente pousado por uma mo divina. A Lgrima da Lua regressara ao seu Guardio! O quarto de Thora era um simples aposento de soldado, com uma fresta exgua por onde a dbil luz do Norte apenas espreitava. A minha irm dormia sobre uma tbua suspensa na parede, enrolada em mantas de l singela, e guardava os seus haveres numa arca de madeira, talhada pelo nosso pai. Em cima desta, encontrava-se uma toalha e um jarro de gua. O seu escudo e armas estavam encostados parede, distncia de um gesto rpido. No havia tapearias, esculturas, castiais ou qualquer tipo de ornato nesse recanto privado. A nica coisa bela que saltava vista repousava cuidadosamente sobre um banco a pele prateada da loba que a guerreira matara na noite da sua iniciao. Dominada pela estranha forma de conscincia que se dividia entre a Viso e o sonho, vi o olhar da minha irm abandonar a fresta, quando trs pancadas sacudiram a porta. Respirou fundo e observou a entrada de Ivarr em silncio, tentando escrutinar para l da solidez da sua expresso. O rei-lobo fechou a porta atrs de si e encarou-a, sem dizer uma palavra. No fim, foi Thora quem cedeu ansiedade: Fala, Ivarr! O que resolveu o rei Steinarr? Vamos marchar contra o reduto dos Vndalos? Ele passou a mo pela testa e a sua voz denunciou cansao, ao replicar:

Sem a magia da Edwina somos impotentes perante os espinheiros... Alm disso, tememos que a feiticeira no hesite em matar Freya, se se sentir ameaada. Quer dizer que no tencionais fazer nada? indignou-se a guerreira. O meu pai enviar alguns homens Floresta Sombria, a fim de indagar das intenes de Aesa e tentar negociar a libertao de Freya. E tu vais lider-los? No Ivarr frustrou a sua expectativa, com firmeza. Ns no sabemos o que a feiticeira planeia... Ainda creio que a captura da tua irm foi um percalo do destino e que os Vndalos desconhecem o seu valor. A minha presena denunciaria a nossa agonia e prejudicaria Freya. Vamos agir com cautela! Talvez se consiga resolver esse impasse sem que haja derramamento de sangue. O meu pai nomeou um dos seus melhores generais para a misso... E eu concordei. Acho que, atendendo s circunstncias, foi a deciso correta. A loba prateada soprou e agitou os punhos, objetando angustiada: E se a bruxa se recusar a soltar Freya? E se pretender transform-la numa criatura decrpita, sem vontade prpria, como fez com o Magnor? Ivarr retraiu-se, lembrando-se das atrocidades infligidas ao seu irmo. Depois, sacudiu a cabea e argumentou: Devemos guardar a esperana de que tudo se resolver pelo melhor! A rainha Lyria acredita que Helgi e Helga mantero Freya a salvo da feiticeira. Bem sei que eles so nossos inimigos, mas at a Edwina os tinha em elevada considerao. Thora estremeceu e fixou os olhos no cho, tentando ocultar a dor ante a incerteza do meu destino. O desejo de abra-la declarava-se em cada trao do rosto

de Ivarr. Porm, continha-se, temeroso de que o seu carinho fosse considerado inoportuno ou at mal interpretado. No queria que Thora julgasse que ele tencionava ganhar vantagem, aproveitando-se da sua vulnerabilidade. Acabou por esboar um gesto de impotncia e murmurar, tomado pela emoo: Daria a vida para te poupar a este sofrimento! A minha irm suspirou e tocou-lhe levemente na face, replicando: A tua perda seria o meu fim. A respirao de Ivarr alterou-se. Levou a mo dela e pressionou-a, sussurrando: Amo-te tanto, minha loba! Mais do que sou capaz de colocar em palavras ou expressar por gestos. Eu sei respondeu a guerreira com a voz embargada. Sinto o mesmo. Ivarr libertou uma exclamao abafada e estreitoua. Eu quase podia ouvir os seus pensamentos; a culpa que os destroava por dentro... Eram incapazes de desfrutar do amor que os unia. Cada um sua maneira achava que o assumir desse sentimento fora a bola de neve que iniciara a avalanche que nos esmagava. Se eu lhes conseguisse falar, diria que estavam profundamente enganados. No meio de tantas adversidades, a paixo do rei-lobo e da loba prateada era a nica coisa certa e pura; talvez a ltima esperana que restava ao nosso povo. A Edwina est bem afirmou Thora subitamente. Deveras? indagou Ivarr, fitando-a ansioso. Ela manifestou-se, de alguma forma? No contraps a guerreira. No sei explicar... algo que sinto! Mas, como? O rei-lobo abanou a cabea, confuso. Por mais encantada que a Edwina estivesse

pelo vosso primo, jamais permitiria que Freya se mantivesse prisioneira dos Vndalos! Regressaria a casa... Talvez no possa regressar! interrompeu Thora, refletindo. Talvez esteja ferida... Afinal, o rei Cyrus descobriu o seu sangue na floresta. Contudo, tenho a certeza de que est viva! Se no comunica conosco, porque a sua magia se esgotou no confronto com Aesa. Perante isto, eu jamais tornaria a questionar o poder de intuio da minha irm guerreira! Ivarr voltava a estreit-la, asseverando: Tomara que tenhas razo... Tomara! A loba prateada permitiu-se repousar a cabea no seu peito. Ivarr esboou um sorriso triste e beijou-lhe os cabelos com ternura. O momento estava longe de ser perfeito... mas era quanto bastava para confortar os seus coraes. As mars revoltas da Viso enrolaram-me na sua obstinada determinao. No resisti. Quem sabe se, dessa vez, Freya no se aperceberia da minha presena? Talvez eu pudesse avis-la da inteno do rei Steinarr... Constatar que o soberano viquingue planeava abordar Aesa com prudncia era um alvio! Tal como Ivarr alegara, sem a proteo da minha magia o seu exrcito seria presa fcil para os espinheiros assassinos. Um ataque precipitado ao reduto da rainha feiticeira resultaria na morte inglria de dezenas de guerreiros. S negociando com os Vndalos, Steinarr resgataria Freya. Ainda assim, no obstante a sua argcia, eu duvidava que a bruxa aceitasse libertar a minha irm. Freya continuava cabeceira do primognito de Delling, velando o seu sono. As cores do rosto do pequeno revelavam que, embora debilitado, se encontrava livre de perigo. Ressonava baixinho, num gemido dolente que despertava a vontade de amim-lo no colo e cobri-lo

de beijos. Helga cedera ao cansao e adormecera com a cabea pousada na cama. A dona da casa tambm se rendera ao mundo dos sonhos. Dormia, sentada num cadeiro, com o filho mais novo aninhado nos braos. Quando o primeiro brado rasgou a noite, s a jovem viquingue o escutou. Os olhos da minha essncia viram Freya levantarse com uma expresso alarmada. No teve de aguardar muito, para que o grito de cruciante dor se repetisse. Horrorizada, vi-a afastar-se da cama e caminhar p ante p, at porta. Tentei det-la, quando ps sobre os ombros a capa mgica que a rainha do Povo da Terra me oferecera. Eu sabia perfeitamente o que aquele alvoroo significava. Aesa, mestra da Arte Obscura, estava a alimentar-se... E no desejava, de forma nenhuma, que a minha irm presenciasse tamanha abominao! No entanto, mais uma vez falhei no esforo de me manifestar. Logo Freya perscrutava a noite glida, antes de se aventurar no terreiro. No havia sentinelas na rua. Para qu privar os guerreiros do sono, se ningum era capaz de trespassar a proteo mgica que circundava a aldeia? O fogo dos poucos archotes que ainda ardiam provocava a fria do vento. A neve que cobria o solo era to espessa, que engolia as botas de Freya. No entanto, ela avanava, intrigada por verificar que mais ningum saa de casa a fim de indagar o que se passava. Hesitou, ao constatar que os apelos provinham do covil da feiticeira. Tive esperana de que tomasse conscincia do perigo que corria e voltasse para trs. Porm, a minha irm prosseguiu, sem pensar que a sua curiosidade era um desafio morte. A cabana de Aesa destacava-se das demais pela sua grandiosidade. Eu j estava to indignada com a iniciativa de Freya, que acreditei que ela seria tola ao ponto de empurrar a porta e arrostar a feiticeira. Contrafeita, vi-a ro-

dear a casa, em busca da origem dos gemidos de pungente martrio. Depois, colou o nariz s tbuas de madeira para espiar atravs de uma fresta... Recuou abruptamente, levando as mos aos lbios e mal contendo um grito. O seu corpo tremia convulsiva-mente, tal o horror que a assaltara. No obstante, engoliu em seco e tornou a espreitar, no momento em que outro berro arrepiava a escurido. No quarto da rainha, um homem jazia num leito de sangue... ou os despojos do que outrora fora um homem! Os seus braos tinham sido esticados e as mos amarradas cabeceira da enorme cama. Estava nu e a sua magreza era to extrema, que os ossos pareciam prestes a furar-lhe a pele. O seu peito ostentava cortes profundos, como se lacerado pelas garras de um falco. Os cabelos grisalhos brilhavam luz da lanterna, encharcados em suor. E o vermelho escuro e pegajoso que o cobria destacava ainda mais a cor cinzenta luminosa do seu olhar o nico vestgio que lhe denunciava a identidade. Ao lado do infeliz, a mestra da Arte Obscura rutilava, exibindo uma expresso de puro deleite, que lhe rejuvenescia a face encarquilhada. O seu corpo banhara-se no sangue do amante e agora rendia-se languidez da paixo consumada. A minha irm apreendeu a hedionda viso, num flego de incomensurvel terror. As suas pernas bambolearam e o estmago contraiu-se em agonia, forando-a a dobrar-se sobre si prpria... Ento, sem que nenhuma de ns o pudesse prever, uma sombra deixou as trevas e saltou sobre ela, capturando-a e arrastando-a para longe da casa. Demasiado apavorada para reagir, Freya foi carregada pelos braos da noite, sufocada no prprio enjo. No conseguia respirar. No conseguia ver nem ouvir nada, alm do corao que lhe ribombava dentro da ca-

bea. A forma colossal que se movia como o vento levou-a atravs do povoado, at que, por fim, os seus ps tocaram novamente o solo. De imediato, tombou de joelhos e libertou o vmito. Duas mos fortes sustiveramna, impedindo-a de se prostrar na neve. Por entre as lgrimas de aflio, a minha irm distinguiu o azul intenso do olhar de Helgi... E percebeu que estava em apuros. Mal recuperara o flego j ele a sacudia, mastigando um sussurro exasperado: Ests assim to desejosa de morrer? Extenuada, ela levou os dedos aos lbios doridos, enquanto gaguejava: Magnor... Era o Magnor! Quase deitaste tudo a perder! cortou o guerreiro asperamente. Ela esquartejou-o! Bebeu-lhe o sangue! Fazes idia da sorte que tivemos na outra noite, por escapar ilesos quele ritual torpe? Como possvel tamanha perversidade... ? Seria o teu sangue que a rainha beberia, se te tivesse apanhado! Falavam ao mesmo tempo, sobrepondo as palavras, atrapalhando-se na respirao, misturando argumentos. Freya engasgou-se, estrangulada pelas lgrimas. Helgi prosseguiu, movido por uma inquietao distinta da sua: O que te passou pela cabea, para deixares a guarda da minha irm? A rapariga engoliu em seco, enfrentando-o a custo: Tu sabias o que estava a acontecer! No te importas...? Os apetites da rainha no me dizem respeito! Mas aquilo ... odioso, brbaro, repugnante... Freya Helgi deteve-a, envolvendo-lhe o rosto entre as mos e respirando fundo para dominar a ira.

Magnor deitou-se naquela cama de livre vontade, depois de ter trado o seu povo e cuspido no nome do prprio pai. S tem o que merece! Por minha vontade, h muito estaria morto! Nem o mais vil dos traidores merece sofrer assim! contestou a minha irm, transtornada. Meu amor... suspirou o guerreiro, estreitando-a contra o peito. s to pura, to inocente! Quero resguardar-te desta provao... Porm como conseguirei, se insistires em desafiar a sorte? Ningum questiona Aesa e vive para se vangloriar da ousadia! Ningum! A jovem entregou-se ao seu calor, murmurando angustiada: Di-me o corao de pensar que ters de te unir tua prima, por minha causa! Helgi beijou-lhe os cabelos, replicando sobriamente: No te apoquentes! Existem destinos piores do que desposar Grma... Talvez no tenha sido as suas palavras, mas a forma como as proferiu, que incitou o cime da minha irm. Reagiu intempestivamente, empurrando-o e resmungando zangada: Compreendo! Realmente h sinas menos ditosas do que desposar uma mulher bonita, disposta a tudo para ganhar os teus favores! Freya! protestou ele, tentando ret-la. No foi isso que eu quis dizer... Porm, a rapariga tornou a estrebuchar e Helgi deixou-a partir. Ficou a v-la entrar na casa da viva de Delling, com uma expresso perdida. Por mais voltas que desse cabea, no descortinava uma soluo para aquele impasse. E eu continuava aprisionada pela vontade da magia, incapaz de ajud-los.

Edwin girava a Lgrima da Lua entre as mos, como se no acreditasse que o cristal tornara sua posse. Achas que foi um teste? indagou subitamente. Ter a Montanha decidido submeter-nos a uma prova extrema, para nos avaliar? Talvez ele estivesse certo! De que outro modo se justificava o sucedido? Depois de quase termos perecido, devorados pela rocha ardente de uma gruta que durante dias se revelara glida e sombria, havamos despertado sobre a pedra onde nos sentvamos, sem uma beliscadura ou um fio queimado nas roupas. At os cabelos de Edwin, que eu vira desaparecer sob as flamas, estavam brilhantes, uma tentao para os dedos... Deparei com o seu olhar sorridente e baixei o rosto, corando at alma. Perante o meu desconforto, o Rei da Lua apertou-me a mo, murmurando: Sei que no posso remediar o que fiz... Porm, estou arrependido! Devia ter-te procurado assim que cheguei ao Norte, em vez de me submeter chantagem de Aesa. Todavia, o meu maior erro foi no partilhar a verdade contigo e com a rainha Lyria. Tu terias ficado furiosa, mas acabarias por me desculpar. E Lyria ter-meia ajudado. Sim! concordei, num tom mais frio do que o necessrio. Ela acreditava em ti. Mas tu no! constatou, gravemente. Sempre viste atravs de mim! Se assim fosse, no estaramos aqui! repliquei, mordaz. Edwin suspirou, antes de afirmar: Logo que deixemos a Montanha, pedirei perdo rainha do Povo da Terra. Imagino que Aesa queira o pote para assimilar o poder das cinzas... Contudo, se ns os trs unirmos foras, havemos de destru-la! Para isso, a Montanha ter de nos libertar! contestei, pungente.

A caverna mgica estava em permanente mutao. Por trs da esplendorosa cortina de gua da cascata, erguia-se agora uma parede de pedra lisa como a que forrava o fundo da lagoa. A gruta onde Edwin se refugiara aps a nossa discusso, prenhe de trevas ou de fogo, desaparecera sem deixar rasto. Por que questionas a boa vontade da Montanha? interpelou o Rei da Lua. Durante anos, eu vivi na excluso desta magia, clamando de raiva porque o acesso Pedra do Tempo me era negado. Porm, no instante em que te finavas nos meus braos, a floresta ganhou vida. Um trilho estendeu-se diante dos meus olhos e a luz que brotava do interior da terra guiou-me at aqui. Esta gua recebeu-nos! Sarou o teu corpo. Apaziguou o meu esprito... Mesmo quando voltei a ter dvidas; quando questionei se valeria a pena lutar contra o lado negro da minha essncia, a Montanha recordou-me de onde vim... E comprovou a solidez do nosso elo! Porque, apesar da tua revolta, foste incapaz de me abandonar morte, ainda que ciente de que partilharias o meu destino! Tentei deter o seu discurso e esfriar-lhe o ardor; silenciar as palavras que me tocavam o corao. No entanto, Edwin ignorou-me e prosseguiu: Tu seguiste-me at ao submundo e arrastasteme de volta luz. Ofereceste-me uma nova vida, quando toda a esperana se perdera! A minha alma est curada, Rainha do Sol... E a prova est aqui! Exibiu a Lgrima da Lua, com uma expresso deslumbrada. Agora, s tenho de me prostrar diante da Pedra do Tempo e orar para que o Guardio da Montanha reconhea o meu poder. Tal seria maravilhoso, no s para Edwin, mas para todos os que sustinham o estandarte do bem. Admitia que ver a Lgrima da Lua entre os seus dedos era o maior dos prodgios! Contudo, apesar de o meu corao estar

rendido, a mente continuava a questionar cada um dos seus gestos, palavras, sorrisos e intenes. O Rei da Lua era um mestre de manipulao... Amo-te, Rainha do Sol! A sua declarao esbarrou nos meus pensamentos e trouxe-me lgrimas aos olhos. O sobressalto foi to violento, que Edwin se apossou das minhas emoes. O seu semblante ensombrou-se, tomado por uma tristeza profunda que se refletiu na voz, ao replicar: Tu no acreditas que a Pedra do Tempo esteja disposta a conceder-me a sua graa... Perdeste a confiana em mim! Incapaz de encar-lo, fechei os olhos e as lgrimas rolaram-me pelas faces. Quando tornei a abri-los, Edwin era a imagem da desesperana. Estvamos to prximos... No entanto, parecia que nunca estivramos to apartados. Era como se uma barreira invisvel separasse as nossas essncias... No! Eu j sentira essa dor antes e por nada no mundo queria voltar a experiment-la! Antes que a conscincia me subjugasse os sentidos, inclinei-me sobre ele e cedi ao mais premente dos meus anseios. Os meus lbios tocaram os de Edwin, numa carcia suave, numa splica de entrega. Porm, em vez de corresponder, ele recuou. A sua respirao transformouse num arquejo gorgolejante, como se estivesse a sufocar. E os seus olhos encheram-se de luz; tornaram-se o meu mundo: verde-floresta, verde-esperana... verde-vida! Soltei um gemido de antecipao, quando as suas mos se fecharam nos meus braos, atraindo-me para mais perto, forando-me a mergulhar no seu olhar, enquanto avisava roucamente: No faas isso, se no tiveres a certeza do que queres! Tentei responder-lhe, mas descobri-me sem voz. Escutava o troar descompassado do seu corao... do meu corao. Como se animada por vontade prpria, a

minha mo ergueu-se ao encontro do seu rosto. E Edwin no me deteve. Os seus msculos estavam tensos... Todavia, reprimia-se, ostentando um controlo extraordinrio; um domnio que eu estava longe de igualar! Os meus dedos afloraram-lhe os lbios e deslizaram pela face, delineando a curva firme do maxilar, apreciando a textura da barba, afundando-se nos seus cabelos... Subitamente, fui atrada contra o peito msculo e quase gritei quando as suas mos se enterraram na minha nuca, impedindome de mover, aprisionando-me no verde-paixo. Diz-me, Edwina! exigiu sem cortesias. E eu rendi-me com um suspiro arrebatado: Quero-te... Quero-te! Os seus lbios cobriram os meus e o nosso sangue transformou-se em fogo lquido. No havia um pingo de gentileza no seu toque ou no seu beijo. Apenas uma fome louca; uma necessidade arrasadora. Bradei dentro da sua boca, enlouquecida pelo desejo. As nossas essncias fundiam-se a uma velocidade vertiginosa, como se a magia que partilhvamos tencionasse consumir-nos, para renascer como energia pura. Era maravilhoso... Era demasiado! Fora esse arrebata-mento que nos roubara a conscincia, no castelo viquingue. E eu no queria desmaiar! Edwin... apelei extasiada. O Rei da Lua compreendeu a splica e obrigou a sua magia a recuar, lenta e dolorosamente. Eu imitei-o, at debelar a feiticeira que vivia em mim; at tornar-me apenas mulher... Uma mulher nos braos de um homem! J conseguia sentir os contornos do seu corpo, pressionando-me contra a pedra, o calor das mos, a ternura dos lbios, a doura da lngua, o mel da saliva... os nossos coraes batendo como um s. Acariciei-lhe os ombros largos, os msculos firmes das costas e do peito, deleitando-me com o calor mido

da sua pele. Um incndio violento devorava as florestas do olhar de Edwin... E a madeixa rubra que rasgava a harmonia dourada dos seus cabelos deslizava-me pela face, qual animal esquivo, buscando abrigo na curva do meu pescoo. No resisti a envolv-la entre os dedos... E o corpo do Rei da Lua saltou como se varado por uma espada. A sensao foi to intensa que o fez gritar, atiando-me ainda mais. Enrolei a mo na seda escarlate e puxei-a com determinao, buscando o seu olhar. A expresso de Edwin era arrebatadora! Um sorriso enfeitava-lhe o rosto abrasado pelo desejo... Um sorriso que misturava o ardor de um macho convicto de ter a fmea sua merc, com a felicidade de um menino que realiza o maior dos seus sonhos e o respeito de um homem, ciente de que a mulher nos seus braos no sua escrava, mas sua companheira. No voltarei a perder-te, Rainha do Sol! arquejou. E apossou-se dos meus lbios, tragando-os com sofreguido. As mos fortes cobriram-me os seios, afagando-os sobre a l da tnica, fazendo-me arquear o ventre em delrio. S o tecido rude das suas calas impedia a nossa unio. Rugi, contrariada, e iniciei uma luta com o n que as cingia. Os nossos beijos refletiam a impacincia que nos inflamava. Por fim, Edwin tentou ajudarme... E, na veemncia do nosso esforo, acabamos por rolar pela pedra, caindo desamparados dentro da lagoa. Engoli gua e principiei a asfixiar, confundida pela turbulncia resultante dos nossos movimentos e das bolhas de ar quente, sem noo de onde ficava o fundo e a superfcie. A luz espalhava-se ao meu redor, trespassavame a mente, devorava-me os sentidos. Nesse instante de alucinao em que nada parecia real, a voz lmpida de Thora chegou-me aos ouvidos: A Edwina est aqui!

Diante do meu olhar, as partculas de luz principiaram a sobrepor-se, at ganharem cores e as cores definirem formas. Divisei claramente o tempestuoso cu do Norte, a exuberante Pedra do Tempo... o rei-lobo e a loba prateada. Tentei gritar; combater a estranha energia que me paralisava. Mesmo minha frente, Thora asseverava: Tenho a certeza absoluta! Se a Edwina estivesse na Montanha, no nos responderia? objetava Ivarr, pousando-lhe as mos nos ombros para confort-la. Mas eu sinto a sua presena! replicava a minha irm, angustiada. como um apelo mudo, que me ressoa dentro da mente e arrepia... O que tu sentes conseqncia da ansiedade que te rouba o sono contraps o prncipe, sobriamente. Tens de te acalmar ou ficars doente! Ivarr... Ele calou o seu protesto com firmeza: A Edwina desapareceu! E, por mais que nos doa, tudo leva a crer que... No! vociferou a loba prateada, sacudindoo. No te atrevas, sequer, a insinuar que a minha irm est morta! Thora... A Edwina est viva! Rodou sobre si prpria, clamando com estridor: Edwina! Edwina, por favor, responde! Thora! bradei. No entanto, nenhum som rasgou o ar. Pisquei os olhos e vi-me novamente rodeada de gua, incapaz de respirar. Ento, duas mos determinadas arrastaram-me para fora da lagoa. Debati-me, numa ltima tentativa de me agarrar Viso. Depois, comecei a tossir; a tossir sem parar, at sentir o peito rasgar-se.

Est tudo bem, meu amor dizia o Rei da Lua. No, no est! refutei, entre soluos. A magia da Montanha impede a minha essncia de se manifestar! A Montanha deve ter as suas razes, Edwina! retorquiu, amimando-me contra o peito. No resisti. Necessitava de sentir o seu calor para confirmar que estava viva. No centro de tamanha loucura, comeava a questionar a minha prpria sanidade. Tenho tido Vises confessei, frustrada. A Freya est viva, mas corre grande perigo. Precisamos de salv-la de Aesa... Detive-me abruptamente, ao verificar que o inclura na minha inteno. Fixei-o, apreensiva, mas Edwin no escondia a satisfao pela oportunidade de partilhar da minha vida. Deixou a cabea pender at as nossas testas se encostarem, declarando: Acontea o que acontecer, no tornarei a decepcionar-te! Eu j escutara essa promessa dos seus lbios... O Rei da Lua afastou-se o suficiente para me encarar, prosseguindo com solenidade: Lamento que Freya esteja a sofrer por minha culpa. Jamais me perdoarei, se lhe ocorrer algum mal! Disseste que tens tido Vises... Queres partilh-las? Comecei hesitante, mas a confidencia aliviou o fardo que me vergava os ombros. Temo pela Freya conclu. Ela ingnua e impulsiva... No resistir s armadilhas da feiticeira. E a filha de Halldora no me engana! Jamais admitir que Helgi assuma um bastardo. Mal o seu casamento seja consumado, conspirar com a me para se livrarem da minha irm. Edwin inclinou a cabea, franzindo o cenho.

Essa Halldora... J no esteve noiva do teu pai? Estremeci, s de recordar os tormentos que Catelyn da Ilha dos Sonhos enfrentara s mos daquela mulher desprezvel. Sim... Mas essa histria muito longa e complicada. Conte-me, por favor! volveu ele. Se quero entrar na casa do meu pai de cabea erguida, como sua vontade, bom que conhea o passado da nossa famlia. Respirei fundo e no disfarcei a ansiedade, ao interrogar: Serias mesmo capaz de comear de novo? Edwin susteve o meu olhar, respondendo: No me resta outra opo, se quiser ficar ao teu lado. E ns no nos tornaremos a separar... Isto , se tu assim o desejares! Corei ligeiramente e um sorriso subiu-me aos lbios. Depois do que aconteceu, ainda duvidas? O meu primo manteve-se srio, ao revidar: Eu no ponho em causa o teu afeto, Edwina. Todavia, preciso de mais... Necessito da tua confiana! Pousou-me um dedo sobre os lbios, impedindo-me de reclamar. Quero que a nossa unio seja perfeita, mas sei que tal s ser possvel no dia em que tu fores livre e o meu esprito esteja curado. Fazer amor contigo teria sido maravilhoso. .. Porm, agora, estaria a ser confrontado com o teu arrependimento. E no seria capaz de viver com tamanho pesar. Isso era verdade! Se tivssemos consumado a nossa paixo, eu estaria a remoer medos e incertezas; a sentir-me miservel! No obstante o amor que lhe dedicava, ainda no me sentia segura ao lado do Rei da Lua. Ele tinha um longo caminho a percorrer, at provar que me-

recia a minha confiana. Ser que a magia da gruta interferira mesmo no nosso desvario, forando-nos a mergulhar na lagoa, em vez de submergirmos na loucura dos sentidos? Talvez a apreciao de Edwin estivesse correta e o nosso afastamento da realidade tivesse um propsito! No fim, nada podia fazer, alm de me sujeitar vontade da Montanha Sagrada. Suspirei e aninhei-me no seu colo, gracejando sem constrangimentos: O meu pai haveria de gostar de saber que a filha est sob os cuidados de um homem respeitador! O Rei da Lua soltou uma gargalhada, entrelaando os dedos nos meus caracis, como fazia quando ramos crianas. No entanto, a sua voz nada tinha de inocente, ao requestar: Fala-me dessa Halldora... Ou acabarei por esquecer as boas intenes e chamarei as labaredas a esse olhar de cu e de mar, que me faz perder a cabea!

CAPTULO 3
Sonhei com fogo. Sonhei com ferro. Sonhei com morte. Por entre as rvores cerradas de uma floresta onde as sombras imperavam, as armas dos guerreiros cruzavam-se com uma veemncia letal. Em reduzido nmero, surpreendidos e esmagados pela violncia do ataque, os Viquingues tentaram incendiar a barreira de espinheiros, de onde os Vndalos irrompiam qual enxame maligno. Porm, as flamas eram to eficazes contra os ramos enfeitiados quanto a gua da chuva ou o sopro do vento. Um a um, os escudos com o braso do rei Steinarr tombaram na lama e o sangue do meu povo alagou o solo. Quando os nicos sons que ecoavam na bruma eram os urros de vitria dos seus homens, o rei Raud queimou o estandarte inimigo, sorrindo altivo, enquanto as labaredas consumiam as figuras majestosas do carvalho e do falco. A bandeira branca, hasteada para solicitar uma audincia com o soberano vndalo, sofreu o mesmo destino. Por fim, Raud aproximou-se dos cadveres e iniciou a busca. Entre os corpos tombados, um mereceu especial ateno. Tratava-se de um jovem robusto, cujos olhos verdes cristalinos ainda fixavam o rei com declarado dio... Um dio que no podia ser expresso em palavras, pois o guerreiro gorgolejava, sufocado no prprio sangue. Raud fez questo de arrancar a pele de lobo que lhe ornava as costas, num derradeiro ato de desprezo. Depois, puxou pelos seus longos cabelos negros, a fim de lhe expor o pescoo, para que a lmina da espada fizesse um corte perfeito. O ferro rasgou o ar com um silvo mrbido... E o sangue jorrou em repuxo do tronco estrebuchante. Embriagado de poder, o rei exibiu o maca-

bro trofu aos seus homens, antes de atravessar o anel de espinheiros. A aldeia aguardava o soberano em silncio. At os guerreiros que o haviam acompanhado se detinham, expectando o desfecho de outro conflito igualmente arrasador. Helgi! O rugido de Raud troou, qual prenuncio de tempestade. Poucos passos adiante, o Esprito da Escurido deteve-se e voltou-se para encar-lo. Com um forte impulso de brao, o rei arremessou a cabea decapitada para os seus ps, rugindo: Toma, irmo! Trouxe-te uma lembrana da batalha... Pendura-a numa estaca, entrada de casa, para que jamais te esqueas de que envergonhaste o nosso povo, a tua famlia e o teu soberano. Helgi olhou de esguelha para o despojo humano, sem esboar um gesto. O seu rosto manteve-se glido, mesmo quando a prisioneira viquingue surgiu a correr de entre a multido, gritando aflitivamente: No! No! Ketill! No! Porqu? Porqu? O choro convulsivo de Freya ecoou no silncio lgubre, qual cometa de revolta. Assolada pelo desespero, prostrou-se na neve ao lado da cabea do guerreiro, acariciando-lhe os cabelos pegajosos de sangue. Na sua agonia, recordava o dia em que Ketill lhe declarara um amor profundo... Talvez o meu rei possa explicar por que pende sobre mim tamanha vergonha? A voz poderosa de Helgi absorveu as atenes, neutra e glacial; um claro desafio fria do irmo. As faces de Raud tornaram-se escarlates sob a espessa barba acobreada, at parecer que os olhos azuis iam saltar das cavidades. Ests a troar de mim? vociferou, inflamado pela ira. Tu questionaste a minha ordem de ataque!

Na ausncia da rainha Aesa, o rei vndalo deu a sua palavra em como escutaria a mensagem do rei viquingue e deixaria o general partir com os seus homens, em segurana contraps o Esprito da Escurido, sem um pingo de temor. Nenhum sangue deveria ter sido derramado naquele encontro! Como te atreves? Raud arremeteu em frente, mas Helgi no se desviou e acabou por ser o mais velho a recuar na agresso. Aqueles ces so responsveis pela morte do nosso pai, dos nossos irmos... Deveria t-los deixado partir inclumes? A rainha ordenou que os guerreiros de Steinarr no fossem molestados, quando viessem negociar a libertao da escrava revidou o outro com convico. Ests enganado! A rainha mudou de idias, antes de partir para os Pntanos Nebulosos. O soberano fez uma pausa, apreciando a surpresa do irmo. Sim, Helgi! A sua vontade acabar de vez com aquela raa maldita! E, mesmo que assim no fosse, tu deves-me respeito! Deves-me obedincia! Como pode o homem que jurou jamais embainhar a espada enquanto um viquingue respirasse contestar o seu rei diante do inimigo? Escutaste essa nova ordem da boca da rainha? mastigou Helgi entre dentes, ignorando a provocao. Raud hesitou, parecendo confuso. Todavia, logo objetava: No tenho de te dar satisfaes! Alis, a tua atitude s veio confirmar as minhas piores suspeitas! O seu tom tornou-se jocoso, instigador: Como mudaste, irmo! Jamais esperei ver o dia em que o Esprito da Escurido, o melhor guerreiro do povo vndalo, rastejaria para se deitar com a loba prateada, uma reles assassina. A

tua frieza no me engana! Foi por causa dessa rameira que porfiaste a minha autoridade... A voz de Raud morreu-lhe abruptamente na garganta, quando Helgi destruiu a curta distncia que os separava, afrontando-o olhos nos olhos: Que autoridade possui algum que espezinha a sua honra na lama, ao desembainhar a espada diante de uma bandeira branca? O que fizeste foi indigno de um rei... Foi indigno de um homem! E mesmo que a ordem tenha partido da rainha, o que eu duvido, tudo o que provaste aos Viquingues foi que o soberano dos Vndalos no tem palavra! Basta! ribombou Raud, possesso. Talvez Snari tenha razo, quando te acusa de cobiares o meu trono! Ests a planear uma traio, Helgi? Responde! Durante algum tempo, s o assobio do vento minaz que castigava o terreiro encheu os ouvidos da aldeia. Helgi sentiu a raiva estilhaar o controlo que mantinha a grande custo. Teria explodido, se a energia da sua gmea no o alcanasse e cobrisse de serenidade. Por entre os rostos ansiosos da multido, as faces plidas de Helga desmereciam o alvor da Lua. A vidente estava aterrada! Contudo, aguentava-se com bravura, pois sabia que um gesto precipitado podia significar a desgraa dos dois irmos... e a morte de Freya. Por elas, o Esprito da Escurido engoliu o fel da ira, antes de volver: Se acreditas no que acabaste de dizer, porque no me conheces! E eu tambm no reconheo em ti o meu irmo mais velho, compassivo e justo. a vontade do rei Raud que governa o povo vndalo? Ou a voz venenosa do prncipe Snari lidera em seu nome? Se achas que sou um traidor por tentar chamar-te razo, mandame prender e julga-me como tal! O que que se passa aqui?

Uma voz aguda ecoou pelo terreiro, com tal estridor que mais parecia que o cu cinzento, raiado de negro, se despenhava sobre a aldeia. Aesa surgiu de surpresa, seguida por Snari e os poucos guerreiros que a haviam acompanhado na sua misteriosa empresa. O andar da feiticeira vacilava de fraqueza, mas as labaredas que lhe flamejavam no olhar afastavam quaisquer dvidas quanto ao seu poder e malignidade. Nenhum Vndalo era capaz de manter-se indiferente diante da rainha! Algumas mulheres correram para casa. As mais afoitas esconderam-se atrs dos homens. Os guerreiros que haviam participado na batalha sustiveram o flego. Helga avanou at Freya, antevendo uma tempestade. A jovem viquingue enrolouse aos seus ps e abraou o pescoo de Conselheiro, esgotada de tanto chorar. Raud e Helgi ainda se arrostavam, mas o mais velho acabou por desviar o olhar e dirigir-se feiticeira, vomitando rancor: Exijo que o prncipe Helgi seja castigado por desrespeito ao rei! O Helgi faltou-te ao respeito? inquiriu Aesa como se no acreditasse. Contestou as minhas ordens... prosseguiu Raud. As suas ordens, minha rainha! A mestra da Arte Obscura quedou-se diante do bisneto que coroara rei, resmungando: No irs impressionar o povo e muito menos ganhar os favores dos guerreiros, comportando-te como um rapazola choramingas e queixinhas! A que ordens te referes, afinal? E a quem pertence esta cabea, que encontro perdida no meu terreiro? Ao prncipe Ketill, minha rainha esclareceu o soberano, engolindo em seco ante a reprimenda. O rei Steinarr enviou o sobrinho favorito, juntamente com um dos seus generais, para discutir a libertao da escrava...

E tu mataste-o? cortou Aesa, num tom cavernoso de pssimo agouro. Sim, senhora! prosseguiu Raud, to transtornado que nem se apercebeu do perigo. Reguei o solo vndalo com o sangue dos nossos inimigos, como vs ordenastes! Eu mandei que no tocassem num fio de cabelo viquingue! rugiu a feiticeira, agitando os punhos. Sers to nscio que no compreendas uma ordem to simples? Achas que Steinarr aceitar negociar, agora que aniquilastes os seus mensageiros? Mas... balbuciou Raud, assombrado; as faces passando de escarlate a cinza num estalar de dedos. O Snari disse... Ele garantiu-me que era esse o vosso desejo! Aesa virou-se para o vidente com os olhos em chamas. Snari era a representao da inocncia; do mais profundo ultraje. Sob a observao atenta da bisav, sacudiu fervorosamente a cabea e objetou: Eu jamais faria tal coisa! Sei que a minha voz fraca, face s acusaes do rei dos vndalos, mas suplicovos que acrediteis na minha inocncia, senhora! O meu primo est a usar-me para justificar as suas falhas. Seu prfido mentiroso! vociferou Raud. E deitou a mo espada, marchando na direo do vidente. Vou cortar-te a lngua... Chega! estrondeou Aesa, to furibunda que espargiu centelhas de luz prpura. Raud nem viu o raio cortar o ar. Apenas sentiu o efeito da sua energia flamante em todos os msculos e ossos do corpo. Caiu desamparado e ficou estendido no cho. Estava vivo... Contudo, somente devido fora do seu sangue misto. Helga quis precipitar-se em seu socorro, mas a rainha impediu-a, bradando furiosa:

Quem se atrever a tocar-lhe, sofrer a mesma sorte! Estou cansada de tanta fraqueza; farta de tamanha estupidez! A partir deste instante, ningum tomar decises em territrio vndalo, alm de mim! Entendido? O povo recuou, temeroso da sua ira. A feiticeira j se voltava para o rei prostrado e determinava: Quando este inepto acordar e conseguir montar a cavalo, ir pessoalmente diante de Steinarr impor as minhas condies. Ouviu-se um burburinho atemorizado e apenas Helgi ousou manifestar discordncia: Os Viquingues iro mat-lo para vingarem o que se passou aqui! Em menos de nada, a mestra da Arte Obscura estava diante do Esprito da Escurido, devassando-lhe o olhar com espiges de gelo, enquanto rabujava: Por que o defendes, se ainda h pouco exigia o teu couro? Helgi enfrentou-a, replicando: Raud meu irmo. Por isso mesmo! volveu a feiticeira com brusquido. Se os Viquingues o matarem, o reino vndalo ganhar um lder de valor! O Esprito da Escurido recuou, atnito. No podia acreditar que a bisav se expressara como se realmente desejasse a morte de Raud... s para v-lo tornar-se rei. Despertei banhada em lgrimas, percorrida por arrepios de horror e espasmos de revolta. Os gritos de Freya ainda me ecoavam na mente, sobrepondo-se ao clamor da minha garganta. O que fazia Ketill ao lado do general enviado pelo rei Steinarr? H muito que o seu rosto fora marcado pelos Vndalos, no s por ser um dos guerreiros-lobo do herdeiro do trono inimigo, mas porque os Viquingues faziam questo de enaltecer o seu herosmo, na resoluo da primeira batalha que opusera Aesa ao Povo da Terra, quando, para me salvar, a sua espada derrubara Arkin, o primognito do rei Vestein.

Ivarr jamais permitiria que o primo avanasse numa misso que exigia extrema prudncia e diplomacia! Como pudera, ento, tamanha desgraa ocorrer? No tardei a descobrir que, mais uma vez, Edwin e eu partilhramos a Viso. Porm, no momento, esse fenmeno era a ltima coisa que me preocupava. Chorar entre os seus braos revelou-se um conforto, na turbulncia do desgosto. Ketill fora um bom amigo... O seu esprito leal e brincalho encantara aqueles que tinham tido a ventura de conhec-lo. O rei Steinarr estimara-o como a um filho. Ivarr amara-o como se fosse seu irmo... Apesar de desfrutar de elevada popularidade entre as mulheres, o guerreiro apenas tivera olhos para Freya. Esse amor fora to intenso e sincero que, mesmo sabendo da existncia de uma paixo secreta no passado da minha irm, no desistira de conquistar o seu corao. Quem diria que um sentimento to nobre o condenaria morte? Quanto mais ponderava, mais me convencia de que Ketill agira por sua iniciativa, sem o conhecimento dos companheiros. Tenho de sair daqui balbuciei, estrangulada pela angstia. Depois do que aconteceu, intil alimentar iluses. A guerra ir rebentar entre viquingues e vndalos! E eu no estarei l, para proteger o meu povo da tirania da Aesa e salvar a minha irm... Vem disse Edwin, apertando-me a mo. Vamos procurar a sada. Lado a lado, esquadrinhamos as paredes de rocha cintilante. Contudo, no existia uma fenda na pedra, nem prenuncio de que alguma energia mstica se tencionasse manifestar. No compreendo! resmungou o meu primo, cravando os dedos nas protuberncias dos cristais. Tenho a certeza absoluta de que foi por aqui que entramos!

Temi que arrancasse as unhas, tal o mpeto com que queria obrigar a rocha a ceder-nos passagem. Segurei-lhe o brao, impedindo-o de continuar. Desconhecia o que fazer para debelar a magia da gruta, mas no seria a arranhar a pedra que abriramos um corredor para o exterior! Vi a minha desesperao refletida no olhar verdefloresta... Uma ansiedade que se foi agudizando, medida que os dias e as noites se sucediam no mundo dos Homens, enquanto a Guardi da Lgrima do Sol e o Guardio da Lgrima da Lua estavam cativos da vontade da Montanha Sagrada. Apesar de vivermos sob um resplendor perptuo, eu conseguia sentir a energia do Sol e Edwin a da Lua. O meu corpo sarara graas gua da lagoa, sem que a pele do ventre guardasse vestgios do corte desconforme. Por seu lado, Edwin tambm fora influenciado pela magia que nos rodeava. Surpreendia-o mais tranqilo, mais maduro... Os fantasmas do passado jamais cessariam de atorment-lo! Porm, aparentemente, descobrira uma forma de os silenciar. Dia aps dia falamos sobre coisas que jamais poderiam ser relatadas para l das paredes cobertas de cristais. As confisses da mente e do corao ficariam para sempre guardadas na memria da caverna de luz, mas apartadas dos ouvidos do Homem. Por fim, eu j acreditava que nenhum segredo nos separava. O passado de Edwin, as suas motivaes e passos arrevesados ainda me revolviam as entranhas. Todavia, compreendia finalmente a dor irracional que o movera... E admitia que tambm no me encontrava inocente da desventura que se abatera sobre ns. Se Edwin falhara por rancor, eu falhara por falta de f. Por vezes, as foras que nos atraam manifestavam-se, sedutoras, ardentes... Contudo, no voltamos a deixar-nos tentar pela loucura dos sentidos. O nosso elo

estava restaurado, mas havia algumas barreiras a superar, antes de podermos assumir um amor sem ressentimentos, desconfianas ou remorsos. Para o meu primo, o maior desafio era, sem dvida, a conquista plena da Lgrima da Lua. Ao partilhar com Edwin a extraordinria experincia de mergulhar na essncia do seu cristal, confirmei que a energia que o alimentava no era adversa quela que sustentava a Lgrima do Sol. Em tempos, a minha me explicara que a magia era como uma espada. A causa que a arma servia no dependia da matria de que era feita, mas da natureza do corao daquele que a empunhava. Durante longos anos, a Lgrima da Lua estivera merc de um feiticeiro negro... Porm, a sua magia no tinha de ser maligna! Na substncia que distinguia a Arte Obscura da Arte Luminosa havia ensinamentos para aqueles que desejassem praticar o bem, tal como o Povo da Terra j provara. Contudo, no obstante a minha derradeira expectativa, firmar que a Rainha do Sol e o Rei da Lua podiam ser aliados, em vez de adversrios na luta contra o mal, no bastou para satisfazer os caprichos da Montanha Sagrada. Nem a mais esmerada combinao dos nossos poderes foi capaz de evocar uma sada. Entender a razo por que ramos prisioneiros na nossa prpria casa decerto ajudar-nos-ia a conquistar a liberdade! No entanto, a magia primordial mostrava-se irredutvel... Enquanto isso, a lua crescia por trs das cerradas nuvens negras que cobriam o Norte. E o tempo de Freya esgotava-se. Ao acordar, avistei as flamas irrequietas de uma lareira e escutei o gemido lgubre do vento que se esgueirava pelas fendas da parede de madeira. Sustive o flego, piscando os olhos para certificar-me de que estava desperta. No havia dvida! A cabana que me acolhia era to real como o ar que me alimentava os pulmes. Senti a

essncia de Edwin pulsar ao meu lado, qual calor doce que me aconchegava. Voltei a cabea ao seu encontro... E deparei com Freya. Gritei instintivamente. Apesar de estar distncia de um brao, a minha irmzinha no me ouviu. Nem sequer reagiu, quando tentei estreit-la. Mais uma vez, a Viso impedia-me de interferir na sua sorte. Edwin... apelei, assustada. E a sua voz chegou at mim, clara e segura: No receies. Eu estou contigo. Por um instante, a figura da minha irm estremeceu como se feita de nvoa. Para l da sua realidade, vislumbrei o corao da Montanha Sagrada, onde o meu corpo repousava nos braos do Rei da Lua, sobre a pedra polida que rasgava a lagoa mgica. A nossa proximidade permitia-lhe olhar para dentro da minha mente e afirmar: Concentra-te, Edwina! No permitas que a Viso se extinga... Voltei costas ao brilho resplandecente dos cristais da caverna e mergulhei na nuvem mstica que ocultava a minha irm. Freya no se movera. Estava sozinha na casa de Helga, sentada sobre as almofadas que lhe serviam de cama, cega por lgrimas de desespero. O palor das faces evidenciava-lhe as olheiras profundas, testemunho de infindveis noites de viglia. No terreiro, o cntico de homens e mulheres competia com o fragor da tormenta. Era dia de festa na aldeia dos Vndalos. A rainha Aesa vestira-se de sacerdotisa e celebrava o casamento do prncipe Helgi com a princesa Grma. Eu imaginava a satisfao da feiticeira... Finalmente, o Esprito da Escurido vergava-se sua vontade e desposava a prima. De sbito, a porta abriu-se e uma sombra esgueirou-se para o interior da cabana. Freya retrocedeu, alarmada... Porm, logo o medo se transformava em horror, ante o velho decrpito que se quedava afastado da claridade da lareira.

Magnor... Reconheceste-me! articulou ele, como se tal fosse motivo de pasmo. A minha irm teve de respirar fundo, antes de conseguir reagir. A sua mente era assaltada pela recordao do jovem garboso que lhe estivera prometido. Os cabelos negros e sedosos, que Magnor tanto estimara, haviam-se tornado brancos e desgrenhados. O seu corpo alto e musculado era um despojo esqueltico e encurvado. Contudo, os olhos cinzentos mantinham-se iguais: glidos e determinados. H muito que eu aprendera a no descuidar a maldade desse olhar. Em sobressalto, desejei que a minha irm voltasse as costas ao traidor, sem lhe dar ouvidos. Porm, a generosidade do seu corao levou-a a estender a mo e a exclamar contristada: O que a bruxa te fez! No! silvou Magnor num tom quase doloroso, erguendo o ; brao para lhe impor distncia. Fica longe de mim... Freya levou as mos aos lbios, transtornada. O prncipe franziu a testa e resmungou: Eu no quero a tua piedade! No desejo a compaixo de ningum! Fiz a minha escolha... e hei de assumi-la at ao fim! Chocada perante a sua rispidez, a jovem engoliu em seco e replicou: Escolha? Eu ouvi os teus gritos, na outra noite! Vi... Vi ao que ela te sujeita... A garganta de Magnor emitiu um rudo esquisito, como se estivesse a sufocar. Demorei a perceber que se ria. Depois, a sua mscara de insensibilidade ruiu e o olhar acusou um sofrimento atroz, ao confessar: A rainha gosta de beber o meu sangue. Diz que o mais doce que j saboreou! Acho que... s por essa razo me mantm vivo.

Freya abanou a cabea, indagando horripilada: Porqu? Porqu, Magnor? Tu tinhas tudo... O prncipe deteve-a com um gesto brusco, arrastando as palavras numa resposta azeda: Eu no tinha nada! Ivarr, sim! Ivarr tinha o carinho do nosso pai, o respeito do povo, amigos que dariam a vida por ele, sem hesitar... E o amor de Thora! Sim! O amor de Thora! Eu bem via a forma como se olhavam, mesmo antes da Caada! Ento, a feiticeira surgiu na floresta e disse o que eu almejava ouvir. Seria o seu consorte... Sentar-me-ia ao seu lado no trono e poderia vingar-me da indiferena do meu pai, da soberba do meu irmo, do desprezo de Thora... Teria os reinos vndalo e viquingue aos meus ps. E eu acreditei! Engoli as suas promessas de um s trago. Devorei a seduo, a luxria... At ser incapaz de respirar, se Aesa no estivesse por perto. Quando ela revelou a sua verdadeira face, era tarde. Eu j me submetia a tudo, pelo privilgio de me arrastar aos seus ps. Freya sacudiu os caracis negros, volvendo atordoada: Ests a dizer que nem sequer tentaste fugir? E fugiria para onde? retrucou a miservel figura. A resposta da minha irm foi to firme que me surpreendeu: Tu jamais deixars de ser um prncipe viquingue! Ao contrrio do que pensas, o rei Steinarr sofreu muito com o que fizeste; no por se sentir ferido no orgulho, mas por gostar verdadeiramente de ti. E o Ivarr daria a vida para te resgatar! Erraste... No existe feitio ou loucura que justifiquem to vil traio. Contudo, se pedisses perdo, o teu pai receber-te-ia...

Eu no quero o perdo de Steinarr! contraps Magnor, parecendo terrivelmente cansado. O reino viquingue nada tem para me oferecer. E o reino vndalo tem? Olha para ti! s um homem transformado em... em... Eu sei o que sou, Freya! No compreendes... Amo Aesa com loucura. No posso evit-lo! Durante algum tempo, vivi na iluso de que esse sentimento era uma bno... Hoje, sei que uma maldio. A voz faltou-lhe, denunciando o seu abalo. Havia tantas lgrimas aprisionadas por trs do olhar cinzento, que a vida que lhe restava no chegaria para chor-las. Surpreendi-me ao verificar que, no obstante o que julgara de incio, o corao do prncipe mudara. Ele bem queria manter a aparncia lgida e inexorvel! Porm, a exausto traa-o. As pernas cederam e tentou agarrar-se parede, a fim de evitar a queda. Todavia, foi o corpo de Freya que o susteve. Eu mal podia acreditar na abnegao da minha irm, quando se lanou em frente para ampar-lo. Se Magnor tivesse surgido diante de Thora, teria sido varado pela sua espada antes de pronunciar um som; eu ter-lhe-ia virado as costas... Mas Freya era diferente! No obstante o que sofrer, no existia um pingo de ressentimento no seu esprito. Orgulhoso, o prncipe recuou, declinando o seu auxlio. A minha irm suspirou, desalentada. Magnor deixara-se cair numa armadilha fatal! Dia aps dia, noite aps noite, Aesa cegara-o de paixo, enquanto o enredava nas malhas sufocantes da magia negra. Nesse momento, nem toda a dor que a feiticeira lhe pudesse infligir seria to insuportvel quanto viver apartado dela. Se amas Aesa, por que no me denunciaste? interrogou Freya subitamente, levando-me a suster a respirao. Por que no lhe disseste que a sua presa no a loba prateada?

O prncipe encolheu os ombros, antes de retrucar: A tua desventura no me traria satisfao! J carrego demasiadas mortes sobre os ombros. Sempre que fecho os olhos, as suas faces assombram-me; os berros ensurdecem-me... Fez uma pausa, ofegando como se a recordao dos fantasmas que lhe atormentavam a conscincia bastasse para gelar o sangue. Depois, o rosto cadavrico assumiu uma expresso altiva e resoluta, ao continuar: No posso remediar o mal que fiz... Contudo, ainda vou a tempo de impedir a destruio do reino viquingue! E, para isso, crucial que a rainha no ponha as mos na criana da profecia... Tu tens de fugir esta noite, Freya! Ela fixou-o, sem acreditar no que ouvia. Poderia a estranha atitude de Magnor fazer parte de uma cilada? Porm, a expectao que se refletia no seu olhar era sincera. O esprito do prncipe estava dilacerado pela culpa, pelos remorsos; buscava veementemente um conforto, uma redeno que lhe permitisse dormir em paz. E a sua avidez por tranqilidade era tal, que se dispunha a contrariar Aesa. Aps um instante de ponderao, a minha irm volveu cautelosa: Mesmo que o ousasse, a feiticeira haveria de me capturar mal pisasse a floresta! Magnor negou com a cabea, rebatendo: Aps o casamento, a rainha tenciona embrenhar-se nos Pntanos Nebulosos e aproveitar a influncia da lua cheia para celebrar um ritual. No sei ao certo do que se trata, mas est relacionado com o pote que roubou ao Povo da Terra. Snari e Helga sero chamados a acompanh-la, por isso no te iro deter. Helgi estar demasiado ocupado com a sua jovem mulher... E a festa h de distrair os guardas e o povo. No voltars a ter outra oportunidade de escapar como esta!

Dito isto, afastou os andrajos e revelou um cristal redondo, repleto de faces que adquiriram um brilho resplandecente sob as flamas da lareira. A minha irm deixou o queixo pender diante da Lgrima do Sol. Esboou um gesto de incompreenso, enquanto tartamudeava: Como... Como foi que conseguiste... ? Esqueceste que sou um ladro nato? replicou Magnor, envaidecido pela sua surpresa. Nas mos de Snari o cristal no passava de um pedregulho. A rainha reclamou-o e escondeu-o num lugar seguro. Eu s tive de aguardar que ela se distrasse. Aesa vai matar-te por isto! declarou Freya, envolvendo o cristal nos dedos trmulos. De imediato, uma chama acendeu-se no seu interior... E a Lgrima do Sol como que despertou para a vida. Magnor sorriu, ao observar a cintilao a envolver as mos da jovem. Por fim, sacudiu os ombros com uma monotonia tenebrosa, replicando: Talvez... Mas isso acontecer, mais cedo ou mais tarde. No h como evit-lo! Vem comigo! desafiou Freya com convico. Todavia, ele declinou sem hesitar: No. S iria atrasar-te... Alm disso, cada passo que me afastasse da aldeia seria como um punhal a cravar-se no meu peito. Eu no existo sem a minha deusa! Prefiro a morte s suas mos... do que a vida longe dela! E, sem mais, desapareceu na obscuridade. O estrondo de um trovo fez a minha irm saltar para trs e apertar a Lgrima do Sol contra o ventre. Demorou algum tempo, at ser capaz de reagir. Por fim, escondeu o cristal no bolso do vestido e espreitou pela porta entreaberta. Uma multido enchia o terreiro, desprezando a violenta tempestade que se aproximava. Ningum queria perder um instante do casamento. No topo do altar,

montado e enfeitado para a ocasio, a rainha declamara bnos e rezas... E Grma j recitava os seus votos: Amo-te desde o dia em que nasci e amar-te-ei at ao dia da minha morte. O meu corpo ser o teu abrigo. Os filhos que te darei enchero a nossa casa de orgulho e alegria... O vento carregou a voz da noiva at Freya, em sopros de ansiedade que lhe vergastaram o corao. A minha irm cerrou os olhos... Chegara a vez de Helgi proferir as juras. Todavia, a voz do guerreiro nada tinha de corts, ao resmungar: Acabemos depressa com isto! Pensei que Aesa se enfureceria e o obrigaria a cumprir a tradio. Porm, o Esprito da Escurido estava to exasperado, que a prpria feiticeira no se atreveu a confront-lo. Sem mais delongas, ungiu os braceletes sagrados e deu por finda a cerimnia. Freya bateu com a porta, abafando um soluo. Deixou-se cair no cho, tremendo e chorando sem controlo. Tinha medo... Tinha muito medo! Instintivamente, as suas mos buscaram a Lgrima do Sol. Possuiria coragem e foras para lutar pela liberdade, antes que Aesa a avassalasse? Helgi, filho de Vestein, fixava o olhar desamparado na irm gmea. Apesar de partilhar da sua dor, Helga nada podia fazer. A rainha Aesa ordenara-lhe que a seguisse, numa enigmtica incurso aos Pntanos Nebulosos. No cu do Norte, por trs do manto cinza e escarlate de nuvens espessas, a Lua redonda e desafiadora observava a aldeia dos vndalos. A princesa sentia a energia mstica latejar e alimentar a tempestade... Um prenuncio de que algo terrvel estava prestes a suceder. O Esprito da Escurido viu a irm partir, com o sangue a ferver dentro do corpo. Jurara proteger Helga... Jurara proteger Freya... E ali estava, subjugado pela von-

tade suprema da bisav, impotente para auxiliar, sequer confortar, as duas mulheres por quem o seu corao batia. Engoliu em seco, diante do sorriso extasiado e sedutor da noiva. Aps anos de imensurvel expectativa, Grma via a sua espera recompensada. Mas de que lhe servia? Ele no a amava! Nem sequer a desejava... E, ultimamente, no meio da turbulncia de tantas crispaes e intrigas, at o respeito que sempre lhe devotara se perdera. Helgi olhava para a sua mulher e experimentava o mesmo despeito, o mesmo asco que nutria por Halldora. No demorou para que a sogra convencesse a filha a arrast-lo at cabana, onde estava condenado a sofrer o castigo de uma unio imposta. O interior da habitao fora decorado com um esmero luxuoso, que desgostou o guerreiro ainda mais. Tamanha extravagncia era inaceitvel, quando as crianas da aldeia morriam de fome! Em silncio, marchou at lareira e sentou-se pesadamente no banco almofadado, cerrando os olhos e os punhos. Se ignorasse Grma, talvez ela percebesse que devia deix-lo em paz, pelo menos, at a sua raiva arrefecer e se conformar com a inevitabilidade do destino. Ouviu a esposa deslizar sobre os magnficos tapetes que cobriam o cho... O murmrio das penas do colcho, quando o corpo voluptuoso repousou na cama e se cobriu com as mantas de l garrida, aguardando... aguardando... O tempo deteve-se para Helgi, enquanto se abstraa da realidade e deixava a mente fluir at um lugar secreto no esprito; um stio que poucas vezes se permitira visitar, temendo perder a identidade de homem... e tornar-se um rei-lobo, uma fera sagrada. De repente, sentiu o ar glido a fustigar-lhe o rosto; a neve a soltar-se sob as patas, enquanto corria e corria, misturando-se com as sombras da floresta, deixando para trs a aldeia, fugindo da raiva, fugindo da dor... O perfume da liberdade inundava-lhe os pulmes. Os dedos do vento teciam

carcias no seu plo negro. O homem dentro de si era um escravo... Ao lobo, jamais conseguiriam impor a servido! Helgi? O solo da floresta desapareceu-lhe debaixo das patas. A fera escutou o seu prprio uivo de desespero, enquanto se precipitava no abismo. A sua liberdade fora efmera uma iluso! O lobo era to prisioneiro quanto o homem. Helgi? O apelo de Grma repetiu-se. A presso dos seus dedos sobre os ombros do marido tornouse insistente, incmoda, impossvel de desatender. O guerreiro abriu os olhos... Porm, em vez do brilho flamejante da lareira, deparou com dois seios alvos e intumescidos, pendendo a um palmo da sua boca. Teve de apelar a todo o controlo para no recuar. Os cabelos ruivos da esposa choveram sobre ele, enquanto a jovem lhe buscava os lbios com uma sofreguido excitada. Impaciente, o rei-lobo fechou as suas mos sobre a cintura nua e afastou-a; a voz rouca denunciando a indignao da fera que lhe habitava a alma: O que ests a fazer? As pernas de Grma quase falharam ante o seu mpeto. Os olhos verde-tempestade dilataram-se de assombro, ao replicar: Helgi... Ns acabamos de casar! E depois? resmungou o guerreiro, mordendo a ira, enquanto tirava a capa dos ombros com o propsito de cobrir a nudez da prima. Vai dormir, Grma! Amanh conversaremos... No! guinchou ela, forando-o a encar-la. No podes fazer isso... Eu amo-te! Tu s a minha vida... Pra, mulher! rugiu o prncipe, sentindo a cabea latejar. A fera revoltava-se, bravejava, estracinhava-o de dentro para fora.

O que queres de mim? Grma retrocedeu perante a sua irrascibilidade. Com as lgrimas a escorrerem-lhe pelas faces, livrou-se da capa e exps-se aos olhos do marido, volvendo num tom trmulo de raiva: O que que eu quero? Quero que te comportes como um homem! Que me leves para a cama e me faas tua! Quero que me desejes... Quero que me ames! O olhar de Helgi percorreu o corpo lbrico, sem vestgio de entusiasmo. Por fim, sacudiu a cabea e objetou entre dentes: Hoje dei-te o meu nome, Grma... E, por enquanto, tudo o que te posso conceder! No... arquejou ela, precipitando-se na sua direo. Por que me castigas? Olha para mim... Tens de me desejar! Antes que o prncipe pudesse reagir, a jovem saltou-lhe para o pescoo, apertou as pernas em torno da sua cintura e tentou aprisionar-lhe os lbios. Assolado por uma repulsa instintiva, Helgi empurrou-a para cima da cama, vociferando: Deixa-me em paz! Se querias paixo; se querias amor, devias ter escolhido outro homem! E incapaz de suportar os berros revoltados da esposa que escabujava sobre as mantas, possuda pela fria, o Esprito da Escurido virou-lhe as costas e mergulhou na noite. Paralisada pelas amarras da Viso, testemunhei a corrida desenfreada do prncipe vndalo, atravs da aldeia. Fundia-se com as sombras como se fizesse parte delas, invisvel ao olhar dos comuns mortais que festejavam o seu casamento. Eu sabia para onde se dirigia... Apelei a Edwin para que, num esforo conjunto, a nossa energia tocasse a conscincia de Helgi. Tnhamos de impedir que a fera dominasse o homem e lhe impusesse a

vontade do seu corao. Porm, nada deteve o rei-lobo! Logo irrompia pela casa da irm; o corpo trmulo e o olhar em chamas, lutando para respirar. Freya levantou a cabea das almofadas encharcadas pelo pranto. A capa mgica da rainha Lyria envolvialhe os ombros um sinal evidente de que tencionara partir, mas no fora capaz. Preferira resignar-se crueldade do seu destino, do que deixar o homem que amava... O homem que, contra todas as expectativas, lhe caa nos braos, buscando o calor do seu corpo e a ternura dos seus beijos. Helgi...? apelou, num misto de surpresa e inquietao. Ele demorou a responder, devastado pelas emoes que o faziam soluar encostado ao seu peito qual criana desamparada: Eu... Eu no fui capaz! E como podia? Amo-te, Freya! Sempre te amei... Fez uma pausa para recuperar o flego, antes de prosseguir: Perdoa-me! Devia ter cumprido a vontade da rainha... Fui fraco! E a minha fraqueza h de perder-nos aos dois! Freya tocou-lhe nos lbios, impedindo-o de continuar. Sorriu levemente e contraps: No imaginas como a tua fraqueza me faz feliz! Arrancaria o corao do peito, se lhe tivesses tocado. Helgi sufocou-lhe o desabafo com um beijo. O olhar azul celeste fulgurava, ao sussurrar: Para mim, nunca existir outra mulher alm de ti... Juro-te! Enfrentarei a rainha... Com um impulso arrebatado, livrou-se do bracelete de compromisso e atirou-o contra a parede, findando: E se o meu amor me condenar morte, morrerei satisfeito! Esperei que Freya tivesse o bom senso de contrari-lo, para seu prprio bem. Todavia, ela estreitou-o, enlevada pela declarao, e deixou-se derreter no ardor da paixo que partilhavam. Vi os dedos de Helgi hesita-

rem sobre a capa de Lyria... At que as mos de Freya comearam a debater-se com a sua tnica, buscando-lhe o calor do peito. Ento, o rei-lobo perdeu a rstia de domnio que o sustinha e entregou-se loucura dos sentidos. L fora, a trovoada afastara-se da Floresta Sombria. Contudo, o vento enfurecera-se e comeara a nevar. Os Vndalos que ainda teimavam em celebrar foram forados a recolher-se. Mais uma vez, a porta da casa dos noivos abriu-se... Grma saiu, vestida para enfrentar o ar glido da noite, com uma expresso enlouquecida a desfear-lhe o rosto. Comecei por temer que se precipitasse contra Helgi e Freya. Depois, julguei que se dirigia casa da me... Quando lhe contasse o que acontecera, Halldora seria capaz de fazer frente a Aesa e estrangular a minha irm com as suas prprias mos. Porm, a inteno de Grma era ainda mais tenebrosa! Sem hesitao, deixou para trs os trilhos do povoado e rumou aos Pntanos Nebulosos. Apavorada, senti a mente rasgar a cerrao que oprimia o Norte. A princesa Grma depressa ficou para trs, enquanto a Viso me arrastava para o mago daquele territrio amaldioado pelo Homem e pelos deuses. Sobre a desolao dos pntanos, a tempestade de neve era ainda mais veemente. S o alento da essncia de Edwin me impedia de tombar no desespero. Longe dos trilhos que os guerreiros se atreviam a pisar, vrias pedras sobrepunham-se, formando uma escadaria irregular que se erguia muito acima do nvel da gua, encoberta por esqueletos de rvores decadentes, na base, e por um nevoeiro mstico, negro e espesso, no topo. A guarda da rainha dos vndalos dispunha-se em torno dessa estranha formao rochosa, assegurando-se de que nenhum batedor do rei Steinarr os surpreendia. No centro do altar maldito, Aesa assimilava a energia da

Lua e invocava as Entidades perversas que sustentavam o seu poder. A poucos passos, Snari sorria extasiado, com os olhos postos nas duas aldes que se abraavam, terrificadas pela chuva de raios que chicoteavam o cu. Era tambm nessas jovens que o olhar cego de Helga repousava. Estava gelada de medo, mas mantinha-se calada. Enfrentaria um castigo severo, se fraquejasse diante da feiticeira. No auge do funesto ritual, as nuvens foram atravessadas por uma luminosidade prpura, enxertada de preto e roxo, que trespassou a nevasca e caiu como um raio sobre o pote que repousava aos ps de Aesa. At esse instante, eu acreditara que o ferro abenoado por O Que Tudo V era inviolvel... Porm, este fendeu-se como um trapo gasto pelo uso. E, para meu extremo horror, os restos mortais de Gwendalin, uma das mais perniciosas e implacveis mestras da Arte Obscura, foram libertados. Seria de esperar que o mpeto do vento dispersasse de imediato as cinzas da feiticeira. Contudo, estas mantiveram-se coesas; uma forma negra e densa que se agitava no ar, irradiando uma energia tremenda. Lentamente, a aberrao foi adquirindo uma refulgncia escarlate, crescendo e pulsando com um ardor descomunal. Diante de tamanha monstruosidade, as aldes gritaram e tentaram fugir. De imediato, Snari acometeu contra elas e paralisou-as com um simples toque. As jovens eram avantajadas, mas o celerado arrastou-as sem dificuldade at Aesa. Os olhos das raparigas expressaram o seu terror, quando a rainha desembainhou um punhal e o elevou sobre a cabea, entoando louvores Lua. Depois, sem a menor consternao, lacerou-lhes os pulsos, forando as suas mos ao encontro do abominvel fenmeno. Enquanto o lquido quente e viscoso regava as cinzas incandescentes, a voz caliginosa declamava:

Pelo poder da magia que sustenta as nossas essncias, aceita a minha oferta de sangue e de carne. Toma o corpo de uma destas virgens para alimento e o outro para abrigo... Renasce mais forte do que nunca e esmaga os nossos inimigos com a tua ira. Desperta das trevas e torna vida, Gwendalin! Assim que o odioso nome profanou o ar, o aglomerado de partculas flamejantes precipitou-se sobre uma das aldes. Mesmo sob a influncia de Snari, a rapariga estrebuchou de dor, ao sentir as cinzas invadirem-lhe o nariz, rasgando caminho para o interior do corpo. Por um momento, a trovoada reprimiu a fria e at o vento reteve o flego, deixando os pntanos mergulhados num silncio funreo, enquanto os olhos da jovem se abriam desmesuradamente. Depois, a essncia da feiticeira libertou-se da hospedeira, brotando-lhe da boca por entre golfadas de sangue... E a jovem expirou na priso do brao de Snari. Sem perda de tempo, a nuvem candente atacou a outra alde. Aesa esfregou as mos de contentamento, acreditando que Gwendalin escolhera aquela que haveria de acolher o seu esprito, durante a nova existncia que a magia negra lhe concedera. Porm, a barbaridade repetiuse: as partculas chamejantes devoraram a essncia da virgem sacrificada, transformando o seu corpo num despojo cruento. Snari livrou-se dos cadveres e berrou de aflio, quando a execrvel poeira o cobriu. O rosto encarquilhado da bisav denunciou espanto... Contudo, no esboou um gesto para defend-lo. Surpreendentemente, a predadora estudou a presa e recuou. Mas no estava satisfeita! Aps uma curta indeciso, lanou-se contra os guerreiros que observavam o ritual com um pavor mudo. Um a um, os homens tombaram sobre as escadas de pedra, engasgados em vmitos de sangue. Os poucos que tentaram

escapar no alcanaram a superfcie gelada do pntano. Ao regressar ao topo do altar e encarar o olhar cego de Helga, a essncia de Gwendalin j no era um amontoado informe de matria. A nuvem palpitante assumia-se como uma mulher perfeita... uma assassina voraz. Helga tinha plena conscincia do que acabara de acontecer. No entanto, pouco mais pde fazer alm de esbracejar em desespero, quando as cinzas a sufocaram. Descobriu que o aspecto ardente da forma nebulosa no passava de iluso. A essncia da feiticeira era como adagas de gelo a perfurarem-lhe a pele. Finalmente, Gwendalin elegera um corpo para habitar. A princesa tombou de joelhos; a poeira inflamada de perversidade cobrindo-a qual mortalha, at se fundir com a sua carne. Uma luz avermelhada acendeu-se no fundo do olhar branco... Porm, ainda assim, a vidente lutava pela preservao, recusando ceder a vida mestra da Arte Obscura. Eu podia escutar as batidas descompassadas do seu corao, mas era impotente para ajudla. Os dedos de Helga enterraram-se na neve que cobria o altar... Como que Aesa podia assistir impassvel a tamanha selvajaria? Era o seu prprio sangue que se extinguia! O corao de Helga quase lhe rebentava o peito. Gwendalin estava a vencer! Snari levou as mos aos lbios, demasiado perturbado para se regozijar com a desventura da prima. A princesa prostrou-se no cho; o corpo esguio sacudido por violentas e sucessivas convulses, que a impediam de respirar. A sua pele tornara-se cinzenta; os olhos, poos de sangue. Uma espuma amarela saltava-lhe dos lbios aos borbotes... E Aesa sorria, deliciada! O ritual no decorrera de acordo com os seus planos, mas, de qualquer forma, fora bem-sucedido. Ento, quando tudo me parecia perdido, um claro alvo acendeu-se no peito de Helga, to intenso e bri-

lhante que se revelou atravs da l grossa do vestido. Subiu-lhe para o rosto; desceu-lhe pelo ventre... Em menos de nada, cobria cada palmo do seu corpo, levantando-a do solo, tornando-a etrea um ser sublime com pele de lua e cabelos de fogo. Um brado horripilante escapoulhe dos lbios... Contudo, no era a sua voz que guinchava de dor! Uma exploso de luz rivalizou com os raios que fustigavam o altar, to intensa que at Aesa foi forada a proteger os olhos. Ao recuperar a Viso, verifiquei que Helga se encontrava cada, respirando com dificuldade. Um fio de sangue escorria-lhe dos lbios... Mas estava viva! A essncia negra e rubra de Gwendalin pairava sobre ela, exuberante de maldade, palpitante de sanha. A sua investida falhara! Fora expulsa do corpo da vidente e no me parecia que ousasse um novo assalto. Aprendera, da pior forma, que a claridade que habitava a alma de Helga era incompatvel com as suas trevas. A rainha dos vndalos quedava-se, assombrada com o desfecho da contenda. Snari observava-a, trmulo e estupefato. At ele se questionava como a bisav admitira que Gwendalin tentasse usurpar a vida daquela que era a sua bisneta preferida; a sua guerreira em esprito! O que faria Aesa agora, ao ver contrariada a sua obsesso de ressuscitar Gwendalin a qualquer custo, a fim de manipul-la como no passado? Nesse instante, apercebi-me de algo terrvel: a rainha feiticeira no interferira na caa sangrenta porque, ao contrrio do que esperara, no exercia a menor influncia sobre a vontade distorcida da hedionda criatura. A essncia de Gwendalin estava descontrolada... E sedenta por vingana! Av! O apelo de uma voz chorosa trespassou o nevoeiro que encobria o altar de pedra e fez-me prender a respirao. Aesa e Snari tambm reagiram com

surpresa, voltando-se para o vulto que quase se arrastava, tal a dificuldade em avanar sobre a podrido gelada. Minha rainha! tornou Grma por entre soluos, exausta e destroada. Onde est? Por favor, responda! Preciso de ajuda! O Helgi rejeitou-me... O Helgi odeia-me... Estacou bruscamente, ao deparar com os cadveres dos guerreiros. O seu olhar atnito seguiu o rasto de morte, atravs da formao rochosa, at ao cimo do altar... at Aesa. Av? ofegou, paralisada de horror. Todavia, antes que algum pudesse reagir, a essncia de Gwendalin ps os olhos na sua figura trmula. E arremeteu contra ela.

CAPTULO 4
No! O clamor de Snari assombrou os pntanos, sobrepondo-se ao furor do Vento Norte. Estupefata, vi-o precipitar-se ao encontro de Grma, galgando as pedras sem reparar onde assentava os ps, escorregando, caindo, rolando, para voltar a correr com um mpeto alucinado. Porm, o seu esforo foi vo. Quando finalmente alcanou a jovem, era tarde para contrariar o infortnio. A essncia da feiticeira negra j se apossara do seu corpo. No! urrou o vidente como se tivesse perdido a razo, prostrando-se ao lado da irm e apertandoa contra o peito. Eu desconhecia se Grma estava viva ou morta, mas o choro compulsivo de Snari era um mau pressgio. Nunca me passaria pela cabea que uma criatura to vil fosse capaz de sofrer por algum daquela forma arrebatada. Atravs do nosso elo, verifiquei que Edwin tambm se pasmava com a comoo do vidente. E as surpresas no terminaram a! Carpindo de dor, Snari carregou Grma at ao topo do altar e deixou-se cair aos ps de Aesa, estreitando a jovem, enquanto fremia com o olhar carregado de ressentimento: Eu amava-a... Jamais lhe perdoarei esta morte! Jamais! Helga reunira foras para se suster, apoiando-se na pedra. Estava atordoada, mas viveria. Ao apreender o que acabara de suceder, o horror quase voltou a subjugla. Contudo, no teve oportunidade de emitir um som. Nesse preciso instante, Grma abriu os olhos. Snari gritou, desta feita de sobressalto e temor. O olhar que o encarava, outrora verde-tempestade, tornarase castanho-avermelhado, intenso e perverso. Tambm os traos do rosto da jovem pareciam mais perfeitos,

mais maduros... Era como se, de um momento para o outro, tivesse envelhecido uma centena de anos sem perder o fulgor da juventude. Essa nova Grma sorriu para Snari e impediu-o de recuar... Depois, atraiu-o para mais perto e beijou-o nos lbios com ardor. Aesa j superara o espanto e exultava; as rugas do rosto sobrepondo-se de modo grotesco, repuxadas pelo riso infame. A m sorte da bisneta no a transtornara. Em comparao com a vitria alcanada, o que perdera fora insignificante! Quando Gwendalin se afastou, o olhar azul de Snari fulgia sob a luz dos archotes, tal o desejo que o inflamava. A sedutora renascida das cinzas sorriu ante tamanho enlevo, deslizando as mos pelo peito magro numa promessa de deleites para alm da imaginao. O vidente arquejava e quase desfalecia. Eu sempre supusera que as histrias contadas sobre a facilidade com que Gwendalin era capaz de corromper o discernimento de um homem estavam adulteradas pelo exagero. Agora, deixara de questionar a sua veracidade. Aesa j avanava, saudando-a enfaticamente: Minha querida, s bem-vinda... O olhar gneo desviou-se de Snari e encarou a rainha dos vndalos, sem vestgio de gratido. Quer fosse a vontade de Grma ou de Gwendalin que imperava, Aesa no lhe inspirava a menor simpatia. Pelo contrrio! A outra constatou-o, pois reprimiu o entusiasmo e prosseguiu cautelosa: Sou Aesa, a tua melhor amiga! No me reconheces? No te recordas das nossas aventuras? Eu resgatei-te escurido do submundo e devolvi-te a vida! Aesa... repetiu a morta-viva, numa voz que se assemelhava ao canto de um pssaro. Quantas almas a perfeio desse som j teria condenado? Se desejasse,

Gwendalin no necessitaria de apelar a sortilgios para enfeitiar uma multido... Bastar-lhe-ia falar! Surpreendi-me ao verificar que correspondia ao gesto amistoso da rainha, continuando: Sim, Aesa... Lembro-me perfeitamente! Como poderia esquecer a minha companheira? Todavia, ao darem as mos, a voz harmoniosa transformou-se num bramido: Jamais esqueceria a traidora que me enganou, que me usou para se apossar da magia da minha irm, sem ter de arriscar um cabelo... A aleivosa que me virou as costas, quando eu mais necessitava de ajuda! Aesa gritou quando Gwendalin apelou fora do corpo jovem para sujeit-la. Tentou evocar um sortilgio para se defender, mas a outra desfez a sua proteo com um sopro de desdm, rugindo: Eu acabei de me alimentar, miservel! Sinto o sangue a ferver com o vigor dos guerreiros que deixaste minha merc. Foste muito generosa! No contaste com a minha fome, pois no? Aps anos de privaes, querias que me satisfizesse com duas camponesas? s pattica! Insultas a minha inteligncia... Desafias a minha pacincia! E, como se tal afronta no bastasse, ainda te pavoneias com aquilo que me pertence! Sem quaisquer cortesias, arrancou do pescoo de Aesa o colar de onde pendiam as pedras verde, laranja e violeta, guardis do poder da feiticeira Aranwen. A rainha dos vndalos estrebuchava debaixo das suas garras, qual coelho nas presas de um lobo. No entanto, Gwendalin ignorava-a, fascinada pela cintilao mgica que lhe atravessava os dedos e ofuscava as chamas dos fachos que iluminavam o altar. Eu morri por estas pedras murmurou extasiada. E regressei vida por elas! Desta vez, no me escaparo! E todos aqueles que me ultrajaram; todos os que me traram conhecero a fereza da minha vingana!

Helga mal respirava, petrificada de terror. Snari assistia desnorteado ao duelo das mestras da Arte Obscura. Foi para ele que o brao de Aesa se estendeu, enquanto gorgolejava uma splica: Ajuda-me... Afasta-a de mim... Gwendalin silenciou-a com uma bofetada. Sem dificuldade, manteve aprisionado o corpo envelhecido da rival, enquanto colocava o colar ao pescoo. Depois, afagou as pedras mgicas com movimentos lentos e lascivos, fixando o vidente e sussurrando na sua voz arrebatadora: Snari, meu belo prncipe... Tens um poder impressionante! E uma inteligncia digna de louvor! No entanto, nunca mereceste o reconhecimento da tua gente, pois no? Nem sequer o elogio da tua rainha, a quem serviste com devoo... Pois o teu dia chegou! tempo de provares a tua excelncia aos medocres que te humilharam. Eu posso dar-te tudo aquilo com que sempre sonhaste! Ao meu lado, no sers apenas rei dos vndalos... Sers rei da Terra! Ao seu lado? balbuciou ele; o olhar arregalado preso aos dedos da jovem que conhecera como Grma... transformada numa feiticeira determinada e lbrica. Gwendalin sorriu e replicou, ciente do seu desejo: Como meu consorte... Meu amante! Li na tua mente o quanto apreciavas Grma... Contudo, no podias t-la. Ela era tua irm... Mas eu no sou! Ainda assim, parte da mulher que amas permanece em mim... E est, finalmente, ao alcance das tuas mos! Eu posso realizar o mais ardente e proibido dos teus anseios, Snari... O que tenho de fazer? atalhou ele numa voz cavernosa, com o rosto incendiado e o olhar a transbordar cobia, como se j no suportasse esperar pela concretizao dessas promessas.

Mata a tua rainha! respondeu Gwendalin, sem hesitar. Prova que me sers leal at ao fim dos teus dias... E eu dar-te-ei o trono da Terra. Aesa gorgolejou um protesto enraivecido. Todavia, foi o brado de Helga que se sobreps ao assobio do vento: No, Snari! No lhe ds ouvidos... O olhar possesso do primo cortou-lhe a voz. Apavorada, a vidente forou-se a acrescentar: Tu... Tu no podes... A rainha tua bisav! O teu sangue... Snari cuspiu para o altar, certificando-se de que Helga recebia cada uma das suas palavras como uma machadada no peito: A nossa bisav no se preocupou com laos de sangue, quando me ordenou que matasse o seu prprio neto... O rei Vestein, teu pai, estimada prima! Fez uma pausa para apreciar o impacto da revelao, antes de prosseguir com um sorriso infame: Desde que me lembro, cumpro a vontade da rainha sem question-la! E recebi alguma recompensa pela minha servido? No! Tu e o Helgi sempre foram os seus preferidos, mesmo quando lhe desobedeciam! Desembainhou o punhal que trazia cintura, num impulso pejado de ira. Toda a vida aguardei por um simples reconhecimento... Estou farto de esperar! Em dois passos, destruiu a distncia que o apartava das feiticeiras. Gwendalin afastou-se, com uma exclamao deliciada... E Snari deixou-se cair em cima da rainha dos vndalos, libertando um grito aguerrido e usando todo o seu peso para enterrar a lmina. Aesa guinchou e estrebuchou debaixo das mos assassinas. E quanto mais se debatia, mais Snari se exaltava. Apunhalou a figura escanifrada at o sangue espirrar. At o sangue lhe banhar os braos e as vestes. At o

sangue salpicar as faces deleitadas de Gwendalin e tingir o manto de neve que cobria as pedras do altar. Bramia desvairado, como se encontrasse a libertao na loucura daquele frenesi; uma torpe gratificao, pelas vezes em que fora obrigado a inclinar-se perante a feiticeira. E quantas vezes, ao longo da sua existncia reprimida, no tivera vontade de a trucidar? Aesa j no gritava... Aesa j no se movia... O seu corao estava desfeito, assim como o pescoo e o ventre. Todavia, Snari continuava a desferir golpes, embriagado pelo cheiro do medo que empestava o ar; alucinado pela viso do vermelho que assimilava as restantes cores; extasiado pela iluso de ter conquistado o poder com que sempre sonhara. Entretanto, Helga conseguira suster-se e recuava aos trambolhes, com as lgrimas a jorrarem-lhe dos olhos. Eu s podia imaginar o que a sua percepo superior lhe revelava... Talvez a energia vital da rainha a extinguir-se, como as chamas de uma fogueira que se finava sob a violncia de um aguaceiro. Aesa buscara uma aliada na amiga de juventude... Contudo, acabara suplantada pelo rancor de Gwendalin e sucumbira s mos do mais mesquinho dos seus lacaios. Snari j se levantava, ostentando um sorriso triunfante. O olhar azul enlouquecido abandonou o corpo mutilado da bisav, para se fixar no punhal que se colava s suas mos encharcadas de sangue. Depois, fitou Helga... E o sorriso alucinado rasgou-se, ante a expectativa de se livrar de mais um estorvo para os seus planos. A vidente decerto antecipou o funesto intento, pois precipitou-se na arrojada descida da formao rochosa, to rpido quanto a fraqueza lhe permitia. A eficcia da sua percepo dependia da energia que brotava das partculas que compunham os seres vivos e inanimados. Porm, naquele instante, Helga no detinha o controlo

dos sentidos, nem a serenidade necessria para receber os estmulos do meio que a rodeava. Isso significava que estava verdadeiramente cega! Ainda assim, o pnico concedia-lhe foras para ignorar a dor provocada pelos cortes e contuses, resultantes das inevitveis quedas da sua fuga desesperada. Ao ver a prima escapar, Snari lanou-se em sua perseguio. Todavia, Gwendalin deteve-o, agarrando-lhe o brao e obrigando-o a encar-la: Deixa-a ir ronronou. Trataremos dela depois. Agora, tu e eu temos outras prioridades... A magia de Aesa est ao meu alcance, enquanto o calor no lhe abandonar o sangue. Chegou o momento de consolidar o meu poder e de firmar a nossa unio para todo o sempre, meu belo rei! Eu tinha de interferir! Se Gwendalin assimilasse o poder de Aesa, ningum a deteria. Contudo, a caprichosa Viso continuava a amarrar-me a essncia... Desviei o rosto, nauseada, quando a bruxa e o seu servo se debruaram sobre a rainha dos vndalos. Se estava condenada inrcia, tambm me recusava a testemunhar aquela perverso! Entretanto, Helga deixara o altar de pedra para trs. O nevoeiro envolveu-a como uma segunda pele e as suas botas ficaram aprisionadas na neve. Terrificada, pensou que no tornaria a ver Helgi... que jamais voltaria a sentir o calor de uma lareira a acariciar-lhe o rosto. Mesmo que Snari e a bruxa no a caassem, acabaria por se perder nos pntanos e morreria gelada, incapaz de encontrar o caminho de regresso a casa. Como alertaria o seu povo para a calamidade que estava prestes a abater-se sobre a aldeia? Ento, quando a desesperana j lhe vergava as pernas, um raio de luz rasgou as trevas. Um corpo quente encostou-se ao seu, empurrando-a, incentivando-a a mover-se, enquanto um som rouco e decidido

a arrancava da consumio. Helga suspirou de alvio ao reconhecer Conselheiro. Movida por um novo alento, enterrou os dedos no plo macio do pescoo do seu fiel amigo e deixou-se guiar atravs da bruma. Freya inspirou o odor da pele de Helgi com manifesto deleite, aninhando a cabea no seu peito. Fechou os olhos, tentando aprisionar as lgrimas, enquanto os dedos do Esprito da Escurido se entrelaavam nos seus caracis. No queria pensar que o que acabara de acontecer estava errado. No queria recordar que, em breve, a felicidade que lhe confortava o esprito e a satisfao que lhe entorpecia o corpo seriam substitudas pela dor, o abandono, o medo... Nem sequer se permitia lembrar que existia um mundo do lado de fora da cabana que testemunhara a exaltao do seu amor. S desejava desfrutar daquele instante de perfeio. Perdoa-me murmurou o prncipe, perturbando o seu enlevo. No te devia ter procurado, na Festa da Renovao. Se tivesse regressado apenas com a doce recordao do momento em que te estreitei nos meus braos, na Ilha dos Penhascos, no estarias a sofrer. Todavia, o apelo do corao foi mais forte! Sempre acreditei que jamais me apaixonaria... Porm, um olhar teu e o meu mundo virou-se ao contrrio; todas as convices transformaram-se em dvidas! Tocou-lhe levemente no queixo, encorajando-a a encar-lo. No receies... Hei de descobrir uma forma de te libertar! Eu no quero ser livre, se isso significar ter de viver apartada de ti objetou a minha irm, acariciando-lhe os msculos firmes da barriga. Morreria se te perdesse outra vez! Helgi sacudiu a cabea e replicou, estrangulado pela emoo:

Tens de regressar a casa! No consentirei que a rainha ponha as mos na criana que cresce no teu ventre. Ela transformar o nosso filho num monstro sedento de sangue e poder. Ento, virs comigo... Eu no posso abandonar a minha aldeia e o meu povo atalhou o guerreiro. Alm disso, a tua gente jamais me aceitaria. Steinarr condenar-me-ia morte, assim que pisasse solo viquingue. No tens certeza disso! contestou a minha irm. E, ainda que seja verdade, no permitiremos que o dio que divide os nossos povos nos separe. No somos forados a regressar ao castelo! O meu pai um homem compreensivo e justo. H de receber-nos... Freya... protestou Helgi, mas a minha irm resistiu: Se no quiseres morar na Ilha dos Sonhos, partiremos rumo a um lugar onde ningum nos conhea; onde possamos recomear uma nova vida, com os nossos filhos... Calou-se abruptamente, ao verificar que falara demais. O Esprito da Escurido j revidava, com ansiedade: Filhos? Achas que ser mais do que um? Naquele instante que determinava a sorte de todos ns, Freya engoliu em seco, uma e outra vez, tentando remediar a indiscrio. Acabou a gaguejar... E Helgi apercebeu-se de que algo estava errado. Confrontou-a e a minha irm cedeu: Eu falava... do Thorson. Num pice, Helgi imobilizava-a, envolvendo-lhe o rosto entre as mos e trespassando-lhe o olhar, enquanto inquiria com pertincia: Quem o Thorson?

Incapaz de engendrar uma mentira, ela libertou as lgrimas e entaramelou: No desejava que descobrisses assim... Eu fiz-te uma pergunta! O tom de Helgi tornou-se cavernoso. Quem o Thorson? Ento, Freya encheu o peito de ar e respondeu com grande coragem... ou total insensatez: o nosso primognito, fruto da Festa da Renovao. De imediato, Helgi recuou, arquejando com uma expresso atnita: No sonhei! Ele real... Subitamente, a porta da cabana abriu-se, cortandolhe o desabafo. Helga cambaleou para o interior, arrastando vento e neve consigo antes de tombar no cho, sem sentidos. O seu co-lobo lambia-lhe a cara, ganindo de aflio. De imediato, Helgi saltou de dentro das cobertas e correu ao encontro da gmea. Freya imitou-o, encobrindo a nudez com uma manta. Assim que se certificaram de que o sangue que manchava a capa da princesa no lhe pertencia, a minha irm apressou-se a restabelecer-lhe a conscincia. Entretanto, o Esprito da Escurido j fechara a porta e vestia-se apressadamente, colocando as armas ao alcance das mos. Mal o perfume das ervas curativas lhe acariciou o nariz, Helga abriu os olhos e arquejou, angustiada: Tens de levar a Freya para longe daqui... Acalma-te! pediu o irmo, amparando-a. O que aconteceu? Onde est a rainha? A rainha est morta! exclamou a vidente, sacudindo-o com a veemncia do desespero. O Snari matou-a, por ordem da feiticeira que emergiu daquele maldito pote... Snari matou a rainha? Helgi ergueu-se de um salto, com a mo no punho da espada.

Gwendalin vive? assombrou-se Freya. A rainha reanimou as suas cinzas ofegou Helga, sob o praguejar ardoroso do irmo. E o esprito da criatura usurpou o corpo de Grma, para tornar nossa realidade. No pode ser! vociferou o prncipe, estonteado. Eu deixei Grma em casa! A confuso que agitava a cabana desembocou num silncio tenebroso e opressivo, cortado pelos silvos ferozes do vento, quando a vidente resumiu o pavoroso ritual que testemunhara. Eu matarei essa abominao! insurgiu-se Helgi. No! A irm deteve-o, obrigando-o a escut-la. Tens de salvar a Freya! Ests a ouvir? Essa feiticeira anseia por vingana, para si prpria e para Grma, cujo esprito jamais cessar de clamar dentro da sua cabea. Foram os meus pais que mataram Gwendalin... sussurrou Freya, estremecendo. E contigo que o Helgi est, na noite que desposou Grma completou Helga, justificando a convico de que a jovem viquingue seria a prxima vtima do dio da bruxa. Suplico-te, irmo... De repente, a porta da cabana escancarou-se com a violncia de um pontap. O rei Raud surgiu detrs de um guerreiro colossal, arrastando uma perna em conseqncia do raio com que Aesa o fulminara. Os guardas que o acompanhavam bloquearam a sada. Conselheiro agachou-se no cho e comeou a rosnar, exibindo as presas ameaadoras. Instintivamente, Helgi colocou-se diante das mulheres, protegendo-as com o seu corpo. Eu no queria acreditar na traio dos meus prprios irmos!

J vozeava o soberano vndalo, tremendo de repulsa. No entanto, eis que esta se declara vista de todos! Que aleive ests para a a levantar? volveu o Esprito da Escurido, num tom cauteloso, mas minaz. escusado mentires retrucou Raud. Desta vez, no me deixarei iludir pelo teu poder de convico! Snari j denunciou a tua perfdia... E Grma confirmou que a abandonaste no incio da noite, garantindolhe que, a bem ou a mal, a rainha haveria de anular a vossa unio. Metes-me nojo! Apontou um dedo ao irmo, determinando: Helgi, filho de Vestein, s acusado da morte da rainha Aesa! E tu, Helga, como sua cmplice, sofrers igual castigo pela concretizao desse crime hediondo! O qu? titubeou Helgi, boquiaberto. Foi o Snari quem matou a rainha! redarguiu Helga, tentando repor a verdade. E Grma tambm est morta! Aquela que se faz passar por nossa prima uma feiticeira! Basta de falsidades! cuspiu o rei, voltandose para os quatro guerreiros. Prendei os prncipes e matai a escrava. No! Antes que algum pestanejasse, j Helgi empunhava a espada. Isto loucura, Raud! Como podes cair, de novo, nos embustes do Snari? Snari um bom homem que, desde sempre, foi vtima da tua soberba! fremiu o irmo em resposta. Ultimamente, at a rainha reconheceu que devia confiar nele e no em ti! E tu mataste-a, despeitado por j no seres o seu favorito. Um bom homem? Snari? repetiu Helgi, incrdulo. Esqueceste que foi devido sua velhacaria que declaraste guerra aos Viquingues e sofreste o castigo da rainha?

Tomas-me por estpido? estrondeou o rei. Snari sempre me foi fiel, ao contrrio de ti! E, mesmo que eu questionasse a sua palavra, tenho o testemunho de Grma. Uma chama acendeu-se no interior do seu olhar, consumindo o azul celeste. A coitadinha est na minha casa, chorando a tua traio, demandando justia! Como foste capaz de desprezar uma mulher to formosa, to perfeita, por causa dessa rameira... Tu perdeste o tino! cortou Helgi, assombrado. No arfou Helga, por trs do gmeo. Ele est enfeitiado! A cor da sua aura alterou-se, ao pronunciar o nome da... da nossa prima. escusado tentar cham-lo razo! Sim... Raud rangeu os dentes, com uma expresso desvairada. intil quererem ludibriar-me, traidores! No vos darei a oportunidade de me apunhalarem pelas costas, para se apossarem do meu trono! Tornou a dirigir-se aos guardas, retumbando irado: Por que esperais? No vos ordenei que os prendessem? Os guerreiros entreolharam-se. Sem exceo, reconheciam em Helgi um homem de grande valor; um lder nato, capaz de dar o seu sangue em defesa de um companheiro, no campo de batalha. Parecia-lhes inconcebvel que fosse culpado do crime de que o acusavam. Todavia, desobedecer s ordens do soberano representava uma traio! Cobardes! berrou Raud, ante a sua indeciso. Incapazes! Eu sou rei dos Vndalos! Se no me obedecerdes de imediato, farei com que as cabeas das vossas mulheres e filhos rolem no terreiro, antes de vos esventrar. O guarda que arrombara a porta tomou a iniciativa, investindo contra Freya com a espada em riste. Helgi rugiu e bloqueou-lhe a inteno fatal, detendo a lmina a

um palmo do peito da minha irm. Ela gritou de susto e caiu desamparada; o sangue fugindo-lhe das faces. O Esprito da Escurido obrigou o guerreiro a recuar, mas os outros j marchavam na sua direo. A espada do reilobo agitou-se com veemncia, como se desenhasse uma linha no ar que as quatro armas que o ameaavam no podiam transpor. Os guerreiros voltaram a hesitar... E Raud perdeu a pacincia. Com um bramido furibundo, desembainhou a sua espada e saltou sobre Helga. Perplexa, a princesa s teve tempo de se desviar. O irmo errou a acometida, atrapalhado pela perna que no lhe obedecia, mas acabou por derrub-la. As mos de Helga empurraram-lhe o brao que empunhava a espada, apelando a toda a fora para afast-lo. Os seus ouvidos eram devassados pelos sons da luta que Helgi travava com a guarda do rei; o estrpito arrepiante das lminas que se chocavam, o clamor aguerrido dos homens, o estrondo dos ps... Era um combate desigual, mas a vidente nada podia fazer para ajud-lo. Em cima do seu corpo, a essncia de Raud abrasava-se, adulterada na identidade. O irmo mais velho usou a perna s e o peso dos quadris para imobiliz-la, enquanto apertava os dedos em torno do seu pescoo. Horrorizada, Helga ouviuo ordenar: Matem-nos! Matem-nos a todos! Subitamente, um corpo possante e peludo chocou contra eles, prostrando Raud e libertando Helga. Dominado pela fria do instinto, Conselheiro abocanhou o ombro do agressor da sua amiga humana, tentando alcanarlhe a garganta. O rei conseguiu libertar-se e repeliu o co com um pontap. O animal ganiu e sacudiu a cabea. Contudo, logo exibia as presas fenomenais e tornava a atacar. A interveno de Conselheiro permitiu que Helga se arrastasse para longe do alcance da espada. Encostou-se

parede, tossindo estrangulada, incapaz de se suster, com um incndio a consumir-lhe a mente. Aos poucos, a sua magia voltava a despertar... Porm, como podia erguer a mo contra o irmo mais velho, sabendo que o seu esprito estava possudo por Gwendalin? Raud no era um homem mau... Era um homem fraco! O rei praguejava, tentando libertar a perna das terrveis presas do co-lobo. A sua mo tateava o cho, em busca da espada que lhe escapara dos dedos. Quando finalmente sentiu o frio do punho, no hesitou. Lanou a lmina sobre o colosso de plo, garras e dentes, que lhe dilacerava a carne e os msculos... E, de imediato, o rosnado do animal transformou-se num ganido atroz, abafado pelo grito terrificado de Helga: Conselheiro! No!!! Raud libertou a perna e ps-se de p. Sangrava abundantemente, mas estava to alucinado que nem revelava dor. Com uma crueldade lgida, revirou a lmina da espada dentro do corpo do animal, para depois a desenterrar e exibi-la irm, arrastando a voz corrompida pela loucura: Vs o sangue do teu vira-latas a pingar? Ou s lhe sentes o cheiro, aberrao cega? O nosso pai devia ter-te atirado aos lobos, no dia em que nasceste... tempo de eu corrigir a sua falha! Helga! bradou Helgi aflito, impotente para socorrer a sua gmea. Um dos guerreiros que o defrontara jazia sem vida. Contudo, os restantes haviam-no encurralado no canto onde as jovens dormiam. Atrs de si, Freya comprimia-se contra as tbuas da parede, sobre as cobertas onde h pouco se tinham amado. Governadas pelo pavor, as suas mos contorciam-se dentro do bolso do vestido... Ento, num mpeto desesperado, a minha irm estendeu os braos na direo dos soldados do rei e revelou a Lgrima do Sol.

Decerto o objetivo de Freya era desencorajar os guerreiros. Acalentei a esperana de que fosse bemsucedida, pois estes retrocederam, soltando exclamaes de intimidada estupefao ante a cintilao mstica que se espalhava pela sua pele. Porm, no tardaram a recuperar do choque e a investir com redobrada fria! Aos seus olhos, o surgimento da Lgrima do Sol nas mos da escrava era a prova irrefutvel de que os prncipes tinham conspirado a morte da rainha Aesa. Suplantado pela exaltao dos trs oponentes, o Esprito da Escurido sentiu os ps embaterem no corpo da sua amada... J no havia para onde recuar! Freya fechou os olhos e murmurou uma orao. A poucos passos, Conselheiro ainda respirava, com o magnfico plo cinzento mergulhado numa poa de sangue. As lgrimas escorriam em cascata pelo rosto de Helga, enquanto a sua percepo observava o brilho da essncia do mais corajoso e fiel dos ces-lobo a extinguir-se. Raud tornava a aproximar-se da irm, apontando-lhe a espada ao peito, envolto por uma aura que latejava em centelhas de prpura e negro. E, por trs do seu olhar, Gwendalin gargalhava extasiada. Do lado de fora da cabana da princesa, a aldeia despertara sob o ardor do confronto. Mais guerreiros acudiam aos apelos do rei... Ento, Helgi gritou. A luz dos cristais encandeou-me. Levei as mos testa com um gemido dolente. O desconforto agravouse, ao recordar-me cativa da Montanha Sagrada enquanto Freya enfrentava a morte. Eu vira Helgi ser ferido! Ouvira-o soltar um brado terrvel... Depois, as trevas tinham descido sobre mim, no instante em que tudo se decidia. Edwin quedava-se ao meu lado, sentado na pedra da lagoa mgica, com as pernas dobradas e as mos apertadas em torno da Lgrima da Lua. O seu tronco estava rgido e o olhar verde-floresta encarava o vazio. O meu

corao disparou a galope, ao perceber que conseguira sustentar a Viso. Pressentindo-me desperta, enunciou com esforo: Eles esto a salvo... Prendi o flego quando a voz lhe falhou. A tentativa de se dividir entre duas realidades resultar na perda do frgil controlo que detinha. Deixou escapar um urro de frustrao, enquanto o brilho negro da Lgrima da Lua se extinguia. Por fim, piscou os olhos e fitou-me, com o desalento vincado no rosto. Desculpa... suspirou. Estou exausto! Apertei-lhe as mos, indagando ansiosa: O que foi que viste? A Freya est viva? Sim... Eles fugiram. Mas como? Helga invocou a magia. Apesar de debilitada, conseguiu prostrar os guerreiros. Depois, embrenharamse na floresta, sem que ningum fosse capaz de det-los. A... a feiticeira no se deu ao trabalho de persegui-los. Limitou-se a alimentar a nevasca; a aguardar que morram enregelados. Fez uma pausa, acrescentando circunspecto: O Helgi est muito ferido... Mesmo com a ajuda das mulheres temo que no v longe. J no me fixava e o seu corpo tremia. Era bvio que a aluso feiticeira o transtornara. Estreitei-o contra o peito e ouvi-o respirar fundo, como se buscasse serenidade no meu calor. Eu estivera to absorvida pelo horror da Viso, que me esquecera de que Edwin era filho de Gwendalin. O nosso elo revelara-lhe o renascimento da me... e a sua perfdia implacvel. Que preo pagaria o seu esprito, pela experincia que partilhara comigo? Seria capaz de reconhecer a monstruosidade da criatura que o trouxera ao mundo?

Procurei o seu olhar e Edwin no me evitou. Pelo contrrio, deixou-me surpreendida ante a convico com que declarou, sem que eu nada afirmasse: Aquela mulher no minha me, Edwina... Nunca foi, nem nunca ser! Aquiesci com a cabea, disposta a ceder-lhe a minha confiana. De qualquer forma, tinha outros problemas mais importantes a atormentar-me. A minha irm estava perdida na vastido glida da Floresta Sombria... Eu no podia continuar prisioneira dos caprichos da Montanha Sagrada, aguardando, qual animal enjaulado, pelas migalhas de informao que a sua magia escolhia revelar! Tinha de acudir aos fugitivos! Chega de assistir impassvel desgraa de Freya! exclamei indignada. E, dominada por um impulso mais forte do que a razo, lancei-me lagoa, nadei para a margem e corri aos tropees, at alcanar as paredes cobertas de cristais reluzentes. Arremeti contra a rocha, clamando de fria... E dei por mim a trespass-la sem que opusesse resistncia. A violncia da investida foi tal, que perdi o equilbrio e estatelei-me no cho. Olhei em volta, com o corao em debandada. Qual no foi o meu espanto ao descobrir-me na gruta que outrora servira de morada a O Que Tudo V! A Pedra do Tempo reinava para l da entrada, sob o cu tormentoso do Norte, cintilando com tal intensidade que dir-se-ia que me chamava... Edwina! O apelo fez-me virar a cabea. Edwin quedava-se a curta distncia, sob a aura cintilante da caverna de luz. Via-o indistintamente, como se a parede que nos separava fosse feita de gelo. Ainda aturdida, pus-me em p e apressei-o: De que que ests espera? Vem!

Os punhos do Rei da Lua fecharam-se sobre a barreira translcida e o seu olhar desviou-se. A voz saiulhe rouca e trmula, ao replicar: Eu no consigo atravessar a rocha, como tu fizeste. Senti as foras abandonarem-me. A Montanha Sagrada libertara-me... Contudo, teimava em manter Edwin cativo, condenando-nos, mais uma vez, separao. No pode ser! arquejei, forando-me a reagir. Tenta de novo! Recorre magia da Lgrima da Lua! Se eu fui capaz... intil atalhou ele num tom sbrio, reunindo coragem para me encarar. Se ests livre e eu no, porque a Montanha ainda espera algo de mim. Raios, Edwin! praguejei, exasperada. Recuso-me a deixar-te! O estranho fenmeno que animava a rocha tornou a ceder-me passagem. Era como atravessar um nevoeiro cerrado, que se colava pele e ardia nos olhos. No entanto, mal dera um passo j Edwin recuava, objetando: No! No voltes para trs! Quem nos garante que a Montanha te tornar a soltar? A Freya precisa de ajuda... E o teu povo necessita da magia da Guardi da Lgrima do Sol. Estaquei, fulminada pela sabedoria das suas palavras. Era evidente que a Montanha s me deixava partir para que salvasse Freya e os prncipes vndalos. No entanto, impunha-me um sacrifcio brutal: perder o Rei da Lua novamente. Vai, Edwina ordenou com firmeza, ante a minha hesitao. Desconheo o que a sorte me reserva... Porm, garanto-te que no ficarei de braos cruzados! Hei de provar que sou digno da graa da Pedra do Tempo e cumprirei o meu destino diante do Guardio da Montanha. Juro-te pela magia da Lgrima da Lua que,

logo que tal acontea, irei ter contigo onde quer que estejas. Edwin... protestei, dividida entre dois destinos que me dilaceravam o corao. Amo-te, Rainha do Sol sussurrou ele, virando-me as costas. E, de imediato, a luz da caverna de cristal apagou-se. O meu prximo passo determinaria o futuro de todos ns! As lgrimas rolaram-me pelas faces, enquanto corria para a arca que guardava os haveres que O Que Tudo V deixara na Terra. Jamais imaginara que, um dia, necessitaria de vestir as roupas que tinham pertencido ao meu bisav! Porm, nesse momento, a sua tnica larga, a capa comprida de l, at as botas de pele que quase me saltavam dos ps eram bens mais preciosos do que um rico vestido de baile, ornado a seda e ouro. O ar glido da noite esbofeteou-me. A magia da Montanha impedia que a malignidade da tormenta violasse a sua aura protetora. Todavia, para l da barreira de energia emanada pela Pedra do Tempo, o caos abatia-se sobre o Norte. O vento dobrava rvores centenrias, como se os seus troncos no passassem de caules frgeis; instigava as ondas do mar contra os fiordes, com uma violncia ensurdecedora. A neve jorrava do negrume do cu e sufocava a terra... Um aldeo que se atrevesse a sair do abrigo do lar, para o centro desse pesadelo, decerto enfrentaria a morte. De sbito, um brilho fulgurante rasgou a bruma, atraindo o meu olhar para a base da Pedra do Tempo. Engoli em seco, ao compreender do que se tratava. Eu prpria enterrara a pedra azul da feiticeira Aranwen no solo abenoado, certificando-me de que mais ningum, para alm daqueles que partilhavam o meu sangue, poderiam recuper-la. Todavia, eis que ela se erguia da terra como se animada de vida! A prpria Montanha Sagrada

quebrara o encantamento... E eu no estava em posio de questionar os seus desgnios! Mal coloquei o amuleto ao pescoo, um relincho avivou o ar e um magnfico garanho preto saiu das sombras das rvores e correu at mim. Na sua visita, a convico de Thora fora to forte que confiara Bravo Montanha Sagrada, na esperana de que eu surgisse das entranhas da terra e cavalgasse de regresso a casa. Esse gesto representava uma colossal prova de amor, atendendo a que a minha irm jamais se separava da sua montada... Alm disso, podia ter determinado a salvao de Freya! Em outras circunstncias, no me passaria pela cabea montar o fogoso animal... Alis, ele nunca o permitiria! Bravo detinha uma personalidade forte; atrevia-me mesmo a dizer racional! Era impossvel obrig-lo ao que quer que fosse, contra a sua vontade. No entanto, revelou-se to dcil quanto a minha gua. Perplexa e um pouco temerosa, subi para o seu dorso... E, sem aguardar uma ordem, o cavalo galopou Montanha abaixo, rumo floresta. Tentei no pensar no que me esperava. Neguei-me a recordar o que deixara para trs. Mal samos do trilho mgico, deparamos com a violenta nevasca que fustigava a Floresta dos Carvalhos. No obstante ser impossvel distinguir um palmo diante do nariz, Bravo no hesitou. Protegi o rosto sob as suas longas crinas e deixei-me conduzir atravs das trevas cerradas, onde os remoinhos de vento carregavam btegas de gelo, assombrando o ar com os seus gemidos tenebrosos. Gwendalin instigava a tempestade, obcecada pela nsia de enterrar Freya, Helgi e Helga sob uma mortalha de neve. A tentao de me socorrer da Arte para contrari-la era quase incontrolvel. No entanto, resisti. Se o olhar da feiticeira se mantivesse

nos fugitivos, talvez eu passasse despercebida e chegasse a tempo de livr-los da morte. Os contornos das primeiras casas de um povoado revelaram-se subitamente, frgeis ante o rigor da tormenta. Naquele instante de extrema ansiedade, senti um aperto no peito, ao verificar quo longe me encontrava do castelo do rei Steinarr e do auxlio de Ivarr. Acabara de chegar Terra Antiga, domnio do jarl Eric... Todavia, a minha angstia s durou uma batida de corao. Por entre o cansao e a aflio, a revolta e o desencanto, conclu que a sorte me encaminhara na direo correta.

CAPTULO 5
Helga sentia-se beira da exausto. Lutava para libertar os ps do manto de neve que cobria o solo, mas tinha a sensao de que no avanava. A fuga da aldeia deixara-a sem magia na essncia, qual pudesse recorrer para contrariar o inevitvel. Se no fosse a energia curativa que Freya lhe cedera, j teria desmaiado. Desesperavaa pensar que iam perecer gelados, depois de tudo o que haviam enfrentado. Se ao menos Conselheiro ali estivesse, correria a buscar ajuda... O seu querido amigo morrera para salvar-lhe a vida! Porm, afigurava-se que o sacrifcio do co-lobo fora vo. A sorte no os abenoava. Freya recordava o brilho do olhar de Thorson e o calor do seu riso, tentando reunir foras para o prximo passo. O vento empurrava-os para trs. A neve cegava-os e desorientava-os. Valia-lhes a capa mgica da rainha Lyria, que como que se esticara, formando um manto protetor que os mantinha quentes no mago da tempestade. Contudo, apesar da capacidade de alentar o corpo e o esprito, a capa no possua o poder de sarar... E a energia curativa de Freya esgotava-se, sem que o ferimento de Helgi parasse de derramar sangue. Se no encontrassem ajuda rapidamente, acabariam por perd-lo. De incio, o Esprito da Escurido recusara-se terminantemente a bradar por socorro aos Viquingues, convicto de que seriam esquartejados antes de terem possibilidade de se justificar. Todavia, medida que a dor o forava a ranger os dentes e a perda de sangue o enfraquecia, fora obrigado a sujeitar-se a esse risco. Talvez os guerreiros de Steinarr reconhecessem a filha do jarl Throst e poupassem Helga... Quanto a si, a morte no o assustava, desde que fizesse a passagem com a certeza de que as suas mulheres estavam a salvo. No entanto, ne-

nhum dos seus apelos obtivera resposta. Era como se todas as almas da floresta tivessem sido subjugadas pela nevasca. S lhes restava buscar o trilho que os conduziria at ao Povo da Terra e esperar que a rainha Lyria lhes concedesse abrigo e proteo. Helgi conhecia a floresta como a palma da mo... Porm, nesse momento, era incapaz de divisar onde se encontravam. Apertado entre Helga e Freya, comeou a aperceber-se de que j no era ele quem as incentivava a avanar. Eram as mulheres que o amparavam! A sua viso turvava-se. As brumas cerravam-se diante dos seus olhos. A saliva misturava-se com o sangue e forava-o a cuspir para evitar o vmito. Sabia que estava prestes a ceder... E sentiu medo. Se tombasse inconsciente, morreria num piscar de olhos e as jovens estariam condenadas. Isso era mais do que podia suportar! Tinha de se concentrar. Levantar um p... Depois o outro... Respirar... Esquecer a dor e respirar... A viso do prncipe vndalo tornou-se intil. Frustrado, deixou-se conduzir... De sbito, o assobio tenebroso do vento cedeu lugar ao canto de um ribeiro. Helgi escutava-o distintamente, enquanto o perfume da erva virgem lhe inundava os pulmes. Como por encanto, as dores e a fraqueza que o atormentavam desvaneceram-se. Abriu os olhos e deparou com o interior de uma gruta sem teto, onde a luz quente da lua cheia realava os verdes e os castanhos dos musgos, razes e trepadeiras que forravam as paredes. Os seus ps nus repousavam sobre uma laje polida, que se erguia acima do nvel da gua. Helgi conhecia aquele lugar! J ali estivera, h muito tempo... Como era possvel que tivesse regressado Ilha dos Sonhos? Arfando de antecipao, virou o rosto... e deparou com a sua amada, observando-o com um enlevo ansioso. A mais bela de entre as mulheres... No! Freya no era

uma mulher! Era uma deusa! S uma deusa seria capaz de resplandecer com to fulgurante glria. S uma deusa podia arrebatar o corao da fera que habitava a sua essncia, levando-a a manifestar-se com todo o ardor. E a deusa-menina no temia o lobo, no instante em que se entregava aos braos do homem, com um suspiro arrebatado. A sua pele branca era seda imaculada; os cabelos negros, o mais deslumbrante dos mantos... E o brilho magnificente da pedra mgica, que se aninhava entre a perfeio dos seus seios, marcava o prncipe com dedos de azul rutilante e quente, que lhe penetravam na carne e envolviam o corao. O Esprito da Escurido no voltaria a ser o mesmo! Helgi, filho do rei Vestein, conhecia, finalmente, o sabor da felicidade... Helgi! No! Freya chamava-o... Todavia, em vez de deleitada, a sua voz estridulava pejada de aflio. Helgi, abre os olhos! Resiste, irmo! Resiste... Helga? O que estava a sua gmea a fazer na Ilha dos Sonhos? Num pice, o guerreiro viu o Altar da Terra desaparecer, sugado por uma escurido nefanda e glida. A dor fulminou-o qual raio amaldioado. A custo, distinguiu os rostos aterrorizados de Freya e Helga pairando sobre o seu e recordou a agonia que enfrentavam. Tentou mover-se, mas toda a sua vontade no bastou para animar um msculo. Continua, Helga suplicou, com um esforo supremo. Tu s capaz! Salva Freya... Salva o meu filho... No! atalhou Freya, por entre soluos de agonia. Eu no irei sem ti! Helgi ainda tentou falar, mas a lngua no lhe obedeceu. As suas dores dissipavam-se, substitudas por uma dormncia abenoada; um torpor que o arrastava para o esquecimento. Freya afundou a cabea no seu pescoo, pranteando em desespero. A ltima percepo do prnci-

pe foi o calor da mo da irm gmea sobre a testa; a sua voz terna a acariciar-lhe o esprito: At breve, meu querido... Descansa em paz. No me deixes! carpia Freya, destroada. No me deixes... Lutando contra as lgrimas, Helga abraou-a e sussurrou: O Helgi deu a vida pela nossa liberdade; para que um dia possamos contar aos vossos filhos a histria da sua nobreza e coragem. Por mais que nos doa, demasiado tarde para ele... Mas tu tens de subsistir, pela criana que carregas no ventre... e pelo Thorson! Vem! Espera! suplicou Freya, recusando-se a mover. No desistirei enquanto existir uma rstia de calor no corpo do teu irmo. Se permanecermos juntos, a capa mant-lo- vivo por mais algum tempo. Foi a sua vez de sacudir a princesa, com uma convico inabalvel: A magia h de salvar-nos! Tens de acreditar, Helga! Tens... Calou-se abruptamente, ao sentir uma oscilao na energia que os rodeava. A princesa tambm se apercebeu e buscou nas vestes da companheira a causa da sbita perturbao. A Lgrima do Sol surgiu como uma chama rompendo as trevas. O cristal palpitava, prenhe de magia... exuberante de poder! No entanto, s quando o olhar extasiado de Freya trespassou a superfcie resplandecente, eu fui capaz de alcanar a sua mente e apelar: Aguenta-te firme, irmzinha... Ns estamos a caminho! Uma cometa de alarme estrondeou assim que entrei na Terra Antiga. No obstante o rigor da tempestade, quando cheguei casa do jarl Eric j muitos guerreiros tinham sado rua. Ao ver-me, o meu primo foi incapaz de conter a alegria. Alm da forte amizade que nos unia, Eric tambm devotava um incomensurvel respeito Guardi da

Lgrima do Sol. Soubera do meu desaparecimento e temera-me morta. Alis, segundo ele, todo o Pas dos Viquingues se convencera de que eu tombara, vtima de Aesa. De imediato, enviou mensageiros ao castelo do rei Steinarr com o anncio da boa-nova. Depois, demandou que lhe contasse o que me acontecera. Porm, no havia tempo para tal. Por entre sopros de aflio, supliquei-lhe que me seguisse at Floresta Sombria. Qualquer outro teria insistido em saber a verdade... Mas no Eric! A minha palavra bastava-lhe para justificar a urgncia e a gravidade da misteriosa campanha. Em menos de nada, dez homens estavam armados e a cavalo. Bravo continuava disposto a conduzir-me, para surpresa dos guerreiros que conheciam o temperamento exaltado do garanho da loba prateada. Eric deu ordem de partida e eu respirei fundo, tentando sentir a pulsao da Lgrima do Sol. O elo que me tornava una com o cristal era a minha esperana de encontrar Freya. A nevasca tornava o nosso progresso lento, quase impossvel. Alguns homens estavam com dificuldade em controlar os cavalos. O vento carregava os gemidos dos condenados do submundo; gelava os ossos e assombrava os espritos. Ainda assim, eu liderava com convico, apesar de desconhecer para onde nos dirigamos. Bravo no hesitava e a feiticeira em mim j submetera a sua confiana s foras que o instigavam. E era essa feiticeira que se arrepiava, a cada passo que nos aproximava da Floresta Sombria. O Que Tudo V sempre me admoestara para o perigo que Gwendalin representava, mesmo depois de morta, reduzida a cinzas e prisioneira de um pote de ferro escondido no corao da cidade da Gente Bela. Enganavam-se aqueles que opinavam que nenhuma mestra da Arte Obscura podia ser mais terrvel do que Aesa. Essa vestira, na perfeio, a pele de uma rainha... Gwendalin no passava de uma ra-

meira sem escrpulos, que no recuaria diante de nada, nem de ningum, na prossecuo dos seus objetivos. A tormenta que nos sujeitava era a sua declarao de guerra; a prova de que no voltaria a existir paz na Terra, enquanto um descendente de Hakon e de Aranwen respirasse. Mal entramos na floresta, os cavalos ganharam nimo. As copas cerradas das rvores escudavam o solo da avalanche que tombava do cu e os troncos robustos combatiam a ferocidade do vento. Pela primeira vez, desde h muito, escutei o apelo da Lgrima do Sol; de incio dbil, como um tmido sussurro que receia as conseqncias de se fazer ouvir, crescendo em alento medida que a proximidade garantia segurana. O temor de descobrir a minha irmzinha gelada cortava-me a respirao. No entanto, mantinha-me firme diante do jarl e dos seus guerreiros. Bravo corria to rpido, que as outras montadas s nos acompanhavam a custo. Porm, tive a sensao de repisar o tempo, at que a cintilao deslumbrante da Lgrima do Sol se revelou apenas aos meus olhos, avisando que o objetivo fora alcanado. Saltei do cavalo enquanto Eric detinha o andamento dos homens. Sem delonga, comecei a escavar o monte de neve que uma rvore centenria amparava, sentindo a energia da Lgrima do Sol palpitar ao ritmo do meu corao; forte, cada vez mais forte, at o sangue se transformar em fogo vivo. As mos de Eric juntaram-se s minhas e no tardamos a vislumbrar um pedao de l sob as chamas dos archotes a capa da rainha Lyria. Os cabelos castanhos acobreados de Helga brilharam quais flamas sob o alvor do gelo. O jarl puxou-a para o seu colo e eu lancei-me sobre Freya, com o ardor de uma fera que recupera a cria perdida. A voz da princesa vidente chegou-me aos ouvidos, fraca e enleada, tartamudeando algo acerca de um lobo cinzento. Contudo,

toda a minha ateno se devotava jovem que estremecia junto ao meu peito, abrindo os olhos verdes para a vida. A minha mo cobriu as suas, partilhando a magia da Lgrima do Sol, ajudando-a a recuperar a conscincia, lentamente, para que a sua mente no sofresse danos. Ento, um guerreiro bradou: O homem um prncipe vndalo! Antes que eu pudesse reagir, o Esprito da Escurido tinha trs espadas encostadas garganta. Freya soltou um gemido quase imperceptvel; um apelo minha interveno. Voltei o olhar assustado para Eric e o jarl ordenou: Guardai as armas e afastai-vos! Foi prontamente obedecido. Freya buscou o seu apoio, quando me abeirei de Helgi. Um olhar bastou para revolver-me as entranhas. O prncipe vndalo mal respirava e a sua pele estava cinzenta. As roupas denunciavam que perdera muito sangue... Mesmo muito sangue! Adivinhava-se demasiado fraco para resistir ao frio, ainda que com o auxlio da capa mgica; excessivamente dbil para lutar pela vida. Edwina... suplicou Freya, atormentada. Pelo amor que me tens... No desistas de salv-lo! O que podia eu fazer? Pousei uma mo sobre o peito do prncipe vndalo e a outra na sua testa. O corao falhava... O esprito no respondia... A magia da Lgrima do Sol parecia no ter nenhum efeito sobre a essncia de Helgi! Nessas condies, era tolice sequer pensar em desafiar a morte. Assim que completei a observao, distingui a forma horripilante da rainha do submundo, deslizando por entre os troncos das rvores. Aproximava-se sem pressa, como se a minha angstia a divertisse. Aguardara que eu chegasse para se manifestar! Ns tnhamos muitas

contas a ajustar. E, nesse momento, a minha impotncia era o seu deleite. O grito apavorado de Freya denunciou que tambm ela via a figura encapuzada de negro, pairando na direo de Helgi. Os guerreiros no possuam a nossa sensibilidade, mas pressentiam algo funesto no ar. As espadas tornaram a sair das bainhas e os olhos perscrutaram as trevas, em busca de uma ameaa. Ento, sem que eu esperasse, a pedra azul de Aranwen despertou; pulsoume contra a pele com o fulgor de um pequeno sol, emitindo um calor quase insuportvel. Levei a mo ao pescoo e o fio que prendia o amuleto desatou-se espontaneamente. Com o flego suspenso, pousei a pedra mgica sobre o peito do prncipe... E a essncia do Esprito da Escurido acordou. Os meus olhos de feiticeira presenciaram o fenmeno que ultrapassava a capacidade do olhar humano. O lobo negro que habitava a alma de Helgi libertou-se do seu corpo, como se de uma entidade independente se tratasse. Os msculos poderosos esticaram-se e o plo eriou-se, enquanto o fabuloso focinho se voltava para a rainha do submundo e a bocarra se escancarava, revelando presas do tamanho de adagas. Um rugido colossal ensurdeceu a tempestade e sacudiu a percepo de Eric, que me interpelou perturbado: Pelas barbas de Odin! O que est a acontecer, Edwina? Fui incapaz de lhe responder, tal a comoo. E, obviamente, a devoradora de vidas tambm no contava com tamanha reviravolta nos acontecimentos. De repente, a presa que tomara como certa acometia na sua direo, espumando de raiva, com a veemncia de um predador que nada tinha a perder. Guinchando terrificada, a horripilante figura ergueu as mos descarnadas para deter o mpeto da fera. As garras perfuraram o plo negro e o

sangue do lobo manchou o alvor abominvel dos ossos. Ento, sem que nada o fizesse prever, a morte recuou e empreendeu uma fuga desenfreada at aos confins do submundo. Desaparecida a ameaa, o Esprito da Escurido fixou o olhar em mim, depois em Freya... e saltou sobre o homem que abrigava a sua essncia. Prontamente, o olho so de Helgi abriu-se e o seu corpo convulsionou num espasmo violento, enquanto ofegava, sfrego por ar. As suas mos fecharam-se nas minhas, esmagando-as com o ardor da ansiedade. Freya... titubeou engasgado. Helga... Subjugada pelo espanto e pelo jbilo, ignorei a dor e repliquei: Elas esto a salvo... E tu hs de ficar bem! A sua expresso denunciou incerteza; um temor perfeitamente compreensvel. Afinal, por mais que eu desejasse apaziguar os nimos, Helgi e Helga no deixavam de ser prncipes vndalos, degredados em territrio viquingue. Ainda que subsistissem quele pesadelo, enquanto o rei Steinarr no lhes concedesse proteo, qualquer garantia de segurana seria ilusria. Em tempos, a Terra Antiga fora uma comunidade que prosperara sob a liderana de um valoroso chefe viquingue. Grim fizera grandes conquistas e trouxera abundncia e satisfao ao povo que dele dependia. Os seus herdeiros, Arngrim e Thorgrim, seguiram-lhes as pisadas... Porm, os primognitos destes possuam valores e determinaes completamente distintos. Gunnulf era um guerreiro temvel, faminto por poder; Throst, um homem nobre, que sonhava com a paz. Os dois tinham combatido lado a lado, at Throst perceber que a ambio de Gunnulf era insacivel. Quando a histria do povo viquingue comeou a ser escrita, no s custa de sangue inimigo, mas tambm com sangue aliado, intrigas,

traies, excdios e massacres, a amizade dos primos desmoronara-se. Enquanto Throst tentara unir os cls e criar um nico reino, Gunnulf e Arnorr, seu irmo mais novo, haviam conduzido a Terra Antiga runa. No h muito, o rei Steinarr entregara a Eric, filho de Krum, o honroso ttulo de jarl e a colossal tarefa de recuperar a glria do territrio dos seus antepassados. O jovem guerreiro levara essa misso a peito. Ao entrar desembestada naquela que, respeitosamente, continuava a chamar-se Aldeia de Grim, eu no tivera oportunidade de observar o trabalho exemplar que Eric j realizara. Agora que desfrutava do alvio de ter Freya ao meu lado, livre de perigo, maravilhava-me com os progressos alcanados. O meu primo no s reconstrura a morada ancestral como convencera muitas famlias a mudar-se para os seus domnios, em busca de trabalho e proteo. Os homens tinham voltado a cultivar as quintas e as mulheres dedicavam-se ao fabrico de produtos para venda, tais como tapetes, mantas e jias, to apreciados pelas damas do Imprio. Sob a mo honesta, firme e justa do novo jarl, as cinzas e a degradao haviam cedido lugar a casas, estbulos, celeiros... At o velho estaleiro beira-mar fora restaurado! O prprio rei Steinarr j fizera uma encomenda de dois navios de guerra e um de comrcio para a sua frota. Ainda havia muito que fazer, mas o corao da Terra Antiga palpitava novamente, pujante de vida. O empenho e motivao dos aldees eram perceptveis, enquanto se atarefavam no arranjo dos telhados que a selvtica tempestade danificara. No obstante esse entusiasmo, o receio e a desconfiana perturbavam alguns espritos da comunidade. Dois vndalos tinham sido trazidos para a casa do jarl Eric. O homem era o prncipe Helgi, reconhecido entre os Viquingues como o melhor guerreiro do seu povo. Quanto mulher pouco se

sabia, mas havia quem j a tivesse visto ao lado da rainha Aesa, no interior da barreira de espinheiros. No meio de tanta agitao, s existia um consenso: todos estavam satisfeitos e aliviados ante o regresso da Guardi da Lgrima do Sol. Eric regozijava por me ter de volta e guardar Freya em segurana. No entanto, apesar de tentar disfar-lo aos meus olhos, era bvio que a presena dos vndalos sob o seu teto o inquietava. E, ao contrrio do que seria de esperar, no era Helgi quem mais o afetava, mas Helga. A jovem como que o... intimidava! De incio, quase se recusara a acreditar que ela era cega, devido facilidade com que se movia. Tentei tranquiliz-lo, explicando que a princesa possua a capacidade de enxergar com os olhos da mente. Porm, s lhe aumentei o desassossego. Acabei por dar a minha palavra em como Helga no representava uma ameaa para o nosso povo. No entanto, fiquei com a intrigante sensao de que no era o receio de uma traio que transtornava o meu primo. A tenso que assaltava o dono da casa, sempre que se cruzavam, no passara despercebida princesa. A fim de evitar mais constrangimentos, Helga pedira-me que transmitisse a sua gratido ao jarl, em vez de manifest-la pessoalmente. Nesses dias conturbados, o irmo gmeo absorvia-lhe toda a ateno. Contudo, nem mesmo a unio dos nossos esforos se revelava suficiente para lhe devolver a conscincia. Aps ter enfrentado a rainha do submundo, Helgi tornara a cair no esquecimento. A sua condio no se degradara, mas tambm no dava sinais de estar a convalescer. O corpo prostrado parecia desprezar a nossa energia curativa e alimentar-se exclusivamente do poder da pedra azul da feiticeira Aranwen. Todavia, por quanto tempo a magia do amuleto manteria o seu corao a bater? O que faramos, no momento em que a vitalidade da

pedra decasse? Por mais voltas que desse cabea, no compreendia por que Helgi no reagia. Era como se, para alm de energia curativa e magia, o seu restabelecimento dependesse de um ingrediente secreto; algo que escapava minha percepo, capaz de concretizar o milagre. Freya estava inconsolvel. Era intil pedir-lhe que deixasse a cabeceira do amado para repousar. A minha irm vivia sob a obsesso de observar cada flego de Helgi, temendo fechar os olhos e surpreend-lo morto ao despertar. Eu quase tinha de lhe enfiar a comida dentro da boca, para obrig-la a alimentar-se! S a lembrana de que carregava um filho no ventre lhe concedia algum alento. A sorte pregara-lhe uma partida indecente. A felicidade que sempre almejara estava a to curta distncia... Porm, adivinhava-se inatingvel. Nessa noite, enquanto Freya e Helga vigiavam o enfermo, Eric pediu para me falar. Encontrei-o mesa, mastigando a contragosto uma fatia de po com gelia. Passara o dia a trabalhar com os aldees no restauro das casas. O cansao pesava-lhe os traos bonitos do rosto e fazia-o parecer mais velho. Convidou-me a sentar e ofereceu-me a sua merenda, mas eu tambm no tinha fome. Algumas palavras de cortesia e avanou sem rodeios para o desagradvel propsito da conversa: Como est o vndalo? Conseguiram reanimlo? Fui sincera, mesmo sabendo que tal representava sarilhos. Terminei a confessar: Por alguma razo, o Helgi reage como se a minha magia fosse vento; uma brisa que lhe agita os cabelos, mas impotente para o vergar. Entendes o que quero dizer? Eric confirmou com a cabea e eu soprei o ar, confidenciando:

Helga contou-me que o irmo sempre mostrou resistncia influncia mstica. A prpria Aesa era incapaz de lhe profanar a mente. Foi essa faculdade que o ajudou a deitar as mos s pedras de Aranwen... e a manter, durante anos, o amuleto azul ao pescoo, debaixo do nariz da sua rainha. Recentemente, at provou ser imune terrvel habilidade do Snari! Porm, nesta provao, esse dom tornou-se o seu maior inimigo. O olhar do jarl cruzou o salo, at ao quarto onde Helgi repousava. Ponderou um pouco, talvez escolhendo as palavras antes de declarar: Odin testemunha de que no morro de simpatia pelos Vndalos! No entanto, abri-lhes as portas desta casa a teu pedido. Sabes o quanto te estimo e respeito o teu julgamento, Edwina... Todavia, deves compreender que Ivarr continua a ser o meu prncipe e senhor. Descobrir que dei guarida a um dos seus maiores inimigos vai deix-lo furioso! Eu esperava que, por esta altura, o vndalo j estivesse restabelecido e longe da Terra Antiga... O que acabaste de contar coloca-me numa posio delicada. Fez uma pausa e passou a mo pela testa, desalentado. Calculo que o Ivarr chegue amanh. Se Helgi ainda aqui estiver, ser feito prisioneiro... E no vejo como impedi-lo! Respirei fundo e volvi com firmeza: Eu falarei com o Ivarr e assumirei total responsabilidade por Helgi e Helga. Prefiro enfrentar a sua ira, ao desgosto de Freya! Estendi a mo e apertei a de Eric, determinada. No te inquietes. Depois de tudo explicado, Ivarr h de reconhecer que fizemos o que era devido! No sei replicou, apreensivo. Temo que a nossa boa vontade se vire contra ns! Raios, Edwina! Para alm de Vndalos, aqueles dois so bisnetos de Ae-

sa... As suas mos esto cobertas com o sangue da nossa gente! Isso era irrefutvel. No entanto, no bastava para subjugar a minha convico. Mantive-me firme e objetei com serenidade: No se passaram muitos anos, desde que o meu pai chegou Grande Ilha com o corao cheio de dio e, sob as ordens do teu tio Gunnulf, se bateu contra a famlia da minha me. Catelyn viu o irmo mais velho morrer nessa batalha... Pouco depois, era feita escrava e arrastada para uma terra hostil. Contudo, ao chegar casa do homem que destrura a sua vida, a primeira coisa que fez foi ajudar a tua me a trazer-te ao mundo. A sua bondade e o seu amor indicaram um novo caminho ao meu pai, ao teu pai e ao povo viquingue! Hoje, aqueles que eram inimigos so aliados... Jamais existir paz entre Viquingues e Vndalos, prima! contestou Eric, sem me deixar terminar. E dar guarida a esses dois s aguar o conflito! Neste momento, eles so traidores para o seu povo e assassinos para o nosso. Onde quer que estejam, faam o que fizerem, sero alvos a abater! Tens razo concordei desgostosa. Porm, Helgi e Helga merecem uma oportunidade... E eu farei tudo o que estiver ao meu alcance para lhes valer. Edwin... O apelo da minha mente rasgou a noite, mas no obteve resposta. Fechei os olhos, angustiada. As atribulaes dos ltimos dias tinham-me mantido distrada. Agora que assentava a cabea na almofada, o meu corao era confrontado com uma mirade de emoes. Rangi os dentes, banindo os maus pensamentos. Devia confiar que o Rei da Lua se encontrava bem e que a magia da Montanha Sagrada acabaria por regenerar-lhe a essncia.

De outra forma, como reuniria tranqilidade para superar os desafios que me aguardavam? Se Eric estivesse certo, Ivarr chegaria nessa manh... Eu devia preparar-me para enfrentar a sua ira, o seu rancor e indignao. No fim de contas, ele ainda era meu marido! E, apesar de o nosso casamento estar condenado, eu valorizava imensamente a sua amizade. S esperava que Ivarr entendesse... Que no misturasse as nossas divergncias com os problemas levantados pelo salvamento dos prncipes vndalos. Seria muito triste se decidisse puni-los s para me magoar. Respirei fundo e fixei as sombras que a lareira projetava no teto de colmo. O ressonar dos homens competia com os silvos do vento. Se no fosse o ar glido, podia imaginar que estava em casa, na Ilha dos Sonhos... Sim, porque o castelo do rei Steinarr nunca fora o meu lar! Eu detestava a frieza austera das suas paredes de pedra; a forma como todos me fitavam, como se pretendessem arrancar de dentro de mim algum que no existia. Edwina, a princesa herdeira do trono viquingue... Era um alvio pensar que me livrara desse fardo! A lembrana da Ilha dos Sonhos causou-me um aperto no peito. Sentia muitas saudades dos meus pais! Se Throst aqui estivesse, seria o primeiro a defender os prncipes vndalos. E Catelyn saberia o que fazer para salvar Helgi... Pelos raios flamejantes do Sol, eu tinha de descobrir uma maneira de lhe restituir a vitalidade! Mas como? Como? Sobressaltei-me ao ouvir passos do lado de fora da cortina que separava o meu quarto do salo. Quem, alm de mim, padeceria de viglia? Deixei-me vencer pela curiosidade e os olhos da minha essncia deparavam com Eric, lanando toros na lareira para alimentar as chamas que aqueciam a casa. Os cabelos encaracolados caam-lhe desgrenhados sobre os ombros e a desordem das suas

roupas denunciava as reviravoltas que dera na cama, sem que o sono o abenoasse. Eric era um homem de personalidade forte e slidas convices. Todavia, pensar que estava prestes a defrontar Ivarr provocava-lhe agonias. Os dois eram inseparveis desde crianas e, apesar de se ter tornado jarl, Eric no deixara de pertencer alcatia do rei-lobo. Porm, a disputa de Thora abrira uma ferida nessa slida amizade... Ferida essa que podia transformar-se numa chaga profunda, se o prncipe no aceitasse as suas justificaes para a proteo que cedera aos vndalos. De sbito, a cortina do quarto que acolhia Helgi foi afastada. Prendi o flego, ao ver Helga atravessar o salo num passo incerto, levando a mo diante do corpo para evitar os obstculos daquele ambiente estranho. O fato de sentir dificuldade em distinguir as formas que a rodeavam denunciava o quanto os nervos alteravam a sua percepo. Eric observou a princesa com o cenho franzido. Helga era uma mulher extremamente bela mas, nesse instante, mais parecia uma assombrao. O vestido de l branca, que a esposa de um dos guardas do jarl tivera a generosidade de lhe oferecer, assentava-lhe disformemente no corpo, demasiado largo para realar as formas esguias. Os cabelos acobreados e lisos estendiamse at cintura, contrastando com o palor das suas faces. Em redor dos olhos cegos, manchas negras testemunhavam a mais profunda das tristezas. A princesa estava a consumir-se em vida! Diante do jarl da Terra Antiga, prostrou-se em reverncia e suplicou: Sei que no o momento apropriado, senhor... Contudo, peo-vos que me escuteis. A ruga na testa masculina aprofundou-se. A sua rigidez era notria, quando retorquiu com a voz presa:

Levantai-vos! Deveis vassalagem ao prncipe Ivarr, no a mim. O olhar branco encarou o olhar verde. A expresso de Helga revelava surpresa ante a simplicidade de Eric. O meu primo hesitou... As boas maneiras obrigavam-no a estender a mo para ajud-la. No entanto, demorava a concretizar o gesto, como se receasse o contacto. Ciente do seu desconforto, a vidente ergueu-se sozinha e deu-lhe tempo para se recompor. O silncio pesou entre eles, at Eric reunir alento para indagar: Em que vos posso ser til? Os lbios de Helga tremeram antes de balbuciarem: No pude deixar de vos ouvir, h pouco. Sei que j fizestes muito por ns, mas... Helgi tudo o que me resta! Se morrer... A voz principiou a falhar-lhe e terminou apressadamente: Suplico-vos que no entregueis o meu irmo ao prncipe Ivarr! Por favor, tende compaixo... Sinto muito! atalhou o jarl. O que solicitais est para alm do meu poder. Eu devo lealdade ao prncipe Ivarr... Ser ele quem decidir o vosso destino. A jovem vacilou e tentou sufocar um soluo, mas os olhos alvos encheram-se de lgrimas. Suplantada pela comoo, acabou por se arrojar aos ps de Eric, gemendo em desespero: Eu colocarei a minha magia ao vosso dispor, senhor! Servirei na vossa casa, at ao fim dos meus dias, se intercederdes a favor do meu irmo! Helga... No... O fraco protesto de Eric morreu-lhe na garganta. Com uma exclamao condoda, baixou-se e puxou a princesa para os seus braos. Helga tentou resistir, mas o calor desse gesto reduziu as suas defesas a cinzas. Deixou a cabea tombar no peito do jarl e rendeu-se ao choro, libertando a agonia que a destroava.

Perplexa, vi os olhos do meu primo cerrarem-se, quando o perfume dos cabelos de cobre lhe invadiu o nariz. Ento, compreendi que o sentimento que o forava a evitar a princesa do povo vndalo no era desagrado... Muito pelo contrrio! E, se eu podia constat-lo, a vidente era capaz de assimil-lo na pele, no ardor da aura que o envolvia e se declarava sua percepo. Ainda assim no se afastava, como se o corpo de Eric fosse o ltimo reduto seguro da Terra. Fiquei ainda mais pasmada, ao v-lo aproximar o rosto do seu ouvido e murmurar com firmeza: Compreendo a vossa apreenso, Helga! Porm, asseguro-vos que o prncipe Ivarr um homem justo. No obstante o abismo que separa os nossos povos, ter em considerao o que fizestes por Freya e a sucesso de acontecimentos que vos conduziram at aqui. A princesa estava esgotada. S a grande custo fitou Eric. Temi que o jarl vacilasse perante o olhar cego, mas susteve-o com determinao. E os lbios femininos tornaram a estremecer... Contudo, desta feita, as suas faces roborizaram-se e a respirao aprofundou-se. Vislumbrava para alm do homem e apreciava a lisura do seu esprito... A fora da sua essncia. Acreditais realmente na equidade do vosso prncipe? inquiriu numa voz rouca. Eu imaginava as espinhosas recordaes que tal pergunta suscitava! Todavia, o meu primo confirmou que ultrapassara quaisquer ressentimentos ou mgoas que a disputa pela loba prateada pudesse ter despertado no seu ser, ao replicar com uma prontido sincera: Ponho a minha vida nas mos de Ivarr. Helga assentiu com a cabea e retrucou com a mesma resoluo: Ento, tambm eu me coloco sua merc!

Por um instante, fixaram-se em silncio. Depois, Helga reuniu coragem para se suster. Eric ajudou-a, mas demorou a deix-la partir. Talvez quisesse assegurar-se de que as pernas no lhe falhavam... Ou, simplesmente, no conseguia apartar-se dela. Pelo menos, o tormento que carregava o semblante da princesa atenuara-se. Deslizou para longe da proteo dos braos do jarl e regressou ao seu quarto. Afastava a cortina quando ele apelou: Helga... Os seus olhos tornaram a encontrar-se e o tempo arrastou-se. Por fim, Eric respirou fundo, exclamando simplesmente: Boa noite, princesa! A jovem brindou-o com um sorriso tmido, volvendo: Boa noite, Lobo Cinzento. E desapareceu antes de lhe permitir resposta. Porm, o sorriso que nascia nos lbios de Eric e a luz que lhe incendiava o olhar faziam prova do seu arroubo. Pouco depois, o meu primo tornava cama e adormecia sem dificuldade. A manh mal despontara quando visitei o quarto de Helgi. Detive-me assim que entrei, paralisada de horror. Helga estava cabeceira do enfermo, com a mo na sua testa e o rosto banhado em lgrimas. Foram escusadas palavras para justificar a sua angstia. Sobre o peito do prncipe, a cintilao mgica da pedra azul extinguiase. Eu sabia que esse momento acabaria por chegar, mas no imaginara ter de enfrent-lo to cedo, sem nenhuma idia de como contrariar o infortnio. O meu olhar fixou-se em Freya que dormia profundamente, sentada no cho com a cabea sobre a cama, alheia desdita que ameaava o seu futuro. E a voz de Helga preencheu-me a mente, sem melodia, despida de esperana:

intil, Edwina! J tentei todos os sortilgios que conheo e entreguei-lhe a minha energia... O meu irmo vai morrer, no importa o que se faa! No justo! Era eu quem devia estar no seu lugar. Eu, que no tenho ningum que dependa de mim ou chore a minha partida... No digas isso! ralhei. A vida uma bno. No deves desprez-la! O Helgi foi ferido por minha culpa! Se no tivesse hesitado diante de Raud... Se tivesse reagido mais cedo... Como queres que me sinta, ao pensar que o meu irmo podia finalmente ser feliz...? E que eu, logo eu, o privei dessa ventura? Repousei a mo sobre a sua, replicando apaziguadora: Se no fosse por ti, nenhum de vs teria escapado da aldeia. Estais a salvo e no deveis perder a esperana! Temos de combinar esforos para achar uma cura. Que cura? Que esperana nos resta, quando a magia da Guardi da Lgrima do Sol se revela improfcua? Essa era a pergunta para a qual eu no tinha resposta! Nesse instante de extrema comoo, uma trompa ecoou pela aldeia, fazendo-nos saltar de susto. Fechei os punhos e prendi a respirao, ao ouvir a forma como o toque se desdobrava, numa saudao reservada aos soberanos do Pas dos Viquingues. Helga escondeu o rosto e comeou a soluar. Freya acordou, assustada. E eu soprei o ar, gelada s de imaginar o que me aguardava. Ivarr no podia ter chegado em pior altura! O povo encheu as ruas, carregando archotes para iluminar a bruma da manh e agitando as armas numa calorosa saudao ao herdeiro do trono viquingue. Deixei a casa e quedei-me ao lado de Eric, com as pernas

bambas e a mente fustigada por dilemas. Apesar de conhecer Ivarr desde o bero, era incapaz de prever qual seria a sua reao ao encarar-me. Thora cavalgava ao lado do prncipe herdeiro, seguida por Bryan, Ragnar e Darrin. A minha garganta enodou-se, ao recordar o destino de Ketill. De certa forma, sentia-me responsvel pela morte do primo de Ivarr. Enquanto os via aproximar-se uma mancha colorida de guerreiros a cavalo, com os cabelos desafiando o vento pensei em como tudo teria sido diferente, se eu no me tivesse precipitado atrs de Edwin, na vspera do Festival de Inverno. Esse mpeto no s mudara a minha vida, como interferira na sorte de Viquingues e Vndalos. Uma brisa amena aconchegou-me a essncia. Reconheci-a de imediato, mas no pude acreditar que fosse real. Ento, verifiquei que Bryan no cavalgava sozinho. Os meus olhos arregalaram-se, num misto de receio e expectativa, ao vislumbrar Thorson apertado contra o seu peito. Por mais que a razo resmungasse que trazer o meu sobrinho para a Terra Antiga fora uma tremenda irresponsabilidade da parte de Ivarr, o corao jubilava de alegria. Pelo menos, Freya teria o consolo de abraar o filho, nesse momento de incerteza e aflio. Thora foi a primeira a saltar do cavalo. Sem hesitar, absorveu-me no seu entusiasmo. Correspondi ao ardor desse abrao, emocionada e confortada pelo seu carinho. Eu sempre soube que estavas viva sussurrou-me ao ouvido. Estou to feliz por te ver! Pelo canto do olho, verifiquei que Ivarr descia da montada e estreitava Eric com a exaltao de sempre. Depois, a minha ateno voltou-se para Bryan. Thorson espinoteava nos seus braos, tentando saltar para o meu colo. Esmaguei-o contra o peito e afundei o rosto nos

cabelos castanhos acobreados. A cada dia que passava, o meu sobrinho estava mais parecido com Helgi! Quo cruel era o destino, ao unir pai e filho tarde demais para um beijo, uma palavra de ternura... um simples olhar! A voz embargada de Thora chegou at mim: Sei o que ests a pensar, Edwina... Porm, foi impossvel deix-lo para trs! Fixei-a, sem compreender. Nesse instante, Thorson suplicou-me ao ouvido: Leva-me ao papai, tia! Leva-me ao papai... Depressa! O meu corao disparou a galope, enquanto a luz da esperana se reacendia. Talvez esse fosse o milagre pelo qual tanto ansivamos. Thorson e eu partilhvamos um segredo. H algum tempo, a Lgrima do Sol revelara-lhe a verdade acerca do progenitor. Eu nunca contara o sucedido a Freya, receando que se deixasse suplantar pelo pnico e proibisse o filho de treinar a Arte. Marcado como estava pelo destino, Thorson necessitava da magia do cristal para equilibrar as foras que lhe pelejavam no esprito, pelo controlo da sua vontade. S podia imaginar o quanto o pequeno sofrer, privado da influncia da Lgrima do Sol por fora dos ltimos acontecimentos. Todavia, a sua excelsa percepo no parecia afetada. Apesar da tenra idade, sabia exatamente por que viera... E o que necessitava de fazer. Enquanto o carregava ao colo at ao quarto onde Helgi definhava, fui assaltada pela convico de que Thorson seria melhor Guardio do que eu... Isso, se sobrevivesse aos sobressaltos que decerto o aguardavam, at estar preparado para assumir a sua herana de sangue o legado de O Que Tudo V. Ao ver-nos entrar, Freya saltou da cama e tomou o filho nos braos, chorando compulsivamente. Helga prendeu o flego e o seu olhar cego voltou-se para a loba

prateada. Instintivamente debruou-se sobre o irmo, como se temesse que a guerreira desembainhasse a espada e acometesse contra ele. A minha presena tranquilizou-a, pois logo se atrevia a fixar Thorson, extasiada. No entanto, o pequeno no lhe prestou ateno. Mal a me o beijara, j se esticava na direo do enfermo. Ao meu lado, Thora justificava: Ainda o mensageiro de Eric no chegara ao castelo, j Thorson gritava pelo pai. De incio, julguei que vs haveis cometido a insensatez de lhe contar. Depois, descobri que constantemente arrebatado por Vises. Ns no fazamos idia do que se estava a passar... Porm, Thorson sabia que tinha de vir conosco! Ivarr relutou em traz-lo, mas eu insisti. O que sucedeu com o tio Edwin, na Ilha dos Sonhos, levou-me a acreditar que tamanha veemncia tinha um propsito. Pelos vistos, no me enganei! Como se guiado pela determinao de uma Entidade superior, o meu sobrinho pousou as mos sobre a pedra azul da feiticeira Aranwen. De imediato, uma luz resplandecente irrompeu de entre os seus dedos, to intensa que nos cegou. Era como se o cristal amortecido tivesse recebido uma descarga de energia e ressuscitasse, espargindo magia, latejando poder. Escutei as exclamaes de pasmo das minhas companheiras, sem conseguir reagir. Do nada, fui fulminada pela recordao de um quarto quente, onde as chamas vivas dos castiais projetavam sombras bailarinas nas paredes. Senti o conforto das cobertas macias em redor do corpo como se fossem reais... Depois, um homem enorme surgiu diante de mim, com cabelos de Sol e olhos de mar; um homem que, at quele momento, eu s abraara em sonhos. A felicidade brotou-me do peito e explodiu-me na garganta, num grito extasiado: Papai!

Naquela noite, na Enseada da Fortaleza, Throst, filho de Thorgrim, descobrira que tinha uma filha. A minha me sempre me contara essa histria com infinito carinho, mas eu nunca me recordara efetivamente do que acontecera... Agora, era como se revivesse o maravilhoso instante em que abraara o meu pai e enterrara os dedos nos seus caracis rebeldes pela primeira vez. Ele chorava... A comoo fazia-o estremecer. E eu ria, gargalhava, saltava de felicidade, enquanto o Lder Supremo do povo viquingue me elevava ao encontro das estrelas, me reconhecia como sua e abenoava. Aos poucos, fui recuperando a noo da realidade. No quarto onde Helgi repousava, o claro azul da pedra mgica dissipava-se, restituindo a viso aos olhos encandeados. O amuleto recuperara o seu vigor... Porm, o Esprito da Escurido continuava inconsciente. E Thorson desfalecera sobre o corpo do pai. Precipitei-me em frente, com o corao nas mos e o grito apavorado de Freya a perfurar-me os ouvidos. Suspirei de alvio, ao constatar que o pequeno estava apenas desacordado. A pedra assimilara tanta energia sua essncia que o privara dos sentidos. Antes que nos pudssemos pronunciar, a cortina do quarto escancarou-se com tal mpeto que o tecido rasgou-se. Ivarr e Eric surgiram, exibindo expresses alarmadas. Thora apressou-se a justificar o estranho fenmeno que havamos presenciado. O alvio do jarl contrastou com a irrascibilidade do prncipe. O olhar verde cristalino cravou-se em Helga, com uma animosidade fervorosa. A princesa do povo vndalo recuou, como se desejasse que a parede se abrisse para permitir-lhe a fuga. Ento, Ivarr fixou Helgi com declarado desprezo... E o seu rancor manteve-se ao encarar-me. Sem uma palavra, deu-nos as costas e regressou ao salo.

CAPTULO 6
Ivarr conhecia-me sobejamente bem. Sabia que a sua indiferena podia ser mais dolorosa do que mil insultos ou uma agresso. Eu decerto rebateria as injrias ou revidaria, se ele se atrevesse a ameaar-me. Porm, era impotente contra o seu silncio; o olhar que me atravessava como se eu fosse transparente. Essa tortura estendeu-se pela tarde e trouxe grande desconforto queles que conosco partilhavam a mesa, durante a refeio da noite. O assunto que dominou grande parte do jantar tambm no ajudou a comida a escorregar pela garganta. Inevitavelmente Ketill foi recordado pelos companheiros, por entre gritos de louvor... e de revolta. Tive a confirmao de que o jovem seguira o general do rei Steinarr, at aldeia da rainha Aesa, revelia de Ivarr. As suas motivaes eram bvias e ningum as comentou. No fim, o que importava salientar era que Ketill tombara como um heri, defendendo a liberdade de uma princesa viquingue... E que, mais uma vez, os Vndalos se tinham revelado bestas selvagens, que no mereciam o ar que respiravam. Com o desenrolar da conversa, verifiquei que Eric j transmitira a Ivarr todas as informaes que eu prpria lhe fornecera acerca do rapto de Freya, do desentendimento entre Helgi e o rei Raud, da morte de Aesa e do ressurgimento de Gwendalin. Contudo, nem por uma nica vez o prncipe me questionou sobre o sucedido ou inquiriu da minha opinio. Aps o jantar, reuniu-se com o jarl e os restantes lobos da sua alcatia, ignorando-me como se eu no existisse. A sua inteno de me afrontar ficou declarada, quando solicitou que Freya deixasse a

cabeceira do prncipe vndalo e comparecesse diante dele. Empinei o nariz e dirigi-me ao quarto de Helgi, ansiosa por boas notcias. Todavia, nada se alterara, para alm do nervosismo crescente de Helga. A vidente parecia cada vez mais perdida. A alegria de conhecer o sobrinho fora superada pelo temor de que o irmo jamais despertasse para abra-lo. Apesar do sacrifcio espontneo de Thorson, o pai mantinha-se inconsciente. Sem dvida ganhramos algum tempo, pois a pedra de Aranwen recuperara o deslumbrante brilho azul que sustentava o Esprito da Escurido... No entanto, mal a magia do amuleto voltasse a esmorecer, o desespero sobreviria. Freya entrou no quarto com os olhos inchados. Ivarr interrogara-a com uma frieza implacvel, exigindo saber tudo o que acontecera desde que ns as duas deixramos o castelo viquingue. Contudo, enfurecera-se de tal forma ao ouvi-la falar de Edwin, que praticamente no lhe tolerara uma palavra a favor de Helgi e Helga. Inclusive, negara-se a revelar a sorte que destinara aos irmos vndalos. A angstia de Freya foi a gota de azedume que fez a minha impacincia transbordar. Furiosa, marchei atravs do salo com os punhos cerrados e um n nas entranhas. A bem ou a mal, haveria de chamar Ivarr razo! Ao aproximar-me, surpreendi-o a questionar Eric acerca de Helga: Achas que a mulher perigosa? Afinal, no nos podemos esquecer de que se trata de uma bruxa treinada por Aesa... Calou-se abruptamente quando me viu chegar. A sua guarda fitou-me, apreensiva. Thora disfarou um gesto suplicante, tentando avisar que no era o momento de sanar divergncias. Porm, eu no me dispunha a aguardar mais! Enfrentei o rei-lobo e mastiguei sem cortesias:

No era a mim que devias fazer essa pergunta? Achas que Eric est mais habilitado a certificar o carter dos prncipes vndalos? Um silncio constrangedor pesou ao nosso redor. O verde lmpido transformou-se em luz candente, quando Ivarr me trespassou com o olhar. A sua exprobrao era to fervorosa, que o julguei com coragem para me injuriar. Aps ranger os dentes, ordenou: Deixai-nos ss! Ningum ousou contradiz-lo. Thora foi a ltima a afastar-se, com um suspiro de desalento. Ivarr j respondia minha provocao, num tom baixo e glido: O juzo do Eric tem muito mais valor do que o teu! Na verdade, Edwina, acho que ests to transtornada, que devias abdicar da condio de Guardi da Lgrima do Sol, antes que mais algum morra devido tua irresponsabilidade... Como te atreves? atalhei. Porm, ele inclinou-se sobre a mesa, pretendendo intimidar-me com a sua robustez, enquanto prosseguia inflamado pela ira: Por que no s sincera, uma vez na vida? J que abandonaste a tua casa, o teu marido e o teu povo para fugires com aquele aleivoso, devias ter a decncia de assumir a vossa paixo! Arranca o teu primo do buraco onde se esconde e traga-o minha presena! tempo de eu conhecer o homem por quem suspiraste, durante as noites em que dormiste na minha cama. Quero olhar nos olhos do facnora que tentou matar-me e aos meus lobos; que traiu e roubou a rainha Lyria; que possibilitou o regresso vida de uma feiticeira que pode destruir tudo aquilo que Viquingues e Aliados conquistaram. Eu tinha de manter a calma! Engoli em seco e retorqui a custo: Com tantas questes importantes a exigirem deciso, permites-te subjugar pelo orgulho de macho fe-

rido? O que eu fiz est feito, Ivarr! Decerto, hoje no procederia de igual forma... Todavia, na altura, achei que estava a agir corretamente. Se te desses ao trabalho de me escutar, saberias que no segui Edwin por leviandade. E que tambm ele teve as suas razes... No vou perder tempo a ouvir-te desculpar o teu amante! cortou com tal ardor, que acreditei que investiria contra mim. Obriguei-me a manter a compostura e retruquei: Se isso que te incomoda, fica a saber que o Edwin no , nem nunca foi, meu amante! No entanto, verdade que o amo... Se a Montanha Sagrada o consentisse, haveria de te receber com o Rei da Lua ao meu lado, sem desonra, pois nada tenho de que me envergonhar! Estvamos de p, com a mesa a separar os nossos corpos tensos, rostos ardentes e olhos flamejantes. A magia de Ivarr latejava-lhe sob a pele, intensa e selvagem; o lobo rugia furiosamente dentro do homem, desejoso de sangue para apaziguar a raiva. Contudo, o prncipe decerto preparara-se para me enfrentar... E sabia como alcanar os seus objetivos. Surpreendi-me ao v-lo engolir a ira e recuar. A sua respirao ainda se entrecortava quando se sentou, mas a voz j nada revelava alm de um frio glacial, ao replicar com uma expresso altiva: O que fizeste tornou a nosso convvio insustentvel. Mal regressemos ao castelo, virs comigo diante do rei Steinarr e do povo viquingue, anunciar o fim do nosso casamento. Nesse dia, sers livre para viver esse teu... amor. E eu serei livre para desposar a futura me dos meus filhos! Mantive-me de p, sobranceira e digna. As suas palavras magoavam-me mais do que podia deixar transparecer, no pela sua essncia, mas pela forma como me haviam sido atiradas cara. Que moral tinha Ivarr para

condenar o meu afeto por Edwin, quando h muito assumira a sua paixo por Thora? Era o divrcio que queria? Pois eu teria gosto em conceder-lho! Ser como desejas! aquiesci com desapego. E principiei a dirigir-me ao quarto. Todavia, aps dois passos, enchi-me de coragem e voltei a encar-lo. Tinha algo entalado na garganta que no podia ficar por dizer: Nunca te enganei, Ivarr! Quando casamos sabias quem eu era, o futuro que ambicionava... e o passado que lamentava. Ainda assim, espero que tenhas sido feliz ao meu lado, porque eu fui feliz ao teu. Gostaria que continussemos a colaborar, para o bem do nosso povo... E lastimarei imenso, se tal no for possvel! Ivarr franziu o cenho, atordoado com a minha reao. Apesar de magro e abatido, exalava um poder impressionante. Em tempos, fora agradvel deitar a cabea no seu peito, mergulhar os dedos nos cabelos de seda negra, fechar os olhos e inspirar a iluso de que a sua fora bastaria para me escudar de todo o mal. Porm, o afeto que partilhramos no nos garantira satisfao, pois desenvolvera-se carregado de obrigaes, imposies, revolta e culpa. Agora, tal como ele prprio declarara, eu podia buscar a felicidade, livre do peso da coroa viquingue... E Thora haveria de se tornar uma excelente rainha! Se, um dia, os detestveis conselheiros do reino a tentassem manipular, seriam derrubados pelo seu rugido. Edwina... Fico feliz por estares bem! A exclamao de Ivarr fez-me piscar os olhos, desconcertada. Enquanto imergira em cogitaes, os traos do seu rosto tinham-se suavizado. A voz perdera o tom mordaz e soara simplesmente cansada. Ante a sinceridade refletida no olhar cristalino, engoli em seco e volvi a nica coisa que me ocorreu: Obrigada.

A noite passou e a condio de Helgi no evoluiu. Pelo menos, a pedra azul continuava a brilhar com vivacidade sobre o seu peito. Thorson aconchegava-se junto do pai, ainda demasiado fraco para despertar, mas sem inspirar cuidados. A magia era mesmo assim! Havia um preo a pagar de cada vez que despendamos grandes quantidades de energia. Com o passar dos anos, a experincia concedia-nos alguma resistncia. Porm, at mesmo os Seres Superiores padeciam de perodos de fraqueza, aps a execuo de um sortilgio mais elaborado. Por essa razo, eu acalentava a esperana de que Gwendalin no se manifestaria nos prximos dias. Ao nascer da manh, Ivarr ordenou que Helga fosse conduzida sua presena. Eu ignorei o desagrado do olhar cristalino e mantive -me ao lado da princesa, temendo que o interrogatrio se transformasse num julgamento. Contudo, a minha interveno foi escusada. Apesar de combalida e trmula, Helga respondeu com firmeza s questes concisas que lhe foram colocadas. No hesitou, mesmo quando confessou a sua participao nas batalhas que, recentemente, haviam oposto Viquingues a Vndalos. Falou dos nevoeiros msticos que criara, das tempestades que alimentara, da energia que cedera aos seus guerreiros para torn-los superiores aos nossos... Felizmente, Ivarr tambm lhe permitiu justificar a sua influncia no sonho de paz que levara o rei Vestein a propor trguas ao rei Steinarr e as suas malogradas tentativas de escapar ao domnio da bisav feiticeira. Ao ser confrontada com os ltimos acontecimentos, o palor de Helga tornou-se cadavrico. Ainda assim prosseguiu, contando que Aesa planeara concretizar a profecia do filho do drago. Estremeceu de horror, ao descrever o ritual celebrado nos Pntanos Nebulosos e a dor quase a prostrou, ao relatar o confronto com o rei Raud, que os forara a fugir para preservar a vida. No

fim, esqueceu o orgulho e arrojou-se aos ps do prncipe viquingue, suplicando clemncia para Helgi. Eric aguardou pelo sinal do seu senhor, que lhe permitiu ajud-la a levantar-se. Apercebi-me de que os dois j haviam debatido os argumentos de Helga... E fiquei convicta de que a jovem passara o teste de confiana. S esperava que a sua humildade tivesse tocado o corao do Esprito da Luz. Sem a benevolncia de Ivarr, os gmeos vndalos estariam perdidos. Amparei Helga no regresso ao quarto e, qual no foi o meu espanto, ao encontrar Thora debruada sobre Freya. A mais nova acabara de vomitar em cima do tabuleiro carregado de iguarias que a sua gmea lhe trouxera para o pequeno-almoo. O olhar chocado da loba prateada caiu sobre mim. Era bvio que j no estava to distrada dos assuntos das mulheres como antigamente. Concentrou-se no alvio da irm, sem se pronunciar. Todavia, logo que a oportunidade surgiu, arrastou-me para a rua, a fim de no corrermos o risco de ser escutadas, e confrontou-me sem rodeios: A Freya est grvida? Seria intil mentir-lhe! Logo, o ventre da sua gmea comearia a crescer e a verdade haveria de se declarar vista de todos. Respirei fundo e confirmei com a cabea. Do Helgi? Foi a questo seguinte. Sim. Ele forou-a? Franzi o cenho e enfrentei o seu olhar, replicando: Por que no aceitas, de uma vez por todas, que Helgi e Freya se amam? O seu sentimento tem de ser maldito, s porque nasceram em lados opostos do campo de batalha? Imaginas o quanto a nossa irm padeceu, durante os anos em que a separao lhes foi imposta? Fazes idia de como sofre, ao observar a energia da pedra

mgica que o sustem a extinguir-se? Thorson acabou de conhecer o homem que lhe deu vida e no tardar a v-lo morrer! E o seu irmo s poder julgar os feitos do pai atravs das nossas palavras. Thora desviou o rosto e soltou uma exclamao pungente. Levou a mo testa e esfregou-a como se desejasse arremessar para longe os pensamentos que a assolavam. Comeou a marchar para trs e para diante, desassossegada pelos espectros de um rancor que alimentava desde o bero. A minha irm crescera com a convico de que os Vndalos eram as criaturas mais desprezveis que pisavam a Terra. Assimilar o que estava acontecer era-lhe bastante difcil. Todavia, eu esperava v-la tentar... - Por que que o Helgi no desperta? A pergunta ecoou-me no esprito qual chicotada. Thora parara e fitava-me, expectando uma resposta objetiva. Sacudi os ombros e desabafei a frustrao que me corroia: Isso gostava eu de saber! J tentamos tudo. O seu corpo sara, mas o esprito apaga-se como se a morte lhe tivesse fincado as garras... Essas palavras fizeram-me reviver o momento em que o lobo negro se separara do homem e enfrentara a rainha do submundo; o terrfico instante em que as adagas de osso se haviam cravado no plo espesso, at o sangue verter. Eu suspirara, vitoriosa, quando a morte recuara. No entanto, agora compreendia que a molesta figura apenas libertara o corpo do guerreiro porque sabia que lhe tinha marcado a essncia e poderia reclam-la mais tarde. Sob a luz da revelao, percebi que era o Esprito da Escurido, e no Helgi, quem necessitava de ajuda. Longe da soluo, o problema assumia uma complexidade colossal! O homem e a fera eram incapazes de

subsistir apartados... E a sua salvao encontrava-se para alm do meu poder! A magia das Entidades que possuam os reis-lobo era singular no obedecia s regras da Arte Luminosa, nem da Arte Obscura. Muitas vezes eu sentira a sua complexidade, enquanto vivera com Ivarr; a natureza independente, mesmo selvagem, que sempre me desconsiderara com a sua indiferena. Por isso, nenhum dos nossos esforos para restituir a vitalidade a Helgi fora bem-sucedido! S uma energia equiparada sua conseguiria livr-lo da morte... E, em toda a Terra, apenas existia uma pessoa capaz de concretizar tal prodgio! Como num sonho, ouvi Thora dar voz ao meu raciocnio com a sua simplicidade sem igual: Se a morte tocou o esprito do vndalo, h que libert-lo ou ele perecer... E como rei-lobo que , s Ivarr tem poder para ajud-lo. Senti a cabea latejar, ao exclamar sufocada de angstia: Ivarr jamais o far! Thora fixou o manto de neve que cobria o solo e engoliu em seco. O vento agreste do fim da manh entrelaou-se nos seus cabelos, fazendo-os esvoaar como um estandarte de guerra. Fui percorrida por um calafrio, quando objetou num tom grave e solene: H de acudir-lhe... Se eu lho pedir! Thorson despertou a tempo de jantar conosco. Durante a refeio, Ivarr cobriu-o de atenes, num alvoroo quase obsessivo. O entusiasmo do pequeno prodgio para com o pai anunciava-se uma ameaa. O prncipe viquingue sempre estimara o meu sobrinho como se fosse seu filho. Pensar que podia perder o afeto de Thorson para o grande rival deixava-o roxo de cime. Porm, quando terminamos, o petiz mostrou-nos que sabia bem

o que queria, ao correr para o quarto e aninhar-se junto do peito de Helgi. Recolhi-me cedo, decidida a fruir de uma boa noite de sono. Thorson restabelecera-se e o seu esprito estava protegido pela magia da Lgrima do Sol. Helga e Freya velavam por Helgi, logo a minha presena ao seu lado era escusada. Se essa fosse a ltima noite do Esprito da Escurido, seria passada na companhia daqueles que mais o amavam. Deitei a cabea na almofada, mas no fui capaz de fechar os olhos. A minha essncia continuava a clamar por Edwin, sem obter resposta. Por outro lado, inquietava-me o silncio proveniente da Floresta Sombria. O que estaria Gwendalin a tramar, escondida sob a pele da virginal Grma? Que atrocidades o rei Raud imporia ao seu povo, agora que era escravo da feiticeira? E por quanto tempo Snari sufocaria a sua ambio de se tornar rei dos Vndalos, iludido pelas promessas da amante? O desejo de recorrer Viso para esclarecer essas dvidas traziame suores testa. Porm, temia arriscar a viagem da essncia. Se Gwendalin adivinhasse a minha iniciativa, a curiosidade haveria de me custar a vida. Os homens deram por encerradas as conversas. As criadas terminaram os seus afazeres. A casa adormeceu. Todavia, os meus sentidos permaneceram alerta. No conseguia dormir! Raios, como podia restabelecer as foras, se a mente me recusava o almejado descanso? Um rudo chegou-me aos ouvidos, to subtil que o crepitar da lareira bastava para abaf-lo. Algum abandonara o aconchego da cama e esgueirava-se atravs do salo. Sustive o flego ao reconhecer a energia de Thora. Aps a nossa conversa, at adivinhava para onde se dirigia! Tapei a cabea com a manta e cerrei os olhos, decidida a confiar na determinao da minha irm. Imaginava quo difcil lhe seria interceder por Helgi diante de Ivarr.

O caprichoso destino colocava novamente a loba prateada entre o Esprito da Luz e o Esprito da Escurido, troando impiedosamente dos seus sentimentos e convices. Contorci-me na cama, lutando contra a nsia que me devorava a vontade. Eu no tinha o direito de invadir a privacidade de Thora e Ivarr! Ento, abri os olhos... e a Viso tomou-me de assalto, deixando-me deriva num remoinho de cores e sons. Levei algum tempo a recuperar o domnio da conscincia. E, quando finalmente o alcancei, encontrei-me no quarto do herdeiro do trono viquingue, onde a minha irm se detinha com o corpo trmulo e o rosto em brasa. O prncipe despertara com a entrada da guerreira e fixava-a, incrdulo, como se julgasse sonhar. Thora parecia incapaz de reagir sob a intensidade do olhar cristalino. A beleza selvagem e pura do homem que amava roubava-lhe o flego, prendia-lhe a voz. No instante em que Ivarr se sentara na cama, as cobertas tinham deslizado, expondo o peito msculo enfeitado no s com os smbolos da linhagem real o carvalho da sabedoria e o falco do poder, mas tambm com as marcas rituais que o uniam aos seus lobos , cinco cortes perfeitos sobre o corao. Chocada, verifiquei que uma delas j quase desaparecera; o ltimo testemunho da bravura de um guerreiro-lobo. Ivarr decerto enlouquecera de aflio, ao aperceber-se da agonia de Ketill, impotente para lhe valer. Thora? apelou, incentivando-a a falar. Porm, a jovem estava perdida na viso dos cabelos que se espalhavam sobre os ombros largos, libertando reflexos de preto, azul e prata, luz danarina da lareira que espreitava pela cortina. O rei-lobo sorriu levemente, perante o seu encanto. Estendeu a mo devagar, temendo assust-la, enquanto murmurava num tom rouco e sedutor:

Vem... Juro que no te mordo! A guerreira correspondeu com lentido; a respirao entrecortada empurrando os seios firmes contra a l da tnica. O contacto com os dedos de Ivarr f-la estremecer. Mal se sentara na cama, j ele a estreitava e unia as suas testas, sussurrando: Imaginas como me di estar longe de ti? Deslizou o rosto pela pele macia, traando linhas de fogo com os lbios. Amo-te, minha loba... Desejo-te tanto que o meu corpo se consome s de te olhar! Ivarr... arquejou Thora, tentando reunir alento para afast-lo. No foi por isso que vim... O prncipe riu baixinho, ciente do poder que detinha sobre a jovem. Rodeou-lhe o rosto com as mos e afundou-se no seu olhar, indagando: Por que vieste? Diz-me, antes que esquea a promessa que te fiz e devore essa boca que me rouba a razo. Vim pedir-te que ajudes o Helgi replicou ela de um s flego, valendo-se da ltima rstia de controlo. Um mergulho em gua fria teria tido um impacto menos violento. Ivarr recuou bruscamente; o gelo substituindo as flamas no seu olhar. Tu sabes arrefecer o ardor de um homem! mastigou, forando-se a manter a voz baixa, apesar de a ira lhe colorir as faces. Foi a Edwina quem te encomendou essa tolice? Thora negou, tentando permanecer calma ante a fragilidade da situao: Estou aqui por minha iniciativa. O que te importa a sorte do vndalo? J tiveste a sua vida nas mos... Mas poupei-o, no foi? interrompeu ela, segurando-lhe o brao para que continuasse a escut-la. E muita coisa aconteceu, desde ento.

Deixa-me ver... ironizou o rei-lobo. Freya foi raptada. Ketill foi assassinado traio... A morte de Ketill tambm me di, Ivarr! A voz de Thora quase falhou, comprovando a veracidade do seu protesto. Teve de respirar fundo, antes de prosseguir: Freya jura que Helgi tentou impedir o ataque aos nossos homens. Alm disso, a Edwina garante a boa ndole dos dois irmos... Os juzos da Edwina j no me impressionam! O corte do prncipe fez a guerreira engolir em seco. Abanou a cabea, sustentando o olhar glacial. O silncio pesou entre os dois, solidificando o ar ao seu redor. Por fim, Thora esboou um gesto de desnimo e exclamou gravemente: Tu s o nico capaz de salv-lo! Sim, sou! confirmou Ivarr num tom ferino, quase agressivo. Mas por que raio o faria? A minha irm hesitou, sabendo o quanto arriscava ao volver: Porque s um homem justo e generoso... Levou a mo ao rosto do prncipe, acariciando-lhe a barba com a ponta dos dedos. E porque eu te estou a pedir! Ivarr quedou-se como se varado por uma espada. Instintivamente, levou a mo ao peito sobre as marcas rituais. Os seus lbios tremiam, quando a interpelou: Tens noo das implicaes da minha interferncia? A loba prateada mal conseguia respirar, mas retrucou com prontido: Para salv-lo ters de unir os vossos espritos... E, para que a magia se manifeste, necessitas de faz-lo teu irmo de sangue. E ainda assim insistes?

Eu confio na sorte, Ivarr! Thora inspirou um flego de coragem e envolveu as faces do seu senhor entre as mos, submergindo no olhar verde. Amo-te desde que guardo memria... No entanto, jamais imaginei que correspondesses ao meu afeto. Hoje, posso sonhar com o dia em que serei tua mulher; em que receberei a bno de carregar os nossos filhos no ventre... Fez uma pausa para dominar as emoes que a suplantavam, antes de concluir: Helgi foi um dos nossos inimigos mais temveis. No entanto, acredito que o amor de Freya mudou o seu corao. inquestionvel que arriscou a vida por ela! E, agora, est tua merc! Dar-se-ia o destino ao trabalho de colocar o Esprito da Luz e o Esprito da Escurido frente a frente, aps o cumprimento da profecia, sem que existisse um propsito? O rei-lobo arrastou as mos da loba prateada at ao peito, replicando numa voz que aquecera sob a influncia das suas palavras: E que propsito ser esse? Ela arfou ao sentir-lhe as batidas aceleradas do corao. Permitiu que os seus dedos se movessem sobre as tatuagens coloridas, como se apreciasse a suavidade das penas do falco e a frescura das folhas do carvalho. Eu sabia que o elo que os unia ia muito alm do apelo da carne. Arrepiei-me ao ouvi-la declarar: Certo dia, a Velha do Tronco Oco disse minha me que Throst, filho de Thorgrim, seria pai de trs reinos: um para a profecia, um para a unio e um para a paz. Tenho refletido muito acerca do significado dessa predio... E hoje, ao conversar com a Edwina, tudo se esclareceu. Se o reino da paz depende de ns, o reino da unio depende da Freya e do Helgi, pois jamais existir concrdia no Norte, enquanto Viquingues e Vndalos no se entenderem.

O enigma que me amofinava h anos fora interpretado pela minha irm, em poucas palavras e com uma clareza surpreendente. Ivarr tambm se impressionara. O olhar cristalino no abandonou Thora, quando o silncio tornou a envolv-los. Ela aguardou pacientemente, enquanto o seu senhor ponderava. O ar estalava entre os dois, carregado de energia, de flamante emoo. Por fim, o rei-lobo soprou o ar e perguntou: Se eu aceder... estars ao meu lado? A resposta da loba prateada foi imediata: Estarei ao teu lado at ao fim da minha vida. No dia em que Ivarr iniciara Thora, a minha essncia observara secretamente a cerimnia que os tornara irmos de sangue... E a intimidade da resultante quase me enlouquecera de cime! Agora, os dois dispunham-se a algo diferente, j que Helgi no tinha poder de deciso. Contudo, eu imaginava que seria um ritual igualmente intenso, carnal, bastante desagradvel para os olhos de algum que no possusse, ou fosse incapaz de compreender, a energia mstica que animava os seus espritos. Felizmente, a Viso libertou-me no instante em que o rei-lobo e a loba prateada firmavam o compromisso que podia salvar Helgi... ou arruinar o precrio equilbrio que nos sustinha beira do caos. Pouco depois, abri o meu quarto a Freya, Thorson e Helga, assumindo a difcil tarefa de explicar-lhes a razo por que Ivarr ordenara que o deixassem a ss com Thora e Helgi. A princesa dos vndalos inquietava-se por abandonar o irmo moribundo s mos da mulher que o desfigurara e do homem escolhido pelos deuses para seu mulo. Freya no compreendia por que a proibiam de participar no ritual. Afinal, se a interpretao que Thora fizera da profecia da Velha do Tronco Oco estivesse correta, o seu lugar era ao lado de Helgi. S Thorson se a-

presentava tranqilo, como se suspirasse de alvio ante a resoluo dos adultos. Julguei que amos enfrentar uma tormentosa e angustiante viglia. Todavia, logo Freya fechava os olhos e adormecia profundamente. Helga tambm no demorou a ceder ao cansao... Thorson j ressonava. Mais parecia que uma brisa de restabelecimento soprava sobre a casa do jarl Eric, sarando os corpos e pacificando os espritos. Tudo era serenidade e harmonia... E o sono que eu tanto almejara no incio da noite surgiu finalmente. Porm, no da forma que era esperado! No momento em que fechei os olhos e a conscincia se dissolveu no sonho, senti o odor inconfundvel dos bosques; o perfume da terra, aps uma chuva abenoada... E o cheiro dos lobos. A noite enchia-se de uivos longos e afinados, enquanto eu sobrevoava a vastido branca do Norte, salpicada pelo verde e o castanho das densas florestas. Envoltas pelo encanto da magia, trs feras corriam em direo ao cume da mais alta das montanhas: uma mancha alva, outra prata e outra negra, avanando ao ritmo das batidas do meu corao. No topo do mundo, com os olhos postos no cu de cinza e flamas, entoaram um cntico a trs vozes um hino vida, esperana... uma ovao liberdade. Quando acordei, Thorson e Freya dormiam abraados, com expresses serenas. O sono de Helga tambm se afigurava tranqilo. Aconchegada na manta de l, com os cabelos cor de cobre dispersos sobre a almofada, a princesa do povo vndalo mais parecia uma deusa condenada ao exlio na Terra. Deslizei para fora da cama com cautela, para no os despertar. Ao entrar no salo, verifiquei que a casa se mantinha adormecida. As criadas j deveriam estar de p, aquecendo gua para os banhos e preparando a refeio da manh... Todavia, esse no seria um dia normal! To-

dos framos, de alguma forma, enleados pelas foras mgicas que haviam governado a noite. E eu ansiava por conhecer o desfecho do fenmeno que determinara a sorte do Esprito da Escurido. Tinha de confiar na boa vontade divina... E na abnegao do Esprito da Luz. Hesitei junto cortina que guardava o segredo. Porm, o que se revelou aos meus olhos ia alm do alcance da mais frtil imaginao. Estaquei, to pasmada que no emiti um som. Helgi continuava vivo, apesar de a pedra azul lhe pender no peito, sem rstia de magia. A sua pele nua estava marcada por sulcos de sangue seco, provenientes da ferida profunda que o ombro exibia, rente ao pescoo. Sentado cabeceira da cama, Ivarr ostentava uma marca semelhante. Uma das suas mos apertava a de Helgi. A outra perdia-se nos caracis de Thora, que dormia no seu colo. Prendi o flego quando o olhar do Esprito da Luz me fixou. O verde cristalino ainda guardava centelhas do fogo que, h pouco, o incendiara. Contudo, no existia um trao de crispao, rancor ou repulsa no seu semblante. Ivarr estava em paz! Chama a Freya solicitou numa voz rouca e profunda, testemunho da fera que habitava a essncia do homem. Helgi ficar satisfeito se a tiver ao seu lado quando acordar. Engoli o assombro e apressei-me a obedecer. Na minha cama ningum se movera. Porm, mal lhe toquei, Freya abriu os olhos com a ansiedade marcada em cada trao do rosto. Fiz-lhe sinal para que me seguisse em silncio e ela obedeceu, sem delonga. Quase correu at ao quarto do enfermo, tremendo de inquietao. Eu no tinha como prepar-la para o que a esperava. No entanto, surpreendi-me ao constatar que, ao contrrio do que sucedera comigo, a intimidade dos guerreiros-lobo no lhe causava transtorno. Abeirou-se da cama e acariciou a testa do seu amor, interpelando Ivarr:

O Helgi vai ficar bem? O prncipe respondeu com sobriedade: Quando o esprito da fera se libertou das garras da morte, o homem clamou o teu nome. O olhar cristalino voltou-se para a loba prateada que acabara de despertar. Confesso que no aceitei esta misso de nimo leve. S condescendi por amor... Todavia, se o amor vencer, ter valido a pena! Obrigada do fundo do corao, Ivarr! enunciou Freya, comovida. Helgi um bom homem! Saber agradecer-te... Eu dispenso agradecimentos, cunhada! Bastame que o filho de Vestein reconhea a sorte que tem e aproveite este ensejo para desfrutar de uma nova vida, do teu amor e da graa de ver os filhos crescerem. Helga chegou nesse momento. Em silncio, vimola avanar at ao irmo e tocar-lhe na fronte. O seu corpo vacilou e as lgrimas saltaram-lhe dos olhos. Prosternou-se diante de Ivarr, balbuciando palavras de reconhecimento, por entre os soluos do pranto. Ento, Thora incentivou a princesa do povo vndalo a suster-se, declarando: Que este seja o incio de uma nova era! Aprendamos com os erros do passado, para que, em vez de chorarem as nossas lgrimas, as geraes futuras possam partilhar do nosso riso. O seu olhar deteve-se em cada um de ns, antes de regressar a Helga. Hoje conquistamos uma grande vitria! No s vencemos a morte, como enterramos o machado de guerra sobre um dio secular. Resta-me desejar que este exemplo se estenda para l da cortina deste quarto e das paredes desta casa. A maturidade do discurso da loba prateada deixou-me perplexa. H bem pouco tempo, teria sido ela a primeira a desembainhar a espada contra os prncipes vndalos. Hoje, eram as suas palavras que buscavam

concrdia. Fixei Ivarr, alentada pela esperana. Se o reilobo encontrara dentro de si a generosidade para perdoar Helgi, talvez, um dia, pudesse superar o ressentimento e compreender o meu amor por Edwin! O seu olhar estava preso em Thora, embevecido... E a voz possante transbordava orgulho, ao afirmar: Falaste como uma rainha! A minha irm sorriu, entrelaando os dedos nos dele. Senti-me confortada ao observar o seu enlevo. Durante anos, Ivarr e eu desesperramos, sem entendermos por que ramos incapazes de nos ajustar. Felizmente, o destino acabara por suprir esse desacerto. De outra forma, teramos teimado em assumir o nosso casamento, at sermos consumidos pela frustrao e pelo rancor, demasiado cegos para ver e ouvir a verdade, mesmo quando esta estrebuchava e bradava nossa frente. Cumprida que estava a sua misso, o rei-lobo e a loba prateada partiram. Ao sentir-se privado do apoio do Esprito da Luz, Helgi agitou-se e soltou um gemido. Contudo, no despertou. Nesse instante, Thorson afastou a cortina e espreitou timidamente. Freya estendeu-lhe a mo e incentivou-o a aproximar-se. Sentado no colo da me, Thorson no desviava o olhar do homem cujo rosto era um reflexo adulto do seu. Por fim, inclinou-se e pousou a mo em cima do peito do pai, exclamando num tom decidido: Acorda! Os olhos do Esprito da Escurido agitaram-se por baixo das plpebras... E abriram-se para a realidade. Freya gritou e caiu sobre o pai e o filho, chorando de alegria. Cerrei os dentes para suster a comoo, ao ver o prncipe vndalo estreit-los. Helga ensaiou um passo na sua direo... Contudo, acabou por recuar e sair do quarto. Segui-a, mas ela escusou a minha companhia, replicando:

Desculpa, Edwina. Preciso de estar s. Quedei-me pregada ao cho, enquanto ela caminhava at porta num passo incerto e se misturava com o nevoeiro. Desde o dia da concepo, Helga e Helgi tinham vivido um para o outro. Agora, o Esprito da Escurido abraava uma nova famlia e a possibilidade de iniciar outra existncia. Por mais que se alegrasse pela fortuna do irmo gmeo, a vidente sabia que no tornariam a desfrutar da cumplicidade de outrora. E essa percepo deixava-a deriva na incerteza do seu prprio futuro. Quase saltei de susto, quando a voz de Eric se elevou ao meu lado: Deixa-a ir, prima... Por vezes, a solido o melhor blsamo para uma ferida. Por mais que me custasse admiti-lo, ele tinha razo. A fora que atrara Thorson Terra Antiga estava satisfeita. Agora, a ateno do meu sobrinho voltava-se para a Lgrima do Sol. No quarto que acolhia Helgi, longe de olhares estranhos, entreguei-lhe o cristal para que apaziguasse a voracidade da sua essncia. Assim que mergulhou na deslumbrante cintilao, foi transportado at outra realidade, onde o seu esprito podia saciar a fome de conhecimento. Por enquanto, eu devia apenas acompanh-lo; permitir-lhe descobrir a magia, o seu encanto... e o seu peso. Aperceber-me de que Thorson estava destinado a herdar o legado de O Que Tudo V deixara-me to satisfeita quanto apreensiva; temerosa de que a sua personalidade forte, irrequieta e pertinaz, acabasse por desvi-lo do bom caminho, nas fases mais avanadas do treino. Todavia, o pequeno aprendiz parecia sofrer uma transformao salutar, sempre que a energia da Lgrima do Sol o envolvia. Ficava calmo, seguro, determinado na vontade, contudo prudente em cada passo.

Freya no se manifestou perante o arroubo do filho. Eu conhecia bem o seu pavor de ver Thorson abraar o mundo mstico. No fora h muito que a minha irm se negara a consentir que o petiz iniciasse o treino da Arte. Porm, tambm ela tivera de concordar que nada mais havia a fazer. Contrari-lo seria bastante pior do que orient-lo na direo da luz. As foras tenebrosas da magia negra no hesitariam em usurpar-lhe a essncia, se a oportunidade as favorecesse. Em contrapartida, Helgi parecia deslumbrar-se com o poder de Thorson. Nas poucas palavras que o prncipe vndalo cedia, descobri que o filho o visitara nos seus sonhos. Comecei por ranger os dentes, desagradada. O meu sobrinho prometera-me que no usaria as suas habilidades para se aproximar do pai, sob nenhum pretexto. No obstante lhe ter explicado que tamanha ousadia podia ser muito perigosa ou at fatal para os dois, era bvio que Thorson no resistira tentao e me desobedecera. O apelo do sangue acabara por ser mais forte do que a distncia ou a separao imposta pela nossa atribulada existncia. A razo ordenava-me que o repreendesse severamente. Contudo, no tive coragem para tal. Vivamos tempos difceis e o pequeno acabara de se comportar como um heri. Mais tarde, conversaramos sobre esse assunto. Agora, deix-lo-ia desfrutar da alegria de ter, finalmente, o pai e a me ao seu lado. Ao invs de estar cabeceira do irmo, Helga preferia juntar-se s mulheres da casa e auxiliar nas tarefas domsticas. A sua iniciativa surpreendeu o jarl. Mal acreditava que a limitao fsica da vidente no influenciasse a sua destreza. E causava-lhe ainda mais estranheza que uma princesa pudesse gostar de enterrar os dedos na massa do po, ou se divertisse a cortar os legumes para a sopa e a preparar o molho do guisado. Quem no se

queixava era a cozinheira, que no tardou a render-se simpatia da hspede. Confortava-me verificar que a agitao que rodeava a princesa dos vndalos a distraa da sua dor. Ficou especialmente feliz, quando uma das cadelas-lobo do jarl decidiu que era tempo de parir a ninhada. Mais parecia que o animal aguardara a nossa chegada! Sempre atento ao que se passava na casa, Eric fez questo de ajudar a mais velha das fmeas da sua matilha, na difcil tarefa de pr cinco crias no mundo. E, com extrema subtileza, conseguiu que Helga lhe falasse do co-lobo que crescera ao seu lado... e dera a vida para salv-la. Emocionei-me ao ouvir o meu primo oferecer-lhe um dos recmnascidos. Era um presente valioso, mas no foi essa razo que trouxe lgrimas aos olhos da princesa e lhe coloriu as faces com um sorriso. Sem sequer desconfiar, Eric acabara de derrubar a ltima barreira que Helga erguera em torno do corao. Mal conseguiu levantar-se do leito, o prncipe Helgi do povo vndalo veio inclinar-se diante do prncipe Ivarr do povo viquingue. No duvidei da sua sinceridade, quando expressou gratido ao homem que o salvara das trevas do esquecimento. Porm, existia uma amargura no olhar azul celeste impossvel de ocultar. O mundo onde o Esprito da Escurido nascera e crescera cessara de existir. Todas as questes que defendera tinham sido postas em causa. Os seus amigos haviam-se tornado inimigos... E os inimigos que baixavam as armas para o recolher jamais lhe concederiam entrada nos seus coraes. Por onde quer que andasse, Helgi seria um proscrito, um estranho olhado com desconfiana e ressentimento. A forma como concluiu o seu discurso revelava desalento, mas tambm uma extrema solidez de carter: Se assim o desejares, Ivarr, filho de Steinarr, servir-te-ei com lealdade, pois tenho para contigo uma

dvida de sangue e de honra. No entanto, devo dizer-te que morrerei antes de erguer a voz ou a mo contra o meu povo! O salo da casa do jarl Eric susteve o flego. A guarda pessoal do Esprito da Luz mantinha-se por trs do seu senhor e mais ningum se atrevia a aproximar. Contudo, todos os ouvidos assimilavam avidamente cada palavra proferida. Ivarr no respondeu de imediato. Os deuses haviam determinado que o guerreiro que se prostrava aos seus ps seria seu adversrio, at que um dos dois tombasse. Porm, Thora mudara o curso da sorte, ao poupar Helgi na derradeira batalha que decidira os seus destinos... E voltara a alterar a rumo das suas vidas nessa noite, quando o convencera a salv-lo. Agora, o Esprito da Escurido j no era seu inimigo, mas seu irmo de sangue. E essa realidade pesava nos espritos de ambos os reis-lobo com igual veemncia. O prncipe vndalo era um lder... E, apesar de ferido no orgulho, a sua nobreza garantia-lhe o direito de ser tratado como tal. A ansiedade j quase nos impedia de respirar, quando Ivarr declarou com firmeza: s um homem de vontade forte, Helgi, filho de Vestein... No fundo, no somos assim to diferentes! Que todos os que nos rodeiam testemunhem que te libero do sangue que me deves. No te ajudei com o propsito de te humilhar, nem de te usar contra o teu povo, tornando-te prisioneiro de um voto de honra. Fi-lo porque me convenceram de que tens muito para dar tua terra e tua gente. A minha gente cospe sobre o meu nome replicou o outro, com a voz embargada pelo desgosto. Jamais poderei voltar a pisar a terra que me viu nascer... Por isso, se prescindires dos meus servios, ouso pedir-te que estendas a tua generosidade e me deixes partir com a

minha famlia, a fim de iniciar uma nova vida longe daqueles que conhecem a nossa histria. Um gemido quase inaudvel alcanou a minha percepo superior. Helga levava as mos aos lbios e as suas faces empalideciam. Em contraste, Freya mantinhase tranqila. O seu amor era to forte, que haveria de seguir Helgi at ao fim do mundo, sem pensar duas vezes. Surpreendido com a solicitao do vndalo, Ivarr abanou a cabea e objetou com sobriedade: Deixar o Norte no resolver os teus problemas! Pelo contrrio, aqueles que te acusam de traio ho de aproveitar o ensejo para convencer os que te defendem de que a razo est do seu lado. A tua viagem ser apontada como uma fuga; uma prova de culpa... Cairs em desgraa aos olhos do teu povo e, mesmo que te instales no outro lado da Terra, jamais tornars a dar um passo com a cabea erguida. O remorso de no teres lutado em defesa da tua honra, nem sequer tentado provar a tua inocncia, ir perseguir-te e consumir-te at ao dia da morte. Um a um, os argumentos de Ivarr foram vergando os ombros de Helgi. O seu olhar era o de um homem derrotado, ao responder: Tudo isso verdade. No entanto, s assim poderei garantir a segurana da minha famlia. Engoli em seco, reunindo coragem para intervir. Helgi no podia renunciar misso que a profecia da Velha do Tronco Oco lhe atribura! E, como futuro Guardio da Lgrima do Sol, Thorson tinha de treinar a Arte sob a minha orientao. Todavia, o olhar de Ivarr cortoume a voz. Foi ele quem contestou no seu tom rgido de comando: Discordo de ti mas respeito os teus motivos. Tens permisso para partir com a tua irm... Porm, Freya e Thorson ficaro!

Ao meu lado, Freya saltou como se lhe tivessem espetado um ferro. Fui obrigada a segur-la para impedila de se manifestar. Ivarr continuava: O jarl Throst da Ilha dos Sonhos confiou a sua descendncia guarda do rei Steinarr. Se desejares protestar da minha deciso, poders submeter a tua causa apreciao do soberano viquingue. De outra forma, ters dois cavalos, agasalhos e mantimentos disposio, logo que recuperes as foras. Helgi arquejava; todos os msculos palpitando sob tenso. Porm, no reagiu com a violncia esperada. Talvez porque se sentisse demasiado fraco para reclamar, curvou-se diante do prncipe viquingue e tornou ao seu quarto. Freya libertou-se do aperto dos meus braos e seguiu-o, arrastando Thorson consigo. Helga manteve-se imvel, com uma expresso perdida. Encontrei novamente o olhar de Ivarr e acenei-lhe em agradecimento. Senti-me confortada ao v-lo devolver a cortesia. Pelo menos por enquanto, no necessitava de me preocupar com a sorte de Freya e de Thorson. Contudo, o instinto avisava-me que permanecesse alerta. No obstante a sujeio de Helgi, era bvio que essa divergncia de propsitos estava longe de um fim.

CAPTULO 7
Terminvamos a refeio da noite, quando a porta da casa do jarl Eric se abriu para ceder passagem a um mensageiro. O guerreiro enviado por um dos generais do rei Steinarr que montava cerco ao reduto vndalo era portador de um alerta inquietante: algo estranho se passava com a barreira de espinheiros. Os arbustos letais e fervilhantes de vida pareciam secar a cada dia, como se atacados por uma praga fatal. Seria uma armadilha destinada a atrair os Viquingues para a morte? A rainha feiticeira j tentara iludir os seus inimigos, muitas vezes! No entanto, eu acreditava que as razes dos espinheiros podiam estar, efetivamente, moribundas. Aps o excio de Aesa e a fuga de Helga, no restara ningum para evocar o sortilgio que as alimentava. A nova senhora do destino dos Vndalos decerto possua outras prioridades. Diz ao general que mantenha a posio determinou Ivarr para meu alvio. A rainha Aesa foi assassinada e outra feiticeira usurpou o seu lugar. Nenhum Viquingue deve avanar, sem que eu ou o rei Steinarr o ordenemos. Sim, meu prncipe! respondeu o guerreiro, inclinando-se em reverncia. Eric prosseguiu Ivarr , envia reforos para a fronteira. No quero que os nossos homens se vejam em desvantagem, na eventualidade de um ataque. Talvez eu deva acompanh-los sugeriu o jarl. No! objetou o lder, esboando um gesto na direo do quarto de Helgi. A tua presena nesta casa imprescindvel. De seguida, virou-se para os seus guerreiros-lobo. Preparai-vos para regressar ao castelo. Tenho de reportar a nova ao rei. Se os espinhei-

ros esto a definhar, esta pode ser a nossa oportunidade de tomar o reduto vndalo e acabar com a guerra. E a feiticeira, Ivarr? indagou Bryan, apreensivo. A Edwina acredita que Gwendalin mais poderosa do que Aesa. O Esprito da Luz mirou-me de esguelha e s depois revidou: Se assim for, mais uma razo para a enfrentarmos de imediato, antes que se restabelea e absorva mais energia. O seu raciocnio estava correto. Se o poderoso exrcito do rei Steinarr conseguisse atravessar o anel de espinheiros, a ameaa do povo vndalo cessaria de ensombrar os Viquingues. E, quanto mais cedo se fizesse essa investida, mais hipteses teramos de vencer. Contudo, tal admisso era um punhal de dois gumes. Por mais que eu desejasse a paz no Norte, lamentava que esta tivesse de ser conquistada custa de um novo banho de sangue. O rei-lobo e a sua alcatia estavam prestes a enfrentar a noite, de regresso ao castelo, quando uma cometa de alarme troou. O lamento agudo durou um flego... e cessou abruptamente. De imediato, o caos abateuse sobre o salo do jarl. As criadas buscaram refgio, guinchando em pnico, enquanto as armas voavam para fora das bainhas dos guerreiros. O cho estremeceu sob o peso das suas botas, no instante em que se precipitaram para a rua. Esqueci toda a prudncia e corri no seu encalo. Na Aldeia de Grim, as cometas exaltavam-se, assombrando as trevas. O fogo dos archotes revelava a negrido do cu, onde rios de sangue extravasavam das nuvens baixas. Os soldados do jarl organizavam-se, a fim de contrariarem um possvel assalto inimigo. O primeiro som que arrepiara a noite fora o toque de alerta da guar-

da de fronteira viquingue, acampada na Floresta Sombria. E o modo brusco como se finara no era um bom augrio! Juntei-me a Ivarr e aos seus guerreiros-lobo. Thora quedou-se ao meu lado, como sempre fazia quando o perigo espreitava. nossa frente estendia-se uma vastido de terreno acidentado, que terminava numa barreira cerrada de bosque. Se os Vndalos ousassem atacar-nos, seriam forados a expor-se e sofreriam baixas considerveis. Os arqueiros j se encontravam em posio, preparados para disparar sob as ordens da loba prateada. Contudo, aparte o vento que agitava as rvores, nada se movia no interior da floresta. Tero recuado ao saberem-se descobertos? cogitou Eric entre dentes. H magia no ar anunciei, ofegante. Adensa-se a cada momento... A nefanda energia colava-se pele como um espartilho e dificultava-me a respirao. Tentei concentrarme, mas o esforo ps-me a cabea a latejar. De repente, escutei um apelo nas nossas costas. Helga tentava abrir caminho por entre os guerreiros. Ao mover-me para encar-la, senti o cho fugir debaixo dos ps. Amparei-me em Thora e quis gritar. Todavia, a voz saiu como um murmrio: Deixai-a passar... Deixai-a passar! clamou Eric, ajudando a minha irm a suster-me. Helga alcanou-me e fechou as mos nos meus braos, suplicando aflita: Vs tendes de recuar, Edwina... O que ests a dizer? interveio Ivarr, irritado. Pisquei os olhos, combatendo a prostrao. O toque de Helga era uma baforada de ar fresco a invadir-me os pulmes. Com o seu apoio, j diferenava a magia ma-

ligna que empestava o ar e me asfixiava, como se de algo vivo se tratasse. Eles esto no cu! respondeu a vidente, apontando para cima. O olhar dos homens elevou-se e os seus lbios soltaram interjeies de surpresa. As nuvens negras enxertadas de escarlate pareciam ruir sobre ns, quais pedregulhos mortais. De entre a confuso, distingui a voz do meu primo Darrin: No vos assusteis! Isso um fenmeno provocado pelo nevoeiro... Mantende as posies! ordenava Ivarr. Ateno floresta... comandava Eric. Edwina... balbuciava Helga, ansiosa. Nada havia de natural na energia que nos oprimia! A minha vitalidade estava a ser devorada por uma feiticeira esfomeada por vingana e s o sustento de Helga me impedia de desmaiar. Combati o feitio de decadncia e reuni alento para suplant-lo. A lucidez trouxe-me a conscincia da dimenso do perigo. Gelei de horror, ao reconhecer a magia que se agitava por cima das nuvens. Entretanto, Ivarr afrontava a princesa dos vndalos: Como te atreves a desafiar a minha autoridade? Ivarr! contestei, obrigando-o a dar-me ouvidos. No h tempo para explicaes! Temos de buscar abrigo. O qu? Um silvo ressoou sobre as nossas cabeas, crescendo at tornar-se ensurdecedor. Ante o pasmo dos guerreiros, as nuvens comearam a fender-se e sombras aladas tombaram do cu, quais lanas arremessadas por um gigante enraivecido. Disparem! gritou Thora, empunhando o seu arco. As setas trespassaram o ar e atingiram o objetivo. Porm, mesmo varados pelo metal, os colossais vultos

negros arrojaram-se contra ns com um mpeto assassino. Por entre o clamor de perplexidade, escutaram-se berros de dor. As chamas dos archotes revelaram pssaros que se assemelhavam a corvos, mas com uma envergadura de asas que superava os braos abertos de um homem. O vermelho flamejante dos seus olhos destacava-se das penas pretas, qual chuva de estrelas cadentes. Os bicos e garras eram armas capazes de esmagar ossos com a facilidade de machados de guerra. Possuam menor tamanho do que a criatura que eu vira na cidade da rainha Lyria. Todavia, detinham a mesma provenincia maligna. O meu corao quase parou, quando o brado de Thora se sobreps aos demais. A minha irm foi arrastada para longe de Ivarr, por entre a agitao frentica da batalha. O prncipe tentou acudir-lhe, mas a chicotada de uma asa retardou-o. A loba prateada debatia-se para se esquivar do bico aguado, enquanto as garras do corvo lhe laceravam o couro da armadura. A espada escaparalhe da mo e jazia fora de alcance, parcialmente enterrada na neve. Ergui o brao, tencionando chamar um raio para afastar o monstro. Contudo, nada aconteceu. Incrdula e chocada, verifiquei que o sortilgio de Gwendalin no s me enfraquecera o corpo como drenara a magia do sangue. Quo poderosa era essa feiticeira? Voltei o olhar para a minha irm, temendo encontr-la esviscerada. No entanto, j a cabea do corvo que a sujeitara rodopiava no ar, separada do corpo. O guerreiro que socorrera Thora segurava uma espada com ambas as mos e mal se agentava nas pernas. As criaturas aperceberam-se da sua fraqueza e acometeram sobre ele. Teria sido esquartejado, se Ivarr no interferisse. Ao seu redor, a neve transformou-se em lama, tingida pelo sangue viscoso dos monstros. A loba

prateada j se restabelecera, mas foi o prncipe viquingue quem ajudou Helgi a levantar-se, indagando com ardor: O que fazes aqui? Deveria estar na cama espera da morte? replicou o vndalo, arfando devido ao esforo. Se os corvos invadirem a aldeia, ningum escapar com vida! Juraste que no lutarias contra o teu povo redarguiu Ivarr. Este no o meu povo! volveu o Esprito da Escurido. E de novo brandiu a espada, impedindo que uma criatura os derrubasse, enquanto fazia ribombar a voz de trovo sobre o estridor da batalha: Apontem cabea ou ao corao... De fato, essa era a nica maneira de cessar a miservel existncia de uma alma penada. Ao longo de dcadas, os lobos negros de Aesa haviam aterrorizado os Viquingues, que os tinham julgado invencveis. A fraqueza das bestas fora-me revelada pelo prprio Helgi, durante a batalha nos Pntanos Nebulosos. A rainha feiticeira estava morta... Porm, a maldio que evocava os espritos danados no se finara com ela. Aesa legara o segredo do sortilgio ao seu carrasco. E Snari j provara ser um mestre nessa habilidade. Sem dvida, os corvos estavam sob o seu comando. Fiquem juntos ordenou Ivarr. Cubram os arqueiros... Baixa-te! gritou Bryan, empurrando-me a tempo de impedir que um par de garras me estraalhassem. Arrastei Helga na queda e amparei-a. Sobre as nossas cabeas, a espada do meu primo rasgava o ar como um relmpago. O sangue espesso e ftido da criatura encharcou-nos as vestes. Sufocada pelo susto, vi Bryan afastar o colosso de penas com um movimento brusco e arremeter contra outro inimigo. A poucos passos, um jovem berrava de agonia, incapaz de defender-se do cor-

vo que lhe cravara as unhas no crnio e usava o bico qual punhal, descarnando-lhe as faces e furando-lhe os olhos. Ragnar tentou salv-lo... Porm, era tarde. Tenho de fazer alguma coisa... tartamudeei ao ver o rapaz tombar. Mas o qu? Gwendalin usurpou-me a magia! E eu cedi-te a que possua arquejou Helga, com o rosto descorado de pavor. Se o sortilgio no tiver esgotado a feiticeira, estamos... Calou-se abruptamente e, antes que eu pudesse impedi-la, desatou a correr por entre o furor de lminas, garras e bicos. Apressei-me no seu encalo, sem compreender a razo de tamanha insensatez. De sbito, os meus olhos depararam com Eric, aprisionado sob os cadveres de dois corvos, estrebuchando na desesperada tentativa de se pr de p, enquanto outro monstro se arrojava sobre a sua cabea. No! foi tudo o que consegui articular. Eric! bradou Thora, num alerta terrificado. Eric! clamou Ivarr, lanando-se em auxlio do companheiro. O meu primo acabara de se libertar. Escutou os avisos, mas as suas pernas tornaram a falhar. Fixou o cu e os seus msculos paralisaram-se. Eu cessei de respirar tal a comoo. Eric ia morrer! Como num pesadelo, ouvi os sons desdobrarem-se, multiplicarem-se at ao infinito... Ento, no preciso momento em que a besta conclua a ofensiva, Helga irrompeu atravs da minha viso distorcida pelo pnico e escudou o jarl com o seu corpo. O corvo chocou contra a princesa, num tumulto de garras e penas aguadas. O impacto foi to violento, que ela caiu desamparada sobre Eric, com o predador a esmag-los. Enraivecido, o monstro sacudiu a cabea e escancarou o bico, soltando guinchos de gelar a alma. Preparava um novo assalto, com os olhos de fogo crava-

dos no jarl, quando dois braos vigorosos o arrastaram de cima das suas vtimas. Ao sentir-se sujeitada, a criatura distendeu as asas com toda a veemncia. Ivarr quis impor-lhe a sua fora, mas foi arremessado pelo ar e sofreu uma queda aparatosa. A aberrao tornou a gritar, investindo contra ele... Contudo, a lmina de Thora surgiu no seu caminho, vida de sangue, desaparecendo no interior do peito negro com uma fereza brutal. Alcancei Eric e Helga e suspirei de alvio, ao verificar que apenas estavam desacordados. O jarl batera com a cabea numa pedra pontiaguda e sangrava, mas o corte no inspirava cuidados. Os ferimentos da princesa tambm eram menos graves do que eu receara. As garras da criatura tinham-lhe dilacerado a carne, mas os ossos haviam resistido ao embate. Helga era uma mulher forte e, graas magia do seu sangue, depressa sararia. Dispunha-me a acord-los, quando o mesmo silvo que desencadeara o ataque me feriu os ouvidos. Temi outra chuva de inimigos... Contudo, apenas um corvo se precipitava das nuvens raiadas de escarlate. Era consideravelmente maior do que as restantes almas penadas; to colossal, que seria capaz de embrulhar um homem entre as asas ou de decepar-lhe a cabea com um golpe do bico. Carregava qualquer coisa nas garras acutilantes... A luz mortia dos archotes que ainda subsistiam ao ardor da batalha, julguei tratar-se de duas pedras. Por todas as serpentes do submundo! exclamou Ivarr, atnito. Que bruxaria essa? Engoli em seco, horripilada. A ameaa que acometia contra ns no era um esprito condenado a servir os caprichos do vidente vndalo... Era a criatura que atacara Edwin na cidade de Lyria! A manifestao da essncia do prprio Snari! E isso significava que aquele que casse sob a sua sanha estaria perdido.

Dispara, Thora! bradei. No o deixes aproximar-se! A minha irm obedeceu. Todavia, mal os seus dedos libertaram a corda do arco, o monstro largou o estranho fardo que transportava e esquivou-se. As pedras tombaram sobre ns a uma velocidade vertiginosa. Thora rugiu de raiva e foi obrigada a desviarse. A sua flecha trespassou uma asa da besta, sem lhe provocar incmodo. Antes que recuperssemos o flego, j a loba prateada voltara a atirar. Contudo, parecia incapaz de atingir mortalmente o alvo. Os companheiros detinham-se, perplexos ante a sua ineficcia. Falhaste outra vez! exclamou Darrin, colocando em palavras o assombro dos demais. Thora rangeu os dentes; a frustrao e a ira brotando-lhe das faces como labaredas. O lder dos corvos malditos movia-se com uma destreza prodigiosa, atendendo ao tamanho descomunal. A magia da feiticeira protege-o declarei. intil... Um novo silvo calou-me a voz. A essncia de Snari chamava os escravos, para que estes lhe escudassem a fuga. De imediato, as aberraes suspenderam o assalto e voaram ao seu encontro. Isto no fica assim! rugiu Thora. E apoiouse sobre um joelho; os olhos fechados e o corpo inclinado para trs, como se ela e o arco fossem um s. A minha ateno ficou cativa do cu. Porm, a cortina de penas j ocultava o manto de nuvens msticas. Se a loba prateada errara o alvo quando o tivera exposto, como aspirava agora obter um tiro certeiro? A ltima flecha cortou o ar e desapareceu entre o negrume dos corvos. Os homens sustiveram a respirao, aguardando... aguardando... Ento, as almas danadas chiaram uma ltima ameaa e mergulharam nas nuvens.

Seguiu-se um silncio tenebroso, perturbado pela respirao ofegosa de Thora. Depois, os gemidos provenientes do campo de batalha arrebataram a nossa ateno. A luta findara e era necessrio socorrer os feridos e preparar os mortos para a viagem que os levaria ao mundo dos espritos. Alguns guerreiros dificilmente empunhariam armas nos prximos tempos. Os seus braos e mos tinham sido descarnados at ao osso e demorariam a sarar. Contudo, viveriam para exibir com orgulho as cicatrizes aos filhos e netos. Eric recuperou finalmente a conscincia. Sentouse, mantendo Helga apoiada junto do peito, enquanto esfregava a testa, atordoado. Lembrar-se-ia de que a iniciativa arrebatada da princesa o preservara de uma morte violenta? Confirmei que sim, quando as suas mos trmulas afastaram os cabelos acobreados das faces plidas, numa demonstrao espontnea de afeto. Receei que o desvelo do jarl melindrasse Helgi... Todavia, a ateno do prncipe vndalo estava cativa do fardo que a essncia de Snari lanara sobre ns. Helga abriu os olhos brancos como o luar e esboou uma careta de dor. No momento em que percebeu que era Eric quem a amparava, libertou um suspiro profundo e levou os dedos ao seu rosto. O jarl sorriu calorosamente, mas foi incapaz de proferir uma palavra. Em outras circunstncias seria um conforto observ-los. Porm, Ivarr e Bryan j resgatavam da neve a carga que tanta curiosidade suscitava. No se tratava de pedras como eu inicialmente julgara, mas de sacolas de pele. E o sangue que as manchava deixava adivinhar a perniciosidade do seu contedo. Com a determinao de um lder, Ivarr desfez o n que fechava um dos sacos. Um coro de perplexidade troou na noite, quando a cabea decapitada de um homem ficou a descoberto. A luz bruxuleante dos archotes

divulgava o suplcio na expresso do infeliz. O sangue que gelara nos cabelos desgrenhados no disfarava a sua cor acobreada, inconfundvel aos meus olhos. Levei as mos aos lbios, calando um gemido. A respirao de Eric alterou-se... E Helga esqueceu a compostura, encolheu-se contra o seu peito e desatou a chorar. Demasiado chocada para reagir, vi Helgi tombar de joelhos como se tivesse recebido uma bordoada nas costas. De entre os guerreiros, algum indagou: Quem esse homem? Foi o prprio Ivarr quem respondeu: o rei Raud do povo vndalo. Que nenhum viquingue vire a face ou se vanglorie do seu infortnio, pois a sua morte no resultou de um confronto honroso. Percebi-lhe a tenso na voz, nos traos do rosto, em todos os msculos do corpo... O olhar cristalino j fixava o outro saco, torturado pela dvida. Teria o ataque dos corvos danados sido uma mera distrao, para que Snari se pudesse aproximar dos seus inimigos, com o propsito de lhes lanar um desafio? A confirmar-se essa possibilidade, se uma das mensagens era dirigida a Helgi... Ivarr revelou abruptamente o que a segunda sacola ocultava. Desta vez, o pasmo da multido extravasou em interjeies de horror e repulsa, diante da cabea de Magnor. Engoli em seco, ao ver concretizadas as minhas piores suspeitas. Os olhos cinzentos do prncipe rebelde evidenciavam-se no rosto torturado, esbugalhados de pavor. Os lbios roxos escancaravam-se, num grito que jamais cessaria de ecoar nos labirintos glaciais e sombrios do submundo. A sua vida curta e atribulada chegara ao fim, do modo mais deplorvel que eu conseguia imaginar. O nosso povo no esquecera o sofrimento e a humilhao infligidos por Magnor. Todavia, ningum se

quedava indiferente, ao constatar a aviltante morte que sofrer. Vozes indignadas exaltavam-se, reclamando vingana. Foi debaixo desse rugido de revolta, que o herdeiro do trono viquingue pousou a cabea do irmo na neve. Eric deixou Helga ao meu cuidado e dirigiu-se ao amigo. Thora cobriu os despojos humanos com a sua capa, antes de fitar Ivarr com uma expresso condolente. Um a um, os guerreiros-lobo rodearam o seu senhor... Porm, no era sobre eles que a ateno do rei-lobo recaa. Sob o fogo irrequieto dos archotes, o olhar do Esprito da Luz cruzava-se com o do Esprito da Escurido flamas verdes e azuis, que deixavam transparecer um pesar, uma frustrao, uma amargura e revolta incomensurveis. Era extraordinrio como ambos se continham de extravasar toda aquela energia obscura; de esmagar os comuns mortais com o poder candente das suas essncias. No obstante as divergncias e rancores que separavam Viquingues e Vndalos, nesse instante estabeleceuse um entendimento mudo entre os dois prncipes; uma partilha de dor, para alm da compreenso de qualquer outro Homem. Ento, a voz de Ivarr estrondeou com uma ferocidade que me arrepiou por inteiro: De p, Helgi! No te resgatei aos mortos para te ver curvado de desespero. O outro susteve o flego e cerrou os punhos, retrucando num tom azedo: A morte de Raud significa que Snari e a bruxa conquistaram a aldeia. J no existe esperana para o meu povo... O novo rei castigar os assassinos e devolver a esperana aos Vndalos. De quem ests a falar? De ti, Helgi! revidou o Esprito da Luz com uma firmeza arrebatadora. Ou no s tu o mais velho

dos vares do rei Vestein; o legtimo herdeiro do trono vndalo? A perplexidade do Esprito da Escurido foi genuna. Subjugado pela comoo, nem se apercebera da reviravolta que o seu destino sofrer. Com o corao descompassado, recordei uma conversa ocorrida na casa do jarl Throst, quando a sombra da guerra parecia uma ameaa distante. O meu pai e os seus amigos tinham comentado a numerosa descendncia do rei Vestein. Quem poderia adivinhar que, desde ento, tanta coisa mudaria? Helgi j vira perecer quatro irmos... Agora, o dever do sangue clamava o seu nome. Ainda que tal seja verdade objetou com a voz a tremer , o povo no me aceitar. Snari convenceu-os de que eu planeei a morte da rainha. A resposta de Ivarr foi implacvel: Se, depois do que sucedeu com o rei Raud, a tua gente continuar a confiar em Snari e se dispuser a segui-lo, porque merecem rastejar sob as suas ordens! O tom do prncipe viquingue espicaou o orgulho do prncipe vndalo, que se ergueu de um salto e defrontou-o com arrojo: Mesmo que eu desejasse reclamar o trono, como o faria sozinho? O Esprito da Luz aprofundou o olhar e volveu sem rodeios: No estars sozinho. O exrcito viquingue marchar ao teu lado. O Esprito da Escurido sustentou a intensidade ardente do verde cristalino... No entanto, os seus lbios tremiam e a respirao descontrolava-se, ao contrapor: Ests disposto a ajudar-me? O que ganhars com isso? A paz entre Viquingues e Vndalos retorquiu Ivarr com simplicidade. As questes que outrora nos dividiam esto ultrapassadas. Hoje tivemos a prova

de que enfrentamos o mesmo inimigo. Os meus guerreiros libertaro o teu povo do jugo dos opressores. Em troca, s peo que o rei Helgi reconhea a supremacia do rei Steinarr, com a garantia de que os Vndalos no sero escravos em solo viquingue, mas aliados. Como soberano, a tua voz ser ouvida nas questes que vos digam respeito. O teu povo poder cruzar as fronteiras da Floresta Sombria, viajar e negociar em segurana. Esse era o sonho do teu pai... Tu podes torn-lo realidade! A sua mo estendeu-se e ficou suspensa diante de Helgi. O prncipe vndalo fixou-a, ciente da importncia do seu prximo gesto. Na verdade, Ivarr no necessitava de apoio e muito menos da sua aprovao para avanar. O acordo que lhe propunha era uma prova de boa vontade, reflexo da nobreza do seu carter. O herdeiro do trono viquingue desejava a paz e estava disposto a fazer concesses para obt-la. Helgi devia-lhe a vida... No entanto, no foi a gratido nem to-pouco a promessa de uma coroa que o fez apertar a mo de Ivarr. Foi o respeito! O lobo negro rendia-se superioridade do lobo branco. No obstante a perturbao, a sua voz soou firme ao declarar: Aceito as tuas condies... Enfrentaremos Snari e a feiticeira, lado a lado, pela libertao do meu povo! Para o bem ou para o mal, o destino de Viquingues e Vndalos acabara de ser traado. Observei as expresses dos guerreiros e verifiquei que vrias testas se franziam, em suspeio. No era fcil entender como adversrios mortais se haviam tornado aliados, do dia para a noite. Todavia, nenhum dos lobos de Ivarr contestava a sinceridade e a solidez daquele pacto. A magia que restabelecera o corpo e o esprito de Helgi tambm fazia parte da sua essncia. O prncipe vndalo tornara-se membro da alcatia. A marca que ostentava provava o quanto o seu mundo se alterara com aquela partilha de

sangue. Porm, s o tempo lhe conquistaria a confiana do exrcito viquingue. Ivarr sabia a incredulidade que agitava as mentes mais resistentes mudana. Contudo, tambm no duvidava que podia contar com a lealdade dos seus guerreiros. Os Viquingues segui-lo-iam, pois reconheciam o seu valor como lder e como homem. Por isso, no hesitou em falar-lhes com ardorosa paixo: Esta noite perdi o meu nico irmo... No entanto, os seus carrascos no escaparo impunes! Tamanha afronta exige resposta imediata. Que soem as trompas e todos os guerreiros empunhem armas. Antes que a feiticeira e o seu fantoche se vangloriem do sangue dos bravos que aqui tombaram, sero esmagados pela justia do ferro viquingue. As geraes vindouras recordaro o dia de amanh como o despontar da paz no Norte. Lutaremos e venceremos com a graa do grande Odin... Pela glria do rei Steinarr! Um clamor de fervorosa exaltao estrondeou no ar, quando os homens desembainharam as espadas e as elevaram ao cu. Enquanto as trompas ecoavam, chamando os guerreiros dos povoados vizinhos para a batalha, vrias fogueiras foram acesas por ordem de Ivarr. A Aldeia de Grim reuniu-se para prestar uma ltima homenagem aos homens que haviam perecido a combater as criaturas danadas. Em piras distintas, ardiam os restos mortais do prncipe Magnor do povo viquingue e do rei Raud do povo vndalo. Antes do fogo libertador se iniciar, o Esprito da Luz proferira palavras simples, mas pejadas de significado: Por mais que o desejemos, no podemos devolver a vida aos mortos. Contudo, temos obrigao de aliviar o tormento dos seus espritos. Fao votos para que a passagem destes guerreiros seja pacfica. Que o su-

blime Odin perdoe as suas faltas e fraquezas, e os receba de braos abertos, no festim da eternidade! Perecer com uma arma na mo, no ardor do campo de batalha, era considerada a maior honra de um guerreiro. Viquingues e Vndalos concordavam nesse princpio. Talvez por isso, Ivarr e Helgi fixassem as fogueiras com mscaras de frieza, para ocultarem a angstia que lhes assolava as almas. Ambos sabiam que o fim dos seus irmos fora degradante. Ivarr fizera questo de que Helgi se quedasse ao seu lado, durante a cerimnia. Assim declarava aos Viquingues que o prncipe vndalo no devia ser descriminado no seu seio. De qualquer modo, todos tinham testemunhado a abnegao e a bravura de Helgi na contenda. E ningum podia ignorar o fato de que fora a princesa Helga quem salvara a vida do jarl Eric. Aos poucos, eu sentia as foras restabelecerem-se. O malefcio de Gwendalin dissipara-se, assim como as estranhas nuvens que haviam descido do cu. A magia tornava a latejar-me no sangue, mas agora eu estava consciente da minha vulnerabilidade. Urgia melhorar as defesas e concentrar-me nas energias que nos rodeavam, a fim de antecipar um novo ataque. No me podia distrair com os acontecimentos que eclodiam ao meu redor. Nessa noite, algumas mortes teriam sido evitadas, se me tivesse apercebido da alterao no equilbrio das foras msticas e impedido a feiticeira de quebrar a minha vontade. Tal admisso era uma chaga na alma que jamais sararia. No obstante o calor emanado pelas fogueiras, as faces de Helga estavam lvidas. As lgrimas haviam secado no olhar cego, deixando marcas negras e encovadas. Freya detinha-se ao seu lado, amparando-a, ao mesmo tempo que enrolava a pedra azul da feiticeira Aranwen entre os dedos, torcendo-a e retorcendo-a sobre o peito,

como se buscasse inspirao no seu brilho renovado para lhe murmurar algumas palavras de conforto... Porm, que consolo se podia oferecer a algum que acabara de perder um irmo? Apesar de Raud se ter rendido loucura, Helga no cessara de estim-lo. A sua morte prostrara-a de tal forma, que nem se manifestara quando, h pouco, Freya suturara o corte profundo que lhe atravessava as costas. Eu segurara-lhe a mo para lhe atenuar a dor, enquanto a curandeira manuseava a agulha, cosendo a carne ponto a ponto com excelsa percia. Todavia, nenhum suplcio podia suplantar o horror que lhe ensombrava o esprito, ao imaginar a sorte daqueles que amava e que se encontravam merc da tirania de Snari. O cheiro da carne e da madeira queimada apossava-se do ar. O fumo negro enredava-se no vento e subia em direo ao cu. O fogo libertava os espritos da priso dos corpos. Atravs das fulgurantes labaredas, deparei com o olhar compungido de Thora. Desde que a batalha findara, a minha irm no parar de se atormentar. A sua mente esmiuava as razes por que falhara um alvo maior do que ela prpria, a to curta distncia. A minha justificao de que houvera magia envolvida no a satisfazia. A loba prateada orgulhava-se de possuir o arco mais certeiro de todo o Pas dos Viquingues. Ultimamente, a sua destreza conseguira superar a habilidade reconhecida e elogiada do nosso pai. O seu instinto j vencera desafios muito mais complexos. Como fora possvel falhar tantas vezes, quando era crucial acertar? Recordar Snari fez-me estremecer. A habilidade de deixar o corpo e viajar com a essncia para um lugar distinto, a fim de observar ou at interferir nos acontecimentos, tinha um preo. Tamanha ousadia j quase me custara a vida, por vrias vezes. Era fcil desprezar o perigo no ardor de uma contenda; esquecer que tudo o que sucedesse ao esprito se refletiria na carne. Nessa noite,

Snari arriscara demasiado! A energia que investira para aumentar o poder da sua essncia levara-o muito alm da manifestao mstica. A forma que assumira era to real, que at aqueles que no possuam magia no sangue o haviam escutado e visto. Se a flecha de Thora tivesse atingido o objetivo, a morte do vidente seria inevitvel, onde quer que o seu corpo permanecesse resguardado. A minha reflexo foi interrompida pela abordagem de Ivarr. Manteve um distanciamento polido, ao indagar se eu estava em condies de apoi-lo na ousada campanha a que se propunha. Mais parecia que negociava os servios da Guardi da Lgrima do Sol, desprezando o fato de eu ser a mulher com quem ele partilhara momentos determinantes da sua vida. Contudo, o gelo ia derretendo no olhar cristalino... Acabara de garantir que me sentia perfeitamente bem, quando Eric se aproximou e interpelou o prncipe num sussurro: Tens a certeza de que no queres esperar pelo parecer do rei Steinarr, antes de investir contra o reduto vndalo? A apreenso do jarl era compreensvel. Sob o domnio das emoes causadas pela horrfica morte imposta a Magnor, Ivarr descuidara a prudncia que, no incio da noite, o levara a decidir regressar ao castelo para auscultar a opinio do pai. Todos tnhamos conscincia de que aceitar o desafio de Snari seria mergulhar de cabea numa armadilha de Gwendalin. Porm, o instinto do reilobo ordenava-lhe que avanasse. E eu no tinha como refutar os seus argumentos: O meu pai sustentar a minha deciso. Alm disso, estou com um mau pressentimento! Sinto o cheiro de sangue no ar, como uma peste que se alastra ao sabor do vento. A nossa guarda de fronteira necessita de reforos... E os Vndalos precisam da interveno do seu legtimo rei. O pacto que firmei com Helgi trar benefcios a

todos ns. Devemos acreditar que, desta vez, a amizade e a unio suplantaro o dio e conquistaro a paz. Os guerreiros chegavam em grupos Aldeia de Grim, ansiosos por ao. O prncipe e o jarl distribuam as ltimas instrues, preparando os homens para suplantar a perversidade da Floresta Sombria. Freya horrorizava-se ante a iminncia da nossa partida. Porm, at ela reconhecia que Helgi tinha de enfrentar o seu destino. Helga seguiu-me at ao quarto, para que o prncipe vndalo pudesse desfrutar de alguns instantes a ss com Freya e Thorson. Agora que as fogueiras se haviam transformado em cinzas, a princesa s se permitia pensar no confronto com Gwendalin. O receio de que a unio dos nossos poderes talvez fosse insuficiente para derrotar a feiticeira pesava nas impresses que trocvamos. Sobressaltamo-nos quando Eric espreitou pela cortina e apelou: tempo de partir, Edwina. Os homens aguardam a bno da Guardi da Lgrima do Sol... Deteve-se, ao verificar que Helga tencionava acompanharnos. Vs estais ferida, princesa! Deveis repousar... Repousar? cortou ela, num tom quase indignado. Como posso repousar, quando o meu povo padece a cada flego que inspiro? O meu lugar na frente de batalha! Acalmai-vos, suplico! pediu Eric com um gesto apaziguador. Compreendo que estejais apreensiva. Todavia, no posso consentir a vossa presena nesta campanha. Seja qual for o cenrio que encontremos, os nimos ho de exaltar-se e no poderei garantir-vos segurana... No preciso que vele por mim, senhor! Sou uma guerreira como vs! O protesto exacerbado de Helga fez Eric vacilar. Franziu o cenho e negou com a cabea, replicando:

Vs no sois guerreira... A voz morreu-lhe na garganta, ao sentir a lmina da prpria espada pressionar-lhe o peito. Helga agira to rpido que nem eu antevira a sua inteno. Num piscar de olhos, a arma de Eric saltara para fora da bainha e voara para a mo da vidente que, com uma percia impressionante, acometia adiante e defendia o seu orgulho, volvendo sem cortesias: O Helgi ensinou-me a manejar a espada, quando ainda ramos crianas, e, ao longo dos anos, fiz da magia o meu escudo. No me tomeis por inbil, s porque no vemos o mundo da mesma forma, senhor! Sou perfeitamente capaz de me defender... E garanto-vos que estarei nessa peleja, ao lado da Edwina, contra a feiticeira que ameaa o meu povo. O olhar de Eric flamejava. Eu conhecia-o desde criana e poucas vezes o vira to alterado. As suas emoes ressaltavam percepo superior de Helga, com tal intensidade que a jovem estremeceu, baixou a espada e devolveu-lha, com as faces em brasa. O jarl correspondeu ao seu gesto. Todavia, em vez de agarrar na arma, segurou-lhe a mo, murmurando roucamente: Jamais me perdoarei, se algo de mal vos ocorrer! No podemos fugir da nossa sorte declarou ela, com singeleza. Eu sei... revidou Eric. Acabastes de me provar isso, guerreira! Sem mais, deixou o quarto com tal pressa, que dirse-ia que o cho ardia sob os seus ps. Eu observara aquela altercao com o queixo cado. Antes que Helga se pudesse recompor, questionei-a: Por que lhe disseste que s uma guerreira? A princesa encolheu os ombros, justificando confusa:

Pareceu-me a nica forma de convenc-lo do meu valor... Alm disso, no menti! O Helgi mostrou-me como se usa uma espada. E a rainha Aesa afirmava que eu era a sua guerreira em esprito... Por que que as minhas palavras incomodaram tanto o teu primo? Eu possua as minhas suspeitas, mas no me atrevia a revel-las, temendo enredar ainda mais as nossas existncias. Afastei da cabea a profecia que a Velha do Tronco Oco reservara a Eric e respondi simplesmente: Tenho a certeza de que ele se explicar, no devido tempo. A jornada foi rpida e silenciosa. A determinao dos guerreiros exaltava-se nos semblantes e nas passadas vigorosas que marcavam a neve virgem. Nas suas mentes plantava-se a ambio de que essa campanha pudesse trazer a paz ao Norte. Os skald cantariam to nobre vitria em todos os eventos e os nomes dos homens que a haviam conquistado seriam recordados at ao fim dos tempos, e imortalizados nas Runas, como os dos grandes heris. Envolvida pelas trevas misteriosas da Floresta Sombria, eu no partilhava dos seus sonhos de glria. Apenas uma questo me devorava a mente: Teria fora e magia suficientes para proteger aqueles que amava do ferro e do fogo? Ivarr e Helgi seguiam lado a lado; o lobo branco e o lobo negro que governavam as suas essncias subjugando as defesas msticas da floresta. Ao desbravar as sombras terrificantes, era impossvel ignorar a mirade de perigos que estas ocultavam. As rvores cerradas guardavam segredos e armadilhas; abrigavam seres que suplantavam a mais fecunda imaginao. A ltima vez que nos embrenhramos to profundamente no seu seio, framos confrontados com criaturas de pesadelo: um cruzamento aberrante e grotesco entre Homem e besta, com a assustadora capacidade de sujeitar as nossas mentes. O instin-

to garantia-me que estvamos perto do covil desses monstros. Porm, o Esprito da Escurido guiava-nos por um trilho inexplorado que, primeira vista, parecera intransponvel. Afinal, os obstculos tinham-se revelado uma iluso para dissuadir os intrusos. Dei por mim a concluir que ningum, jamais, conseguiria mover-se nesse mundo selvagem com a destreza de Helgi. Helga acompanhava-me sem dificuldade. Com a percepo restabelecida e os sentidos alerta, mais parecia que flutuava sobre os pedregulhos e as razes robustas que espreitavam da neve. A sua expresso mantinha-se concentrada, impenetrvel. Contudo, era fcil imaginar o turbilho de sentimentos que se revolviam no seu peito; o temor de descobrir as atrocidades que Gwendalin e Snari haviam imposto aos Vndalos. Por vrias vezes, o olhar de Eric pousou em ns; a testa vincada por uma ruga de preocupao. No entanto, afigurava-se que no era eu a causa da sua inquietude. Aproximvamo-nos do acampamento viquingue, que vigiava o reduto vndalo naquela fronteira, quando escutamos o clamor de um conflito feroz. Gritos ecoavam na bruma e o estridor das armas competia com os gemidos agudos do vento. Ivarr ordenou a investida, temendo que os nossos guerreiros estivessem sob ataque. Porm, ao entrarmos na rea de conteno, deparamos com o exrcito do rei Steinarr num alerta silencioso. Alguns homens serviam-se das rvores como escudo; outros agachavam-se no solo com as armas em punho. nossa frente elevava-se a colossal barreira de espinheiros aquele que fora o mais inexpugnveis dos fortes. Contudo, tal como o mensageiro relatara em casa do jarl Eric, os ramos intrincados dos arbustos, outrora repletos de aguilhes capazes de varar um homem com a facilidade de uma lana, tinham murchado... E era no

interior dessa muralha cinzenta ressequida que deflagrava o caos. Ao ver-nos, o general do acampamento mal ocultou o alvio. Inclinou-se diante do herdeiro do trono viquingue, sussurrando um desabafo: Foi o grande Odin quem vos enviou, meu prncipe! Eu no sabia o que fazer... Mais parece que os vndalos enlouqueceram e se viraram uns contra os outros! De fato, essa era a nica justificao para o tumulto que o anel de espinheiros ocultava. E as nuvens de fumo negro e espesso, que se erguiam at ao cu, deixavam adivinhar que algumas habitaes tinham sido incendiadas. Helgi... No! O grito de Helga ps-nos em sentido. Sem fazer caso do apelo da irm, o prncipe vndalo corria desembestado, rumo sua aldeia, passando pelos guerreiros viquingues como se fosse ar. Ivarr praguejou e precipitou-se no seu encalo, ordenando: Sigam-me! No havia tempo para explicaes. Nem sequer havia tempo para pensar! Vi os espinheiros desfazeremse em p, no instante em que Helgi os atravessou. Porm, tal no bastava para me assegurar do fim da maldio! Apelei magia para suplantar o avano dos guerreiros e, com a ajuda do vento, derrubei a muralha que, durante geraes, se alimentara de sangue viquingue. A poeira elevou-se e tocou as copas das rvores, conspurcando o alvor da neve que enfeitava as ramagens. Os homens levaram as mos ao rosto, protegendo os olhos e tossindo. Para alm dessa nuvem parda, a voz de Helgi trovejava: Rulav!

O meu olhar alcanou o reduto vndalo... E deparou com o inimaginvel. A aldeia estava arrasada! O fogo devorava as casas com um entusiasmo brutal, instigado pela fria do vento. Os guerreiros batiam-se com todo o mpeto; as armas descarregando golpes veementes, que regavam com sangue a lama onde os ps se enterravam. Os escudos quebravam-se sob a violncia dos machados... No entanto, os Vndalos no se batiam entre si, como o general viquingue pensara. Pelo contrrio, lutavam pela sobrevivncia, praticamente esmagados pela fereza dos Mercenrios do Norte. Onde estava Gwendalin? A minha percepo buscava ansiosamente a sua energia, sem nada descortinar. E onde estava Snari, que no defendia a sua gente? Ento, de entre a exaltao da batalha, um homem baixo, contudo slido como um tronco, respondeu ao desafio do Esprito da Escurido com uma gargalhada jocosa: Eis que o valoroso prncipe Helgi acorre em auxlio do seu povo! Acreditas ser capaz de bater todos os meus homens, antes de eu saborear o teu sangue? O prncipe Helgi no est sozinho, Rulav! A voz do Esprito da Luz rasgou a nuvem de poeira e paralisou Vndalos e Mercenrios. Todos os guerreiros se voltaram para ns, com olhos arregalados de espanto. O p comeava a dissipar-se e revelava o poderoso exrcito viquingue. Uma cometa troou nas minhas costas, chamando para a batalha os generais do rei Steinarr que montavam guarda em redor do anel de espinheiros. Agora que a muralha de arbustos letais rura, estes podiam avanar ao encontro do seu senhor. E as ordens de Ivarr eram claras: Aos Mercenrios, corajosos Viquingues! Libertem o Norte dessa peste maldita!

Num estalar de dedos, Rulav viu-se rodeado pelos seus maiores inimigos. E percebeu que a vantagem que detinha contra os Vndalos fora irremediavelmente perdida. Sem hesitar, virou as costas aos reis-lobo e desatou a correr em direo aos Pntanos Nebulosos, berrando: Retirar! Retirar! Os pntanos eram um lugar amaldioado pela Me Natureza. Se os Mercenrios se moviam com destreza entre as areias movedias e os nevoeiros perptuos, o mesmo no sucedia com os Viquingues. A partir do momento em que os selvagens cruzassem essa fronteira, ficariam fora do nosso alcance. Eu podia tentar det-los; apelar magia para lhes retardar a fuga. Porm, o meu ouvido apurado surpreendera gritos de aflio, provenientes da casa que pertencera a Aesa. As mulheres e as crianas tinham buscado refgio na cabana mais robusta da aldeia. Contudo, os guerreiros vndalos haviam sido ineficazes a sustar o avano dos atacantes. E nem a mais slida parede de madeira era capaz de resistir avidez do fogo. Os Mercenrios tinham lanado archotes sobre o telhado de colmo, transformando o abrigo numa armadilha mortal. Se eu no interferisse, a catstrofe seria inevitvel... Entreguei a resoluo da batalha a Ivarr e corri por entre os guerreiros que se precipitavam atrs dos Mercenrios. Ainda assim, Helga alcanou primeiro a cabana de Aesa. O seu esforo manteve o telhado de colmo no lugar, impedindo-o de ruir para o interior da casa, onde imporia uma morte atroz a dezenas de inocentes. Quedei-me ao seu lado, encarando as flamas que lambiam as paredes de madeira, horripilada pelo temor de ser demasiado tarde. No havia tempo para evocar a chuva. Restava-me chamar o fogo e orar aos cus. A magia inflamou-se no meu sangue. As tatuagens que me enfeitavam os pulsos animaram-se e o rugido

ensurdecedor do drago que perseguia o Sol troou-me na mente. Fechei os olhos e inspirei fundo. Tudo o que me rodeava desapareceu, exceo do calor abrasador que me escaldava as faces. Ento, a negrido silenciosa que me abraava encheu-se com o fulgor das partculas de essncia candente que alimentavam o universo. E eu atra-as at me fundir com elas; at eu prpria me transformar numa estrela. Abri os olhos e vi uma onda de chamas afluir ao meu corpo. Recebi-a de braos abertos e assimilei o seu poder destruidor. Escutei o meu nome, proferido numa mistura de brados de aflio, mas no retrocedi. O sacrifcio da minha existncia salvaria muitas vidas... Essa era a abnegao de um Guardio. O Que Tudo V entregara-me a magia do Sol. Hoje, eu arderia como a fonte do meu poder. O fogo caiu sobre mim, consumiu-me as vestes, devorou-me a carne, corroeu-me os ossos... e defrontoume a essncia. Eu sucumbia fraqueza de cada vez que permitia que a condio humana superasse a mstica. Se tal sucedesse agora, nada me poderia salvar. Por breves momentos, teria de ser to grandiosa como um Ser Superior. O meu esprito alimentar-se-ia das labaredas, at a sua ira se extinguir. Edwina-mulher podia morrer, que Edwina-feiticeira emergiria das cinzas com redobrado vigor. Deixei de ver. Parei de ouvir tudo, exceo de algo que se assemelhava ao latejar de um corao. No centro do sol em que me transformara, pulsava um cristal de cintilao clara e deslumbrante, aguardando o sacrifcio da mulher para sublimar a feiticeira. E, desta vez, eu no necessitava de mergulhar na sua luz, pois esse esplendor j fazia parte de mim. A Lgrima do Sol e a sua Guardi no mais voltariam a ser Entidades distintas.

CAPTULO 8
O apelo insistente de Thora trouxe-me de volta realidade. Abri os olhos e deparei com o palor das suas faces, que lhe evidenciava ainda mais o verde magnfico do olhar, herana da nossa me. Estivera a chorar... E a loba prateada nunca chorava! Pregaste-me um susto de morte, Edwina! murmurou ofegante. Mas foste excepcional... A sua voz engasgou-se, toldada pela emoo. Afrouxou o abrao, para que eu pudesse testemunhar os resultados do meu esforo. Helga estava sentada ao nosso lado, com o rosto banhado em lgrimas, mas iluminado por um sorriso. Senti o aperto da sua mo na minha, enquanto sussurrava simplesmente: Obrigada, Guardi. Por cima do seu ombro, vi Bryan e Ragnar ajudarem as mulheres do povo vndalo a sarem dos escombros daquela que fora a casa da rainha Aesa. Todas traziam crianas pela mo ou ao colo. O pavor que os guerreiros viquingues lhes inspiravam apaziguava-se ao depararem com o prncipe Helgi. Conseguiste salv-los! forou-se Thora a continuar. Nunca ningum esquecer o que aqui se passou! Mais tarde, contou-me que eu proporcionara um espetculo aterrador aos comuns mortais, de tal forma, que os Viquingues se haviam detido a observar-me, esquecidos de perseguirem os Mercenrios do Norte. Comeara por gritar como se me estivessem a arrancar a alma. Depois, uma ventania arrebatadora varrera o terreiro e sugara o fogo da cabana de Aesa. As labaredas tinham-se erguido no ar como se possussem vida prpria,

para, de seguida, desabarem sobre o meu corpo qual onda bravia do selvtico mar do Norte. Durante o que parecera uma eternidade, eu quedara-me de p como uma tocha gigante. Aqueles que tinham ousado aproximar-se haviam sido arremessados para longe pelas chicotadas do vento irascvel que me envolvia. A minha irm acreditara estar a presenciar o meu fim. Todavia, eu ardera e ardera, sem nunca me consumir. De entre as labaredas, a fulgncia da Lgrima do Sol ressaltara como uma estrela alva e sublime. Aos poucos, a luz abenoada do cristal assimilara as flamas, at estas se finarem e eu tombar inconsciente sobre a neve. Thora correra a cobrir o meu corpo nu com a sua capa. Abraara-me e chorara, convencida de que eu estava morta. Mal pudera acreditar quando sentira o meu corao bater. Helga juntara-se a ns e ajudara-me a despertar. Os Viquingues tinham mais uma histria assombrosa para contar nas noites de festa... e os Vndalos rendiam-se ao poder da Guardi da Lgrima do Sol. Diante dos seus guerreiros, Ivarr fixava-me com uma intensidade avassaladora. Por minha causa, perdera a oportunidade de eliminar a ameaa dos Mercenrios. Contudo, no existia frustrao no seu olhar. Antes, algo mais perturbador... tristeza, perda, amargura. At agora, o Esprito da Luz encarara-me como uma mulher; algum com habilidades mgicas, mas, ainda assim, humana. Depois do que acontecera, era forado a admitir que a jovem que fora educada para se tornar princesa herdeira do trono viquingue j no habitava em mim. Eu era Guardi da Lgrima do Sol, filha da Montanha Sagrada, sacerdotisa da Pedra do Tempo! E tal consciencializao levava-o a cogitar at que ponto o nosso casamento no prejudicara o meu destino... A sorte de todos ns.

Os guerreiros vndalos entreolhavam-se, confusos e transtornados. Decerto recordavam o dia em que Aesa lhes anunciara a minha morte. Afinal, eu estava viva e, em vez de me revelar a abominao que a sua rainha apregoara, acabara de lhes salvar as mulheres e os filhos. Como que algum que devotava a sua existncia a combater os Vndalos pudera desafiar a morte para ajud-los? Alm disso, eram obrigados a admitir que a batalha contra os Mercenrios t-los-ia aniquilado, se no fosse a interferncia do exrcito viquingue. Feridos, exaustos e despidos de esperana, viravam os semblantes assustados para o prncipe Helgi. Que acordo teria ele firmado com o prncipe Ivarr, que lhes valera a proteo daqueles que eram seus inimigos ancestrais? Ser que haviam sido poupados ao extermnio para tombarem na escravido? De sbito, um guerreiro destacou-se dos demais. A sua semelhana com Helgi era impressionante. O Esprito da Escurido recebeu-o nos braos com uma exclamao comovida: Que os deuses sejam louvados, Koll! Temi tanto por ti! Eu vivi para honrar o nome do nosso pai respondeu o mais novo, engasgado de emoo. Para honrar o teu nome, irmo! Sempre soube que estavas inocente... No teve tempo de concluir, pois outro guerreiro com o rosto de Helgi, ainda mais jovem, pendurou-se no seu pescoo. Ymir... murmurou o Esprito da Escurido. Juro que farei tudo o que estiver ao meu alcance para que esta tenha sido a tua ltima batalha! O rapaz tentou conter as lgrimas, mas no conseguiu. Escondeu a cabea no peito do irmo e soluou: Perdoa-me... Estou sempre a envergonhar-te!

Tu jamais me envergonhaste volveu o mais velho, com carinho. Pelo contrrio... Sabes bem o quanto me orgulho de ti. Ainda abraado aos irmos, o Esprito da Escurido voltou-se para os guerreiros... E todos se inclinaram em reverncia. Ozur, o mais idoso e respeitado dos generais vndalos, elevou a voz e discursou: Helgi, filho de Vestein, em nome do nosso povo sado-te como legtimo herdeiro do trono vndalo. Estamos merc da tua vontade, neste momento de provao. O que decidires ser obedecido. Assim manda a lei. Voltou-se para os companheiros e bradou: Honra e glria para o rei Helgi! Um coro de louvor troou na bruma. Para meu alvio, estava carregado de sinceridade. Os Vndalos sempre tinham reconhecido o valor e a coragem do Esprito da Escurido. A presena de Ivarr ao seu lado deixava-os apreensivos... Porm, era incontestvel que, se existia algum capaz de salvar a alma daquele povo, esse algum era Helgi. O novo rei inclinou respeitosamente a cabea. Guardou um instante de silncio para dominar a emoo, antes de volver num tom sbrio e firme: A minha honra e glria sero a honra e a glria do meu povo! Sei que muito ficou por explicar, aps a morte da rainha Aesa e o meu exlio. Tambm sei que, neste instante, olhais em redor com desconfiana e temor pelo futuro. Porm, dou-vos a minha palavra de que tudo ser esclarecido. Ficai a saber que os Viquingues so nossos aliados nesta empresa, no inimigos. Eu renovei junto do prncipe Ivarr o acordo de paz firmado pelo rei Vestein, meu saudoso pai, antes da sua morte. Isso significa que aceitei a supremacia do rei Steinarr, em troca do fim do cerco imposto s nossas fronteiras e da livre circulao

de pessoas e bens. Fez uma pausa, at que serenou o burburinho resultante da surpresa que as suas palavras causavam. S depois prosseguiu: O orgulho e o rancor no pem po nas nossas mesas, nem curam as doenas das crianas. O nosso povo j sofreu demais! Na nova era que hoje se inicia, haver cooperao entre Vndalos e Viquingues. Com a vossa ajuda, levantarei esta aldeia das cinzas e torn-la-ei prspera e segura. Aqueles que, de entre vs, discordem da minha resoluo, so livres para partir com as suas famlias e haveres, sem que existam retaliaes. Eu esperava ver alguns homens tomarem essa iniciativa, afrontados pelo anncio da aliana com os Viquingues. Todavia, ningum se manifestou contra a determinao do novo rei. Na verdade, os Vndalos pareciam at ansiosos por comearem a reconstruir a aldeia e prepararem a sua defesa. Os Mercenrios haviam debandado, mas podiam regressar com reforos. Onde est Snari? interrogou Helgi, percorrendo a multido com o olhar. Esse traidor tem de pagar pelos seus crimes! Tambm eu me debatia com essa questo. Onde que Snari e Gwendalin se tinham enfiado? Ainda que enfraquecidos pela evocao dos corvos danados, como haviam permitido que os Mercenrios atacassem a aldeia? Apesar de a coragem no ser o seu forte, no me parecia crvel que Snari tivesse conspirado toda a vida, no intuito de se tornar rei, para depois ceder o territrio a Rulav! Alm disso, o lder dos Mercenrios sempre fora aliado dos Vndalos... Algo muito estranho se passava! Estaramos a ser vtimas de uma ardilosa conspirao? Ser que a feiticeira me observava, escondida, aguardando por uma oportunidade de tirar vantagem da minha fraqueza? Helgi deu-nos permisso para nos instalarmos na casa do prncipe Siguror, uma das poucas que escapara

ilesa barbaridade dos Mercenrios. O tio no reclamaria da sua deciso, pois tombara na batalha, assim como alguns dos melhores guerreiros do seu povo. As reviravoltas do destino jamais cessariam de me espantar. Quem diria que, um dia, eu haveria de me deitar na cama da antiga noiva do meu pai? Esperava, a qualquer instante, ver Halldora irromper pela porta a descabelar-se de raiva, berrando ameaas e injrias contra Throst e Catelyn. Sentia-me to incomodada que comentei essa estranheza com Thora. Ela limitou-se a encolher os ombros, replicando: A histria da nossa famlia est repleta de fenmenos esquisitos e coincidncias mrbidas. A cada dia, aumenta a minha convico de que nada acontece por acaso... Pelo menos conosco! Mais parece que as linhas da nossa sorte so entretecidas por uma criatura alucinada, que se diverte a atormentar-nos; que faz questo de nos manter em permanente sobressalto, revelando-nos a luz da felicidade sem nunca nos permitir alcan-la. Torceu os lbios e agitou os punhos, antes de concluir: Se um dia me deparasse com esse ser demente, juro que lhe rebentava o focinho e partia todos os ossos do corpo! Acabamos a rir, imaginando que no existiria curandeira que valesse Entidade que governava os nossos destinos, se esta se visse confrontada com a loba prateada. Thora possua o dom de me fazer esquecer as preocupaes e as tristezas. Contudo, no vivamos dias de calmaria. Pouco depois, Helgi procurava-me para agradecer a prestao na batalha. Ajoelhou-se aos meus ps e declarou fervorosamente: Devo-te a sobrevivncia do meu povo, Guardi da Lgrima do Sol... Sem as nossas mulheres e crianas, no haveria futuro para os Vndalos. Tamanha dvida

jamais ficar saldada! Se com a minha vida ou morte puder servir-te, estarei ao teu lado sempre que necessitares. Sorri enternecida e pousei-lhe a mo no ombro, contestando: Tu nada me deves, cunhado! Tal como Ivarr, tudo o que te peo que guies os Vndalos pelo caminho da paz. O trilho que te trouxe at aqui foi acidentado! Lembro-me perfeitamente do que senti, quando te vi pela primeira vez... A tua chama ardia com tanto fulgor, que quase te consumia. Hoje s um homem diferente! E deves orgulhar-te das transformaes que sofreste. Tenho a certeza de que sers um bom chefe de famlia e um valoroso lder. O prncipe vndalo correspondeu ao meu sorriso e apertou-me a mo com cuidado. Obrigado pela confiana que depositas em mim. Quedamo-nos em silncio, sem desviarmos o olhar. Mesmo desfigurado pelo punhal de Thora, Helgi continuava a ser um homem atraente. Eu esperava que o esprito de Grma no forasse Gwendalin a persegui-lo, ou o nosso sonho de paz corria o risco de nunca se concretizar. Esse pensamento levou-me a indagar, apreensiva: Conseguiste localizar Snari e a feiticeira? No respondeu ele com um suspiro exasperado. Desapareceram sem deixar rasto! Mas hei de encontr-los, Edwina... E hei de mat-los sem d nem piedade! O dio do Esprito da Escurido era compreensvel. Segundo Koll nos contara, por entre bafos de agonia, Snari desafiara o rei Raud para um duelo de supremacia, logo aps a fuga de Helgi. Apesar de a sua perna no estar curada, o soberano quase rira na cara do vidente... Contudo, a vontade de escarnecer da fraqueza do primo depressa se extinguira. Em pleno terreiro, no interior de um crculo de combate, o rei fora incapaz de empunhar a

sua espada como se esta pesasse mais do que um carvalho centenrio. Ento, Snari evocara o terrvel poder que lhe animava a essncia, subjugando Raud com um simples toque. E, perante o horror da comunidade, decapitara-o sem hesitaes. Ainda ningum recuperara do choque, j o vidente se proclamava superior aos filhos de Vestein e ao seu prprio pai, e reclamava o trono. Villi, o melhor amigo de Helgi, fora o primeiro a reagir. Destacara-se dos demais e vociferara-lhe o seu desprezo, acusando-o de mentir e matar em nome das mais perversas ambies. Movido pelo dio que os separava desde crianas, Snari avanara contra o reptador. Todavia, para espanto da aldeia, fora Grma quem sujeitara Villi e o degolara, ameaando com igual sorte todos aqueles que desrespeitassem a vontade suprema do crculo de combate. Koll jurava que, ao anunciar o seu apoio ao irmo, Grma cintilara como uma estrela. Diante da multido apavorada, reivindicara ser a legtima herdeira da magia da feiticeira Aesa e afirmara o seu direito de governar ao lado de Snari. Koll quisera intervir mas Ymir impedira-o, temendo a sua desgraa. Entre os Vndalos, tal como sucedia com os Viquingues, a soberania podia ser adquirida por herana de sangue ou conquistada atravs de um desafio. Todavia, aquele que ousasse lanar a provocao devia confiar na sua capacidade de alcanar o triunfo. De outra forma, seria o mesmo que declarar a prpria sentena de morte, uma vez que o vencedor no ofereceria clemncia ao vencido. No interior de um crculo de combate, os mais fracos tombavam para que no se erguessem mais fortes... E para que aqueles que assistiam ao duelo no se deixassem tentar pela ambio. No fim, fora Siguror quem tomara a iniciativa de reconhecer a supremacia dos seus dois filhos. Ainda que

desgostosa, a comunidade acabara por imit-lo. Snari chegara ao trono de acordo com a lei... E, aps a revelao do poder de Grma, ningum se atrevia a afront-la. Realizado o mais ardente dos seus sonhos, seria de esperar que Snari se acalmasse e desfrutasse dessa glria. Contudo, lanara-se de imediato na perseguio de outro objetivo. Num discurso exaltado, alertara os guerreiros para a decadncia da proteo dos espinheiros. Em breve, dissera, os Viquingues haveriam de invadir a aldeia, conduzidos pelo prncipe Helgi, o hediondo traidor. Se desejassem subsistir, teriam de se preparar para combater. A destreza blica do vidente jamais seria louvada, mas a sua habilidade com as palavras era magnfica. No demorou a incendiar o sangue dos Vndalos. Ao seu lado, Grma elevava-se aos olhos dos comuns mortais como uma deusa, bela e inatingvel, espargindo uma aura de seduo que faria qualquer homem, do mais jovem ao mais idoso, arrancar o corao do peito para lho oferecer. No intuito de aular o dio dos guerreiros e a sua devoo campanha que lhes propunha, o rei Snari ordenara que Magnor do povo viquingue fosse conduzido sua presena. Sob o olhar cerrado de Ivarr, Koll assegurara que o filho mais novo do rei Steinarr no soltara um gemido, nem cedera uma palavra, mesmo na iminncia da morte. Apesar da sua vida tortuosa, o prncipe rebelde conservara a dignidade nos ltimos instantes, cuspindo sobre a ira de Snari. Depois da execuo de Magnor, o novo rei comunicara aos Vndalos que solicitara o apoio dos Mercenrios do Norte, na luta contra os Viquingues. H muito que Rulav era aliado do vidente e, segundo se ciciava, amante de Aesa. A rainha feiticeira estava morta, mas existia outra mestra da Arte Obscura disposta a ceder os seus favores. No dia que coincidira com o ataque dos

corvos malditos Aldeia de Grim, Snari e Grma tinhamse embrenhado nos Pntanos Nebulosos... E, deste ento, ningum sabia do seu paradeiro. Nessa manh, Rulav entrara no territrio vndalo, bufando de fria e exigindo falar com Snari. Reclamava que o vidente faltara ao encontro combinado e o fizera esperar, debalde, na imundice glida dos pntanos. Quando Siguror lhe garantira que o filho no estava na aldeia, o lder dos mercenrios exaltara-se. Sem cortesias, asseverara que, se Snari no aparecesse at tarde, marcharia sobre o povoado, a fim de exigir uma recompensa pelo incmodo de ter deslocado o seu exrcito em vo. Aps a sua partida, Siguror reunira os generais vndalos, tentando compreender o que se passava. Se Rulav tivesse assassinado Snari e planeasse tomar a aldeia traio, por que se daria ao trabalho de fazer um ultimato? Por outro lado, se nada sucedera ao novo rei, por que no tornara a casa? Apenas uma certeza resultar dessa reunio: a urgncia de se prepararem para defender o povoado da sanha dos Mercenrios. Mal a tarde cara sobre a Floresta Sombria, Rulav cumprira a ameaa. Ao descobrir que os Vndalos nada tinham para lhe oferecer, nem sequer comida ou bebida, ordenara aos seus guerreiros que pilhassem as casas e tomassem algumas mulheres e crianas como escravos. O orgulho do povo de Helgi levara-os a desembainhar as armas e a resistir. O desfecho dessa histria era do nosso conhecimento, pois havamo-la vivido na pele. Porm, ficava por explicar o que sucedera a Snari e a Gwendalin, aps o ataque dos corvos Terra Antiga. Descansaremos esta noite prosseguiu Helgi. Amanh perscrutaremos os Pntanos Nebulosos, para nos certificarmos da retirada dos Mercenrios. Virs conosco, Edwina? Sob a tua proteo, nada teremos que recear.

O Esprito da Escurido no cessava de me surpreender. Apesar de a nossa amizade ser recente, entregava-me a sua confiana incondicional. Podes contar comigo respondi determinada. Tambm me sinto apreensiva; tomada por uma ansiedade que no consigo definir... Alm disso, devemos trabalhar em conjunto e com os olhos bem abertos, para que a semente da paz no caia em terra rida. Juro que tudo farei, para que o muito que foi sacrificado em nome da nossa conciliao no tenha sido vo volveu ele, gravemente. O meu povo j sofreu demais! Tanta morte sem sentido... O Villi era como meu irmo! O seu infortnio feriu-me o corao e obrigou-me a refletir. Respirou fundo, antes de confessar: Estou cansado de guerrear! Almejo a bno de, um dia, desfrutar de uma existncia serena, ao lado da minha famlia. E desfrutars! repliquei, confiante. Pelo menos, se depender de mim! Sou testemunha das lgrimas que Freya j chorou, por viver apartada de ti... E Thorson necessita do teu apoio! Pelo que pude observar, a tua presena tranquiliza-o; deixa-o seguro e radiante. Neste momento, crucial combatermos as sombras que perturbam a sua essncia. Era uma forma quase rude de introduzir o assunto, mas eu precisava de saber se teria em Helgi um aliado ou um adversrio, na luta contra as trevas que tentavam dominar o meu sobrinho. Suspirei de alvio, quando retorquiu de imediato: Helga explicou-me o significado da profecia que ameaa o futuro de Thorson... E Freya contou-me que tens ajudado o nosso filho a suportar o seu fardo, encaminhando-o na direo da luz, com a ajuda da Lgrima do Sol. Mentir-te-ia se dissesse que no temo pela

sua sorte... No entanto, alenta-me saber que o tens sob a tua guarda. Fez uma pausa e fixou o olhar no cho, entrelaando as mos nervosamente antes de prosseguir: S espero ter foras para concretizar o que esperam de mim... tudo to complicado! Nova paragem, desta feita para me encarar. H pouco, tive de explicar aos meus homens que Thora e Freya so duas mulheres distintas. Eles nem queriam acreditar! E ainda lhes parece mais incrvel que eu tenha perdoado a loba prateada! Levou a mo tira de couro que encobria o olho arruinado. Se, s vezes, nem mesmo eu entendo a minha mudana dos sentimentos, como posso expectar que os outros a aceitem? Porm, o meu corao transformou-se, Edwina! Eu sei. Procurei-lhe as mos e apertei-as, comovida com a sinceridade do seu desabafo. Deixa as poeiras do passado assentarem suavemente. impossvel sarar, em um dia, feridas que foram laceradas durante geraes. Porm, pela primeira vez, Viquingues e Vndalos esto lado a lado, partilhando o mesmo objetivo! Ho de acabar por assumir as suas afinidades e aceitar as respectivas diferenas. Aguardei pela entrada desembestada de Halldora na casa onde repousvamos, at ao instante da partida para os Pntanos Nebulosos. Contudo, tambm a inimiga dos meus pais parecia ter-se sumido. Nenhuma mulher se recordava de v-la na cabana de Aesa, durante o ataque dos Mercenrios. Havia at quem afirmasse no lhe ter posto os olhos em cima, nos ltimos dias. Tambm no estava entre os cadveres que os Vndalos tinham entregue ao cuidado dos deuses. Thora ralhou-me, alegando que eu me inquietava inutilmente. Acabei por pensar que ela tinha razo e releguei a prfida criatura ao esquecimento.

Caminhar nos Pntanos Nebulosos era como estrebuchar num pesadelo e ser incapaz de acordar. A cada passo, as nvoas perptuas consumiam o alento do mais corajoso dos Homens. Eu apercebia-me da tenso dos viquingues, sobressaltados ao menor rudo, com as espadas em punho, prontos a reagir se alguma ameaa surgisse da bruma. Em comparao, os vndalos moviam-se com relativa facilidade. Durante anos, esse ambiente hostil fora a nica passagem para fora do territrio da rainha Aesa que o rei Steinarr no conseguira controlar. Por isso, Helgi e os companheiros conheciam bem os trilhos repletos de armadilhas mortais. Com o solo gelado, podamos avanar sem o temor de sermos sugados pelas lamas assassinas. Ainda assim, de cada vez que movia um p eu prendia a respirao, temendo ouvir a capa de gua slida estalar. A tarde acomodava-se no Norte quando Ivarr e Helgi concordaram que no valia a pena continuarmos a seguir o rasto dos mercenrios. Estes tinham-se afastado o suficiente para no constiturem um perigo imediato. Agora, urgia combinarem esforos na proteo da fronteira, para que um eventual ataque fosse contrariado rpida e eficazmente. Regressvamos aldeia, quando fui acometida por um estremecimento. Desconfortada, perscrutei a obscuridade, sem nada encontrar. No entanto, o instinto avisava-me acerca de uma malignidade exacerbada, cuja energia perniciosa estalava no ar. Apertei a mo de Helga e interroguei: Estamos perto do stio onde Aesa tombou? A sua respirao engasgou-se e o semblante carregou-se, ao responder: Sim... Quanto mais depressa nos afastarmos desse lugar nefando, melhor!

Eu podia imaginar as ms recordaes que a fustigavam e obrigavam a acelerar o passo. Todavia, segureilhe o brao, replicando: Algo me diz que devemos ir at l. Edwina... tartamudeou a vidente, visivelmente assustada. Aquele altar maldito; uma porta aberta para os horrores do submundo! E o mal atrai o mal... Por favor, Helga! interrompi com firmeza. No posso ignorar o que sinto! Ivarr e Helgi perceberam a minha ansiedade e detiveram a marcha dos guerreiros. Depois de lhes explicar o pressentimento que me inquietava, Helga acabou por condescender. Mais plida do que a neve que cobria o solo, conduziu-nos para o interior das trevas. E logo a execrvel formao rochosa surgia diante do nosso olhar. Um arrepio glido paralisou-me, ao deparar com o cenrio de morte que se estendia nossa frente e se entranhava na neblina. Os guerreiros que Gwendalin prostrara jaziam sobre a pedra, exibindo um indescritvel tormento nas faces conservadas pelo frio. Enquanto subiam os degraus, viquingues e vndalos partilhavam expresses de horripilada indignao... Contudo, o pior estava para vir. O topo do altar guardava o cadver de Aesa. Porm, a rainha feiticeira estava irreconhecvel! O seu corpo enegrecera como se tivesse sido queimado e o rosto era uma caveira mal coberta de pele esfacelada. Faltavam-lhe os olhos e os lbios mirrados exibiam os dentes escancarados num grito mudo. As mos encarquilhadas estavam retesadas e as unhas haviam-se cravado na pedra, tal o suplcio a que fora sujeita. Os ossos do seu peito tinham sido apartados e deles pendiam dedos de gelo misturados com pedaos de carne. O ventre tambm fora aberto e as entranhas haviam desaparecido. Se a rainha dos vndalos

tivesse sido atacada por uma alcatia esfomeada, o resultado seria menos violento. Eu estava to chocada com essa viso, que quase saltei das botas quando Bryan apelou: Ivarr, chega aqui... No vais acreditar! No instante em que reuni nimo para me aproximar, j o asco dos guerreiros se tornara ensurdecedor. Pisquei os olhos vrias vezes, a fim de me convencer de que no tombara num delrio terrificante. Uma criatura abominvel sucumbira no extremo oposto do altar. Possua a cabea e o tronco de um homem, mas os seus braos eram as asas de um colossal pssaro. A pele apresentava queimaduras de gelo... e vestgios de penas negras. A causa da sua morte expunha-se vista de todos: uma seta enterrada no corao. Snari? titubeou Helgi, repugnado. Por trs de ns, a voz da loba prateada elevou-se, num regozijo mrbido: Afinal, sempre acertei! Engoli em seco, respirando a custo. Sim! Thora acertara! A sua ltima flecha, disparada em condies adversas e de forma to peculiar, atingira a essncia de Snari durante a fuga. E o vidente investira tanta energia no empenho de tornar real a sua forma mstica, que nem conseguira acolher o esprito dentro da carne antes de perecer. Interrompido o sortilgio, a magia abandonarao, deixando-o preso entre duas realidades. Essa era a prova de que os danos causados essncia se refletiam no corpo. Angustiada, recordei as vezes que eu prpria j arriscara a vida, por ousar demais. Ser que Snari tivera conscincia do que lhe estava a acontecer? A expresso de agonia que lhe desfigurava o rosto provocava calafrios. Por isso ele faltou ao encontro com Rulav! exclamou Helgi, soturnamente.

Aquiesci com a cabea, incapaz de articular um som. Desta vez, a sorte decidira a nosso favor. Se o vidente tivesse chegado conversa com o lder dos mercenrios, Helgi e os Viquingues teriam passado um mau bocado ao chegarem aldeia dos vndalos. Dois exrcitos estariam a aguard-los com as armas em punho, sob a liderana do rei Snari e da feiticeira Gwendalin. E o sonho de paz ter-se-ia perdido para sempre. Ao disparar aquela seta, a loba prateada mudara o curso do destino... Salvara o futuro de dois povos! Bem... continuou a minha irm, com a descontrao de quem acaba de varrer a casa e pendura a vassoura. Este bruxo est arrumado! Que venha o prximo! O nosso olhar perplexo caiu sobre ela. Thora sacudiu os ombros e retrucou: O que foi? Esse aleivoso s teve o que merecia! Aposto que a feiticeira no perdeu tanto tempo a contempl-lo como vs. Provavelmente era verdade! Gwendalin no era tola para lastimar a morte do vidente. Mesmo que o esprito de Grma tivesse clamado de desgosto dentro de si, a mestra da Arte Obscura depressa o silenciara. J usurpara a magia de Aesa e apoderara-se das pedras mgicas de Aranwen... Sem Snari, os Vndalos nada tinham para lhe oferecer. Nesse instante, j devia estar longe, a preparar o prximo assalto. E o que mais me assustava nessa concluso era o desconhecimento do que ela planeava fazer a seguir. Como num sonho mau, ouvi Helgi ordenar aos vndalos que reunissem os corpos dos companheiros tombados, enquanto Ivarr solicitava aos viquingues que juntassem toros para as fogueiras. No fim, foi o prprio Esprito da Escurido quem lanou fogo aos despojos de Aesa. Tal no serviria de alvio ao esprito da feiticeira,

mas impediria que mais algum abusasse do seu cadver com funestas intenes. Ainda que cansada, fiz questo de ajudar os homens na desagradvel tarefa. Quanto mais rpido nos despachssemos, mais depressa tornaramos aldeia e nos libertaramos da aura maligna dos pntanos. Pelo canto do olho, reparei que Helga se encolhera contra um dos degraus de pedra e cedera ao pranto. Todavia, desta vez chorava de alvio e no de dor. Dois dias aps a incurso aos Pntanos Nebulosos, Ivarr decidiu regressar Terra Antiga. Reuniu os seus guerreiros e indagou sobre quem queria permanecer na aldeia dos vndalos e quem desejava regressar a casa. Dessa forma, certificava-se de que ningum se quedaria contra vontade e evitava conflitos desnecessrios. Ao invs do que eu esperava, grande parte das tropas que tinham montado guarda barreira de espinheiros e alguns homens do jarl Eric ofereceram-se para ficar. Ento, o prncipe entregou a Ragnar o comando desse exrcito, determinando perante os generais viquingues que qualquer ordem do seu guerreiro-lobo devia ser obedecida com prontido, como se tivesse sido proferida pela sua prpria voz. O anncio de que Helgi ia acompanhar-nos no me espantou. O pacto firmado entre o Esprito da Luz e o Esprito da Escurido necessitava da confirmao do rei Steinarr, a fim de ser reconhecido perante os Viquingues e os seus aliados. At ao regresso do irmo, Helga ficaria responsvel pela administrao do territrio, com o apoio do general Ozur. Ivarr instruiu Ragnar para que colaborasse com a princesa e ponderasse as suas decises. O entendimento entre Viquingues e Vndalos era crucial. Nos dias difceis que, decerto, todos iriam enfrentar, uma reao mais exaltada ou uma palavra irrefletida, desencadeadas pelo orgulho ou pelo rancor, podiam

arruinar o frgil equilbrio conquistado. Ainda assim, eu confiava na boa vontade de ambas as partes. Essa era uma oportunidade que ningum desejava perder. Dois mensageiros viquingues seguiram para a floresta do Povo da Terra, com o propsito de justificarem rainha Lyria o que estava a acontecer em solo Vndalo. A soberana era uma construtora de paz e eu tinha a certeza de que os ltimos desenvolvimentos a deixariam feliz. Tambm esperava que ela compreendesse que o meu desejo de visit-la teria de ser adiado, por fora dos novos desafios que se estendiam nossa frente. Na verdade, eu no acreditava que o encontro do rei Helgi com o rei Steinarr fosse pacfico! Alm disso, o soberano viquingue devia estar furioso comigo e no me pouparia a crticas. Tinha de me preparar para enfrentar a sua implacabilidade glida... Quando irritado, Steinarr sabia ser extremamente desagradvel e cruel! Observei a despedida de Eric e Helga e apercebime de quo difcil era o seu adeus. Na casa do jarl, a vidente jurara servi-lo com a sua magia, se ele intercedesse a favor de Helgi. Eric cumprira a promessa, mas desobrigara a jovem do seu voto. Agora que o futuro do povo vndalo se definia, Helga devia assumir-se como sacerdotisa e incutir-lhes o esprito da unio e da concrdia. Sem ela, a misso do rei Helgi tornar-se-ia quase impossvel. Iniciamos a jornada atravs da Floresta Sombria, num passo acelerado pelo entusiasmo. Thora seguia ao meu lado, absorvida nos seus prprios pensamentos. Ningum contestava que ela fora a herona da campanha! Quando Ivarr lhe perguntara como conseguira trespassar a essncia de Snari, encontrando-se esta fora do alcance do olhar, a minha irm respondera que se valera de uma habilidade que o prncipe Galinn lhe ensinara, durante o tempo em que desfrutara da hospitalidade da Gente Bela. Depois calara-se... E o seu silncio deixara o rei-lobo a

remoer. Apesar de no questionar o amor e a lealdade da loba prateada, Ivarr ardia de raiva sempre que o nome do irmo de Lyria era mencionado. Eu esperava sinceramente que o tempo o ajudasse a superar esse amargor! Thora no sacrificaria a amizade com Galinn por causa do seu cime. Senti-me apreensiva, ao ouvir a ordem do prncipe para os guerreiros se deterem e acenderem uma fogueira. Apesar de a obscuridade na Floresta Sombria nunca se alterar, era durante a noite que os seus mistrios e perigos se exaltavam. Ainda assim, no obstante ser verdade que avanar com o corpo cansado tornava a mente descuidada, eu teria preferido prosseguir viagem e deixar para trs aquele lugar tenebroso. Recolhi-me debaixo de uma rvore e busquei a Lgrima do Sol dentro do bolso do vestido. O cristal reagiu, moldando-se minha mo. Dei por mim a estremecer. Por mais que me quisesse convencer da nossa segurana, o instinto teimava o contrrio. Estaramos a ser secretamente observados pelas criaturas que colecionavam os ossos das suas presas? Era pouco provvel, pois h muito que o seu covil ficara para trs. Alm disso, se esse fosse um territrio hostil, Helgi no teria anudo a parar. Qual seria, ento, a razo do meu desconforto? Eric veio sentar-se ao meu lado e ofereceu-me o seu po de viagem. Agradeci e no resisti a provoc-lo, com um sorriso significativo: Est delicioso! Foi Helga quem o fez? O meu primo correspondeu ao sorriso e replicou: s incorrigvel, Edwina! No sei do que ests a falar! volvi, mantendo o tom brincalho. Decidi no insistir e qual no foi a minha surpresa quando ele declarou:

Comeo a acreditar que Helga a mulher que a profecia da Velha do Tronco Oco me destinou. Por dentro, eu sentia a satisfao de uma aranha que v a traa incauta cair na sua teia. Contudo, fiz-me desentendida e at admirada ao inquirir: Por que dizes isso? Porque ela j provou ser uma guerreira de corpo e esprito respondeu o jarl prontamente. Alm disso... Acho que estou apaixonado! Achas? retruquei com o cenho franzido. Eric suspirou antes de se justificar: As coisas no so assim to simples, Edwina! J me enganei uma vez, com a Thora. Se me enganar de novo, estarei a magoar Helga... E a magoar-me! Ns temos misses de vida que nos afastam. Mesmo ignorando o passado dos nossos povos, eu no posso abandonar a Terra Antiga e ela no deve deixar a sua aldeia. Por enquanto assim concordei. Todavia, o futuro trar outra realidade. E no futuro que deves pensar, Eric! No acredito que exista vontade que torne a separar Helgi e Freya. Logo que eles estejam juntos, os Vndalos podero prescindir da magia de Helga, pois ganharo uma curandeira igualmente habilidosa. Fiz uma pausa, ponderando na melhor forma de concluir o raciocnio. No fim, ters de ser tu a escutar a voz do corao, pois Helga jamais tomar a iniciativa. Se no lutares pelo seu amor, acabar por se retrair e afastar, com medo de sofrer. O jarl mastigou as minhas palavras em silncio. Passado algum tempo, voltou a fixar-me, confessando com um sorriso terno e o olhar repleto de luz: Quando tomei Helga nos meus braos, no instante em que a resgatamos morte, ela chamou-me lobo cinzento. Na altura fiquei assombrado, sem entender como o esprito que habita a minha essncia se revelara

ao seu olhar. Depois, de cada vez que me encarava, eu sentia-me incomodado... como se estivesse nu diante dela! Aterrorizava-me pensar que podia ver as minhas emoes, ouvir os meus pensamentos... contemplar a minha alma. Porm, com o passar dos dias, compreendi que a sua magia no intrusiva. E comecei a desejar a sua companhia como gua e po para a boca. Antes de partirmos, reuni coragem para lhe perguntar se a sua percepo me reconhecia como homem ou como lobo... E o que foi que te respondeu? indaguei, to ansiosa que mal conseguia respirar. Disse que os dois so indissociveis. Helga acredita que eu sou um lder de alcatia, um reconciliador... Um executor da paz como o teu pai. Assegura que s a minha mediao garantir a concrdia entre os nossos povos. Hesitou, antes de prosseguir: Eu nunca me senti especial, Edwina. Cresci sombra do Ivarr, admirando-o como guerreiro, amando-o como amigo... Ele, sim, possua a excelncia! Pensar que uma mulher como Thora me pretendia para marido era o meu nico motivo de orgulho. No dia em que descobri que ela amava o Ivarr, senti-me to insignificante, to miservel! Abraar a misso de jarl da Terra Antiga ajudou-me a superar a rejeio, a entender... a perdoar. Agora que o meu corao est sarado, j no me considero um esprito inferior. Helga ajudou-me a encontrar outro caminho. E tu queres percorr-lo ao seu lado inferi sobriamente. Eric susteve o meu olhar e, aps um instante de reflexo, enunciou: Sim, quero percorr-lo ao seu lado! Voltou a sorrir, desta vez sem sombra de melancolia. Depois, estreitou-me contra o peito, murmurando jovialmente: Obrigado, prima... Nunca permitas que te corrijam!

Thora dormia profundamente encostada a mim, aconchegando-me no seu calor. No me recordava de a ouvir falar desde que deixramos a aldeia dos vndalos. Algo inquietava a minha irm... E por mais voltas que desse cabea, chegava sempre mesma concluso: a loba prateada desentendera-se com o rei-lobo. Tal declarava-se na frieza dos seus gestos, no esforo que fazia para evitar o olhar cristalino. O prncipe tambm no estava satisfeito, pois fizera questo de repousar no lado oposto do acampamento. Eu desconhecia as razes da sua zanga, mas adivinhava-se algo bastante srio. Restava-me esperar que o novo dia lanasse luz sobre os seus espritos. Aparte os sentinelas, poucos homens permaneciam acordados. Eric e Helgi eram exceo. Conversavam com um entusiasmo que me fez sorrir, ao recordar as confisses do meu primo. Eu bem queria prestar-lhes ateno... Porm, os meus olhos comeavam a pesar. O sono ganhava a luta contra o desejo de manter a viglia. Sonhei com cu. Sonhei com mar. Uma infinidade de azul intenso e perfeito, sem princpio nem fim. No topo da Montanha Sagrada, eu contemplava o Norte sob a sombra protetora da Pedra do Tempo. A tatuagem do drago despertava nos meus pulsos; debatia-se para saltar da carne e mostrar a sua magia ao mundo. Eu era a Guardi da Lgrima do Sol, soberana da luz do dia, protetora dos Homens de justia e coragem... Edwina! Virei-me com o flego preso. Edwin quedava-se distncia de um brao. No entanto, eu sabia que ele no estava realmente ali, mas sob a guarda da Montanha. A sua essncia manifestava-se... Ou ser que tudo isso fazia parte do sonho? Edwina... Tens de acordar!

Franzi o cenho ante a urgncia do apelo. Sobre ns, o cu escurecia; a noite tomava conta dos meus sentidos. O solo verdejante da Montanha Sagrada foi substitudo pela neve que cobria a Floresta Sombria. O vento assobiava-me aos ouvidos com o furor de mil demnios... E trazia a voz do Rei da Lua: Procura o prncipe viquingue, Rainha do Sol. Apressa-te, antes que seja tarde! Abri os olhos para a realidade, com o corao a galope. O acampamento ressonava, exceo dos guardas de vigia que conversavam em redor da fogueira. Thora continuava abraada a mim. Protestou quando a afastei, mas no acordou. Onde estava Ivarr? O sonho fora demasiado real, para que me atrevesse a descur-lo. E, aparentemente, tinha razes para me inquietar. O Esprito da Luz desaparecera. De imediato, levei as mos ao bolso do vestido e a Lgrima do Sol quase me queimou. Sobressaltada, ponderei bradar o alarme... Contudo, algo me impediu. Dei por mim a evocar a magia para me ocultar dos guerreiros. Talvez Ivarr apenas se tivesse afastado para atender s necessidades do corpo... No! A Lgrima do Sol estava em brasa! A sua luz verteu entre os meus dedos e espargiu para o interior das trevas, iluminando um carreiro acidentado que conduzia s entranhas da floresta. No fora por ali que viramos! Assustada, busquei a essncia de Ivarr e respirei fundo, ao surpreend-lo a curta distncia. Aprofundei a percepo... e deparei com algo estranho. Apesar de a energia do rei-lobo ser a nica que se manifestava, o instinto garantia-me que ele no se encontrava sozinho. Corri no seu encalo, com um mpeto arrebatado. O brilho fulgurante da Lgrima do Sol guiava a minha corrida. No me restavam quaisquer dvidas de que algo

grave estava a acontecer... Ento, quando menos esperava, a luz do cristal apagou-se. Estaquei, tentando recuperar o flego, com o corao na garganta e as entranhas a arder. Pisquei os olhos at me adaptar obscuridade... E, subitamente, vi Ivarr sentado contra o tronco de uma rvore, com uma mulher no colo. Uma mulher que eu conhecia muito bem! Os longos cabelos negros e encaracolados de Thora caamlhe pelas costas desnudas, enquanto ela se movia lascivamente sobre o corpo msculo. O rosto de Ivarr contorcia-se, tal o deleite que o exaltava. Os seus dedos cravavam-se nas carnes da amante, afastando-lhe as vestes, encorajando-a a continuar... Recuei, chocada. Como podia ser verdade...? Sem cerimnias, Thora rasgava a tnica de Ivarr e enterravalhe as unhas no peito, dilacerando a pele, forando o sangue a brotar. Os lbios do rei-lobo apartavam-se, mas o grito perdia-se entre os beijos ardentes da loba prateada. Extasiado, ele mordia-a e provava o seu sangue... E os dois brilhavam como se a lua fizesse parte da sua essncia. Diante dos meus olhos, o homem e a mulher cederam lugar aos lobos: um majestoso macho branco e uma colossal fmea... Parei de respirar. A fmea era prateada, mas a sua essncia estava pejada de cintilaes negras e escarlates. O delrio de Ivarr cegava-o, impedia-o de se aperceber... Aquela mulher no era Thora! A minha irm ficara a dormir no acampamento! Aterrorizada pela revelao, distingui perfeitamente a aura abominvel da criatura que se contorcia sobre o herdeiro do trono viquingue. Ivarr estava enfeitiado... Eu tinha de agir antes que fosse tarde! A minha investida prolongou-se dolorosamente no tempo. Convicta da vitria, a loba sarapintada de maldade crescia at atingir um tamanho descomunal, es-

cancarava a bocarra e engolia o lobo branco, com a mesma facilidade com que uma serpente devoraria um rato... E aquele rato ansiava por ser assimilado, to enlevado que se oferecia morte. Ivarr! gritei com todas as foras, tentando despert-lo, enquanto o esplendor da Lgrima do Sol renascia entre os meus dedos. Os lobos desvaneceram-se em nvoa. Um homem e uma mulher fixaram-me com atemorizado assombro. Os olhos daquela que se fazia passar por minha irm esbugalharam-se de horror, ante a luz radiosa que se despenhava na sua cabea. Ivarr tentou proteger a amante... Porm, a energia do cristal atingiu-a com tal violncia, que a arrancou dos braos musculados. Nada mais vi, pois o prncipe saltou sobre mim e imobilizou-me, rugindo enraivecido. Olha para ela! supliquei, aflita. Olha para ela, Ivarr! A violncia do seu aperto cessou de imediato. Apesar de atordoada, a mulher tentava suster o disfarce. Um fio de sangue escorria-lhe pela face, proveniente do golpe que a Lgrima do Sol abrira na sua fronte. Julgando ainda controlar a mente do Esprito da Luz, instigou: Essa fingida jamais aceitar o nosso amor, meu lobo! Se me queres possuir, tens de mat-la! Mata-a! Mata-a j! Todavia, para alm de me ter servido de arma, a Lgrima do Sol tocara a perversa criatura com a sua resplandecncia; contaminara-a com magia luminosa. No obstante o seu empenho, o negrume dos cabelos comeou a tornar-se rubro e o verde-floresta do olhar transformou-se em verde-tempestade... E, por fim, em castanho ardente. Pelas barbas de Odin! praguejou Ivarr. Ela no ... No ...

No... Escudei o prncipe com o meu corpo, preparando-me para combater a mestra da Arte Obscura. No Thora! A feiticeira deixou cair a iluso e ps-se de p. O seu olhar flamejava entre os cabelos ruivos desgrenhados. A pele alva dos seios desnudos rutilava na escurido, contrastando com o brilho verde, laranja e violeta das pedras mgicas que lhe pendiam do pescoo. Defrontoume e assanhou-se com o arrebatamento de uma fera. Gwendalin era muito forte! Mesmo recorrendo ao poder de Guardi, eu necessitaria de sorte para venc-la. Porm, estava disposta a correr o risco, por todos aqueles que dependiam da minha proteo... E pela herana de Aranwen, finalmente ao meu alcance! Mantive-me firme e aguardei por uma acometida brutal... Ento, contra tudo o que seria previsvel, a feiticeira deu-nos as costas e mergulhou nas trevas. Detiveme por um instante, demasiado atnita para reagir. Depois, esbocei a inteno de segui-la... Todavia, o gemido de dor do prncipe viquingue forou-me a engolir em seco e voltar atrs. As pedras mgicas no valiam o sacrifcio da sua vida! O rei-lobo tremia tanto que era incapaz de falar. Eu acompanhara-o nas mais duras batalhas e vira-o desafiar a morte com arrojo. Contudo, nesse instante, Ivarr estava perturbado para alm da razo. O sangue jorravalhe do peito, do nariz e dos ouvidos. Apertei a sua cabea entre as mos e libertei a energia curativa. Felizmente, os estragos causados por Gwendalin eram reparveis... Mas s por um triz o Esprito da Luz no condenara a alma escravido! Como... Como possvel? balbuciou, estonteado. Estreitei-o e pressionei-lhe as feridas do peito com as pontas dos dedos, at o sangue estancar. As unhas aguadas haviam-lhe atassalhado a carne at aos ossos.

Mesmo com o auxlio da magia, eu duvidava que do incidente no resultassem cicatrizes feias, que para sempre o recordariam do seu desvario. Logo que o perigo passou e o senti mais calmo, confrontei-o com a dvida que me dilacerava: A bruxa conseguiu o seu objetivo? O olhar cristalino fixou-me, contundido e confuso. No entendo... Entendes, sim! repliquei, implacvel. Gwendalin quis fazer contigo o mesmo que fez com o meu tio Edwin. S que, para alm da tua semente, tambm desejava a tua essncia. Ivarr fechou os olhos e rangeu os dentes. O tormento na sua expresso apavorou-me. Ser que sacrificara mais do que as pedras mgicas, ao permitir que a feiticeira escapasse? Insisti com brusquido, disposta a arrancar-lhe a verdade: Responde, Ivarr! Tu... No! cortou ele, impedindo-me de proferir a execrvel questo. Chegaste a tempo. Tens a certeza? O verde puro do olhar cristalino concedeu-me o alvio que o seu transtorno era incapaz de prover. A voz soou-lhe angustiada e embaraada, contudo sincera, ao replicar: Sim, Edwina. Juro pela minha honra! Sinto muito. Eu... Eu pensei... Eu sei! Respirei fundo, permitindo-me confort-lo. O teu amor pela Thora... No ests a compreender! atalhou, ofegante. Ns discutimos! Quando ela me falou do Galinn, fiquei furioso... Estava to louco de cime, to cego de paixo que quis seduzi-la; faz-la minha, de uma vez por todas! Porm, ela resistiu... Resistiu sempre! E zangou-

se... H pouco, quando a sua voz me atraiu, acreditei que tivesse reconsiderado... Escondeu o rosto entre as mos e gemeu agoniado: Isto no pode chegar ao conhecimento da tua irm! Ela jamais me perdoaria! A Thora tem de saber, Ivarr! contrapus. E deves ser tu a contar-lhe! O que que eu tenho de saber? Saltamos desprevenidos, quando a loba prateada surgiu de entre as rvores, com o cenho franzido. Eu s imaginava o que lhe passava pela cabea, ao deparar com o rei-lobo nos meus braos, longe do acampamento, nas brumas da floresta... O prncipe engasgava-se diante do seu olhar glacial. Decerto escolheria combater sozinho o exrcito mercenrio, a ter de enfrentar novamente a ira da minha irm. Aquiesci a dar-lhe uma ajuda: O Ivarr foi atacado pela Gwendalin. A expresso de Thora modificou-se de imediato. Correu ao nosso encontro, arfando de preocupao. S agora reparava que o rei-lobo estava ferido... E no desarranjo das suas roupas. Fixou-o com a respirao suspensa, mas foi a mim que dirigiu a pergunta fatal: O que aconteceu aqui, Edwina? Hesitei, dividida entre o que achava correto e o terror de Ivarr. A minha irm era implacvel nas suas convices e j o provara. Acreditaria que Gwendalin seduzira o prncipe atravs de um feitio? Ou pensaria que ele s cara na armadilha porque era incapaz de resistir aos apelos da carne? De qualquer modo, no deviam ser os meus lbios a denunciar a verdade. Se Ivarr e Thora desejavam que o seu amor sobrevivesse s agruras da vida, tinham de confiar um no outro! E essa seria a primeira prova a superar. O rei-lobo caiu finalmente em si e pediu, num tom grave e resoluto: Por favor, Edwina, deixa-nos ss.

Acenei com a cabea e cedi lugar loba prateada. Porm, em vez de regressar ao acampamento, enveredei pelo trilho que a bruxa tomara. Ivarr e Thora estavam to enleados, que nem consideravam a hiptese de sofrer um novo assalto. Eu tinha de lhes guardar as costas; de certificar-me que Gwendalin realmente fugira... Nem podia acreditar que perdera a oportunidade de recuperar as pedras mgicas!

CAPTULO 9
Prendi o flego e obriguei-me a manter a cabea erguida. Estava feito. Edwina, filha do jarl Throst e da feiticeira Catelyn da Ilha dos Sonhos, j no era a herdeira do trono viquingue. Durante muito tempo eu ansiara por esse dia; imaginara o alvio que experimentaria no instante em que o rei Steinarr declarasse o fim de um compromisso que jamais deveria ter sido assumido. A dor era uma surpresa bastante desagradvel! Porm, no podia negar que a sentia, afiada e lgida; uma lmina a dilacerar-me o corao. Essa angstia no resultava de remorsos ou pesar pelos passos que dera... Era, to-somente, o vazio da perda. Eu fora prometida a Ivarr no bero e ambos crescramos com a convico de que seramos marido e mulher, soberanos do Pas dos Viquingues. O nosso amor nascera da amizade, corts e jovial um calor morno que nunca chegara a arder. Nenhum de ns jamais se sentira completo. Os nossos corpos repousavam sob as mesmas cobertas, mas os espritos percorriam trilhos distintos. O carinho no trazia satisfao. E as dbeis centelhas haviam-se apagado, no dia em que o rei Steinarr exigira ao filho que tomasse outra mulher a seu cuidado, por eu ser incapaz de gerar um herdeiro para o trono. O contentamento transformara-se em desprazer. O vu da resignao rompera-se... E o corao bradara mais alto! Ivarr estava apaixonado por Thora. Eu estava apaixonada por Edwin. O nosso casamento no fora um mero desacerto. Fora um erro grosseiro, que quase condenara o nosso povo runa; um desvio do destino que hoje se remediava. No entanto, os bons momentos passados juntos, a amizade, a lealdade, a dedicao tudo isso en-

chia-me os olhos de lgrimas, agora que o enlace atingira o seu fim. Os Viquingues eram um povo de bom senso. Ao contrrio do que sucedia no Imprio ou at na Grande Ilha, um homem e uma mulher que viviam uma unio imperfeita no estavam condenados a permanecer juntos at ao dia da sua morte. Para que o casamento se desfizesse, bastava que uma das partes justificasse essa vontade diante de trs testemunhas imparciais e fidedignas. Fora assim que a minha tia Ingrior se livrara dos maustratos do sanguinrio Gunnulf. Com simplicidade, asseio e elegncia, evitavam-se lgrimas, padecimentos e crimes de sangue. Com simplicidade, asseio e elegncia, Ivarr e eu declarramos o nosso acordo em seguir caminhos diferentes, sob o olhar atento do rei Steinarr e dos seus conselheiros. Edwina... A voz serena do rei-lobo fez-me estremecer. O seu olhar cristalino encheu-se de ternura, quando me estendeu os braos. Afundei-me no seu peito, sem saber se devia rir ou chorar ante tamanha prova de afeto. Os lbios quentes tocaram-me gentilmente a face e murmuraram: Ainda temos muitas batalhas para travar lado a lado. Porm, se um dia nos apartarmos, meu desejo que encontres a felicidade onde quer que a busques. Acenei em confirmao, incapaz de falar. A dor que me apoquentava era substituda por um entorpecimento aprazvel, uma sensao de paz. Esse momento assinalava um novo comeo para todos ns. A guerra contra o mal estava longe de findar... Todavia, a amizade haveria de nos conduzir vitria. Recordar o confronto com Gwendalin, na Floresta Sombria, deixava-me gelada. Em vez de se resguardar at que os nimos arrefecessem e os seus inimigos voltassem

a baixar a guarda, enquanto desfrutava da magia de Aesa e de trs das pedras mgicas de Aranwen, a feiticeira escolhera arriscar tudo para plantar uma nova semente no ventre. Isso provava quo determinada estava em enraizar a sua maldade na Terra! O que faria, quando descobrisse que fora o seu prprio primognito quem a impedira de alcanar o abominvel intento? Ivarr no tornara a mencionar o incidente. Eu bem sabia o quanto se envergonhava! Durante anos, o rei-lobo construra cuidadosamente as defesas do seu corpo e esprito, e julgara-se superior a quaisquer tentaes. Gwendalin provara-o errado. Agora, para alm de lidar com as feridas do orgulho, tinha de descobrir como combater a fraqueza. Pelo menos, o ressentimento que o levara a questionar a minha amizade desvanecera-se, no instante em que eu prescindira de seguir a mestra da Arte Obscura para lhe acudir. No fim, surpreendentemente, fora Thora quem reavivara o molesto assunto, ao chegarmos ao castelo do rei Steinarr: Por que a bruxa escolheu Ivarr para sua vtima? interrogara-me. Se ela se apossou do corpo da tal Grma e o esprito desta ainda persiste, Helgi no deveria ser uma presa mais apetecvel, se no por paixo, pelo menos por vingana? Eu ponderara longamente nessa questo e julgava ter a resposta: Ivarr j provou a sua superioridade face a Helgi, como rei-lobo e como lder. Gwendalin no se contenta com o segundo melhor! Alm disso, sabes que a magia que abenoa o esprito de Helgi concede-lhe uma slida resistncia aos encantamentos. Mas, se a essncia dos dois idntica, e j que concordas que Ivarr mais forte, no deveria ser tambm mais difcil de enfeitiar? insistira a minha irm, confusa.

Eu respirara fundo, tentando no melindr-la: A fora do Ivarr no est em causa, Thora! Foi o desejo que sente por ti que o fez cair nas malhas sedutoras da feiticeira. A minha irm engolira em seco, acenara com a cabea e retirara-se, corada at alma. Para ela, no devia ser fcil ouvir essas palavras. No entanto, eu no me sentia constrangida por diz-las, segura do amor e do respeito que partilhvamos. De qualquer modo, a nossa conversa em nada abalaria a resoluo de Thora! Se o Esprito da Luz a desejava, teria de ser paciente. De seguida, o rei Steinarr ir decidir o futuro dos Vndalos sussurrou Ivarr, arrancando-me do devaneio. Gostaria que pudesses ficar... Estou certo de que a tua presena tranqilizaria o Helgi. Tal declarao representava, s por si, um mau agouro. Ser que o soberano ponderava refutar o acordo que o seu herdeiro firmara? Ver a esperana do povo vndalo cair por terra, a um passo de alcanar a paz, seria deplorvel. Essa possibilidade era to terrvel, que eu nem me atrevia a consider-la! No entanto, a apreenso de Ivarr fez-me condescender a ficar ao seu lado, ignorando o esgar excruciante de alguns conselheiros do rei. Se a influncia da Guardi da Lgrima do Sol pudesse ajudar concrdia, valeria a pena o sacrifcio de suportar, por mais algum tempo, a intolerncia daqueles energmenos. O meu corao acelerou no peito, quando a ateno do rei Steinarr tornou a fixar-se em mim. Por um instante, temi que me pedisse para abandonar a sala... Contudo, no demorou a desviar o olhar e a colocar o novo assunto considerao do Conselho. Na juventude, Steinarr do povo viquingue ficara conhecido por guerreiro-urso, uma vez que fora essa fa-

bulosa fera que o buscara para a partilha de espritos, durante a sua prova de iniciao. Mesmo sentado no trono, a sua robustez sobressaa de entre os demais. Os longos cabelos negros, enfeitados com fios grisalhos, misturavam-se com a barba cerrada e conferiam-lhe um aspecto ameaador, que se severizara ao longo dos anos. Todavia, os olhos verdes, cristalinos e penetrantes, ainda guardavam alguma frescura dos tempos em que se permitira sonhar. Senti-me aliviada, ao ver a benevolncia com que encarava Helgi, enquanto o Esprito da Escurido lhe apresentava os seus cumprimentos. Fixei o ancio Nereior com uma expresso minaz. O velho mesquinho desviou o rosto, ciente da minha vigilncia. Os seus dentes roavam uns nos outros e tinha de comprimir os lbios para escond-los, tal a nsia de cuspir o veneno que o engasgava. Antes de Helgi entrar na sala de reunies, o rei Steinarr discutira o acordo firmado por Ivarr com os seus conselheiros. A maioria concordara ser prudente manter uma fora armada na fronteira com os Pntanos Nebulosos, para desencorajar a ousadia dos Mercenrios do Norte. Tambm haviam sido favorveis a que os nossos guerreiros ajudassem na reconstruo da aldeia dos vndalos... exceo de Nereior. Com a sua perversidade intrnseca, o mais idoso dos conselheiros opinara que o pacto firmado pelo prncipe herdeiro era ruinoso para os Viquingues. Que vantagem existia em negociar com um inimigo derrotado? Os Vndalos estavam reduzidos a um punhado de guerreiros sem teto nem alento. No se encontravam em condies de demandar fosse o que fosse! Ao invs, deviam abandonar a Floresta Sombria e submeter-se autoridade do rei Steinarr. Aqueles que se recusassem a trabalhar como escravos seriam executados, a fim de servirem de exemplo a quaisquer outros que se arriscassem a desafiar o

domnio viquingue. Ivarr s no investira contra a maldosa criatura, porque o pai o impedira. Ainda assim, exaltara-se e bradara que s possua uma palavra e no admitia que essa fosse contestada. Todavia, Nereior atreverase a replicar: Vs sois muito jovem, prncipe. Deveis escutar os mais velhos! A experincia e a sabedoria que coloco ao vosso servio... No querereis dizer a estreiteza de pensamento, o rancor e a ambio? atalhara Ivarr, furioso. Bem sei que procurais escravos fortes para as vossas quintas e desejais carne nova na cama. Pois nenhum vndalo ser alvo da vossa tirania e luxria enquanto eu viver, Nereior! O miservel empinara o nariz afilado e volvera: Necessitarei de vos recordar que a vontade soberana do reino viquingue pertence ao vosso pai, prncipe Ivarr? As acusaes que me dirigis no s me ofendem, como desconsideram este Conselho... Basta! intrometera-se Steinarr. verdade que eu sou soberano, Nereior... E j tomei uma deciso. Tragam o rei vndalo minha presena. At ao momento em que Helgi entrara na sala de reunies, Nereior sorrira vitorioso. Porm, no instante em que o rei viquingue exps a sua resoluo, a funesta criatura empalideceu e vacilou. Steinarr concluiu, reafirmando o ajuste expresso por Ivarr: A partir de hoje colaboraremos como aliados, Helgi, filho de Vestein. Podes contar com a ajuda do meu exrcito na reconstruo e proteo da tua aldeia. Alm disso, os homens e as mulheres da Floresta Sombria so livres para se moverem, trabalharem ou at se instalarem em territrio viquingue. Tm igualmente permisso para caar nos meus bosques, pescar nos rios e no mar, vender os produtos dos seus ofcios nas feiras e participar nos nossos festejos. Tu manters a autoridade

perante o povo vndalo e a administrao do solo onde nasceste... Em contrapartida, imponho-te a obrigao de respeitares as minhas determinaes e de lutares ao meu lado, sempre que te chamar. Isso representava muito mais do que eu ousara esperar da complacncia do soberano viquingue. No fim, oferecia a Helgi as regalias e as obrigaes de um jarl, ainda lhe permitindo conservar o ttulo de rei. O rosto do Esprito da Escurido tambm revelava surpresa e reconhecimento. Decerto julgara que o poderoso Steinarr iria subverter o ajuste de Ivarr e esmag-lo com a arrogncia da sua supremacia, uma vez que no possua a menor necessidade de fazer cesses para v-lo rastejar aos seus ps. Por estes dias, existiam mais guerreiros viquingues do que vndalos na aldeia de Helgi. Tal como o detestvel Nereior apontara, bastaria que o rei Steinarr estalasse os dedos para acabar de vez com os inimigos de bero. Todavia, o soberano viquingue escolhia o caminho da honra e da paz... Em tempos, o meu pai confidenciarame que no elegera o guerreiro-urso, para se tornar rei do nosso povo em seu lugar, apenas pela amizade que os unia e pela sua excelncia guerreira. Elegera-o tambm pela integridade e ponderao. Hoje, eu reconhecia-lhe igualmente a magnanimidade. Respirei fundo, aliviada. Pelos vistos, Ivarr inquietara-se em vo. Numa voz clara e tranqila, Helgi agradeceu a generosidade de Steinarr e inclinou-se diante dele, aceitando a sua soberania e jurando-lhe obedincia e lealdade. Quando parecia que a reunio fora um sucesso e nada mais havia a acrescentar, voltei a perder o flego, ao ouvir o Esprito da Escurido demandar: Como julgo ser do vosso conhecimento, senhor, eu nutro um afeto profundo pela princesa Freya, filha do jarl Throst da Ilha dos Sonhos. A histria do

nosso passado est longe de ser perfeita... Contudo, gostaria de remediar os meus erros e assegurar-lhe um futuro venturoso. Por saber que a princesa se encontra sob o vosso cuidado, solicito que a autorizeis a acompanhar-me at Floresta Sombria, com o objetivo de nos casarmos e construirmos um lar para os nossos filhos. No! No! No! Onde estava Helgi com a cabea? Esse no era o momento de fazer tal pedido! E muito menos dessa forma arrebatada! O Esprito da Escurido mais parecia um garoto que acabara de construir um castelo de areia e, no contente com o feito, decidira saltarlhe para cima, a fim de descobrir se este era capaz de suportar o seu peso. Compreendi finalmente por que Ivarr insistira que eu permanecesse na sala. Um burburinho desagradado elevava-se de entre os conselheiros. Nereior tornava a sorrir... O rei Steinarr ps fim ao rumor com um gesto brusco. O seu rosto no acusava surpresa ante a impetuosidade de Helgi, por isso deduzi que, apesar de termos acabado de regressar da Terra Antiga, Ivarr j o pusera ao corrente das aventuras de Freya e da sua gravidez. Encarou o rei vndalo e susteve o seu olhar, antes de responder num tom prodigiosamente neutro, mas detentor de uma firmeza inexorvel: verdade que conheo o vosso passado, Helgi... E compreendo o teu anseio de seguir em frente. Todavia, no posso condescender no que me pedes. Tal como disseste, o jarl Throst confiou-me a guarda das suas filhas... E sob minha guarda permanecero, at que ele prprio me desobrigue dessa responsabilidade. De imediato, as faces do Esprito da Escurido incendiaram-se. Os meus receios estavam prestes a concretizar-se! Ivarr no podia interceder por Helgi junto do pai, nem to-pouco tentar apaziguar-lhe a ira. Em qualquer das situaes, estaria a menosprezar a autoridade de

Steinarr e a inferiorizar-se diante dos austeros conselheiros. O soberano do povo viquingue falara e, h menos de nada, o rei dos vndalos jurara submeter-se sua vontade. Uma insurreio bastaria para desfazer o acordo firmado. Helgi... apelei com a voz do esprito, tentando impedir a deflagrao do caos. O Esprito da Escurido no reagiu. Eu sabia que seria incapaz de derrubar as resistncias da sua mente, se ele no mo consentisse. E, nesse instante, parecia fechado a argumentaes. Insisti, sobressaltada: Helgi, por favor! Vi os seus lbios abrirem-se para gosmarem a revolta que o assolava. Porm, no ltimo instante, arfou e conteve-se. O olhar azul celeste fixou-me, candente de indignao. Eu no sabia se o rei vndalo me conseguiria responder, mas, pelo menos, escutara-me. E essa era a minha nica esperana de cham-lo razo, j que tambm eu no me podia pronunciar. Respirei fundo e continuei: No deites tudo a perder, Helgi! A tua questo com o meu pai, no com o rei Steinarr. Pelo respeito que me tens, acata e recua... Senhor, meu rei... A voz irritante de Nereior cortou-me os pensamentos e atraiu todas as atenes. Parece-me que o rei vndalo vos deseja responder... No te inibas, jovem! Desfruta da graa que o rei Steinarr te concedeu, de falares livremente diante deste Conselho. Eu odiava aquele homem! Se estivssemos em p de igualdade, haveria de desfaz-lo em pedaos. Verme peonhento! Apercebera-se da hesitao de Helgi e tratara de lanar achas para a fogueira da sua raiva. No olhava a meios para se assegurar de que o rei vndalo perderia tudo o que conquistara. Se dependesse dele, Helgi no deixaria a sala com vida! O pior que eu achava que ia

acabar por alcanar o seu intento... Foi, pois, com uma estupefao jubilosa, que ouvi Helgi replicar, num tom rouco, mas controlado: A vossa deciso causa-me grande transtorno, rei Steinarr... No entanto, hei de respeit-la, enquanto aguardo pela oportunidade de provar as minhas boas intenes diante do jarl Throst. Alegra-me que assim seja! volveu o soberano viquingue prontamente. Acabaste de demonstrar que possuis garra, mas tambm a sensatez necessria para te tomares um lder de valor. Se nada tens a acrescentar, vai em paz ao encontro do teu povo, rei Helgi, filho de Vestein. A demanda que te espera rdua... Todavia, estou confiante de que, at ao prximo Vero, a tua aldeia recuperar a prosperidade perdida. O Esprito da Escurido inclinou-se em reverncia e deitou-me um ltimo olhar significativo, antes de abandonar a sala. De soslaio, vi Ivarr suspirar de alvio. E eu prpria mal continha o riso, ao deparar com o cenho de Nereior. Logo que Helgi saiu, os conselheiros comearam a trocar impresses. Acreditei que Nereior se confessaria derrotado e guardaria o veneno para outra quizlia. Todavia, ele no perdeu tempo, alardeando-se diante de Steinarr sem o menor decoro: No vos avisei, senhor? Bem vistes como o vndalo reagiu, no instante em que o contrariastes. S no se insurgiu contra vs, graas minha interferncia! bvio que no podeis confiar nesse homem. H de aproveitar-se da boa vontade e generosidade do nosso povo, para restaurar as foras dos selvagens que o servem... E, ao primeiro ensejo, no hesitar em apunhalarvos pelas costas! O burburinho que me rodeava cessou abruptamente. Prendi o flego, ao ver Steinarr levantar-se da

cadeiro e subjugar a mesquinha criatura com a sua sombra. Contudo, nem podia acreditar nos meus ouvidos, quando o vozeiro do rei fez estremecer as paredes de pedra: H muito que desafias a minha pacincia, Nereior! Tenho-te mantido ao meu lado, por ateno tua famlia e por respeito memria da minha adorada esposa, tua sobrinha. Porm, hoje excedeste todos os limites! Desrespeitaste o meu filho e no te poupaste a esforos para me aborrecer e provocar um incidente com o povo vndalo. Por isso, no voltars a pisar esta sala na qualidade de conselheiro, nem tornars a comer minha mesa. No! bradou o ignbil. E lanou-se aos ps de Steinarr, tentando beijar-lhe as botas enquanto pranteava: No podeis fazer-me isso! Eu sempre vos servi com devoo... Levanta-te! atalhou o rei, enfastiado. Estou cansado dos teus aleives! Farto das tuas conspiraes! Desaparece da minha frente, antes que te mande prender! E ns dois sabemos que, diante de uma Assemblia, no me faltariam motivos para te condenar ao exlio. Eu mal me atrevia a respirar. No fazia idia do que estava implcito na ameaa de Steinarr, mas tanto Ivarr como os conselheiros no acusavam surpresa. Pelos vistos, Nereior no se apercebera de que deixara cair a pele de lebre e exibia as escamas de serpente. A sua culpa era to declarada que nem se tentou defender. As lgrimas secaram-lhe nos olhos, quando se ergueu. Assumiu um porte altivo e abandonou a sala, debaixo de um silncio constrangedor. Na manh seguinte, tive uma longa conversa com o Esprito da Escurido. Congratulei-o pela fora de vontade que demonstrara e garanti-lhe que intercederia a

seu favor, diante do jarl Throst, logo que a Primavera se instalasse e o meu pai rumasse ao Norte. At l, Helgi devia concentrar-se na nobre misso que o aguardava. O senhor da Ilha dos Sonhos aceit-lo-ia mais facilmente como genro, se verificasse que ele honrara a palavra dada ao rei viquingue, reconstrura a aldeia da Floresta Sombria e atendera ao bem-estar do seu povo. Revoltar-se contra Steinarr haveria de lhe trazer infindveis dissabores e nenhuma vantagem. Helgi j ponderara no sucedido e depressa me deu razo. Porm, nenhum argumento foi suficiente para convencer Freya de que o seu amado devia partir com o esprito alentado pela certeza de que ela e Thorson ficariam bem. A minha irm chorava com tal veemncia que me dilacerava o corao. No podia acreditar que, no instante em que Viquingues e Vndalos finalmente acordavam a paz, a felicidade tornava a escapar-lhe por entre os dedos. O dia arrastou-se penosamente. Thora veio fazernos companhia e desgostou-se, ao constatar a prostrao da sua gmea. Agarrou-a pelos ombros e, com uma firmeza sbria, repetiu tudo o que eu j lhe dissera. Porm, a sua convico acabou por sacudir a conscincia de Freya, de tal forma, que at compareceu ao jantar de despedida que o rei Steinarr ofereceu ao rei Helgi. Quando chegou o momento de nos recolhermos, segui Freya at ao quarto, tencionando alent-la durante a noite. Contudo, a minha irm tinha outros planos. Condescendi no seu desejo, recomendando que se certificasse de que ningum a surpreenderia. Ela jurou-me que teria cuidado e esgueirou-se atravs dos corredores sombrios do castelo. Estreitei Thorson nos braos e preparei-me para dormir. Todavia, mal fechara os olhos, Thora entrava no aposento, igualmente movida pela vontade de animar a sua gmea. Um olhar bastou para que compreen-

desse o que se passava. Franziu o cenho e cerrou os punhos, enquanto resmungava desgostosa: A Freya foi ter com o Helgi, no foi? Confirmei, pois seria intil mentir. Preparava-me para enfrentar a sua indignao, quando a loba prateada respirou fundo e se sentou ao meu lado, sussurrando para que Thorson no despertasse da tranqilidade do sono: Julgo que eles merecem algum tempo a ss, depois de tudo por que passaram... Alm disso, o que havia para evitar j est consumado! Encarou a minha surpresa e no conteve um sorriso, praguejando: Raios! Estou a ficar mole, no estou? Pelo menos deveria ter aguardado que me tentasses demover de invadir o quarto do rei vndalo e de atir-lo pela janela, antes de ceder. Devolvi-lhe o sorriso e convidei-a a deitar-nos conosco, retrucando: No ests a ficar mole! Apenas entendes a Freya, porque tambm sabes o que o amor. Thora aninhou-se junto a mim e quedou-se num silncio pensativo. Percebi que estivera a reunir coragem para me interpelar, quando comeou hesitante: E tu, Edwina? Tencionas mesmo unir-te a Edwin? Tens coragem de deixar tudo para trs, por causa de um homem to... inconstante? Desculpa... Sei que estou a espetar a unha numa ferida profunda, mas preocupo-me contigo! E se Gwendalin resolver aliciar o nosso primo? No te esqueas de que ele seu filho e est sujeito tentao da Arte Obscura. Estou ciente disso contestei com serenidade. Porm, se Gwendalin decidir abeirar-se de Edwin, quero estar ao seu lado para ajud-lo a resistir. Eu amo-o,

Thora! No ser fcil superar o passado... Mas havemos de conseguir! Ao invs de objetar, a loba prateada beijou-me a face com ternura, murmurando: Espero que tenhas razo... O ribombar de um trovo cortou-lhe a voz. Como se irrompesse do nada, a fria de um aguaceiro fustigou as portadas e o vento alvoroou os reposteiros. Thorson resmungou e tapou a cabea com a manta, mas no acordou. O relmpago que se seguiu iluminou a penumbra do quarto. Um arrepio percorreu-me da cabea aos ps... Um tremor quente, escaldante, que me cortou o flego e sobressaltou o corao. Pelas barbas de Odin! exclamou Thora, alarmada. De onde surgiu esta tempestade? Saltei da cama e sa para a varanda. A minha irm comeou a protestar, mas calou-se assombrada. Por entre a irrascibilidade do vento e as btegas de chuva, distinguimos um cu de fogo, onde a maior Lua que alguma de ns jamais havia visto impunha o seu esplendor atravs das nuvens cerradas. Edwina... arquejou a loba prateada, pressentindo a magia que cavalgava a tormenta. Os relmpagos entrecruzavam-se na vermelhido ardente do cu, traando as linhas do destino do Homem. Um nevoeiro composto por partculas radiosas, onde o amarelo e o azul se entrelaavam num verde deslumbrante, formava-se sobre o mar e avanava contra a costa como se disposto a engoli-la. A Lua espargia centelhas de prata que se misturavam com a chuva e caam sobre a nossa pele, fazendo-nos refulgir como deusas. Edwina! repetiu a minha irm com redobrado ardor. Estendi a mo ao encontro da sua, ensurdecida pela violncia de um trovo. Mal consegui dominar o flego e recuperar a voz, exclamei assolada pelo jbilo:

No receies, Thora! Esta noite, o mundo mstico abriu as portas... E, sob a aura magnnima da Pedra do Tempo, o nosso primo Edwin defrontou o Drago do Conhecimento e assumiu a sua essncia de Guardio da Lgrima da Lua. A loba prateada abanou a cabea, incapaz de responder. Com o corao a martelar-me o peito, aperteilhe as mos e enunciei: Tenho de ir... Por favor, diz que me compreendes! Thora engoliu em seco, replicando roucamente: S desejo que sejas feliz... Tem cuidado! Sa do castelo e enfrentei a tempestade, sem um pingo de temor. A exaltao que me movia era to arrebatadora, que me cegava com lgrimas de antecipao e me emperrava o flego na garganta. No tardei a embrenhar-me na Floresta dos Carvalhos e, quase no mesmo instante, o trilho da Montanha Sagrada revelou-se ao meu olhar. Deixei para trs a tormenta que assolava o Norte e penetrei naquele mundo mstico, exclusivo e maravilhoso. O nevoeiro colorido que brotava do solo, aquecia a carne e alentava o esprito, envolveu-me de tal forma que mais parecia que a gua levitava em vez de galopar. Uma brisa suave sussurrava-me ao ouvido qual coro celestial. A felicidade aguardava-me no bero da magia da Terra. H quanto tempo eu sonhava com aquele momento, sem me atrever a acreditar que algum dia se concretizaria? Alcancei o topo da Montanha e busquei Edwin com uma ansiedade angustiada. Deparei com o seu corpo prostrado sob a aura da Pedra do Tempo... No se movia. No respondia aos meus apelos. Aflita, ajoelhei-me ao seu lado e tomei-lhe o rosto entre as mos. A sua respirao mal se percebia e o corao batia debilmente, prestes a desistir da vida. O rosto ostentava uma palidez mortal,

como se o sangue lhe tivesse gelado no corpo. Impregnei-o de energia curativa, enquanto bradava: Edwin... Por favor, responde! Recordei o dia em que me tornara Guardi da Lgrima do Sol. O Que Tudo V guiara-me nessa prodigiosa aventura e ajudara-me a achar o caminho de volta realidade. Ao despertar, eu descobrira que o meu bisav dera a vida para me salvar. Sacudi a cabea, afugentando os maus pensamentos. No podia comparar a minha experincia com a do Rei da Lua. Devia, sim, concentrarme em restabelecer a sua essncia. Enlouqueceria se o visse perecer nos meus braos! Inspirei fundo e absorvi a energia que pulsava ao nosso redor. A majestosa Lua que reinava no cu aquoso, de onde brotava o fogo divino, desceu at ns e envolveu-nos na sua luz. Arte Luminosa. Arte Obscura. Magia de vida e de morte. Eu no desejava o Conhecimento Absoluto, ainda que este estivesse ao alcance das minhas mos. S almejava ser amada pelo corao que batia em unssono com o meu, sob o calor dos meus dedos. Lentamente, o sangue de Edwin aquecia e o seu flego estabilizava. O poder da minha essncia flua para o seu esprito como gua. E o meu primo acolhia-o sem repulsa. Arte Obscura. Arte Luminosa. Magia de morte e de vida. J no existia distino entre o humano e o feiticeiro que habitavam dentro de ns. Eu podia render-me ao torpor que me invadia os sentidos... Essa batalha estava ganha. Uma nvoa colorida flutuava sobre mim; um vapor cinzento violceo, laranja e rosa, salpicado de cintilaes amarelas e rubras incandescentes. Pisquei os olhos e distingui duas formas esfricas que flutuavam em movimentos circulares, simtricos e perfeitos um cristal que resplendecia com brilho alvo; outro, que rutilava

com brilho negro. As Lgrimas do Sol e da Lua conviviam em perfeita harmonia, pela primeira vez em dcadas. Fascinada, ergui a mo para lhes tocar. Os meus dedos penetraram na nuvem mstica e o seu calor mido envolveu-me. Por um instante, senti-me parte da harmonia daquele universo; tentada a mergulhar no infinito e deixar-me absorver pelo seu poder. lindo, no ? Voltei a cabea para a voz que me despertara do encantamento. O corao quase me saltou pela boca; todos os plos do corpo se arrepiaram. Arquejei, sufocada de emoo, incapaz de emitir um som. As lgrimas brotaram-me dos olhos, sem que sequer pensasse em contlas. Edwin deslizou para o meu lado e acariciou-me o rosto com uma delicadeza extrema. A cor regressara-lhe s faces, salientando o verde-floresta do olhar. Os dedos fortes mal me roaram a pele, detendo a cascata de gua que encharcava o vestido. Os lbios msculos ofereceram-me um sorriso deleitado, enquanto murmuravam roucamente: Vieste at mim! Afundei-me no olhar deslumbrante, assolada pelo alvio e por um jbilo que me fazia estremecer contra o corpo que buscava o meu calor. S com grande esforo consegui replicar: Duvidavas que eu viria? O sorriso de Edwin alargou-se, de tal forma sedutor que me incendiou o sangue. No! Era a resposta curta e segura de um macho convicto do domnio que exercia sobre a fmea. O Rei da Lua sabia que eu lhe pertencia; que mais nada se interpunha entre ns. Lancei-lhe os braos em redor do pescoo, buscando os seus lbios com sofreguido. E encontrei-os dispostos a satisfazer a minha sede, a fome devo-

radora de uma vida de espera. O sentimento que nos fulminava era muito mais intenso do que a necessidade fsica de tocar e ser tocado; mais forte do que o desejo ardente que conduz o Homem loucura; demasiado complexo para ser expresso por quaisquer palavras ou gestos. Rodopiei num remoinho de xtase, com os dedos enterrados nos msculos slidos e vivos do corpo que me fazia delirar. O solo sagrado da Montanha moldavase a ns, qual colcho de penugem. A aura abenoada da Pedra do Tempo escudava-nos da maldade do mundo e o nevoeiro colorido ocultava-nos dos olhos dos deuses. Esse momento era nosso... Exclusivamente nosso! Edwin... O Rei da Lua tremia e ofegava, ao sussurrar: Amo-te, Rainha do Sol... Amo-te desde o meu primeiro sopro de vida e hei de amar-te por toda a eternidade. No trocamos mais palavras. O seu ronco de paixo fundiu-se no meu grito de prazer, sem que os nossos lbios se separassem. A sua magia manifestou-se um brilho negro e fresco contra o meu claro ardente. Abrime essncia de Edwin, com o mesmo fervor com que me entregava aos movimentos apaixonados do seu corpo. E o mundo, como aprendramos a conhec-lo, desvaneceu-se. Ns ramos a terra, o mar, o cu e as estrelas. Ns ramos o Sol e a Lua. Eu era fogo e gua nos seus braos; luz e trevas no seu esprito. E Edwin era a minha vida!

CAPTULO 10
Os meus dedos entrelaaram-se nos anis dos cabelos de Edwin e a madeixa vermelha, que rasgava o louro dourado, rutilou na penumbra qual tortuoso rio de fogo. A sua pele estava quente e mida devido veemncia da nossa paixo. Os seus lbios murmuraram uma ltima jura de amor, antes dos olhos se fecharem, rendidos ao cansao. Respirei fundo, apreciando a languidez que me acalentava. Fora da caverna, a luz voltava a esmorecer. Eu perdera a noo do tempo que passara, desde que subira a Montanha Sagrada em busca do Rei da Lua... Assim como perdera a conta das vezes que nos havamos amado. Mal dormamos. Mal comamos. Mal conversvamos. A paixo que nos arrebatava era devastadora, insacivel, como se exigisse dos nossos corpos a satisfao negada durante os angustiosos anos de separao. Simplesmente no nos conseguamos apartar. E, por incrvel que parecesse, o ardor aumentava a cada experincia, como se no existissem limites para o prazer que dvamos e recebamos. Ambos sabamos que nos devamos conter, solucionar as muitas questes que ainda pendiam entre os dois. Alm disso, afligia-me a certeza de que Thora e Freya se inquietavam com a minha delonga. Todavia, no instante em que os nossos olhos se encontravam, a realidade que nos aguardava no sop da Montanha desvanecia-se como por encanto. Mais uma vez senti o sono vencer-me. Aninhei-me no peito de Edwin e deixei-me flutuar para a tranqilidade de um sonho bom. Diante dos meus olhos estendia-se a superfcie cristalina de um lago e, sobre a minha cabea, as copas das rvores bailavam ao sabor de um vento ameno, deixando antever o azul divino do cu, por entre o

verde glorioso da folhagem. Os meus ps descalos avanaram sobre o solo mido da margem e mergulharam na gua fresca. Enterrei os dedos na terra e inspirei com contentamento. Um bando de cisnes surgiu do lado oposto da floresta, rasgando o ar com uma elegncia majestosa, at pousarem ao meu lado sem temor. No muito longe, um cardume denunciava a sua presena, perturbando o azul aquoso com o reflexo das escamas de prata. O canto dos pssaros elevava-se, num hino de exaltao ao Sol. O zumbido dos insetos acrescentava-lhe notas de perfeio... O Lago Encantado da Floresta Sagrada da Grande Ilha era um santurio da natureza; um dos mais belos refgios msticos da Terra. E eu tinha o privilgio de fruir das suas maravilhas! Foi aqui que tudo comeou... sussurrou-me junto ao ouvido a voz fresca e doce de uma mulher, quebrando o meu enlevo. Virei-me para encar-la... E constatei que continuava sozinha. Uma brisa glida trespassou-me, provocando-me calafrios. A serenidade que experimentara transformouse em apreenso, ao verificar que o vento fendera a gua e criara um remoinho mstico, de onde tinham brotado sete pedras coloridas: uma verde, uma vermelha, uma branca, uma violeta, uma amarela, uma azul e uma laranja. Adejaram minha frente, ofuscando-me com o esplendor coruscante da sua magia. Eu via-as reunidas pela primeira vez... E, ante o colossal poder que espargiam, facilmente entendia por que suscitavam a obsessiva cobia dos feiticeiros renegados. aqui que tudo deve terminar... ciciou a misteriosa mulher, mesmo ao meu lado. Mas eu continuava a no conseguir vislumbr-la! Ento, outras vozes se elevaram, formando um coro de murmrios. Brotavam do solo. Emergiam do lago. Danavam com o vento por

entre os ramos das rvores. Desciam sobre mim e arrepiavam-me com o seu tom de alerta: Destri as pedras, Guardi da Lgrima do Sol... Aquele que condenar a Terra escurido absoluta j encarnou o Homem... Destri as pedras, Guardi... Antes que seja tarde... Aquele que condenar a Terra escurido absoluta j encarnou o Homem repetiu Edwin devagar, buscando o significado oculto por trs de cada palavra. Achas realmente que os espritos da Floresta Sagrada se referiam ao teu sobrinho? E a quem mais poder ser? indaguei, angustiada. As marcas no corpo de Thorson provam que ele o primognito varo, ao qual a profecia do filho do drago se refere. No sei o que fazer... Estava convicta de que seria capaz de orient-lo; to certa da sua integridade, que o escolhi para me suceder como Guardio da Lgrima do Sol! Edwin apertou-me as mos e replicou: Se escolheste o Thorson para herdar o teu poder, ento, ele a pessoa certa para assumir essa misso. O instinto de um Guardio no se engana! Duvido que o Sigarr concordasse contigo! objetei, amofinada. Edwin torceu um sorriso, volvendo: A Lgrima da Lua aceitou-me, no foi? Isso prova que, apesar de eu no me ter tornado um monstro como o meu mestre desejava, a vontade divina foi cumprida. Confia no teu instinto! Se a Lgrima do Sol reconhece a essncia de Thorson, tambm ele, um dia, ser Guardio. Quedei-me em silncio, confusa. Eu despertara to transtornada, que Edwin quisera saber o que se passava. Desabafar a minha premonio, sem rodeios, fora

reconfortante. E verificar o empenho do Rei da Lua trazia-me algum alvio. A revelao foi clara ponderei, forando-me a organizar as idias. Tenho de me apressar a destruir as pedras mgicas, pois j nasceu aquele que pode arrasar o nosso mundo. Para alm de Thorson, quem deter tamanho poder? Edwin encorajou-me a suster, enquanto retrucava: No sei... Mas a Pedra do Tempo decerto tem a resposta. Vamos perguntar-lhe? Estar de mos dadas com o Rei da Lua, diante da Pedra do Tempo era algo novo, to excitante quanto aterrorizador. Sustive o flego, ao ouvi-lo evocar a magia como eu j fizera tantas vezes, aguardando por uma manifestao de boa vontade por parte da mestra dos nossos destinos. O meu corao ardia de amor por Edwin... Todavia, no negava que ainda existia uma centelha de desconfiana, que se cravara num canto recndito da minha mente e me causava agonias. O pior que eu tinha a certeza de que ele se apercebia desse conflito. No entanto, nada dizia, ciente de que qualquer argumentao seria v. S o tempo curaria as feridas provocadas pelos nossos sucessivos desencontros. Eu no questionava a lealdade do meu primo, no instante em que as nossas mos afloravam a superfcie resplandecente da Pedra do Tempo. Era o futuro que me assustava! O que aconteceria quando a Arte Obscura o tentasse? O que responderia quando, um dia, a me apelasse sua ambio? Porque era indubitvel que, cedo ou tarde, Gwendalin haveria de faz-lo! Eu receava o que estava prestes a ser revelado, no s pelo mal que podia representar, mas igualmente porque nos obrigaria a deixar a proteo da Montanha Sagrada. E longe da sua aura abenoada, Edwin seria

uma presa ardorosamente cobiada pelas danosas entidades que se sonegavam nas sombras. Ests pronta? perguntou gravemente. Ao invs de lhe responder, terminei a invocao. De imediato, senti a energia penetrar-me nos dedos e trespassar-me o corpo. Era como se uma garra gigante, constituda pela mais primordial das matrias, se cravasse no meu esprito, o arrancasse da carne e arremessasse atravs de um espao e tempo sem significado, medida que a vontade da Pedra do Tempo se definia. Ela podia desvendar o passado, o presente e o futuro... Porm, em certas ocasies, negava-se a revelar o que lhe era solicitado e denunciava outros acontecimentos, de acordo com a sua inteno soberana. Consultar a Pedra do Tempo era uma aventura sempre diferente; um mergulho no desconhecido, sem garantias nem seguranas. E, pela primeira vez, Edwin e eu saltvamos para o abismo, lado a lado. Camos num remoinho de negrido glida, que parecia determinado a separar-nos. Gritei e escutei os brados do Rei da Lua, enquanto um vento perverso nos lacerava as essncias. Reconheci a fora colossal que nos repelia. J a defrontara antes! Porm, desta vez, a barreira mgica que escudava o feiticeiro do Imprio era muito mais poderosa, como se este no se tivesse poupado a esforos para intrujar a minha percepo. Sozinha, teria fracassado em rasgar o vu compacto do sortilgio. Todavia, Esteban no imaginara que outro poder se aliaria ao meu, no momento decisivo. A Arte Obscura no guardava segredos a Edwin. Com um domnio surpreendente, fendeu a muralha mgica que o bruxo erguera, sem permitir que as trevas o envolvessem. Aos poucos, a bruma desvaneceu-se, mostrando uma obscuridade avermelhada e mrbida. Prendi o flego, ao constatar o que se encontrava para l da n-

voa. Formas humanas definiram-se: mulheres atarefavam-se em redor de uma jovem que estrebuchava, deitada numa cama de dossel de onde pendiam cortinados de seda branca, ornados com fios de prata. Tirem-no! berrava Estrid, com as faces angelicais completamente deformadas pela dor e o suor a escorrer-lhe em bica da fronte. Tirem-no para fora! A princesa tem de fazer fora replicava a anci que se ajeitava entre as suas pernas, com a mestria de quem j pusera dezenas de crianas no mundo. Quando eu disser... Respire como lhe ensinei aconselhava outra mulher, limpando-lhe a testa. Estou a fazer tudo isso, suas cabras velhas! chiou Estrid, agredindo-as com safanes e pontaps. Ide chamar o padre Esteban! Mas... Ide ou mandar-vos-ei enforcar! Aps o impacto da surpresa, senti a vontade instintiva de ajudar a minha prima. Todavia, o Rei da Lua impediu a minha essncia de se manifestar. Reprimi o mpeto, mas uma parte de mim indignou-se ante a sua inao. Afinal, Edwin e Estrid eram meios-irmos... Ento, a porta escancarou-se para deixar passar um homem alto e escanifrado. Os olhos negros sobressaam-lhe na pele extraordinariamente plida do rosto, quais pedaos de carvo engastados na neve. Os reflexos das chamas da lareira torciam padres funestos na superfcie lisa do seu crnio. O traje sbrio dos padres cristos, que cobria a sua figura austera, nada representava alm de um disfarce para iludir as mentes fracas. Esteban jamais seria um homem santo. Pelo contrrio, era um feiticeiro demonaco! E a criana que Estrid se preparava para dar luz carregava o seu sangue maligno.

Saia! ordenou s mulheres que se atarefavam, garantindo que no faltaria gua quente e toalhas limpas herdeira do trono. E tu, parteira, termina o trabalho. O futuro rei do Imprio j esperou demais pelo seu primeiro flego de vida! Eu ficarei junto da princesa, para me certificar de que a graa do Senhor aliviar o seu tormento. Eu no me movia. Mal me atrevia a respirar! Apelava a todos os recursos da magia para me ocultar da percepo superior de Esteban. Em tempos, o feiticeiro detectara a minha intruso num dos seus assuntos e quase me destroara a essncia. Depois de testemunhar o que sucedera a Snari, no me atrevia a desafiar a sorte. Edwin fora prudente ao impedir-me de avanar. E, ao fim de tantos anos, eu continuava a ser tola! Se tivesse interferido, movida pela piedade, provavelmente Estrid ter-me-ia denunciado ao amante. As criadas apressaram-se a deixar o quarto. A parteira lanou um olhar atravessado ao padre, antes de se sentar novamente entre as pernas da princesa. Esteban ignorou a anci e deteve-se cabeceira da amante, determinando com uma ferocidade velada: Acalma-te, filha... No tarda, recebers o teu primognito no regao. Assim que lhe segurou a mo, as dores abandonaram Estrid e o alvio inundou-lhe o rosto, permitindo-lhe concentrar-se nas instrues que recebia. Aparentemente, o beb no estava na posio correta para nascer. Agora, era a parteira quem suava e praguejava, amoldando a cabea do prncipe e incitando: Fora, princesa... Fora!!! O ltimo esforo da minha prima foi recompensado com o clamor de vitria da anci. Uma forma redonda, coberta de muco e sangue deu-se a conhecer. Mal a cabea do beb surgiu, a parteira puxou-o facilmente

para longe da priso do corpo da me. Porm, o sorriso terno que surgia na face encarquilhada logo se transformou num trejeito de horror, ao examinar a criana. Constatando a sua expresso, Esteban acometeu adiante... E em bom tempo, pois a mulher deixava cair o beb, guinchando apavorada: Que Deus nos valha! um monstro! Um monstro! O feiticeiro resgatou o filho e, sem vacilar, estendeu uma mo na direo da parteira. A avantajada mulher foi arremessada pelo ar, como se no tivesse peso, e esmagou-se contra a tapearia de cores alegres que forrava a parede. Voltou a gritar, a dor sobrepondo-se ao choque, enquanto os seus braos e pernas se agitavam convulsivamente. O olhar denunciou o terror que a assolava... Ento, Esteban cerrou o punho com mpeto e a cabea da sua vtima torceu-se, num movimento brusco e incompatvel com a vida. O guincho da anci extinguiuse de forma abrupta. O som dos seus ossos a quebraremse causou-me calafrios. Os braos e as pernas penderam como se de uma boneca de trapos se tratasse. Por fim, a mo do falso padre recuou e a parteira despenhou-se no cho, com o sangue a jorrar-lhe dos lbios. Esteban... gaguejava Estrid, plida de susto e medo. A criana pranteava estridentemente. O feiticeiro observou-a com o cenho franzido, como se no acreditasse no que via. Incapaz de se conter, a minha prima arrastou-se pela cama, tentando divisar o filho. Quando Esteban se apercebeu da sua iniciativa era tarde. Estrid j se lanava para trs e clamava horrorizada: No! No pode ser! No pode ser... O feiticeiro destruiu a distncia que os separava e imobilizou-a. Puxou-lhe os cabelos sem cortesias, forando-a a encarar o beb.

Este o neto do rei William rugiu. O filho do prncipe John, herdeiro do Imprio... No! entaramelava Estrid, sufocada. Essa coisa no saiu de mim! O que foi que eu fiz? Cobriu o rosto com as mos, carpindo desesperada: Deus est a castigar-me! Deus est a castigar-nos! Tu... Tu s o culpado desta desgraa! Cala-te! A mo do feiticeiro abateu-se sobre a face da amante, numa violenta bofetada que a prostrou. O seu tom soou baixo, rouco e ameaador, ao prosseguir: Se algum desconfiar que este rapaz no filho de John, ser o fim dos nossos planos! Planos? bramiu Estrid desvairada, arranhando as cobertas manchadas de sangue. Quais planos? Prometeste-me um filho que conquistaria todos os reinos da Terra... Mas isso no uma criana! um animal... Um monstro como tu! Maldito sejas! Maldito! Enquanto a jovem o repudiava, Esteban deitou o recm-nascido no bero e cobriu-o com a manta delicada, serenamente, ignorando o burburinho que eclodia do lado oposto da porta. A pesada tranca de madeira deslizou sem que ningum lhe tocasse, impedindo a entrada daqueles que acudiam aos gritos da princesa. Estrid continuava a vociferar, to desorientada que nem pressentia o perigo. S despertou para a precariedade da sua situao, quando o feiticeiro saltou sobre ela. O corpo alto e magro prendeu a minha prima cama, sem dificuldade. Mesmo que Estrid no estivesse debilitada, jamais conseguiria opor-lhe resistncia. Se desejasse, o bruxo podia chamar a si a fora de um exrcito. s pattica! fremiu, esmagando-lhe o rosto entre as mos. Rejeitaste o teu prprio filho, s porque no possui a beleza que idealizaste. perfeio que almejas? Pois eu irei mostrar-te o que significa ser excelente, impura!

Os seus lbios aprisionaram os de Estrid com uma ferocidade assassina. Incapaz de se defender, ela sentiu o poder do feiticeiro qual vara de ferro que lhe trespassava o mago e se cravava no esprito, arrastando-o para fora da concha de ossos, carne, msculos e pele. O seu olhar esbugalhou-se, incendiado com o ardor do suplcio que experimentava. A minha prima no queria morrer... Ainda mal comeara a viver! O seu brao elevou-se em direo ao teto, num apelo mudo de auxlio ao seu Deus. Edwin... gemi, ferida pela lembrana da tia Geirny e da sua preocupao pela filha, mesmo no leito de morte. Ainda que o destino de Estrid tivesse sido escrito pelo seu prprio punho, no momento em que firmara o pernicioso ajuste com Esteban, eu no podia assistir de braos cruzados ao seu fim, por mais que a desprezasse. O Rei da Lua impediu-me de avanar, mas deixou o seu poder fluir pelo quarto, empurrando a tranca da porta. Esteban estava to inebriado devido energia que assimilava, que mal escutou o estrondo da trave de madeira contra o cho. O seu rosto refletiu o assombro que o fulminava, quando a porta se escancarou e o prncipe John entrou de rompante, seguido pela sua guarda pessoal. Os homens soltaram exclamaes de horror, ao depararem com o cadver da parteira e o leito ensopado em sangue, onde o padre Esteban se debruava sobre Estrid, parecendo disposto a estrangul-la. Que diabo se passa aqui? trovejou o prncipe herdeiro, sem acreditar no que via. Decerto o assassnio da sua esposa no fazia parte do acordo que estabelecera com o falso padre. Eu j me defrontara com John e reconhecia a sua argcia. Um olhar bastara para perceber que Esteban ultrapassara todos os limites, ainda que no lhe ocorresse, de imediato, que fora vtima da traio do seu mestre. Os

guardas que o rodeavam levavam as mos s espadas, olhando para todos os lados, como se esperassem ver surgir um exrcito inimigo do interior das paredes de pedra. Esteban recuou devagar, deixando Estrid sobre a cama. Escudada pela magia da unio com o Rei da Lua, constatei que a minha prima estava inconsciente, mas vivia. Se o feiticeiro pressentiu a nossa presena, decidiu ignorar-nos. Uma manifestao mstica em territrio imperial era quanto bastava para arder na fogueira. O falso padre calculava que no nos atreveramos a afront-lo diante da guarda do rei William, com medo de comprometer o Tratado de paz firmado entre os nossos lderes. Alm disso, necessitava de salvaguardar o seu disfarce. Aps um instante de hesitao, dirigiu-se ao pupilo, justificando brandamente: O demnio esteve neste quarto, John! Apoderou-se do esprito daquela pobre mulher, com o intuito de matar a princesa Estrid e o vosso filho. Consegui esconjur-lo, com a ajuda e proteo do Senhor. Porm, as conseqncias da sua selvajaria foram terrveis! Como podes constatar, a parteira no sobreviveu possesso. Quando entraste, eu tentava salvar a princesa Estrid... E o vosso filho tambm requer cuidados urgentes, que s eu posso prover. Ao discursar, foi-se desviando at ao bero. Os guardas repetiam compulsivamente o sinal da cruz, crentes na palavra do padre que acreditavam santo. No entanto, John engolia em seco... Conhecia sobejamente bem o seu mestre para saber que lhe mentia. Ento, uma voz estrondeou, vinda da porta: O nico demnio que assombra este quarto s tu, Esteban! Prendi o flego ao ver surgir o meu primo Quinn, seguido pelo rei William. O soberano do Imprio estava to debilitado, que era obrigado a amparar-se em

dois dos seus filhos mais novos para arrastar os ps. Um nico olhar bastou para que eu reconhecesse que fora vtima de envenenamento. O seu corpo definhava e o rosto ostentava o mesmo aspecto agonizante do meu tio Edwin, quando este se encontrara s portas da morte os cabelos a carem s madeixas; a pele cinzenta e gretada; os olhos encovados e sem brilho, rodeados de manchas pretas; os lbios em sangue... Poderia esta aleivosia tambm ter sido obra de Estrid? Possua, de certeza absoluta, a autoria de Esteban! O feiticeiro j provara dominar a perversa arte melhor do que ningum. E, se no ataque a Edwin e a Berchan McGraw utilizara venenos de ao rpida, desta vez fora ainda mais astucioso. A corrupo lenta da sade do rei fora decerto atribuda s mais variadas maleitas, sem que ningum desconfiasse da origem do mal que o sujeitava. Assim, certificara-se de que William tombaria logo aps o nascimento do neto, e que Estrid seria coroada rainha, como acordado. Cinco guerreiros colocaram-se ao lado do rei e dos prncipes, garantindo a sua segurana. De entre eles, reconheci o general Simon, Mo de Ferro, um amigo do meu pai. Pela primeira vez, vislumbrei medo nos olhos negros de Esteban. Os seus lbios tremeram e teve de apelar s reservas de controlo, antes de enfrentar Quinn McGraw. Como te atreves a blasfemar contra mim, impuro? rosnou ameaador. As deformaes que exibes so a prova do teu pecado; o castigo divino pela perverso do teu esprito! E a ira do Senhor voltar a abater-se sobre ti... intil, Esteban atalhou o soberano, fraco mas determinado. Eu vi o teu antro de bruxaria com os meus prprios olhos... No me voltars a enganar! O feiticeiro rangeu os dentes e emitiu um som gutural, qual fera mortalmente ferida. No espao de uma batida de corao, muitas coisas lhe passavam pela cabe-

a. O que dizer? O que fazer? Haveria forma de contornar essa adversidade? De desacreditar Quinn e recuperar a confiana do rei? E, mesmo que conseguisse iludir novamente aqueles imbecis, valeria a pena continuar a viver como um lacaio, privando-se da satisfao das suas necessidades mais prementes? A dvida acerca da sua integridade fora plantada e criara razes. O seu poder era colossal, mas no bastaria para domar as conscincias de todos aqueles que o rodeavam, ao longo do tempo. Se sustentasse a farsa, teria de se manter em permanente alerta... Mata-o! exclamou, sem que ningum esperasse. E, de repente, John desembainhava a espada e investia contra o pai, berrando como um louco. Nenhum dos guerreiros reagiu, tomados pela perplexidade. Os prprios prncipes que acompanhavam o pai quedaram-se inertes, perante a acometida do irmo mais velho. Foi Quinn quem se atravessou no caminho de John, barrando-lhe a inteno assassina. Num piscar de olhos, livrara-se do bordo e empunhava a espada... com a mo direita! Sem vestgios de indeciso e com a destreza do mais hbil dos guerreiros, impediu que a lmina do prncipe herdeiro trespassasse o corpo decrpito do rei, apelando a uma fora sobrenatural para o empurrar e subjugar. Ultrapassado o pasmo, os guerreiros caram sobre John e imobilizaram-no. Era impossvel dizer se estavam mais chocados com o ataque tresloucado do herdeiro do trono, se com o sbito restabelecimento do conselheiro aleijado, que sempre necessitava do apoio do bordo para caminhar e mal fazia uso da mo direita. Eu ficara mais atnita do que os restantes, pois testemunhara o combate em que Magnor incapacitara Quinn e s por sorte no o matara. Naquele malfadado dia, a minha me atendera aos ferimentos do sobrinho e assegurara, com

pesar, que ele jamais se tornaria um bom guerreiro, devido s seqelas resultantes da barbrica disputa. Pelos vistos enganara-se... Ou Quinn iludira toda a gente, fazendo-nos acreditar que as suas limitaes se mantinham, quando, na verdade, a magia do seu sangue as sarava lentamente. Eu tinha de elogiar a sua agudeza de esprito, que lhe permitira manter o segredo at esse instante crucial. Maldio! praguejou Esteban, ao verificar o fracasso do seu escravo. E, sem mais delongas, agitou os braos e invocou o fogo. De imediato, os pesados reposteiros incendiaramse, assim como as portadas, as cortinas da cama, as tapearias que enfeitavam as paredes e os tapetes que cobriam o cho. Num estalar de dedos, o quarto tornara-se uma viso do inferno que o falso padre to bem descrevera nos discursos aos crentes. Edwin e eu encontrvamo-nos no centro da conflagrao e teramos de recuar, ou seramos irremediavelmente envolvidos pelas flamas. Senti a sua essncia atrair-me para longe daquela realidade calamitosa e tentei resistir, na esperana de que ainda pudssemos ajudar. Mo de Ferro assumira o comando e ordenava aos soldados que conduzissem o rei e os prncipes para fora do quarto. John teve de ser carregado em braos, pois desmaiara assim que o feiticeiro lhe libertara a mente. Embora a custo, Quinn conseguira resgatar Estrid s labaredas. Entretanto, Esteban envolvera o beb nos seus braos e correra em direo ao caos. Protegido por um escudo de ar, lanou-se para o interior das chamas que devoravam as portadas, sem o menor temor. E a madeira estilhaou-se diante dele, abrindo-lhe uma passagem para o abismo. Nada mais vi ou ouvi, pois a energia de Edwin sobreps-se minha e arrastou-me de volta proteo da Montanha Sagrada... E conscincia de que as revelaes

da Pedra do Tempo acabariam por influenciar o futuro de todos ns. Aquele que haveria de condenar a Terra escurido absoluta j encarnara o Homem... Restava-me o consolo de saber que Thorson estava a salvo dessa maldio. Tens a certeza de que essa Viso foi real, Edwina? A interpelao de Ivarr ter-me-ia ofendido, se eu no soubesse que a sua frieza em nada se devia dvida, mas a um misto de frustrao e cime. Apesar de a nossa unio ter sido desfeita, o rei-lobo ainda me olhava como sua propriedade. O fato de eu ter entrado no castelo viquingue ao lado de Edwin, sem quaisquer receios ou falsos pudores, deixara-o furioso. E, ainda mais ofensivo do que a minha ousadia, fora o modo amistoso como Thora recebera o primo. A complacncia da loba prateada tambm me espantara. Teria o seu corao mitigado, aps a nossa ltima conversa, sabedora do quanto o apoio da famlia significava para mim? Ou fora Freya, que se tornara amiga de Edwin durante a nossa estada na cidade da rainha Lyria, quem preparara o seu esprito? O fato que Thora justificara a longa ausncia da Guardi da Lgrima do Sol diante do rei Steinarr e, no meu regresso, decidira conceder o benefcio da dvida ao primo. Todavia, tal podia custar-lhe um desentendimento profundo com Ivarr, se o prncipe enveredasse pelo trilho da intransigncia, s para me contrariar. A Pedra do Tempo nunca se enganou! repliquei com um suspiro impaciente. Alm disso, como vos contei, no fui a nica a testemunhar o seu alerta. Ivarr deixou escapar um rosnado, mas o pai silenciou-o com firmeza, enquanto objetava: Talvez a profecia da Pedra do Tempo no seja to catastrfica como parece.

Fixei o soberano, sem alcanar o seu raciocnio. Sentado no majestoso cadeiro que dominava a sala de reunies, com as chamas da lareira projetando reflexos de fogo sobre as madeixas prateadas e negras dos seus cabelos, Steinarr mais parecia um gigante sado de uma lenda. Eu sentira-me aliviada quando ele condescendera a que conversssemos a ss, sem a interferncia dos conselheiros. Para alm destes me intimidarem, no confiava na sua total discrio. As terrveis revelaes que acabara de fazer poderiam causar grandes transtornos e inquietao, se chegassem ao conhecimento do povo. E os mesquinhos conspiradores, que cobiavam o trono de Steinarr, adorariam saber que a sua sobrinha Estrid comprometera o Tratado celebrado entre os Viquingues e o Imprio. No compreendo, senhor... comecei, mas o rei interrompeu-me: H muito que alertei William para a m ndole de Estrid e a perfdia de Esteban. O que aconteceu acabou por me dar razo. O fato de o bruxo ter finalmente cado em desgraa uma vitria para a nossa causa! Esteban pode ter recuado repliquei. Porm, tenho a certeza de que no desistiu de conquistar o Imprio. Estrid jamais confessar a verdade acerca do seu primognito, com receio de perder a vida argumentou Steinarr. Enquanto esse silncio perdurar, John acreditar que o feiticeiro lhe raptou o filho e mobilizar o exrcito para procur-los. Talvez a situao se resolva por si s! Menosprezar o engenho de Esteban pode ser fatal contestei, alarmada. No vos esqueceis de como ele se apoderou de trs das pedras mgicas da minha famlia.

No tenho o hbito de menosprezar os meus inimigos! volveu o rei com frieza. No entanto, demasiado cedo para que me arrisque a lanar os barcos ao mar. At que a Primavera se instale e a bonana dos dias amenos nos permita navegar, teremos de expectar que a sabedoria de Quinn McGraw descobrir uma forma de salvar o rei William... E que a tresloucada da Estrid manter a boca fechada. Ns no podemos aguardar o fim da Primavera para intervir! protestei exasperada. E o que sugeres, Edwina? retrucou Ivarr, escarninho. Que enfrentemos incautamente as tempestades e o gelo que se oculta nas ondas? Esteban haveria de aplaudir o nosso naufrgio! Mal contive uma resposta torta. No negava que, por enquanto, defrontar a braveza do mar se afigurava um desafio morte. Contudo, tambm confiava que a unio das magias da Guardi da Lgrima do Sol e do Guardio da Lgrima da Lua seria capaz de superar a vontade da natureza e de conduzir um navio em segurana, at Ilha dos Sonhos. Mesmo que o esforo nos desgastasse, ao chegarmos teramos o apoio da minha me e da feiticeira Melina. Elas decerto desejariam acompanharnos at ao Imprio e participar no combate a Esteban. A partir da Ilha dos Sonhos, o gelo flutuante no seria uma ameaa. E, da at Grande Ilha, o mar serenava o bastante para nos permitir navegar sem recorrer a sortilgios. Se tudo correr bem terminei sob o olhar atento dos dois lderes , chegaremos ao Imprio pela mesma altura que, em condies normais, nos seria permitido deixar o Norte. O rei e o prncipe no se manifestaram de imediato. Comecei a sentir-me afetada pelo seu silncio, com as

entranhas a retorcerem-se. Quase gritei de raiva quando Ivarr exclamou, sem um pingo de gentileza: Isso uma temeridade colossal! Uma estupidez grosseira! Abri a boca disposta a discutir, mas Steinarr insurgiu-se, contrapondo: Talvez no... Fixou-me com uma intensidade que ordenava quietao e condescendeu: Irei ponderar na tua proposta, Edwina. Agora diz-me, o que sabes acerca da criana que nasceu daquele execrvel ajuste? O soberano podia estar a tentar ganhar tempo, no intuito de evitar o meu confronto com Ivarr. No entanto, aps a sua promessa, s me restava acatar e esperar uma resoluo definitiva. Sofreei a indignao e confessei: Pouco ou nada, meu rei. A Viso no me revelou o beb. Poderei inferir que carrega uma imperfeio de tal maneira terrvel, que suscitou o horror de uma parteira experiente e a repulsa da prpria me? insistiu Steinarr, franzindo o cenho. Creio que sim... confirmei, hesitante. Ento, o feiticeiro ter forosamente de se esconder rebateu Ivarr, como se disposto a provar ao pai que no existia urgncia na viagem. De outra forma, no passar despercebido por onde quer que ande e depressa cair nas mos de William. Todavia, a sua concluso s fortalecia a minha causa. Dar tempo a Esteban seria conceder-lhe a oportunidade de se ocultar da nossa percepo e tranqilamente treinar o seu herdeiro, para cumprir a premonio que assombrava os povos da Terra, como Sigarr fizera no passado. Talvez o pensamento de Steinarr refletisse o meu, pois indagou: Confias plenamente no homem que trouxeste at ns, Edwina?

A sua interpelao cortou-me o flego. De soslaio, vi o olhar de Ivarr estreitar-se e os seus punhos cerraremse, at os ns dos dedos ficarem brancos. O rei aguardava a minha resposta e eu no podia titubear. Obriguei o ar a entrar nos pulmes e retorqui, no tom mais seguro que os nervos admitiam: Sim, senhor. E eu? perseverou, implacvel. Posso confiar nesse homem? Steinarr testava a minha convico! Se eu assegurasse a integridade de Edwin, declarar-me-ia responsvel pelos seus atos futuros. Expor-lhe a nfima dvida que me perturbava estava fora de questo! A menor dubiedade resultaria numa longa e angustiosa espera pelo fim da Primavera, em vez da partida imediata para o Imprio. A Pedra do Tempo abenoou a essncia de Edwin e reconheceu-o como Guardio da Lgrima da Lua revidei com uma firmeza admirvel. Logo, no creio que seja possvel contestar a lisura do seu carter! Steinarr surpreendeu-me ao sucumbir ao riso. Fiquei ainda mais perplexa, quando acenou com a cabea e declarou: s mesmo filha da tua me! Antes que eu recuperasse, j ordenara a um guarda que chamasse Edwin. Fixei o tapete vermelho que forrava o cho, com o corao a massacrar-me o peito. O nosso futuro, a vida do prprio Rei da Lua dependia da forma como o soberano viquingue o receberia. De certo modo, eu temia mais esse encontro do que o momento em que teria de apresentar Edwin aos meus pais. Throst e Catelyn haveriam de nos compreender, pois tambm eles tinham enfrentado mil e um obstculos por amor. Pelo contrrio, Steinarr renunciara felicidade em prol do dever. No que se referia a Ivarr, a nossa amizade j sofrer tantos sobressaltos, que eu era incapaz de prever

a sua reao. A raiva devia queim-lo por dentro, ao constatar que, mal nos separramos, eu cara nos braos do meu primo. S esperava que Edwin mantivesse a calma, ante uma eventual provocao. A porta abriu-se, fazendo-me vacilar. O guerreiro de Steinarr anunciou o Guardio da Lgrima da Lua e o meu primo avanou pela sala, em direo aos cadeires onde o rei viquingue e o seu herdeiro se sentavam. Se estava minimamente intimidado, dissimulava-o com mestria. Diante do soberano, inclinou-se em reverncia e proferiu uma saudao. Nem por um instante cruzou olhares com Ivarr. Era desesperante verificar que mais depressa saltariam garganta um do outro, do que se cumprimentariam. Steinarr ergueu-se devagar, como se o tempo lhe pertencesse, e aproximou-se de Edwin. O meu primo manteve-se sereno e irredutvel, mesmo quando o gigante comeou a andar em seu redor, observando-o com mincia. Por fim, o rei exclamou, aprisionando o olhar verde-floresta: Ento, s tu o primognito de Edwin McGraw! J deves saber que o teu pai um homem de honra e um guerreiro de excelncia... Possuis as suas feies, sem dvida! Porm, ters herdado algo mais do seu sangue? O que posso esperar de ti, rapaz? O tom de Steinarr continha uma ameaa velada; o rosnado quase imperceptvel de um predador que estuda a presa. Edwin devolveu-lhe o olhar e retorquiu com destemor: No represento nenhuma ameaa para vs, nem para o vosso povo, senhor. O caminho que percorri at aqui foi duro, mas ensinou-me a diferena entre o bem e o mal. Compreendi que pouco importa onde nasci ou quem me criou, pois, no fim, sou o nico responsvel pelas minhas escolhas. A Pedra do Tempo concedeu-me

a graa de me tornar Guardio da Lgrima da Lua e no tenciono decepcion-la. Com o poder que me foi oferecido, lutarei ao lado da Guardi da Lgrima do Sol, contra as foras que ameaam a estabilidade do nosso mundo. E, se vs sois aliado da Edwina, podeis contar com a minha colaborao. Steinarr no me pareceu convencido. No entanto, aquiesceu e replicou: De fato, no podemos desprezar nenhuma ajuda de valor, na guerra contra o mal! Estou disposto a acreditar que s sincero na inteno que expressas e aceito o apoio que me ofereces. Porm, jamais esqueas que a confiana no um favor que se dispensa negligentemente, mas uma merc que se conquista com trabalho e dedicao. Estarei atento a todos os teus gestos; mais subtil das palavras que proferires, at que no subsistam dvidas no meu esprito acerca da tua lealdade nossa causa. Fez uma pausa, observando Edwin com ateno, antes de acrescentar: No deves interpretar a minha franqueza como uma afronta, pois apenas representa a prudncia de um homem que j assistiu a muitas reviravoltas de vontade. Receei ver o Rei da Lua exacerbar-se, mas manteve-se calmo e at se inclinou, ao volver: Entendo esse cuidado, senhor. E garanto-vos que desejo participar na vossa vitria, para que possa desfrutar da tranqilidade de uma vivncia sem sobressaltos, ao lado da mulher que amo e da famlia que nunca tive oportunidade de conhecer. Sustive a respirao, ao ver as faces j coradas de Ivarr se abrasarem. O olhar cristalino caiu sobre mim como um punhal e deparou com a splica que eu no me atrevia a pronunciar. De alguma forma, a minha angstia tocou-lhe o corao, pois desviou o rosto e conteve-se. Steinarr voltava a acenar com a cabea e conclua:

Fao votos para que consigas enterrar definitivamente o passado, e tenhas empenho e coragem para construir um bom futuro, Edwin... Todos ganharemos com isso! Agora, resta-me oferecer-te a hospitalidade da minha casa. Quero princesa Edwina como a uma filha e se ela faz questo de que estejas ao seu lado, meu dever fornecer-vos as melhores condies para que possais praticar a vossa Arte, enquanto decido o prximo passo deste cometimento. O meu primo encarou-me, sem esconder o pasmo. Eu tambm no esperava tamanha cortesia da parte do soberano e no soube o que dizer. No fim, a deciso devia ser sua, uma vez que a nossa permanncia no castelo comportaria alguns riscos e dissabores. Mais do que tudo, Steinarr desejava garantir que no sairamos debaixo do seu olhar atento... Contudo, por outro lado, ofereciame a possibilidade de estar com as minhas irms e de treinar Thorson. Talvez essa experincia at resultasse em benefcios para Edwin! Assim, ele poderia desfrutar da companhia de Freya, conhecer melhor Thora... e encontrar-se finalmente com Darrin. Os dois ainda no se tinham falado e, por mais que eu puxasse pela imaginao, era incapaz de antecipar o que aconteceria. No obstante as expectativas do Rei da Lua, temia que Darrin no reagisse bem ao sbito aparecimento do seu meioirmo. Edwin quedou-se, tenso e com o flego preso, ponderando as conseqncias de aceitar ou declinar a oferta do rei. Por fim, encarou Ivarr e afirmou: Aceitarei a vossa generosidade com gosto, senhor, se o vosso filho no a contestar. O prncipe viquingue fixou-o, abismado. O ar nossa volta pareceu solidificar, enquanto o tempo se arrastava num silncio constrangedor.

Ivarr? O apelo de Steinarr sobressaltou-me. Com a garganta seca, vi o olhar do Esprito da Luz desviar-se do seu desafiador, at aprisionar o meu. Ento, como num sonho, ouvi-o determinar com parcimnia: Nada tenho a opor, meu pai.

CAPTULO 11
O Falco Real rasgava os mares do Norte com uma veemncia assustadora. At Thora, que se orgulhava de ser uma excelente marinheira, tomava precaues para que a irrascibilidade das ondas no a arrastasse borda fora. A Primavera mal despontara e nenhum outro barco se atrevia a sair do Pas dos Viquingues, pois os ventos continuavam irados e slidas armadilhas de gelo escondiamse na agitao impetuosa das guas turvas. Mesmo assim, Steinarr concordara em deixar-nos rumar Ilha dos Sonhos, tal a gravidade dos acontecimentos que assolavam o Imprio. Mais do que satisfeita, eu ficara aliviada com a sua resoluo. No obstante a Pedra do Tempo ter anunciado que a vida do rei William se sustinha por um fio, ainda guardava a esperana de salv-lo. O envenenamento que o consumia cessara com a fuga de Esteban e, uma vez que a sua ao fora lenta, talvez os estragos se provassem reversveis. No fim, urgia evitar que John subisse ao trono! Sob a sua vontade, o Tratado de paz e colaborao que o pai celebrara com os Viquingues e os Aliados da Grande Ilha estaria condenado. Ivarr segurava o leme com a ajuda de Ragnar, recm-regressado da aldeia dos vndalos. De cada vez que as ondas escoiceavam o drakkar, para depois o largarem no vazio, a madeira nobre rangia como se prestes a desconjuntar-se. Era um prodgio como o pano da vela ainda no se rasgara em tiras! A gua glida encharcava os guerreiros at aos ossos e fazia-os ranger os dentes, num esforo sobre-humano para contrariar o frio. No fora fcil, mas, felizmente, eu conseguira dissuadir Freya de nos acompanhar. Nem queria imaginar como seria, se ela e Thorson tivessem de enfrentar tamanha adversidade. Ao condescender em ficar no Norte, a

minha irm mais nova suplicara-me que a desfizesse do fardo de carregar ao pescoo a pedra azul da feiticeira Aranwen. Eu comeara por estranhar o pedido, pois sempre acreditara que Freya se sentia honrada por a nossa me a ter escolhido como guardi do amuleto. Contudo, depressa compreendera a sua angstia. Na nossa ausncia, quem a protegeria, se Gwendalin decidisse assaltla? Apesar de a feiticeira no mais ter dado sinais de vida, aps o ataque a Ivarr, adivinhava-se imprudente arriscar a sorte. Sem as irms por perto, Freya era um alvo fcil e apetecvel. Por isso, enquanto os homens aprontavam o Falco Real para a viagem, ns tnhamos subido a Montanha Sagrada e devolvido a pedra mgica guarda da Pedra do Tempo. Ali, a sua segurana estava garantida. A figura alta e musculada de Edwin destacava-se proa do navio, enfrentando sem temor a violncia das ondas. Apesar de no possuir sangue viquingue, a robustez do meu primo nada ficava a dever aos homens do Norte. No entanto, no era o seu vigor guerreiro que me prendia a ateno, enquanto cuspia a gua salgada que me invadia o nariz e a boca. Era o ardor da sua magia! O corpo do Rei da Lua fulgurava na obscuridade opressora do caos que nos envolvia, como se uma estrela habitasse a sua essncia. S a superioridade do seu poder nos impedia de naufragar. No h muito, eu ocupara o seu lugar, determinada a conduzir o drakkar at ao abrigo da enseada onde devamos passar a noite. Porm, tivera de dar-me por vencida e deixar Edwin render-me, antes que a exausto me impusesse a inconscincia. Apesar de no me queixar, era obrigada a admitir que algo de errado se passava comigo. A cada instante, sentia-me mais cansada e sonolenta, como se uma fora misteriosa se alimentasse da minha energia. De incio, julgara que essa estranha prostrao era conseqncia das emoes arrebatadoras a que os ltimos tempos me ha-

viam sujeitado. Todavia, estava provado que isso no correspondia verdade. Eu conhecia as minhas capacidades, os limites da minha resistncia... E hoje, a prestao da Guardi da Lgrima do Sol fora deplorvel! Se a segurana do Falco Real dependesse exclusivamente de mim, estaramos todos mortos. Os homens observavam o Guardio da Lgrima da Lua com um misto de assombro, temor e admirao. Nos dias que haviam antecedido a nossa partida, tinhamse habituado a v-lo no castelo, ao meu lado, a passear com Freya e Thorson, a trocar impresses com Thora e Bryan... De entre aqueles que partilhavam o seu sangue, fora Darrin quem mais resistira aproximao. Quando ramos crianas, a nossa famlia decidira ocultar a histria de Edwin aos seus irmos mais novos, at que estes tivessem idade para entender o seu infortnio. Todavia, em resultado dessa suposta boa inteno, Darrin e Estrid tinham crescido indignados com as ausncias freqentes dos pais e aterrorizados pelos comentrios perniciosos que surpreendiam aos adultos. Confrontado finalmente com o enigmtico irmo, decerto que o meu primo se sentira confuso e intimidado. Acrescia a essas emoes contraditrias o receio de desgostar Ivarr. Contudo, no obstante o desacerto do passado, o apelo do corao estava a vencer. Era um alvio verificar que a confiana de Edwin e Darrin se ia aprofundando a pouco e pouco. Apesar de todas as atenes se centrarem em Edwin, o olhar cristalino de Ivarr cravava-se em mim. O prncipe queria parecer frio e distante, mas inquietava-se, pois j percebera que eu no estava bem. H muito que no conversvamos, uma vez que a presena de Edwin ao meu lado tornava o nosso convvio difcil, at constrangedor. Ainda assim, nos dias em que havamos desfrutado da hospitalidade de Steinarr, no existira nenhu-

ma provocao entre eles, como se o rei-lobo e o Rei da Lua assumissem o compromisso silencioso de uma coexistncia pacfica. Nas circunstncias em que lhes fora exigido que partilhassem o mesmo espao, tinham-se ignorado mutuamente. Esse esforo de no agresso fora respeitado pelos demais, com o cuidado de nos mantermos distncia das enredadeiras como Otkatla. A prima de Ivarr andava insuportvel, desde que descobrira que Thora fora escolhida para se tornar herdeira do trono viquingue. Aps o trmino do meu casamento, o pai de Otkatla, irmo do rei Steinarr, exigira que Ivarr tomasse a sua filha como esposa. Os nimos haviam-se exaltado e o soberano tivera de impor a sua autoridade. Fora uma desavena feia que, por pouco, no resultar num confronto grave. Talvez por isso, Steinarr tivesse resolvido permanecer no Norte e determinado que seria Ivarr a acompanhar-nos. Apesar de o rei-lobo se ter oposto nossa partida imediata, eu ficara confortada por navegar at Ilha dos Sonhos sob o seu comando. Em segredo, esperava que a proximidade imposta pela campanha eliminasse de vez as nossas divergncias. Alm disso, tinha plena confiana na destreza e lealdade da sua alcatia. A proximidade de Thora tranquilizava-me o esprito. Se o Imprio se encontrasse debaixo de ferro e de fogo, nenhum guerreiro me garantiria melhor proteo do que a loba prateada. Terra vista! O alerta da minha irm trouxe-me de volta ao turbilho que sujeitava o drakkar. Suspirei de alvio e no fui a nica. Os guerreiros exaustos ansiavam por pisar solo firme. Edwin encarou-me e acenou com a cabea; os olhos verdes cintilando com a satisfao do dever cumprido. O seu cansao declarava-se em cada trao do rosto, mas aguentava-se firme. O perigo ainda no estava afastado.

As formas ameaadoras dos penedos que circundavam a ilha surgiram entre a espuma das ondas bravias. O mais pequeno desvio do leme faria com que o barco se esmagasse contra os aguilhes de pedra ou rasgasse o casco nas armadilhas ocultas pela negrido do mar. A vela foi rapidamente recolhida e mos fortes dominaram os remos, usando-os no s para empurrar o navio na direo da costa, como para afast-lo das rochas acutilantes. Para l do frenesi irado das ondas, a minha viso apurada distinguiu uma praia de areia fina, to perto e, ainda assim, demasiado longe. O vento revoltava-se contra o Falco Real, soprando com tal veemncia que me feria a pele e quase arrancava os cabelos. Ouvi as ordens de Ivarr sob os rugidos da tormenta; o clamor belicoso dos homens, num esforo para instigarem a prpria convico; o rugido da madeira e das cordas, torturadas at ao limite da resistncia; o estrpito dos remos que se partiam... E o grito de Edwin: Edwina... No! A sua voz distorceu-se na minha mente como se consumisse todos os outros sons. Numa batida de corao, percebi que fechara os olhos. Obriguei-me a abri-los e fui absorvida por uma sensao de vertigem. De repente, o cho fugia-me debaixo dos ps e o corpo precipitava-se no vazio. A queda pareceu demorar uma eternidade, at que um mundo feito de gua salgada me envolveu, sufocando-me, paralisando-me, sugando-me at s profundezas do seu estmago glido. Tentei raciocinar, agitar os braos e as pernas na desesperada tentativa de regressar superfcie... Ou apenas pensei faz-lo, antes de a dor me assimilar. Primeiro a voz de Edwin: Devo-te a vida da Edwina... Interrompida pela de Ivarr:

No me deves nada! Se no fosse por ti, este mar haveria de ser o tmulo de todos ns. E de novo a voz de Edwin, emergindo timidamente da bruma que me rodeava: Ainda assim, no tinhas por que te arriscar, depois do que aconteceu... Cortada pela voz de Ivarr, mais ntida e pertinaz: O que aconteceu no mudou quem sou, o que penso e sinto. Edwina j no minha mulher, mas continua a ser minha amiga e conselheira. Alm disso, sou responsvel pela vossa segurana, at chegarmos Ilha dos Sonhos. E o apelo de Thora, como msica acariciando-me a mente: Ela est a despertar! Edwina... Edwina, ests a ouvir? Mexi os lbios, querendo confirmar. Porm, s emiti um gemido quase imperceptvel. Tive de concentrar toda a vontade na colossal misso de abrir os olhos. Quando consegui, deparei com trs cabeas debruadas sobre mim, ofegantes de ansiedade. Ao nosso redor, dezenas de vultos moviam-se desassossegados, tentando vislumbrar por entre os corpos que me cingiam. Thora ostentava um palor extremo e apertava-me a mo com um mpeto doloroso, como se temesse que um ente malfico me subtrasse sua guarda. Edwin fixava-me com olhos apreensivos. Os seus dedos tremiam, ao afastarem os cabelos encharcados que se colavam s minhas faces. Senti o seu calor; o vigor da sua energia curativa que, embora fraca devido ao esforo que empreendera, bastava para me aquecer o sangue. No entanto, no era o colo de Edwin que me acolhia, nem o seu peito que me amparava. Eu estava prostrada nos braos de Ivarr e o prncipe estreitava-me como se jamais me tencionasse libertar.

O que... aconteceu? indaguei, mal a lngua recuperou alento para se mover. O olhar do rei-lobo encheu-se de luz, tal a perturbao que o assolava. Apesar de a questo lhe ser dirigida, foi Thora quem respondeu: Tu perdeste os sentidos e caste ao mar... E o Ivarr mergulhou atrs de ti e resgatou-te morte completou Edwin, emocionado. Eu no guardava a mais tnue lembrana do sucedido. No entanto, as minhas roupas estavam ensopadas e rasgadas. Tinha a pele esfacelada e um golpe profundo na testa... Parecia indubitvel que as caprichosas ondas me haviam arremessado contra o fundo rochoso. Fixei Ivarr e vi-o engolir em seco. Nesse instante, no existiam barreiras que nos separassem. Obrigada murmurei. Ele sacudiu a cabea e hesitou, forando um sorriso enquanto procurava gracejar: J perdi a conta s vezes que me salvaste... Era tempo de retribuir! Alm disso, como poderia continuar a caar feiticeiros sem a tua ajuda? Inspirei um flego de audcia. Se no apelasse sua conscincia, agora que baixara as defesas, talvez no voltasse a fruir de outro ensejo to azado. No sou a nica que te pode auxiliar na batalha contra o mal fiz-lhe notar. O prncipe encarou o meu primo, volvendo afvel: Sei disso... No entanto, no menosprezando o valor do Guardio da Lgrima da Lua, espero poder contar com o teu apoio por muitos anos, Edwina! E, para minha total perplexidade, depositou-me nos braos do seu mulo, acrescentando: No percamos mais tempo. Esta noite teve um desfecho afortunado, mas a manh reserva-nos novos desafios. Devemos recuperar for-

as para enfrent-los. Assegura-te de que ela descansa, Edwin. Assim farei, Ivarr respondeu o Rei da Lua solenemente. Ser que o mundo se virar do avesso, enquanto eu estivera inanimada? Antes de chegarmos ilha, Edwin e Ivarr nem se podiam ver... Agora, trocavam cortesias e recomendaes! Se eu soubesse que os dois s necessitavam de um susto para se entenderem, j me teria lanado ao mar h mais tempo! Nenhum Viquingue se incomodava por ver dois enamorados partilharem a mesma cama, sem o compromisso do casamento, desde que as respectivas famlias no manifestassem oposio. No entanto, eu no tinha coragem de surgir na Ilha dos Sonhos, diante dos meus pais, impondo-lhes Edwin como meu amante. Para Throst e Catelyn j seria um choque descobrir que o meu casamento fora desfeito e que Ivarr pretendia desposar Thora. Por isso, ao deixarmos a Montanha Sagrada, Edwin e eu concordramos em sofrear a nossa paixo. No castelo do rei Steinarr conseguramos manter-nos afastados e evitar os comentrios das lnguas viperinas. Contudo, nessa noite, talvez devido ao pavor que sentira quando me vira cair ao mar, o Rei da Lua fez questo de se deitar ao meu lado e acolher-me no abrigo dos seus braos. Eu vislumbrava o brilho esplendoroso das fogueiras atravs da cobertura de pele da tenda. O assobio lgubre do vento que guerreava com a areia da praia, antes de se embrenhar na escurido da floresta, abafava as vozes e assombrava-me o esprito. Sentia-me inquieta e angustiada, sem nenhuma justificao. Afinal, a tormenta j passara! Se o sono no me abenoasse, quando a manh chegasse seria incapaz de proteger o Falco Real dos perigos do mar.

A respirao de Edwin anunciava-me que ele dormia profundamente. Nas primeiras noites ao seu lado, eu estranhara a ausncia do estrondoso ressonar caracterstico dos homens. Agora, deliciava-me a observ-lo, to cndido como um beb. Amava-o para alm da razo! Amava-o para alm da loucura! Por vezes, achava que o meu corao ia rebentar de tanta emoo. Nesse instante, apaguei a diminuta chama de incerteza que me atormentava e rendi-me convico da plena recuperao espiritual do Rei da Lua. Edwin jamais voltaria a enganar-me! Diante da Pedra do Tempo ramos um s ser, unido pela perfeio do mais mgico dos sentimentos. Aninhei-me no seu corpo e fechei os olhos, tentando adormecer. Quase imperceptivelmente, um torpor foi-se apoderando dos meus sentidos. Deixei-me embalar, recebendo com satisfao o almejado descanso. Todavia, uma parte do esprito rebelava-se contra a dormncia. Aos poucos, um assobio declarava-se aos meus ouvidos, to fino que devia ser inaudvel para a conscincia humana... No havia dvidas! Aquele era o apelo das sereias! Edwin sentou-se bruscamente, quase me arrastando consigo. Dividida entre a surpresa e a urgncia de compreender o que se passava, reparei que a sua testa se enchia de gotas de suor. O chamamento trazia-lhe memria recordaes aterradoras! Antes que eu reagisse, tocou-me nos lbios demandando silncio. Depois, deslizou para a sada do abrigo, pedindo, com um gesto firme, que me quedasse no interior. Agarrei-lhe o brao e neguei com a cabea. Ns tnhamos um pacto! Para onde quer que ele fosse, eu iria tambm. Ao contrrio do que seria esperado, Edwin no resistiu. Pareceu-me at satisfeito por no ter de enfrentar a noite sozinho. Mal deixamos a tenda, verifiquei com alvio que o acampamento no se encontrava sob a ofensi-

va do Povo da gua. Porm, todos os guerreiros tinham adormecido, avassalados pelo encanto do silvo mgico. Thora era a nica que estava de p, com a espada em punho, respirando aos borbotes. Os seus olhos perscrutavam a escurido das guas, esperando ver surgir uma horda de criaturas minazes. No entanto, para sua e minha confuso, o assobio agudo no provinha do mar, mas da floresta. Voltei-me para encarar Edwin e indaguei, num sussurro ofegante: Por que foste o nico homem que no sucumbiu ao feitio? O Rei da Lua devolveu a veemncia do meu olhar e replicou: Porque por mim que as sereias chamam. Tenho de saber o que pretendem, Edwina. No... comecei a protestar, mas ele atalhou: Se no for, o acampamento ser arrasado. Olha em redor... A vantagem pertence-lhes! Era verdade. Os guerreiros ferrados no sono no se iriam defender e ns no podamos salv-los a todos. Era prefervel descobrir o que o Povo da gua desejava, antes de mergulhar s cegas num conflito. Vou contigo declarei resoluta. No... foi a sua vez de objetar. Contudo, um olhar atravessado bastou para que recuasse. Suspirou resignado e virou-se para Thora, alertando: Protege o Ivarr. Se as sereias atacarem, ele ser o alvo principal. A loba prateada aquiesceu, to surpreendida quanto eu. No obstante o receio, senti-me feliz por testemunhar a mudana no corao de Edwin. Ele era capaz de ajuizar entre o bem e o mal; de desprezar as suas mgoas e frustraes em prol da comunidade. Absorto em cogitaes, o Rei da Lua dirigiu-se floresta cerrada, que se erguia diante do nosso olhar qual fortaleza pejada de mistrios e ciladas letais. Segui-o, orando para que a estranha fraqueza que ultimamente me

sujeitava no se manifestasse e impedisse de evocar a magia para nossa defesa, se disso houvesse necessidade. O que pretenderia o Povo da gua? A julgar pelo que conhecia das caprichosas criaturas, nada de bom nos aguardava! No interior do bosque, Edwin deu-me a mo e ajudou-me a ultrapassar os obstculos do terreno virgem. Para alm dos gemidos tenebrosos do vento, no se distinguia um nico som. Era como se a Me Natureza sustivesse o flego, apreensiva. Nenhum inseto, roedor ou pssaro se atrevia a manifestar. Eu sentia um desconforto na nuca, indicador de que o nosso progresso estava a ser observado. No entanto, nada se movia ao nosso redor. A magia revelava-me a presena do Povo da gua: corpos com aparncia humana e rosto de peixe, que se fundiam com as trevas, aguardando, aguardando... Conforme avanvamos, amos ficando cercados. Edwin tinha conscincia disso e estacou, elevando a voz num tom ameaador: Basta! No darei nem mais um passo sem saber o que pretendeis. De incio, o silncio opressor manteve-se. Depois, a folhagem das rvores nossa frente foi afastada e uma criatura deu-se a conhecer. Tratava-se de um macho, detentor de uma robustez admirvel. O Povo da gua possua a habilidade de iludir a mente humana, disfarando a sua verdadeira forma ao nosso olhar, para que acreditssemos estar perante homens e mulheres de inigualvel beleza. No entanto, este no se dava ao trabalho de dissimular a pele cinzenta prateada, lisa como a de um golfinho; os cabelos de algas enrugadas, que lhe cobriam os ombros largos; os olhos negros, profundos e frios, sem expresso; as filas de dentes afiados que os lbios mal cobriam. Dois dos seus semelhantes avanaram e que-

daram-se ao seu lado. E mais dois.. E mais quatro... Todos machos. Todos possantes! A sociedade do Povo da gua era governada pelas suas mulheres, cabendo aos homens a obrigao de trabalhar para o sustento da comunidade e de defend-la. No avistar uma nica fmea s aumentava o meu temor de enfrentar um assalto hostil. Preparei-me para replicar ao menor sinal de agresso. Ciente do meu desassossego, Edwin apertou-me a mo. Apesar de no demonstrar receio, estava atento. Conhecia bastante bem aqueles que nos desafiavam e sabia do que eram capazes. s tu, aquele que ficou conhecido por Draco? troou o primeiro macho, numa voz grave e dominadora. Tratava-se, incontestavelmente, do lder do grupo. Contudo, a sua determinao frrea e postura altiva no impressionaram o Rei da Lua, que retorquiu irascvel: O meu nome Edwin, Guardio da Lgrima da Lua. E tu, quem s e por que me chamaste aqui? Se o olhar do homem-peixe transparecesse emoes, teria chispado flamas. No entanto, o meu poder assimilava a sua perturbao, sem necessitar de v-la exposta no rosto ameaador. Estar perante ns desgostavao, irritava-o profundamente. No entanto, forava-se a controlar a agitao do nimo, por razes que, decerto, no tardaramos a descobrir. Quem a mulher? resmungou. Por que veio, se no a convoquei? Tive vontade de obrig-lo a engolir a arrogncia. Todavia, Edwin antecipou-se, contestando: Fala com respeito, pois encontras-te diante da Guardi da Lgrima do Sol. E, se tens algo para nos dizer, bom que o faas depressa! O trito exibiu os dentes cerrados, como se prestes a saltar-nos ao pescoo. Porm, a firmeza do Rei da Lua f-lo acatar a exigncia:

O meu nome Nereus e sou um prncipe do Povo da gua. Chamei-te para conversarmos acerca da minha prima Luthia. Por um instante, temi que a convico de Edwin se transformasse em cinzas. O seu abalo foi to intenso, que o suor lhe inundou a mo. Ainda assim, soou indiferente ao contrapor: A futura rainha do Povo da gua jurou que me deixaria em paz. Ests aqui para contestar o valor da sua palavra? Luthia no ser rainha do Povo da gua objetou o colosso, piscando os olhos com um mpeto exaltado. A profecia cumpriu-se. Um trito nasceu com a marca da fertilidade. ele quem deve assumir a liderana do nosso povo, unir as tribos e devolver-nos a glria de que desfrutvamos, antes de o nosso sangue ter sido conspurcado pela herana humana. O Rei da Lua franziu o cenho, sacudindo os ombros ao replicar: As vossas guerras no me dizem respeito! De fato... Porm, tempos difceis exigem medidas drsticas. A rainha mandou matar o meu irmo, quando descobriu que ele carregava a marca. a prpria Luthia quem lidera o exrcito que perscruta os mares, com o objetivo de assassinar uma criana indefesa... Luthia no faria tal coisa! interrompeu Edwin, surpreendendo-me. Bem sei que a sua me implacvel, mas ela tem bom corao. A minha prima mudou, desde a tua partida assegurou o homem-peixe. Em troca da tua vida, a rainha exigiu-lhe que se deitasse com outro humano, a fim de conquistar o direito de suced-la. Mal a vida germinou no seu ventre, Luthia sacrificou o desgraado Morte Branca e declarou-se herdeira do trono de coral. Est obcecada pelo poder. Despreza a voz da verdade e

da razo. Para salvar o meu irmo, tive de fugir com aqueles que me so leais. Prescindimos do conforto do lar e viajamos at estas guas glidas, na esperana de que Luthia desistisse de nos caar. Ainda assim, ela seguiunos! Fui forado a abandonar o mar e a esconder-me nesta floresta, para sobreviver. Todavia, um lago de gua doce no um stio digno para se educar um rei! O meu irmo deve regressar a casa e reclamar o seu direito... E, para que tal seja possvel, Luthia tem de morrer. Edwin ficou tenso e a sua voz denunciou ira, ao revidar: No ests a solicitar que eu mate Luthia, em nome da vossa causa, pois no? Essa a minha misso, Guardio da Lgrima da Lua volveu o prncipe com firmeza. Contudo, para defront-la, terei de atra-la para longe do exrcito da rainha. E a nica forma de faz-lo ser convencendo-a de que tu lhe desejas falar. Luthia no resistir ao teu apelo e vir sem guarda, a fim de ocultar a sua fraqueza do conhecimento da me. O meu primo prendeu o flego e o aperto da sua mo quase me esmagou os dedos. Eu compreendera a histria do trito e as suas motivaes. Ao longo dos tempos, os machos do Povo da gua haviam-se tornado estreis, sem que se descobrisse um motivo ou uma cura para tamanho infortnio. Na desesperada tentativa de evitar a extino, as fmeas tinham usado magia para usurpar a semente dos humanos, seduzindo-os com a iluso de um canto divino e uma beleza perfeita. Como as sereias faziam questo de no deixar para trs testemunhos dessa perversidade, grande parte das suas vtimas sucumbira morte nas profundezas do mar. Os poucos sobreviventes acabavam por enlouquecer, devido corrupo imposta s suas mentes durante o rapto. Edwin s conservara a sanidade graas fora do seu sangue.

No entanto, parecia que as regras desse jogo cruel tinham mudado! Um macho do Povo da gua nascera frtil e, segundo uma alegada profecia, devia assumir a liderana da sua gente. Todavia, a sereia rainha no se dispunha a renunciar ao trono, nem ao direito de leg-lo filha. Por isso, Nereus pretendia matar Luthia, antes que ela matasse o seu irmo. Eu s no entendia como que o Rei da Lua podia ajud-lo. Fiz a pergunta e, para minha surpresa, o trito condescendeu uma resposta: No dia em que o teu companheiro deixou o nosso territrio, Luthia ofereceu-lhe um objeto especial; um bzio animado pela magia do nosso povo. O que sabes tu acerca dessa histria? mastigou Edwin com as faces em brasa. O rosto terrfico do prncipe distorceu-se, num trejeito que desconfiei ser um sorriso. A minha magia torna-me distinto entre o meu povo replicou altivo. Muitos defendem que devia assumir-me como sucessor da Venerada Sbia, a nossa vidente. Porm, a rainha sempre se recusou a admitir que os seus antepassados tivessem confiado tamanho poder a um trito. Ainda assim, foi a mim que Luthia recorreu, quando quis entregar-te uma mensagem. Fui eu que encantei o bzio... Logo, reconheo a sua energia e sei que, neste preciso momento, o guardas na bolsa que carregas cintura. O olhar de trevas voltou a fixar-me, como se expectasse recrutar uma aliada para a sua causa. O bzio possui a faculdade de emitir um apelo, que ser ouvido em qualquer parte do mar. Com o devido empenho, Luthia acreditar que o seu amado quem suplica os seus favores... Todavia, no fim, estar a vir ao meu encontro. Estremeci, fustigada por um calafrio, ao admitir quo eficaz e cruenta podia ser a armadilha do trito.

Aps uma pausa para recuperar o flego, Nereus concluiu solenemente: Luthia era minha amiga! Antes de Okeanos nascer, eu possua a convico de que ela seria uma rainha bondosa e ntegra. Porm, a concretizao da profecia tornou-a to cruel quanto a me. Acreditem que no me agrada erguer a mo contra a minha prima. No entanto, dadas as circunstncias, no me resta alternativa. Baixei os olhos, perturbada. Apesar da antipatia que o Povo da gua me suscitava, eu acreditava na sinceridade do trito. Senti-me ainda mais confusa, quando Edwin retrucou: Lamento, prncipe Nereus... Mas no posso ajudar-te. Os restantes trites fizeram-se ouvir, num burburinho de revolta. A resposta do Rei da Lua deixara o prncipe do Povo da gua petrificado. Era bvio que no esperava uma negao. Aguardei por uma reao violenta... Todavia, Nereus engoliu a ira e questionou simplesmente: Essa a tua ltima palavra? Sim volveu o meu primo, sem hesitar. E, ao ver que o prncipe lhe virava as costas, acrescentou: Podes matar Luthia, mas a rainha acabar por nomear outra sucessora. No dia em que isso acontecer, irs assassin-la tambm? Se acreditas na virtude da profecia, tens de buscar o apoio do teu povo; no dividi-lo pela guerra. Quando a razo est do nosso lado, devemos agir com lucidez e dignidade. Manchar as mos de sangue no honrar a tua misso. O prncipe encarou-o abruptamente e escarneceu: Como pode um homem que carrega as mortes de dezenas de inocentes na conscincia apelar concrdia? Foi a vez de Edwin acatar a provocao e replicar:

No nego o passado... Porm, aprendi a lio que este me ensinou. O meu esprito abandonou as trevas e no me pouparei a esforos para encontrar a luz. Espero vivamente que no percorras o caminho inverso. Dito isso, ele prprio deu a conversa por encerrada e quase me arrastou de regresso ao acampamento. Eu sentia-me to abismada que nem me pronunciei. A atitude concertadora de Edwin espantara-me... No entanto, o que realmente me incomodava eram as revelaes dimanantes do confronto. Thora aguardava-nos com uma expresso preocupada. Sob o seu olhar inquiridor, mantive a calma e garanti-lhe que o Povo da gua no nos tornaria a importunar... Pelo menos, nessa noite! Contudo, mal entrei no abrigo, cravei os dedos no brao de Edwin e defrontei-o: Julguei que tnhamos acordado que no existiriam mais segredos entre ns! Do que que ests a falar? replicou como se genuinamente surpreendido. Do teu ajuste com Luthia! insurgi-me, acusadora. Ajuste? altercou ele, gesticulando com o cenho franzido. Qual ajuste? Por acaso querias que eu tivesse alinhado no ardil do trito? Que me envolvesse num conflito sangrento? Que condenasse o jovem da profecia, em vez de salv-lo? Tu no conheces a ferocidade das sereias, Edwina! Abraar um dos lados dessa contenda transformaria a mais curta viagem sobre as guas numa aventura fatal, no s para ns, mas para todos aqueles que amamos. Esqueces que essas criaturas at j tentaram raptar o Thorson, nem sonhamos com que propsito? Ns temos demasiados problemas; demasiados inimigos, para que nos possamos dar ao luxo de sustentar outra guerra!

A sua longa exposio provava o quanto estava nervoso. Sustentei o ardor do olhar verde e objetei: No me referira posio que assumiste. bvio que concordo contigo... E ento? A voz mscula assumiu uma rispidez impaciente. Juro que no te entendo! Por que nunca me falaste desse bzio? argu, desprezando os rodeios. Edwin encolheu os ombros e negou com a cabea, antes de volver: No me pareceu importante. At j me tinha esquecido... por isso que o guardas com tanto cuidado? A minha voz soou demasiado alta e abespinhada. As lgrimas subiram-me aos olhos, ao verificar que acabara de perder o controlo. Tapei os lbios com as mos para sufocar um soluo. Nem eu prpria percebera o muito que a descoberta desse segredo me afetara. Por um instante, acreditei que Edwin iria deixar-me na tenda a remoer o azedume. Porm, depois de respirar fundo, ele puxou-me para os seus braos e tomou-me o rosto entre as mos, declarando num tom sbrio e apaziguador: Eu guardei o bzio por mero impulso, pensando que, talvez, um dia, viesse a ser til. Essa a verdade, Edwina! Entre mim e Luthia no existe nenhuma combinao. Pelo contrrio! Na ltima vez que a vi, esmagueilhe a cabea com uma pedra. S no entreguei o bzio ao trito, porque acredito que o seu plano ir arruinar a causa que defende. Por favor, no questiones a minha lealdade para contigo! No questiones o meu amor... Estreitei-o com fora, rendendo-me ao seu calor. A franqueza da sua splica arrefecera-me a raiva, mas no eliminara a inquietao. Tentei recuperar o flego, antes de sussurrar:

Acredito em ti... No entanto, no posso concordar com tamanha indolncia em relao a Luthia. bvio que ela no te entregou o amuleto com um propsito inocente! Essa foi a forma que ideou de seguir o teu paradeiro. Para onde quer que vs, a sua magia acompanha-te... E tu s vulnervel ao seu poder! Talvez a provao que sofreste te tenha fortalecido, mas nada nos garante que Luthia no seja capaz de subjugar a tua mente. O Rei da Lua susteve o meu olhar; o rosto denunciando perplexidade. Pela primeira vez despertava para a possibilidade de Luthia o perseguir em segredo. Sem mais refutaes, tirou o controverso amuleto da sacola e depositou-o nas minhas mos. Era pequeno, singelo e delicado. Senti a sua magia entre os dedos, qual dbil palpitar de um corao. Depois, o fenmeno cessou e o bzio transformou-se numa concha vulgar. Eu ainda no conseguira reagir, quando Edwin enunciou: Continuo a pensar que, se Luthia me desejasse atacar, j o teria feito. Todavia, no irei arriscar-me. Tu s imune magia das sereias, por isso o bzio no te pode molestar. Guarda-o ou destri-o, pouco me importa! S no quero que a suspeio volte a intrometer-se entre ns. Abri a boca para declinar, mas contive-me. Afinal, disputas parte, o bzio estava nas minhas mos! Ao invs de ceder ao orgulho, devia aproveitar o ensejo para libertar o mundo da sua molesta influncia. Enquanto eu refletia, Edwin deitou-se e enrolouse na coberta. Por ele, o assunto estava encerrado. Fixei o olhar na concha que repousava entre os meus dedos e quase saltei de susto, ao ouvir a voz de Thora ecoando do exterior: Ests bem, Edwina? Precisas de mim? Hesitei, ponderando na resposta. Decerto a minha irm escutara a nossa discusso e ficara preocupada.

Confiar-lhe o sucedido s aumentaria o descontentamento de Edwin. E ns j enfrentramos demasiados transtornos para uma s noite! Elevei a voz e retorqui: Est tudo bem, Thora. Vai descansar. Os passos da loba prateada afastaram-se e eu suspirei, resignada. A destruio do bzio teria de esperar. Sem contemplaes, atirei-o para dentro da minha bolsa e aconcheguei-me nas costas de Edwin. Ele reagiu ao meu carinho e deslizou, at me abraar. Deliciei-me com o compasso do seu corao... Em menos de nada, estava a dormir.

CAPTULO 12
Estar nos braos da minha me era uma sensao maravilhosa, mistura de conforto, calor e paz; um banho de serenidade para o esprito, que me libertava de todos os medos e incertezas, angstias e cansaos. Por trs de ns, o burburinho elevava-se, enquanto os guerreiros desciam do Falco Real. Toda a comunidade se deslocara ao porto para receber o drakkar e saudar o prncipe viquingue. Trocavam-se cumprimentos e exclamaes de jbilo. Thora cingia o nosso pai como se quisesse esmagar-lhe as costelas. O tio Edwin estreitava Darrin com entusiasmo... S ento deparou com o filho mais velho, que observava a confuso que o rodeava com um ar perdido. A sua comoo foi to intensa, que me atingiu a percepo. Sem constrangimentos, Darrin conduziu o pai at ao irmo. O meu tio abraou o primognito, murmurando roucamente: Pensei que no te tornaria a ver... Eu prometi que voltaria contraps o Rei da Lua, igualmente emocionado. Tenho tanto para te contar sussurrei ao ouvido da minha me. Eu tambm volveu ela. Mas cada coisa a seu tempo! Para j, importa dar as boas-vindas ao meu sobrinho Edwin. H muito que anseio por este dia! Senti-me estrangulada, incapaz de lhe responder. Imaginara uma mirade de formas de apresentar o Rei da Lua aos meus pais, sem ferir susceptibilidades. No podia alarde-lo como meu companheiro, uma vez que Throst e Catelyn ignoravam que Ivarr e eu estvamos separados. Por outro lado, receava que Edwin tomasse a minha omisso por desconsiderao ou vergonha. Ns no desfrutramos de um instante de privacidade, que nos per-

mitisse combinar uma estratgia, desde que deixramos a ilha onde o prncipe do Povo da gua nos interpelara. Agora, restava-me confiar na sorte, pois o meu pai j me abraava exultante. Se a energia de Catelyn me tranqilizava, a de Throst propalava segurana. Sempre que deitava a cabea no seu peito, eu esquecia todas as dificuldades e convencia-me de que nenhum mal, jamais, me sujeitaria. Perante o olhar azul celeste, as lgrimas sufocaram-me. Necessitava ardentemente da sua aprovao para ser feliz. Se o meu pai se declarasse decepcionado ou zangado, eu haveria de me sentir a mais miservel das criaturas. Throst... O apelo do tio Edwin chegou at ns e fez-me estremecer. com orgulho que, finalmente, te apresento o meu primognito. Engoli em seco com o corao a galope, quando o Lobo Cinzento fixou o Rei da Lua. Este j se inclinava respeitosamente e tartamudeava: Senhor... Levanta-te, rapaz! replicou o jarl, pousandolhe as mos nos ombros. S bem-vindo Ilha dos Sonhos e ao seio da nossa famlia. Espero que, desta vez, aceites a hospitalidade da minha casa... As suas palavras flutuaram no ar como se ficasse algo por dizer. Na ltima visita ilha, Edwin apenas se revelara ao seu pai, pernoitando em segredo no topo da Montanha da Magia, no interior da Gruta da Renovao. No era agradvel recordar esses dias em que vivramos de costas viradas, trocando ameaas como dois inimigos. Porm, os maus momentos tambm faziam parte da nossa histria; da aprendizagem a que o destino nos submetera, antes de nos unir. Restava-me esperar que jamais se voltassem a repetir.

O meu primo entendeu a mensagem implcita no discurso do jarl, mas manteve-se firme, replicando com sobriedade: Tenho muito prazer em aceitar, senhor. Mal entrramos na casa do senhor da ilha, j Ivarr solicitava: Edwina e eu precisamos de vos falar em privado. Os meus pais entreolharam-se com expresses sombrias, para depois me fitarem. Senti as faces pegarem fogo e desejei que o cho me engolisse. Chegara o momento que eu tanto temia! Baixei o rosto, mas o olhar da minha me permaneceu cravado em mim, enquanto o jarl replicava: O que tendes para nos dizer no pode esperar at depois do jantar? Receio que no retrucou Ivarr, decidido. Seria incorreto sentar-me vossa mesa, sem que o assunto que pende entre ns esteja devidamente esclarecido. Respirei fundo e encarei a feiticeira Catelyn. Ela deu-me a mo, trazendo-me memria a Viso que me alentara na Montanha Sagrada, quando ainda flutuava na inconscincia, sob a proteo da gua que sarava. A minha me pressentira o meu infortnio... E a sua essncia procurara-me, a fim de me encorajar a despertar para a vida. Ela vira-me ao lado de Edwin; sabia o que o Rei da Lua fizera por mim. Teria igualmente adivinhado as conseqncias desse encontro? Talvez o aperto forte da sua mo ocultasse um significado... Porm, se assim era, eu estava to nervosa que no conseguia descortin-lo. Ante a solenidade do prncipe viquingue, o meu pai condescendeu: Muito bem... Conversemos no quarto. Atravessei o salo, devassada pelo incmodo de quem est a ser observada. Aqueles que nos haviam a-

companhado na viagem e que tinham sido convidados a instalar-se na casa do jarl aguardavam com ansiedade o desfecho dessa conversa. Edwin mal se atrevia a respirar, ciente de que o seu futuro o nosso futuro dependia da reao dos meus pais. Antes de entrar no quarto, o meu olhar cruzou-se com o de Thora. A loba prateada estava mais plida do que a cera que derretia nos castiais. Throst fechou a pesada cortina e isolou-nos da curiosidade da casa. Percebendo que os companheiros se tinham calado no intuito de bisbilhotarem o que seria dito, o tio Bjorn elevou a voz para contar uma piada. A histria devia ser hilariante, pois as gargalhadas no tardaram a ecoar. Contudo, sob o olhar penetrante dos senhores da Ilha dos Sonhos, rir era a ltima coisa que me passava pela cabea. Numa voz clara, quase desprovida de sentimento, Ivarr iniciou a sua exposio. Foi sucinto, revelando o indispensvel. H muito que ns estvamos insatisfeitos com o rumo que a nossa unio tomara, por isso resolvramos separar-nos, para que cada um pudesse buscar a felicidade. A nossa vontade fora declarada ao rei Steinarr que legitimara o ajuste. O rei-lobo lamentava que os meus pais no tivessem estado presentes e prometia fazer o que fosse necessrio, para compens-los por qualquer dano que a nossa deciso viesse a causar. No fim, fez uma pausa e franziu o cenho, acabando a balbuciar confuso: No pareceis surpreendidos... Ns no somos tolos! replicou a minha me, estreitando a cintura do marido. H muito que sabamos que o vosso casamento enfrentava srios problemas... No entanto, guardvamos a esperana de que vos esforareis por super-los.

Verifiquei que o abrao de Catelyn no era uma carcia, mas um artifcio para impedir Throst de se manifestar de forma mais impetuosa, quando ele mastigou num tom cortante: Essa idia partiu de ti, Ivarr? Na verdade foi minha, papai interferi, quedando-me ao lado do prncipe, a fim de corroborar a sua justificao. Mesmo que o rei Steinarr no tivesse exigido a Ivarr que desposasse outra mulher, eu ter-me-ia afastado. J no suportava dividir-me entre o apelo da Pedra do Tempo e as minhas obrigaes no castelo! O nosso casamento foi uma precipitao... E a separao resultou num alvio profundo para os dois. A prova de que tomamos a deciso certa que estamos diante de vs, explicando o sucedido sem embaraos nem rancores... Fixei o olhar cristalino, antes de lhe estender a mo e concluir: Como bons amigos que somos. Ivarr correspondeu cortesia e s a me apercebi do seu tremor. Tambm ele receava o desenlace da reunio. Se o jarl repudiasse os nossos argumentos, como poderia manifestar-lhe as suas intenes quanto loba prateada? O meu corao mirrava a cada batida, ao constatar o desnimo do meu pai. Incapaz de me conter, lancei os braos em torno do seu pescoo, suplicando angustiada: Por favor, papai... Perdoa se te decepcionei! Estava prestes a ceder ao pranto, quando Throst objetou na sua voz terna: Tu jamais me decepcionars, querida! Bem sabes o quanto te amo. Fez uma pausa, respirando fundo. Gostaria que tivsseis sanado as vossas divergncias. Porm, se tal no foi possvel, nada posso fazer alm de me conformar. Ficamos em silncio, desfrutando do carinho que nos unia. Ivarr respeitou esse momento de comoo,

suspirando de alvio. No entanto, ambos tnhamos conscincia de que os sobressaltos estavam longe de terminar. Eu ainda no dominara a respirao, j a minha me indagava: Como est a Freya e o meu querido neto? Ainda no me falaste deles, Edwina! Arquejei, entaramelando sons sem nexo. Por fim, l balbuciei: A Freya e o Thorson esto bem... A minha garganta colou-se e a voz falhou-me. Felizmente, Ivarr veio em meu auxlio, participando com uma serenidade estudada: Muita coisa sucedeu no Norte, durante o Inverno. H de agradar-vos saber que Aesa foi assassinada, o prncipe Helgi tornou-se rei e o meu pai acordou a paz com os Vndalos... Enquanto o Esprito da Luz falava, os senhores da Ilha dos Sonhos entreolhavam-se boquiabertos. Se a desvairada sucesso de acontecimentos que haviam mudado drasticamente as nossas vidas ainda me atordoava, s podia imaginar o que os meus pais estavam a sentir. Todavia, a minha alterao no passara despercebida a Catelyn que, mal recuperava do assombro suscitado pelas novas de Ivarr, j me confrontava com uma firmeza ansiosa: Aconteceu algo Freya, Edwina? O que que no me estais a querer contar? Engoli em seco. Dessa vez, nada do que Ivarr pudesse dizer desviaria a ateno da minha me da sorte da filha mais nova. Ela j apreendera a nossa hesitao... E eu resolvi terminar com a sua angstia, uma vez que era intil adiar o inevitvel: A Freya est novamente grvida do Helgi, mame. Pediu-me que vos transmitisse o seu amor... E que recolhesse a vossa bno, para que possa aceitar o pedi-

do de casamento que o novo rei do povo vndalo lhe dirigiu. As estrelas ocultavam-se por trs do negrume das nuvens que forravam o cu. Aos meus ps, as ondas iam e vinham em cadncias desordenadas; rebentavam umas sobre as outras, formando lenis revoltos de espuma branca. O mar estava picado por um vento agreste, que levantava remoinhos de areia. Os meus cabelos esvoaavam, mas eu no sentia frio. Inspirava com agrado o cheiro da maresia, enquanto me perdia em pensamentos tortuosos. Desde criana, a praia da Ilha dos Sonhos era um dos meus refgios de eleio. Todavia, nessa noite teria preferido refletir na privacidade das Pedras do Mundo. S no subira ao cume da Montanha da Magia, porque no desejava incomodar a feiticeira Melina. Segundo a minha me, a jovem que ns salvramos das garras de Esteban escolhera esse lugar sagrado para aperfeioar a sua Arte. No incio do Inverno, recolhera-se em meditao e no mais descera ao povoado. Era Catelyn quem lhe levava gua fresca e comida, sempre que podia. No entanto, Melina raramente tocava nos mantimentos. Preparava-se com afinco para a batalha contra os mestres da Arte Obscura, consciente de que o seu empenho podia determinar a vitria ou a sujeio daqueles que combatiam o mal. Alm de Melina, outra ausncia intrigara-me ao chegar casa do jarl. Descobrir que a tia Ingrior resolvera viver algum tempo junto do seu primognito Trygve, Sacerdote da Ilha dos Penhascos, deixara-me perplexa. Segundo a minha me, a morte do tio Berchan abrira uma ferida profunda no corao da cunhada, agravada pelo choro saudoso da pequena Lyonnette, que perguntava incessantemente pelo pai. A tia Ingrior acreditava que a tranqilidade inabalvel daquela sociedade fechada

acabaria por lhes restabelecer os espritos. Eu estava longe de partilhar dessa convico. Os nativos do arquiplago eram pessoas discretas e recatadas, com costumes austeros. As suas tradies fascinavam-me tanto quanto horrorizavam, devido sua inflexibilidade implacvel. Tudo o que se desviava da norma era repudiado e castigados aqueles que ousassem distinguir-se dos demais. Por isso, Trygve e Amora tinham confiado a sua filha Oriana minha proteo. Se o Povo dos Penhascos sequer sonhasse com o enlace secreto e proibido dos seus sacerdotes, expulsariam o meu primo da ilha e condenariam a sua amada morte, por traio. Era-me difcil imaginar uma mulher independente e tolerante como a tia Ingrior a viver sob leis to severas. Eu, decerto, seria incapaz de faz-lo! Outra penosa surpresa fora encontrar a prima Signy, esposa do valoroso Krum, a viver na casa dos meus pais, completamente alheada da realidade. Fiquei a saber que quase a havamos perdido, durante o rigor do Inverno. Certa noite, Signy desaparecera debaixo de uma chuva torrencial e ventos capazes de arrebatar um homem ao solo. Fora a sua filha Svana quem dera o alarme. Porm, apesar dos esforos, a comunidade s conseguira resgat-la no dia seguinte. Deambulava pela enseada rochosa onde as focas se reuniam, com as roupas rasgadas e o corpo marcado por numerosos golpes e contuses, resultantes de quedas entre as pedras. Por pouco, o mar no a reclamara! Tinham-na carregado at aldeia a grande custo, gritando e esperneando como uma doida. Mais tarde, Signy garantira minha me que sara para passear com o marido... e que este desaparecera, deixando-a sozinha. Nem queria ouvir dizer que tal era impossvel. Recusava-se terminantemente a aceitar a morte de Krum.

Os dias que se seguiram a esse incidente haviam requerido muito carinho e pacincia por parte da famlia. Hoje, as alteraes bruscas de comportamento da me de Eric eram controladas pelos xaropes e os chs de ervas da feiticeira Catelyn, que a mantinham tranqila, durante o dia, e a foravam a dormir profundamente, noite. A minha me contara-me que, muitas vezes, Signy sentavase mesa e tinha longas conversas com uma cadeira vazia, como se o esprito do marido a acompanhasse. Nessas alturas, os habitantes da casa afastavam-se, para que ela vivesse os momentos de felicidade criados pela sua imaginao. Raramente perguntava pelos filhos. No entanto, sabia que Eric se tornara jarl da Terra Antiga e acreditava que Svana fora viver com o irmo. Eu tivera de segurar as lgrimas, ao v-la debruar-se sobre a manta colorida que no se cansava de tecer, enquanto me asseverara, com um sorriso cndido e olhos cintilantes de orgulho, que esta haveria de agasalhar o primeiro dos seus netos vares. O sumio de Svana, h cerca de duas semanas, pusera a casa do jarl em alvoroo. Logo que a sua ausncia fora constatada, os guerreiros haviam passado a ilha a pente fino, julgando que, tal como a me, ela tivesse perdido o tino e sado sem rumo, movida por um delrio. No fim, o jarl fizera uma descoberta assombrosa: a filha de Krum convencera o comandante de um navio de comrcio a lev-la consigo, quando partira rumo ao sul. Furioso, o meu pai quisera lanar-se em sua perseguio... Todavia, a esposa impedira-o. Svana escolhera sacudir dos ombros todos os problemas e responsabilidades, abandonar a famlia e buscar uma nova vida. Obrigla a regressar no era soluo. A jovem teria de aprender sua custa que estava errada, ou jamais daria valor ao que deixara para trs.

Distrada pela dana irrequieta do mar, pensei que Svana no se revelara muito diferente de Estrid. O egosmo que as governava fazia-as pensar unicamente no seu conforto, desprezando tudo o resto. Se Estrid tentara matar o pai, Svana desamparara a me quando esta mais necessitava de amor. O desabafo de Bryan, ao tomar conhecimento do mais recente despautrio da prima, martelava-me a cabea, qual veneno que corroia o afeto que eu sempre nutrira pela minha irm de criao: Eu no vos disse que ela no prestava? O grito de uma gaivota chamou-me a ateno. Pisquei os olhos e respirei fundo, tornando realidade. A luz da manh comeava a despontar, ainda tmida, mas suficiente para denunciar as formas prateadas que serpenteavam sob as ondas. Seria um cardume? Mais gaivotas deixaram a areia, respondendo' ao apelo da companheira. Todavia, em vez de mergulharem sobre a cobiada refeio, voaram de regresso praia, piando assustadas. Levantei-me, alarmada... E, no instante em que a minha sombra se estendeu sobre a gua, os vultos desapareceram. Engoli a custo, percorrida por um calafrio. As palavras com que arrostara Edwin, na nossa ltima discusso, ressoavam-me aos ouvidos quais trombetas de guerra: Oferecer-te um amuleto animado pela sua magia foi a forma que Luthia ideou de seguir o teu paradeiro. Instintivamente, levei a mo bolsa que trazia cintura, onde o malfadado bzio repousava desde a dita noite. Eu no me esquecera da sua existncia! Contudo, ainda no resolvera o que fazer. Apesar de a razo me garantir que devia destru-lo, parte de mim desejava entreg-lo ao prncipe Nereus, a fim de ajud-lo a cumprir a profecia. No entanto, sabia que Edwin tomaria o meu gesto como uma agresso a Luthia e se zangaria. Com os olhos presos nas ondas, interroguei-me se no seria tempo de decidir o destino do amuleto. O meu sangue fervia,

s de cogitar que as formas prateadas eram servas da princesa das sereias, enviadas para nos espiar. Bastar-meia atirar o bzio ao mar para encerrar o assunto. Se Luthia o desejasse, poderia resgat-lo... A no ser que o seu primo trito chegasse primeiro! Dessa forma, o futuro do Povo da gua ficaria entregue sorte, em vez de pender sobre a minha cabea. Edwina... Saltei de susto ao escutar o apelo da minha me. Estava to distrada que nem a ouvira aproximar-se. Larguei o bzio dentro da bolsa e voltei-me para encar-la, forando um sorriso na tentativa de disfarar a perturbao. De p to cedo, querida? admirou-se, esticando-se para me beijar. No conseguiste dormir? Na verdade, eu no pregara olho! Por fim, resolvera sair da cama e meditar beira-mar. As minhas indisposies agravavam-se e comia cada vez menos. Em conseqncia, sentia-me fraca e sensvel. Tudo me comovia. Tudo me irritava. Andava com os nervos flor da pele, de tal forma, que at j receava estar a ser vtima de um feitio de prostrao, como aquele que Gwendalin me lanara quando do ataque dos corvos danados. Aproveitei o fato de me encontrar sozinha com a minha me para lhe transmitir esse temor. E a sua resposta deixou-me estupefata: No te preocupes, Edwina! Isso conseqncia da tua condio. O meu corao apertou-se, ao inquirir ansiosa: Qual condio? Ora! volveu Catelyn com um sorriso condescendente. No precisas de disfarar a tua felicidade, querida! O pai e eu compreendemos o que se passou contigo e o Ivarr, e aceitamos o amor que partilhas com o teu primo. Era inevitvel, j que vs estveis destina-

dos! Confesso que fiquei apreensiva, ao perceber... Mas o contentamento destroou o medo! Quaisquer dificuldades que surjam, havemos de super-las juntos, em famlia, como at aqui. Ainda no contaste a Edwin, pois no? O meu queixo pendia, enquanto ela falava. Quando terminou, tive de arquejar vrias vezes para conseguir titubear alarmada: O que foi que eu no contei? Que a deusa me valha! murmurou Catelyn, perplexa. Tu prpria no sabes! Ests a assustar-me, mame! retruquei agoniada. As suas mos envolveram as minhas e, com muito cuidado, incentivou-me a sentar na areia. Aquiesci, fustigada pelo pnico. No me ocorria nada que justificasse as suas afirmaes. Ento, a senhora da Ilha dos Sonhos declarou: Tu ests grvida, Edwina! Parei de ouvir e a minha viso turvou-se. Se uma espada me trespassasse, no verteria uma gota de sangue! A minha mente convulsionava. No era verdade! No podia ser verdade! A minha me estava enganada. Quando que as minhas regras tinham surgido pela ltima vez? Andava to distrada que nem dera pela sua falta! Estavam atrasadas, sem dvida... Porm, tal j sucedera antes! O meu corao quase rebentava o peito. O ar recusava-se a alimentar-me os pulmes... Edwina... No desmaies, querida! Abri os olhos e deparei com o rosto preocupado da minha me. Ao ver-me reagir, respirou fundo e sorriu, estreitando-me com ternura. Alegra-te, meu amor! Desta vez, tudo correr bem...

A Velha do Tronco Oco avisou-me interrompi, sem flego. Explicou que a minha unio com Edwin seria imune ao sortilgio de Aesa, porque as nossas essncias estavam fundidas no instante em que fui amaldioada. Eu no acreditei... Ou melhor, foi tudo to rpido, to inesperado... Eu... Eu nem pensei! No me lembrei... Acalma-te! tornou a minha me apaziguadoramente. Os teus olhos dizem-me que vais ser me de um rapago, forte e belo como o pai. E a profecia do filho do drago? repliquei sobressaltada. Catelyn acariciou-me os ombros, tentando serenar-me o esprito. Esqueces que o Thorson nasceu portador da marca? contestou com firmeza. Em vez de te angustiares, concentra-te em debelar a fraqueza que te sujeita. Pelo que me confidenciaste, o beb est a consumir-te viva! A magia do seu sangue deve ser extremamente poderosa, uma vez que rene o vigor de dois Guardies. Tens de te alimentar bem, repousar e recorrer Lgrima do Sol, a fim de lhe forneceres toda a energia de que necessita para se desenvolver. Alm disso, o Edwin deve ajudar-te... No! interrompi, espavorida. Edwin no pode saber! Jamais consentiria que eu prosseguisse... Realmente, talvez seja melhor ficares aqui! atalhou a minha me, determinada. A tua gravidez pode ser um sinal de que no deves travar essa batalha. J entregaste a mensagem da Pedra do Tempo. Que sejam outros a combater Esteban! H muito que Melina se prepara para faz-lo. Sob a minha orientao... Nem pensar! cortei com ardor. A incumbncia de afrontar o destino pertence queles a quem a Pedra do Tempo fez a revelao! Alm disso, apesar de Melina ser uma feiticeira, a sua magia j se mostrou inefi-

caz contra Esteban. Ele haveria de esmag-la sem piedade, se a oportunidade surgisse, tal como fez com o seu irmo. No subestimes Melina! objetou a senhora da ilha. O seu poder maior do que imaginas e h de revelar-se de grande valia. Lembra-te que, diante dos nossos inimigos, temos de agir como uma nica fora. Se nos permitirmos dividir por quaisquer emulaes ou soberbas, enfrentaremos a derrota certa! Engoli em seco, descontente com a reprimenda. Catelyn entendera a minha reao como uma demarcao de territrio; a convico de que mais ningum seria capaz de contrariar o infortnio revelado pela Pedra do Tempo, alm da Guardi da Lgrima do Sol. Contudo, isso no refletia, de todo, o meu pensamento... Assim como tambm no era verdade que eu achasse a minha Arte superior de Melina! No entanto, at a minha me tinha de admitir que existiam diversas formas de energia... E eu possua a convico de que a magia da jovem feiticeira no era a indicada para defrontar Esteban. bvio que no dispenso a ajuda de Melina, se ela aceitar acompanhar-nos repliquei, obstinada. Contudo, no prescindirei do meu lugar na frente de batalha... E, para isso, Edwin no pode saber que estou prenhe! Ante a minha teimosia, a feiticeira Catelyn respirou fundo e encolheu os ombros, revidando: No quero interferir nas tuas decises, filha... Porm, acredita quando digo que omitir algo to importante um erro grave, capaz de comprometer aquilo que conquistaste. S te peo que ponderes... Pensa muito bem, Edwina! A nossa paragem na Enseada da Fortaleza foi breve, apenas o suficiente para reabastecer o Drago dos Mares com gua fresca e comida. O tio Stefan veio ao nosso

encontro, a fim de se inteirar das novidades e matar saudades. Sorri confortada, ao ver a minha me cobrir o irmo de beijos. No obstante a distncia imposta pelas circunstncias da vida, a relao que partilhavam continuava a ser especial. O tio Stefan mostrou-se inquieto, ao verificar que o tio Edwin no nos acompanhava, mas sossegou ao saber que estava de boa sade. O terror que vivramos no ltimo Vero, quando Estrid tentara envenenar o pai, ainda lhe tirava o sono. Diante do primognito do irmo, Lorde Stefan reagiu com a generosidade que o tornava excepcional. As perguntas e afirmaes que lhe dirigiu foram um incitamento para o futuro, como se o passado obscuro do sobrinho estivesse encerrado. Percebi quo grato Edwin lhe ficara, pelo carinho e gentileza demonstrados. E, mais uma vez, a sua lhaneza e empenho para se integrar na famlia deixaram-me carregada de remorsos. Eu ainda no confessara a Edwin que estava grvida. Alm de temer que me obrigasse a abandonar a caa a Esteban, ensombrava-me o medo de que essa criana no fosse a concretizao de um sonho, mas o desencadear de outro pesadelo. A minha me garantia-me que nada havia a temer, no que respeitava profecia do filho do drago. No entanto, essa no era a nica questo que me atormentava. A Velha do Tronco Oco dissera que a maldio de Aesa no findaria com a morte da bruxa e que s a unio da Rainha do Sol com o Rei da Lua teria capacidade de superar o infortnio. No entanto, como podia eu assegurar-me da veracidade da sua convico? E se o desfecho dessa gravidez fosse igual aos anteriores? Por outro lado, a conscincia martirizava-me... Com que direito exigia sinceridade ao Rei da Lua, o fim de todos os segredos, quando eu prpria lhe ocultava algo to importante?

A minha me repreendia-me, afirmando que o que estava feito no podia ser desfeito. Em breve, Edwin haveria de verificar o crescimento da minha barriga. Era ridculo imaginar que seria capaz de aguardar o despontar da sexta lua cheia e a confirmao das palavras da Velha do Tronco Oco para lhe contar que ia ser pai. Quanto mais tempo passasse, pior! Porm, no obstante essa certeza, a coragem no me assistia. Respirei fundo, ao escutar a ordem do meu pai para seguirmos viagem. Impacientava-me por pisar o solo do Imprio e descobrir que conseqncias haviam resultado do terrvel anncio da Pedra do Tempo. Estaria William vivo ou teria o trono cado nas garras do seu herdeiro? Se John j fosse rei, eu nem imaginava que recepo nos prestaria! Ele detestava o povo viquingue, quase tanto quanto me odiava. Nas poucas palavras que havamos trocado, enunciara o desejo de me ver arder numa fogueira. Declarava-se inimigo de todos aqueles que possuam magia no sangue... No entanto, fora criado por um mestre da Arte Obscura! John acreditara que teria o mundo aos seus ps, com o apoio de Esteban. Esteban planeara conquistar o mundo, s custas da estreiteza do esprito de John. Ambos mereciam o meu desprezo! Porm, agora que o seu pacto fora desfeito, eu no hesitaria em engolir o orgulho e aliar-me ao ignbil prncipe, para combater o feiticeiro. Restava saber se John estava disposto a ouvir a voz da razo. Os homens remaram para fora do porto, sob o comando do jarl Throst. Ivarr mantinha-se ao seu lado, mas parecia distrado da realidade. Segui o olhar cristalino e deparei com Thora. A minha irm fixava o mar com uma expresso perdida. Eu gostaria de ter tido oportunidade de lhe falar, antes de embarcarmos. Todavia, como sempre acontecia quando sofria uma contrariedade, ela isolara-se e recusara quaisquer palavras de conforto.

Era fcil adivinhar quo duros os ltimos dias tinham sido para o rei-lobo e a loba prateada. Aps anos de conteno, haviam finalmente assumido o seu amor, esperando a aprovao dos meus pais. Contudo, o jarl negara-se a atend-los. Mal o herdeiro do trono viquingue aflorara a inteno de desposar Thora, fora silenciado por um brado que estremecera as fundaes da casa. Ivarr poderia ter imposto a sua autoridade, mas, sabiamente, escolhera retirar-se e aguardar que o nimo de Throst esfriasse. Catelyn reagira melhor. Na verdade, a minha me sempre soubera que era por Thora e no por mim que a paixo do prncipe ardia. Se bem a conhecia, seria ela quem haveria de apaziguar a ira do marido, convencendo-o de que Ivarr no trara a sua confiana, apenas se rendera ao apelo do corao. Sem querer, o meu olhar regressou a Edwin e fui incapaz de conter um sorriso, ao v-lo manobrar um remo com a mesma percia e vigor dos restantes guerreiros. Confortava-me pensar que, na eventualidade de um confronto, o Guardio da Lgrima da Lua saberia defenderse eficazmente com a magia e a espada. Ele surpreendeu o meu olhar e retribuiu o sorriso. Prendi o flego; as faces incendiando-se, tal o ardor das recordaes que me assolavam. Sentia falta dos dias despreocupados que partilhramos, no topo da Montanha Sagrada; dos beijos e carcias, do sussurro apaixonado da sua voz. O mar prometia uma viagem tranqila, ao contrrio do que sucedera at ento. O vento soprava a nosso favor e as ondas empurravam -nos com ligeireza, em direo ao territrio do rei William. Vi a minha me abeirar-se de Melina e pousar-lhe a mo no brao, tentando distra-la da reflexo que a distanciava dos demais. A feiticeira correspondeu ao seu carinho e, por um breve instante, os nossos olhos encontraram-se...

Melina e eu trocramos poucas palavras, desde que ela descera da Montanha da Magia, na vspera do nosso embarque. Eu esperara rever a jovem que Bryan resgatara ao mar, no porto do Imprio; a amiga que deixara na Ilha dos Sonhos, quando tornara ao Norte. No entanto, apesar da amabilidade no trato, o calor extinguira-se no olhar de Melina. O dio mortal que devotava a Esteban fizera-a aplicar-se no estudo da Arte, mergulhar nas brumas da sua origem e buscar o Conhecimento Superior da raa a que pertencia. O processo transformara o seu corao num glaciar. Nem reagira, quando Bryan a cumprimentara! Alis, tratara-o com uma frieza despropositada, que o fizera engolir em seco e retroceder. Na altura, eu pensara que seria impossvel confundi-la com uma mulher humana... Ficara at chocada com tamanha alterao de comportamento! Porm, agora que nos encarvamos, apercebia-me de algo bastante diferente. Melina fugiu do meu olhar, apressando-se a suster as defesas que descuidara. Eu fixei o mar, com o corao apertado. Afinal, a feiticeira no mudara... Apenas quisera impingir-me essa crena! A sua carapaa impenetrvel mais no era do que um subterfgio para disfarar o terror. Melina estava apavorada! No entanto, o orgulho, assim como a dvida de sangue e de honra que tinha para conosco, impedia-a de recuar. A veemncia com que se aplicara no treino da Arte no representava o desejo de se vingar de Esteban, mas o medo de falhar, de nos decepcionar, de tombar da mesma forma inglria que o seu irmo Julien. A bem da verdade, eu teria preferido continuar a congeminar que ela se transformara numa criatura sem sentimentos... do que acrescentar aos problemas que me desassossegavam o receio de v-la fraquejar e ceder, no momento em que o nosso destino se decidia. Mal avistamos o porto do Imprio, tornou-se bvio que muita coisa mudara. Soldados envergando as co-

res do rei patrulhavam o cais, onde os marinheiros se misturavam com os comerciantes, numa azfama ordeira. Algumas mulheres vistosas tentavam convencer os homens a visitar as tabernas, seduzindo-os com gargalhadas ousadas e o bambolear das ancas generosas. O vento transportava o cheiro do peixe e do suor de uma labuta esforada. Porm, a mais agradvel das surpresas foi ver o meu primo Quinn cavalgar ao lado de Simon, Mo de Ferro, na comitiva enviada para nos receber. Aps a distribuio de mesuras, ficamos a saber que William, o conquistador, ainda lutava contra a morte, com uma teimosia sobre-humana. Contudo, j no era ele quem tomava as decises no Imprio, mas a sua esposa Mary. Fora a rainha quem mandara o seu fiel general ao nosso encontro, para nos convidar a desfrutar da hospitalidade do castelo. Mo de Ferro e o jarl Throst eram amigos de longa data, por isso o meu pai no se coibiu de lhe colocar algumas questes espinhosas. Foi-nos revelado que o padre Esteban tinha a cabea a prmio em todo o territrio, sob a acusao de bruxaria e rapto daquele que se pensava ser o neto recm-nascido do rei. Enquanto nos guiava atravs das ruas largas do povoado, o general confidenciava: Eu estava l... Se no tivesse testemunhado a perfdia do feiticeiro com os meus prprios olhos, jamais acreditaria, Throst! Ele apossou-se da mente do prncipe John e ordenou-lhe que matasse o pai. S a interveno do valoroso Lorde Quinn evitou a tragdia! Troquei um olhar significativo com Edwin, ao ouvir o guerreiro descrever o caos que a Viso nos desvendara. Os cascos dos cavalos ressoavam nas pedras que forravam as ruas, sobressaindo do som surdo das passadas dos homens. As portas e as janelas das habitaes exibiam aldees de aspecto modesto mas robusto, que nos espreitavam com curiosidade. Da ltima vez que eu

ali estivera, nem lhes vira a ponta do nariz, pois o medo levara-os a ocultar-se no interior das casas. O prncipe John recorda-se do que lhe aconteceu? inquiria o meu pai. De incio, receei que a sua mente ficasse afetada pela possesso respondia Quinn. No entanto ele lembra-se de tudo, perfeitamente bem. E Mo de Ferro continuava: Assim que conseguiu empunhar a espada e montar a cavalo, o prncipe John reuniu-se aos nossos melhores guerreiros e a Lorde Quinn, na perseguio ao feiticeiro. Revistamos todas as casas asseverou o meu primo. Interrogamos os aldees. Esquadrinhamos os campos... Mesmo os barcos so retidos no porto, at que existam garantias de que no transportam o danoso passageiro. Todavia, os nossos esforos tm-se revelado vos. Parece que aquele maldito se sumiu no ar! A cidade ficou para trs. A nossa frente estendiase um caminho ngreme e sinuoso, que terminava num magnfico castelo de pedra brilhante. Enquanto o jarl e Mo de Ferro trocavam impresses sobre a fuga de Esteban, aguardei que a minha me perguntasse por Estrid. Todavia, ela mergulhara num silncio refletivo, como se necessitasse de preparar o esprito, antes de penetrar no reduto do rei William. O olhar violeta de Melina fixava a imponente fortaleza, cintilando com ardor. Era fcil imaginar a agonia que a devastava. Fora ali que o seu irmo conhecera a tortura e a morte. O soberano do Imprio podia no ter sido responsvel pelo suplcio de Julien, mas acobertara o seu assassino. Inclusive, promovera a caa a dezenas de outros homens e mulheres de sangue antigo, queimandoos vivos em fogueiras, no terreiro do castelo, para aprazimento dos mesmos aldees que nos haviam saudado.

Por mais que se tentasse controlar, eu divisava o seu tremor. Ela era uma feiticeira em solo flamante de intolerncia. E se algum a reconhecesse e desatasse aos berros, exigindo a sua morte? Melina estava to perturbada, que me questionei se no teria sido um erro traz-la na campanha. Mo de Ferro e o jarl Throst teciam consideraes acerca do possvel paradeiro de Esteban. Os rochedos escarpados, que se suspendiam sobre o mar, eram o nico stio que no fora minuciosamente investigado. Ainda assim, enquanto falvamos, o prncipe John e os seus guerreiros perscrutavam cada buraco, cada pedra e arbusto daquele lugar de acesso quase impossvel... No entanto, havia unanimidade na opinio de que esse esconderijo era o menos provvel. O demnio no pode ter ido longe, com o jovem prncipe nos braos! desabafava Mo de Ferro, numa voz cava de frustrao. Um beb necessita de leite e cuidados para sobreviver... Esteban tem de estar refugiado na aldeia ou no porto! conclua Quinn, fixando o jarl com um nimo renovado. Pode ter iludido a nossa percepo, na primeira busca que fizemos... Todavia, com a vossa ajuda, havemos de encontr-lo e resgataremos o prncipe herdeiro. O seu entusiasmo contagiou Mo de Ferro, que acrescentou: Sei que falo em nome do rei William e da rainha Mary, quando digo que o Imprio est muito satisfeito com a vossa chegada, Throst! um alvio saber que podemos contar com o apoio dos nossos aliados, nestes dias de provao. Incapaz de contrariar a debilidade crescente do marido, a rainha Mary chamara a si a regncia do Imprio. E, enquanto John se empenhava na busca de Este-

ban e da criana raptada, era o prncipe Bernard quem ajudava a me a impor a ordem. Ao sab-lo, compreendi por que o povoado me parecera to seguro e limpo. Eu j tivera o prazer de conhecer o segundo filho varo do rei William e ficara agradavelmente impressionada. Para alm de ser um guerreiro de elite, Bernard tinha uma personalidade marcante e, ao contrrio do irmo mais velho, criado sob a influncia de Esteban, sabia pensar pela prpria cabea. Essa era a sua oportunidade de provar aos pais que possua esprito de lder. E, por tudo o que me fora dado a conhecer, estava a fazer um excelente trabalho. Ao chegarmos ao castelo, a rainha do Imprio recebeu o jarl Throst da Ilha dos Sonhos e o prncipe Ivarr do povo viquingue, na sala do trono. Enquanto a reunio decorria, a minha me, Thora e eu conversamos com Quinn e constatamos o prodgio do seu restabelecimento. Segundo ele, a magia que lhe habitava o sangue fortalecera-o, at que, certo dia, se descobrira sarado. No entanto, guardara segredo da cura, temendo ser acusado de bruxaria e condenado fogueira. Aos olhos de Isobelle, a sua regenerao surgia como um milagre; uma bno do Senhor, que permitira a Quinn desmascarar o falso padre e salvar o Imprio. A mim, pouco interessava se Quinn recobrara o vigor por artes mgicas ou divinas. Era maravilhoso v-lo fazer uso da mo direita e caminhar sem o auxlio do bordo. A minha me observava-o radiante, pois nunca se conformara por no ter sido capaz de lhe corrigir as deformidades impostas por Magnor. No fim, foi Thora quem informou Quinn da morte do irmo de Ivarr. Apesar de detestar Magnor, at a loba prateada admitia que ele pagara um preo demasiado elevado pela traio. Por seu lado, Quinn lamentou o sucedido com verdadeiro pesar. H muito que perdoara o prncipe rebelde por ter

destroado o seu sonho de se tornar guerreiro. A sorte acabara por lhe abrir outros caminhos e o jovem conselheiro de William trilhara-os com sucesso. A coragem com que defrontara Esteban valera-lhe a gratido da famlia real e o respeito do exrcito do Imprio. E o dia do seu casamento com Isobelle aproximava-se a passos largos. O que mais podia desejar? Tal como at a, Melina manteve-se afastada da agitao. Assim que a conduziram ao quarto que iria partilhar com Thora, tornou a mergulhar no seu mundo silencioso e secreto. Eu j no sabia o que pensar! A atitude da feiticeira comeava a parecer-se assustadoramente com o delrio do meu tio Berchan, antes da estranha sucesso de acontecimentos que o haviam condenado morte um misto de temor, revolta e altivez, que nada tinha de racional. O sangue de Melina era puro, logo, devia resistir a quaisquer desafios que Esteban lhe lanasse. Porm, eu sentir-me-ia muito mais segura se ela desabafasse o que a apoquentava. Nem queria imaginar o que podia acontecer se, dominada por um impulso alucinado, Melina decidisse avanar sozinha contra Esteban. Felizmente, a minha me tambm se mostrava atenta a essa perturbao e quedava-se ao seu lado, embrenhada em confidencias que mais ningum conseguia escutar. A reunio dos aliados prolongou-se pela tarde. Thora juntara-se a mim, no aposento onde eu fora instalada. Era, provavelmente, um dos melhores do castelo, com vista sobre o povoado e o mar do Imprio. A enorme cama estava decorada com um dossel de onde pendiam cortinados de seda amarela, que contrastavam maravilhosamente com a colcha castanha bordada e os reposteiros da mesma cor. Eu tivera vontade de escusar toda aquela opulncia... Todavia, faz-lo obrigar-me-ia a justificar que j no estava casada com Ivarr. No fim, resignara-me e agradecera a Isobelle, certa de que a prin-

cesa se horripilaria ante tal revelao. Estava demasiado cansada para debater as divergncias das nossas convices. Isto no me cheira bem! mastigava a minha irm. Os homens que acompanham John no so os mesmos que seguiam Esteban, quando acreditavam que o feiticeiro era um padre? Eu sabia onde o raciocnio da loba prateada a conduziria, pois tambm j trilhara esse caminho sinuoso. Confirmei com a cabea e a minha irm prosseguiu: No verdade que, aps a manipulao de um feiticeiro, a mente de um Homem pode voltar a cair no seu domnio, sempre que este desejar? Sim... hesitei. No entanto, tambm pode ocorrer o contrrio! Se a mente for forte, escapar ilesa possesso e at adquirir resistncia ao sortilgio. Thora encolheu os ombros, objetando: Nesta adversidade, eu no contaria com isso! O mais provvel que Esteban se divirta a passear debaixo do nariz dos guerreiros, sem que estes o consigam ver! Se no fores tu, mais ningum achar o feiticeiro! Respirei fundo, antes de responder: Nada podemos fazer, antes de a reunio terminar. Alm disso, todos concordam na improbabilidade de o feiticeiro se ter refugiado nos penhascos e asseguram que John ir voltar de mos vazias... S espero que o nosso pai consiga convencer a rainha a dar-nos permisso para dirigir as novas buscas. A minha irm sacudiu a cabea com um suspiro frustrado. S depois desabafou: Estou com um mau pressentimento, Edwina... Nesse instante, a porta abriu-se e a nossa me entrou no quarto. Assustei-me ao v-la ofegante, mas surpreendentemente plida. Ajudei-a a sentar-se na cama, enquanto Thora corria a servir-lhe um vaso de gua. A

feiticeira Catelyn sorveu o lquido devagar, piscando os olhos com veemncia, como se o gesto pudesse eliminar as recordaes que a transtornavam. Depois de insistirmos, acabou por confessar: A rainha mandou-me chamar... No estranhei a cortesia, pois conhecemo-nos h muito. Porm, em vez de me conduzir sala do trono, o criado levou-me aos aposentos reais. Fez uma pausa, como se se atrapalhasse na respirao, e teve de beber gua para continuar: Mal entrei no quarto, Mary caiu-me nos braos, chorando copiosamente. Disse que sabia que eu possua o dom de restabelecer os enfermos e rogou-me que salvasse o marido, uma vez que nenhum dos curandeiros do reino fora capaz de faz-lo. No tive como negar! Ela estava desesperada, quase a desfalecer de dor... A voz faltou-lhe e Thora apressou-se a encher o vaso. Todavia, a nossa me no voltou a beber. Quedouse em silncio, fixando o vazio com uma expresso atormentada. Aflita, ajoelhei-me aos seus ps e apertei-lhe as mos entre as minhas, apelando receosa: Mame... No usaste a tua magia diante da rainha, pois no? Os olhos verde-floresta encararam-me, assombrados. A sua voz soou rouca, quase imperceptvel, ao balbuciar: impossvel descrever-vos a condio do rei! William est muito pior do que o vosso tio Edwin, quando a morte o visitou... Contudo, ainda assim persiste, como se a rainha do submundo se divertisse a observar o seu suplcio. A emoo estrangulou-a, antes de concluir: Eu estava disposta a evocar a magia, se essa ousadia pudesse salvar William! Porm, nada h a fazer... To pssimas novas destruam a esperana de manter John afastado do trono. No entanto, no tive tempo de me apoquentar com a conseqente condenao do Tratado, nem sequer de lastimar o cruel destino

do rei do Imprio, pois a minha me cobriu o rosto com as mos e desatou a chorar. Troquei um olhar com Thora, desnorteada. Assaltava-me a convico de que a causa de tamanho sofrimento no era a morte de William, nem to-pouco o desgosto de Mary. A nossa me escondianos algo grave! Eu contava pelos dedos as vezes que a vira render-se ao pranto, dessa forma arrebatada. No fim, foi Thora quem indagou: Afinal, por que que choras, mame? Receei que a pergunta casse no vazio. Porm, a senhora da Ilha dos Sonhos, volveu: Porque compreendo o que Mary est a sofrer. Ela ama verdadeiramente o marido... E acredita que a sua vida h de findar com a dele. Thora franziu o cenho, questionando o discernimento da me. Ento, Catelyn suplicou: Preciso de ver o Throst! Tentei procur-lo, mas faltaram-me as foras... E essas simples palavras fizeram luz no meu esprito. Ao buscar uma soluo para o infortnio do rei do Imprio, a feiticeira Catelyn fora confrontada com uma revelao inesperada. Sentei-me ao seu lado na cama e embalei-a nos braos, replicando: No te inquietes, mame. A Thora vai buscar o pai. E como a minha irm hesitava, insisti impaciente: Vai! Mal a porta se fechou, o pranto da nossa me redobrou de intensidade. Mordi o lbio, ponderando como interrog-la sem lhe exacerbar a agonia. Contudo, quaisquer rodeios haveriam de se revelar inteis, ante a enormidade da sua aflio. Acabei por desferir, quase cruamente: Sabes quando e como est previsto acontecer?

A minha me fitou-me, atordoada. No entanto, percebeu que no valia a pena negar a dor que a destroava. Arquejou diversas vezes, antes de titubear: No... A Viso no foi esclarecedora. Estava to escuro! Distingui um quarto... Talvez uma sala... E uma mulher... Uma mulher de cabelos de fogo! Gwendalin? Catelyn cobriu o rosto com as mos, soluando: No tenho a certeza. A nica coisa inteligvel era um punhal. E sangue... Tanto sangue! Segurei-a pelos ombros e sacudi-a levemente, obrigando-a a escutar-me: No foi a primeira vez que tiveste a premonio da morte do pai. Tens de te acalmar, mame! J alteraste o rumo do destino... Podes faz-lo novamente! Antes, eu era uma feiticeira contraps, exausta. O pouco poder que conservei, aps o castigo dos Seres Superiores, tem vindo a enfraquecer ao longo dos anos, assim como a minha percepo. Refleti muito, em busca de uma causa... E comeo a acreditar que a distncia das pedras mgicas de Aranwen responsvel por essa debilidade. A minha essncia esteve sempre ligada pedra azul, como a tua se encontra unida Lgrima do Sol... Isso pode ser remediado atalhei com firmeza. O teu amuleto est em nosso poder. Antes de deixar o Norte, subi Montanha Sagrada e entreguei-o guarda da Pedra do Tempo. Tenho a certeza de que, depois de explicares a causa da tua deciso, Freya no se sentir afrontada se tomares a reclam-lo. Eu prefiro que as tuas irms no saibam de nada, Edwina! retrucou a minha me, num tom determinado que calou os meus argumentos. Nenhuma delas est

preparada para carregar o fardo de um pressgio to terrvel! Promete-me que no lhes dirs... De repente, a porta escancarou-se e o meu pai entrou a correr. Afastei-me para que Throst e Catelyn se pudessem abraar e senti um n estrangular-me a garganta, perante a inquietao do jarl: O que foi, Pequena? A rainha ameaou-te? No, meu amor refutou a esposa, aninhando-se no seu peito. Mary uma excelente pessoa! S estou triste por causa de William... Deparei com o olhar inquiridor da loba prateada. Tentei disfarar, mas ela no ficou convencida. Contudo, estvamos to atoladas em problemas, que a verdade jamais lhe afloraria cabea. No fim, talvez a minha me estivesse certa! De que adiantava inquietar Thora e Freya com o fantasma de uma premonio? s vezes, a nossa vontade de contrariar as Vises era to forte, que acabvamos inadvertidamente por ser responsveis pela sua concretizao. Uma mulher de cabelos vermelhos, numa sala escura, com um punhal... A morte do Lobo Cinzento! Para onde quer que o destino nos conduzisse, eu teria de manter o meu pai debaixo de um olhar atento... E orar aos cus para que esse cuidado fosse suficiente.

CAPTULO 13
O Imprio estava longe de viver dias de regozijo, por isso a rainha limitou-se a oferecer um jantar simples aos seus hspedes. S Melina escusou a cortesia, alegando uma indisposio. Eu desejava interrogar a minha me acerca das estranhas atitudes da jovem feiticeira. Porm, no tinha coragem de perturb-la ainda mais. Como se no bastasse a Viso calamitosa que a sujeitara, desencadeada pelas emoes fortes que vivera nos aposentos dos soberanos, no dia seguinte Catelyn teria de descobrir alento dentro de si para confrontar Estrid. Durante o jantar, consegui finalmente averiguar a sorte da minha prima. Quinn contou-me que ela se encontrava instalada num dos quartos de hspedes, uma vez que o seu fora destrudo pelo incndio. O fogo causara-lhe queimaduras severas por todo o corpo e s recentemente os curandeiros a tinham libertado dos seus cuidados. Ningum lhe arrancava uma palavra, desde a noite fatdica. Pouco comia e passava os dias sentada, a olhar para as paredes. Recusava-se terminantemente a sair do quarto... Agora estava proibida de faz-lo! Dois guerreiros guardavam-lhe a porta, a fim de se assegurarem de que no fugiria. A princesa herdeira do trono acabara de se tornar prisioneira, sob a acusao de traio. Eu imaginava o abalo da rainha, no momento em que o meu pai revelara que o beb que os guerreiros do Imprio buscavam desesperadamente no era seu neto, mas filho de demnio feiticeiro. No fim, Throst acedera ao pedido do rei Steinarr e de Edwin McGraw, para que tentasse resgatar a jovem com vida. A proposta do jarl fora simples: os Viquingues ajudariam a capturar Esteban e, em troca, Mary entregaria Estrid famlia, com a garantia de que esta seria julgada na sua terra, diante do seu

povo. Ainda assim, a rainha insistira em considerar, antes de decidir. Quinn confessou-me a sua convico de que Mary condescenderia no nosso pedido. No rescaldo da reunio, a soberana parecera at aliviada por saber que a criana desaparecida no possua o seu sangue. A manh seguinte decerto traria novos desafios. Como reagiria Estrid, quando Catelyn surgisse diante dela? A minha prima era totalmente imprevisvel. E, se entretanto John regressasse e tomasse conhecimento da perfdia da esposa, um novo incndio poderia deflagrar no castelo! Eu s esperava que a rainha Mary tivesse pulso suficiente para dominar a ira do seu primognito. Entristecia-me verificar que Darrin no atribua a menor importncia sorte da irm gmea, como se Estrid tivesse morrido h muito. Em contrapartida, mostrava um interesse crescente pelos pormenores do passado atribulado do meio-irmo. E a sinceridade com que Edwin lhe respondia ajudava a consolidar a sua confiana. Na opinio de Darrin, Estrid tivera todas as condies para ser feliz... No entanto, acabara a desprezar a me e a tentar assassinar o pai. Por outro lado, apesar de ter sido raptado no bero e criado por um monstro, Edwin fora capaz de superar as trevas que lhe sufocavam a alma e renascera para uma nova vida. Procurei o olhar do Rei da Lua com ansiedade. Ele sentara-se no extremo oposto da mesa e uma das sobrinhas de Mary acomodara-se ao seu lado, desfazendo-se em risinhos sedutores a cada palavra que trocavam. Eu estava prestes a recorrer magia para entornar a malga de guisado no colo da tola embevecida, quando Edwin me encarou, pressentindo a intensidade do apelo mudo. O seu sorriso alargou-se ainda mais, ante a minha expresso furiosa. Sem me importar com as conseqncias que da podiam advir, levantei-me e fiz-lhe sinal para que me

seguisse. Pelo canto do olho, vi que se erguia. Contudo, acabei por lhe perder o rumo, no meio dos convidados que se agitavam em torno do repasto. Onde conversar, sem sermos escutados ou interrompidos? Hesitava entre sair para o ptio ou subir ao quarto, quando uma mo forte se fechou no meu brao e me puxou para trs de um reposteiro. Num instante, Edwin esmagava-me contra o peito e devorava-me os lbios, com um beijo avassalador, que me ps a cabea a andar roda e as pernas bambas. A custo separamo-nos para recuperar o flego. Ento, ele sussurrou-me ao ouvido: Tive saudades tuas. Deveras? respinguei, incapaz de me conter. Pareceu-me que te estavas a divertir com a princesa! Os lbios tentadores esboaram um sorriso e os olhos verdes cintilaram, ao replicar: Ests com cimes de uma fedelha que mal largou os cueiros, Rainha do Sol? Fulminei-o com o olhar, irritada. Dizer que no seria mentir. Dizer que sim era apunhalar o orgulho. Resolvi-me pela sada mais honrosa: Existem razes para ter cimes? Edwin manteve o sorriso, enquanto me depositava pequenos beijos na testa e nas faces, roando a barba rala pela minha pele, at me apetecer gritar com a necessidade de sentir os seus lbios nos meus. Quando me percebeu beira do desespero, pressionou-me contra a portada e afundou a face nos meus caracis, arquejando: Amo-te! Anseio pelo dia em que viveremos juntos, longe de todos os sobressaltos. Vem... arquejei, extasiada com o ardor do seu corpo. Vamos para o meu quarto.

No me tentes, Rainha do Sol! replicou, quase num gemido. Queres ver-me pendurado na espada do teu pai? O jarl gosta de ti... Sim volveu torturado. E eu quero que continue a gostar! O Imprio acredita que tu ests casada com o Ivarr... Se nos vissem juntos, seria um escndalo! Imaginas o constrangimento dos teus pais, ao terem de explicar rainha que tu ests apaixonada por um primo amaldioado e que Ivarr deseja casar-se com a tua irm? Para estas mentes assombradas pelo terror do castigo divino, tal haveria de ser mais grave do que a denncia do padre Esteban como feiticeiro! Deitei a cabea no seu peito, resignada. Edwin tinha razo! No era prudente aborrecer a rainha, at porque Mary ainda me fixava com relativa suspeio, sempre que se recordava da forma como eu defrontara a sua guarda, na minha ltima visita. A justificao apresentada por Quinn, de que os fenmenos testemunhados no porto tinham sido obra de Esteban, com o intuito de fomentar a discrdia entre os nossos povos, no a convencera. Pelo menos, ao abordar a minha me demonstrara que compreendia a diferena entre magia branca e magia negra! No entanto, eu duvidava que o seu esprito estivesse preparado para assimilar toda a verdade. Precisamos de conversar afirmei, enchendome de coragem. Tenho algo muito importante para te dizer. Edwin afastou-se o suficiente para me encarar, com uma expresso curiosa. Apesar de nervosa, senti-me invadir pelo alvio. Agora que comeara, j no podia parar! Ia finalmente partilhar o segredo que simultaneamente me extasiava e atormentava. Ests a tremer murmurou ele, franzindo o cenho. O que se passa?

Um clamor sbito invadiu a privacidade dos reposteiros e prendeu-me a voz na garganta. O Rei da Lua protegeu-me com o seu corpo, enquanto afastava ligeiramente o tecido grosso e pesado, para observar o salo. Soltou uma exclamao imperceptvel e incentivou-me a espreitar. Por entre a abertura estreita, vi um grupo de guerreiros sujos e ensangentados avanarem ordem da rainha. O barulho que agitava os convivas tornara-se de tal forma ensurdecedor, que era impossvel escutar Mary. Nesse instante de incerteza, busquei a mo de Edwin. Determinado, ele entrelaou os dedos nos meus e puxoume para o exterior das cortinas. A confuso que nos rodeava era calamitosa. Amparei-me em Edwin e vi mais guerreiros chegarem, carregando uma padiola onde um companheiro repousava. Ento, o tumulto das vozes que agitavam o salo findou abruptamente. O ar susteve-se num silncio aterrador, mrbido... E, subitamente, Mary desatou a gritar. Tentou correr ao encontro dos guerreiros, mas o prncipe Bernard impediu-a, apertando-a entre os seus braos. A minha frente, o Rei da Lua sussurrava: Era s o que nos faltava! Abri caminho para passar adiante e estaquei, chocada. No estrado de madeira, que os guerreiros tinham trazido presena da soberana, jazia o cadver do prncipe John, herdeiro do trono do Imprio. Enquanto escutava o testemunho arrepiante dos sobreviventes da chacina, troquei um olhar significativo com Thora. A intuio da minha irm fora certeira. Grande parte dos soldados que o prncipe John levara consigo tinha servido Esteban com devoo, acreditando estar perante um padre da nova f. No corao acutilante dos penhascos, algo sucedera que provocara o desvario desses guerreiros. Talvez tivesse sido uma brisa malfica ou o brilho perverso do luar... Sem nenhuma justificao,

companheiros de armas tinham-se insurgido uns contra os outros, numa peleja sangrenta. Aqueles que regressavam, declaravam no ter avistado Esteban, mas que as suas gargalhadas haviam aterrorizado as trevas, ecoando sobre os rochedos e o mar. Provavelmente, John ficara to surpreendido com a loucura dos seus homens, que nem se conseguira defender. A minha me conduziu a rainha Mary para fora do salo, enquanto o jarl Throst e o prncipe Ivarr reafirmavam o seu apoio ao prncipe Bernard. O mestre da Arte Obscura tinha de ser detido! Gritos, lamentos e choros j reboavam pelos corredores do castelo. O desespero abatia-se sobre as mentes simples. O trono do Imprio perdera o seu prncipe herdeiro! Seria esse o castigo que Deus lhes infligia, por terem confundido um feiticeiro com um homem santo e seguido a sua palavra? Se o prncipe John e grande parte dos seus guerreiros tombara a perseguir Esteban, este devia ser invencvel! Quem os protegeria da ira do demnio, quando o prprio rei estava prestes a sucumbir? Ao mesmo tempo que Mo de Ferro organizava os seus guerreiros, o pnico instalava-se na cidade. A notcia da morte de John voara de boca em boca e a ordem estabelecida pelo prncipe Bernard fora destroada num piscar de olhos. As pessoas abandonavam as suas casas e debandavam para o castelo. O ptio encheu-se com o eco de oraes fervorosamente entoadas. Suplicava-se por perdo. Pranteava-se por misericrdia. E eu observava tudo isso com uma perplexidade indignada. Mais parecia que um colossal exrcito marchava contra o territrio. Bastara um nico homem, ainda que feiticeiro, para pr o poderoso Imprio de joelhos. Bernard era um bom estrategista e, ao contrrio do que teria sucedido com John, no hesitou em aceitar a ajuda dos seus aliados. Mal a manh despontara, j recu-

perara o controlo sobre a cidade e o porto de comrcio. Eu ocupara-me a cuidar das mulheres e das crianas que o medo trouxera ao castelo, aguardando que o meu pai ordenasse a partida para os penhascos. A luz do dia darnos-ia vantagem sobre o feiticeiro, mas no devamos delongar a ofensiva, uma vez que, a cada batida de corao, Esteban recuperava as energias gastas no confronto. Por fim, Mo de Ferro deu o sinal pelo qual o jarl esperava. Thora veio ao meu encontro, estendendo-me as rdeas de uma bonita gua malhada. A viagem seria longa e tnhamos de poupar foras para a escalada da rocha. Edwin tambm j estava a cavalo, pronto para demonstrar o seu valor como Guardio da Lgrima da Lua. Despedi-me das crianas que se tinham sentado ao meu redor e levantei-me, ansiosa por partir. Porm, mal dera um passo, senti a cabea rodopiar e o solo a ondular debaixo dos ps. Prendi o flego, piscando os olhos com fora. Era certo que no dormira e estava exausta, devido viagem e aos sobressaltos que a noite trouxera. Contudo, j suportara provaes piores no passado! No podia admitir que o cansao me vencesse. Tinha de reagir! A magia da Lgrima do Sol haveria de me restabelecer... Edwina... O que tens tu? Thora franzia o cenho, ante o meu cambaleio. Deixei de escut-la, mas obriguei-me a segurar as rdeas da gua, tentando iar-me para a garupa. Ergui um p do cho... E a luz da manh transformou-se em trevas, ao mesmo tempo que a nusea me sufocava. Edwina! Abri os olhos e deparei com a minha me. De onde surgira ela? Aflita, depreendi que perdera os sentidos, por breves instantes. Mo de Ferro e os seus guerreiros mostravam-se impacientes, receosos de que essa delonga resultasse na fuga de Esteban. O jarl Throst comeava a ser pressionado para partir. Tentei suster-me, mas a mi-

nha me impediu-me, a tempo de evitar que tornasse a cair e causasse pior impresso. Senti o corao mirrar, quando o meu pai se abeirou de ns e ordenou: Leva-a para dentro, Catelyn. Ela tem de descansar! No... protestei, estrangulada. Vs precisais de mim... Edwin h de distrair o feiticeiro, enquanto nos aproximamos contestou o jarl. Afinal, o seu poder equivalente ao teu. Elevou a mo, impedindo-me de retrucar. A minha deciso no discutvel, Edwina! S razovel e responsvel. No poderei concentrar-me no combate, se estiver em cuidado contigo! Dito isso, montou a cavalo e deu ordem aos Viquingues para seguirem Mo de Ferro. Vi a decepo e a ansiedade no olhar dos nossos guerreiros. A indisposio da Guardio da Lgrima do Sol era um mau pressgio para a campanha. Ivarr, Thora e os meus primos inquietavam-se, julgando-me doente... E, apesar de no demonstr-lo, Edwin estava assustado, sem entender a causa de tamanha fraqueza. De novo, quis levantar-me, angustiada por v-lo partir assim. Todavia, voltei a cambalear e fiquei suspensa nos braos da minha me. Sossega, querida murmurou-me ao ouvido. Tudo se h de resolver! Recebi a sua energia curativa, qual sopro de vida que me restitua o alento. Por que no me animara antes? Como se atenta aos meus pensamentos, a feiticeira Catelyn declarou: Tu irs enfrentar Esteban! Mas antes, existe algo que tem de ser feito. *

Segui a minha me at ao quarto que acomodava Melina. No meio de tantas tribulaes, at me esquecera da sua existncia! No deveria a jovem feiticeira ter acompanhado o jarl? Por que se deixara ficar para trs, aps ter treinado afincadamente, durante meses, com o objetivo de defrontar Esteban? Ainda Catelyn no abrira a porta, j eu pressentia a tremenda energia que se manifestava no aposento. Ao entrar, quedei-me com a respirao suspensa. Melina pairava no ar, rodeada por uma aura to brilhante que feria a vista. Sob a influncia da magia, o seu corpo parecia ainda mais longo e esguio, envolto por cabelos dourados que danavam por entre as partculas de luz. Fascinada, sobressaltei-me quando a minha me indagou: Tens a certeza de que queres prosseguir, Melina? No consentirei que arrisques a tua vida e a vida da minha filha, se no estiveres devidamente preparada! O esplendor que envolvia a feiticeira foi fenecendo. O seu corpo desceu suavemente, at os ps descalos tocarem o tapete. S os cabelos de ouro guardavam alguma cintilao, quando os olhos de um violeta puro e deslumbrante se fixaram na minha me. Eu estou preparada, Catelyn asseverou determinada. E a Edwina tambm! O que significava aquilo? Mais parecia que as duas andavam a conspirar nas minhas costas! Encarei a minha me, franzindo a testa. Catelyn conhecia-me bem demais para delongar as explicaes, por isso afirmou: - O que est a acontecer tem um propsito, querida. No entanto, deve ser a Melina a justificar-se. Fitei a jovem com um esgar pouco amistoso. O seu comportamento nos ltimos tempos confundira-me, desgostara-me at. E no era agradvel descobrir que a minha me pactuara com o que quer que fosse que ela

andava a tramar. Prendi a respirao, quando se aproximou e comeou com um sorriso benvolo: Sei que ests zangada comigo, Guardi. Achas que tenho agido de modo estranho... E tens razo! O que est em causa demasiado importante para que me permitisse distraes. Esteban tem de morrer hoje, no instante em que o Sol tocar o ponto mais alto do cu. Se isso no acontecer, nem tu, nem eu... ningum ser capaz de mudar o rumo da profecia que condena a Terra s trevas e o Homem servido. De que profecia falas? repliquei secamente. Da profecia que o destino teceu, no dia em que a tua bisav Aranwen enganou o Conselho da Ilha Sagrada e criou sete pedras mgicas respondeu Melina com simplicidade. Ao longo do tempo, muitos tentaram evitar a desgraa anunciada. Os prprios Seres Superiores decidiram interferir, tornando a tua me a ltima feiticeira nascida na Terra. Porm, sutilmente, os servos do mal tm conseguido contrariar todos os esforos para repor a ordem. Se Esteban no for destrudo, as foras msticas jamais se voltaro a equilibrar. A expresso da minha me era solene; uma garantia de que devia ter as palavras de Melina em elevada considerao. Ainda assim, no alcanava o seu propsito. Soprei o ar e volvi, com uma impacincia acusadora: Se me tivsseis ajudado a restabelecer, eu teria partido com os guerreiros... E terias morrido s mos de Esteban cortou Melina num tom que me arrepiou. Conheces bem os caprichos da magia, Edwina! Algumas premonies interferem no destino de todos ns, outras so estabelecidas para uma nica pessoa. Gwendalin usurpou o esprito da tua tia Fiona, acreditando que ela seria a origem da sua perdio. O feiticeiro Sigarr tentou assassinar o teu pai, porque viu o seu prprio fim s garras de um Lobo Cin-

zento. Os Seres Superiores tentaram impedir Catelyn de amar Throst, pois pressagiaram que da sua semente brotaria a flor que daria origem ao filho do drago. E Esteban persegue todos aqueles que possuem sangue mgico, porque sabe que o feiticeiro destinado a mat-lo se oculta sob a pele de um humano. Continuo sem entender! retorqui. E ela explicou: O meu irmo possua sangue misto, mas a sua capacidade de vidncia era extraordinria. Na busca desesperada por algum que pusesse termo ao jugo de Esteban, Julien foi abenoado com a Viso de uma feiticeira de cabelos louros, que usava o poder do Sol para destruir o mais funesto dos mestres da Arte Obscura. Essa era tambm a Viso que assombrava Esteban. Acredito que ele raptou o meu irmo pensando que, se assimilasse o seu poder, seria capaz de vislumbrar o rosto daquela que estava destinada a mat-lo... O teu rosto, Edwina! Como assim? objetei. Eu no sou feiticeira! A fora do teu sangue fenomenal... Mas no deixa de ser misto! Melina ignorou a minha confuso e redarguiu: A essncia de um Feiticeiro pode formar-se de duas maneiras: nascendo com sangue puro ou recebendo a ddiva mgica dos Seres Superiores, como aconteceu com a tua me. Eu no nasci feiticeira resmunguei. E no estou a ver os Seres Superiores a descerem da Ilha Sagrada, para me abenoarem com a sua graa! H muito que desisti de contar com a justia do meu povo replicou ela, gravemente. A raa a que perteno decepcionou-me de todas as formas que possas imaginar... Por isso, no tenciono aguardar que se faa luz nos seus espritos. At que os Feiticeiros admitam

que devem ajudar os Homens a combater o mal espargido por eles prprios, ao exilarem os seus renegados na Terra, ser tarde demais. Ergueu as mos e pousou-as suavemente nos meus ombros, concluindo com um brilho de acrrima resoluo no olhar: Se me permitires a honra, entregar-te-ei o meu poder para que esmagues Esteban de vez. A minha magia no muito forte... Porm, acredito que a feiticeira que habita em ti saber fundi-la com a energia da Lgrima do Sol e que tal bastar para concretizar a Viso de Julien. Eu estava to abismada que fui incapaz de reagir. Por cima do ombro de Melina, vi a minha me confirmar com a cabea, assegurando-me que essa proposta era a nica soluo para o nosso problema. Ao verificar-me sem palavras, acrescentou: At h pouco, guardei a esperana de que o pressgio de Melina estivesse errado. Porm, quando desfaleceste no ptio, verifiquei que o destino se retorcia a favor de Esteban... Ainda assim, no obstante o que possa suceder na eventualidade de o mestre da Arte Obscura escapar, a deciso tua, querida! Encontrei o olhar violeta e a minha voz tremeu, ao balbuciar: Tens conscincia do que me ofereces? Se prescindires da tua magia, deixars de ser Feiticeira! Ficars impossibilitada de regressar Ilha Sagrada... No tenciono faz-lo, de qualquer maneira! atalhou a jovem com serenidade. Agora, a Terra a minha casa e vs sois a minha famlia. Se me tornar humana, desfrutarei de uma existncia livre dos sobressaltos impostos pela magia... Poderei, finalmente, ser feliz! O silncio engoliu o quarto. O prximo passo teria de ser meu, qualquer que fosse o rumo escolhido. Levei as mos ao ventre, pensando no beb que se desenvolvia naquele abrigo quente, a cada flego inspirado. Ele

era o responsvel pela minha fraqueza... No entanto, no por sua vontade! Assim como a loucura que revolvia o mundo tambm no era sua culpa! Se Esteban fugisse, acabaria por se esconder como Sigarr fizera, a fim de preparar o filho para o reinado das trevas. Tal era inadmissvel! Urgia deter o mestre da Arte Obscura e recuperar as pedras mgicas que estavam na sua posse. S assim o equilbrio seria restaurado. S assim poderamos viver em paz. Devo-te um pedido de desculpa confessei com franqueza. Avaliei-te erradamente! Jamais imaginei que planeasses tamanho sacrifcio... O que te proponho no um sacrifcio objetou Melina. Esteban matou aqueles que eu mais amava! Ficarei orgulhosa se da perda da minha magia resultar a sua destruio. O nosso tempo esgota-se, Edwina... O que decides? Fechei os olhos e respirei fundo, cravando os dedos no ventre. Quando tornei a mergulhar no violeta intenso, j no existia nenhuma dvida no meu esprito. Por trs de Melina, a minha me suspirava de alvio. Clareei a garganta e exclamei: Vamos caar o monstro! Sem mais hesitaes, a feiticeira avanou e uniu os nossos lbios. Abri os olhos para um mundo diferente daquele que conhecia. Catelyn da Ilha dos Sonhos e Melina da Ilha Sagrada jaziam ao meu lado, privadas de conscincia. A jovem sucumbira exausto causada pela renncia da sua magia. A minha me esforara-se por restabelecer a minha essncia e acabara enredada no tumulto das energias que nos haviam assolado.

Levantei-me devagar, temendo que as pernas falhassem. Ao longo da minha existncia, por poucas vezes me sentira to embriagada de poder. Ainda era Edwina, Guardi da Lgrima do Sol... No entanto, tornara-me algo mais! A magia queimava-me o sangue, assimilava o que persistia de humano em mim. A fraqueza que me sujeitara diante dos guerreiros desaparecera sem deixar rasto. Os meus sentidos estavam sublimados! Conseguia ver e ouvir com uma clareza extraordinria; at escutar o eco do corao que batia no interior do meu ventre, como se esse som se desdobrasse. No havia tempo para indecises. O Sol erguia-se no firmamento... Se no me apressasse, Esteban celebraria a sua vitria sobre os cadveres daqueles que eu tanto amava. Fixei a minha me uma ltima vez. Se falhasse, no tornaria a v-la. O que me diria Catelyn, se estivesse desperta? Acredita em ti, Edwina! Segue a verdade do teu corao e vencers. A gua malhada que Thora trouxera das cavalarias ainda vagueava pelo ptio. Aldees e soldados estavam demasiado assustados para lhe prestarem ateno. As exclamaes de pasmo eram sucedidas de brados de terror. Em redor do Sol que iluminava o Imprio formava-se uma aurola rubra que se alastrava rapidamente, qual incndio que consumia o azul acinzentado do cu. Sa do castelo num sopro de vento que passou despercebido aos comuns mortais. Por toda a parte, homens, mulheres e crianas espavoriam-se, gritando que o mundo ia acabar. E o pior que podiam estar certos! Devorei caminho sem hesitar, at os penhascos se erguerem minha frente. Acabara de avistar os guerreiros, quando a terra comeou a tremer. A agitao foi to inesperada quanto violenta. Os cavalos do Imprio, que aguardavam o regresso dos homens na base da escarpa, empinaram-se e relincharam em aflio. Os rapazes que

os guardavam foram incapazes de segur-los. E, de repente, vi o meu progresso bloqueado por dezenas de animais possantes, que acometiam contra a gua na sua debandada. Deitei o corpo sobre o pescoo da minha corajosa montada e deixei a magia fluir, criando uma aura protetora que nos permitiu avanar por entre os corpos colossais. Sob o meu olhar, o penedo estremecia e a rocha fendia-se. Ao som ensurdecedor que preenchia o ar, juntou-se o estrondo das derrocadas. Alguns guerreiros ficaram esmagados. Outros precipitaram-se em quedas aparatosas e encontraram a morte nas rochas esguias, que as irascveis ondas do mar revelavam. Se existiam dvidas acerca do paradeiro de Esteban, essa sbita manifestao da ira da natureza desfizera-as. Eu acreditara que o feiticeiro se velaria na influncia da sua magia e me obrigaria a procur-lo debaixo de cada pedra. Porm, um ataque to feroz denunciava a sua incapacidade de se ocultar da percepo de Edwin. Ciente de que no podia escapar ao Guardio da Lgrima da Lua, tentava aniquilar o exrcito que o apoiava. Por cima das nossas cabeas, o cu escurecia velocidade do pensamento. Nuvens negras brotavam do nada e multiplicavam-se, alimentando-se da energia nefanda da sua prpria essncia. Logo a aura resplandecente que envolvia o Sol ficaria encoberta. E a luz que iluminava o meu progresso seria consumida pelas trevas. O solo parar de tremer, mas um vento impetuoso cavalgava as ondas e lanava-se contra o penhasco, aprisionando os guerreiros nas protuberncias onde se tinham refugiado. Desmontei e corri para as rochas. Nesse instante, as energias antagnicas que combatiam por cima de ns chocaram-se, produzindo uma chuva de fogo que rasgou as nuvens e incendiou o cu. O estrondo da trovoada tornou-se ensurdecedor... Era como se mundos

opostos colidissem sobre as nossas cabeas! No obstante, iniciei a subida com relativa facilidade. As pedras que tinham tombado revelavam pedaos das vestes dos homens esmagados sob o seu peso. Eu no podia parar! No podia pensar que, entre os cadveres, talvez estivesse algum que me era querido! A voz da feiticeira que despertara em mim impelia-me com resoluo. Haveria tempo para me inquietar e lastimar, quando o objetivo estivesse cumprido. Os trilhos abertos pela eroso findaram abruptamente. A periculosidade da escalada ter-me-ia gelado de pavor, no fosse a magia que me incitava. Uma mo. Um p. O outro p e a outra mo. As garras do vento que tentavam arrancar os guerreiros da rocha no perturbavam o meu progresso. Pelo contrrio, sempre que uma rajada me envolvia, eu esgueirava-me por entre os seus dedos malficos, aproveitando o impulso para avanar. Ultrapassei os guerreiros mais atrasados, ignorando os seus olhares arregalados de espanto. Eram soldados de Mo de Ferro... E que mais seria de esperar? Os homens do Norte teimavam em subir, opondo-se a todas as adversidades. Alguns j se encontravam prximos do cume, movidos por uma determinao e coragem que no conhecia igual. Eu orgulhava-me das minhas razes, do meu povo, do meu sangue. Ns insistamos em lutar, quando todos os outros se vergavam morte. Por isso ramos temidos. Por isso ramos odiados... Por isso ramos superiores aos nossos inimigos. Dentro de mim, a essncia feiticeira consumira a essncia humana. O poder que Melina me oferecera instigava-me a vontade e fazia-me rutilar na bruma que principiava a cobrir o Imprio. Tudo o que restava do brilho do Sol era uma sombra escarlate, dissimulada pelo negrume das nuvens. Ainda assim, eu sentia o seu fulgor. E, enquanto este perseverasse, a esperana subsistiria.

Esteban podia ter anulado grande parte da ameaa que o perseguia, mas esse empenho custara-lhe recursos descomedidos de energia. Decerto, a sua magia sustinha-se por um fio. Agora, eu s teria de descobri-lo... Edwina! O apelo de Thora capturou-me a ateno. A minha irm desviara-se da avalanche de pedras, mas s conseguiria progredir se lhe crescessem asas. Acima da sua cabea, a rocha ficara to lisa que era impossvel escal-la. Ragnar, Bryan e Darrin estavam perto dela, em relativa segurana, assim como muitos dos homens do jarl. Porm, no avistei o meu pai, nem Ivarr... No avistei o Rei da Lua! A derrocada separou-nos gritou a loba prateada, como se me tivesse escutado. O pai e Ivarr seguiram em frente. Edwin tambm... A sua voz denunciava frustrao, por ter ficado para trs. No topo do penhasco existe um labirinto de grutas escavadas pelo vento. Mo de Ferro acha que l que o feiticeiro se esconde. O que que ns podemos fazer, Edwina? Se eu apelasse magia para ajud-los, perderia um tempo que no possua. A sombra do Sol era pouco mais do que um crculo plido, que a escurido no tardaria a engolir. Desam bradei, por entre o vento e a trovoada que se exaltavam. Eu irei atrs deles... Mas como subirs? replicou Thora, angustiada. A rocha parece um espelho... Ao invs de lhe responder, prossegui at no existirem mais salincias onde prender as mos ou os ps. Em redor do cume, o desmoronamento deixara a pedra polida e o vento esfregava-se nessa superfcie, como se troasse da impotncia dos guerreiros. Ento, os relmpagos que varavam as nuvens principiaram a concentrarse sobre o penhasco. Ouvi Thora clamar um aviso para

que os homens se abrigassem, mas no olhei para trs. Cada instante da minha hesitao custava uma vida. Fixei a parede lisa com uma impacincia irada. Seria bom se os Feiticeiros fossem capazes de voar, como nas histrias que animavam as noites das crianas. Porm, os mais habilidosos conseguiam meramente levitar, servindo-se do movimento das partculas do ar. O Que Tudo V ensinara-me essa habilidade, mas eu no tinha condies para execut-la. Alm de o sortilgio requerer um tremendo dispndio de magia, tambm no podia contar com o auxlio dos ventos que fustigavam o penhasco. Possudos pela vontade de Esteban, depressa me arrastariam para o mar, onde me afogariam sob a ira das ondas. Em alternativa, tateei a pedra, sentindo o pulsar da sua energia. Sob a influncia do poder de Melina, bastava-me pensar para que o meu intento se realizasse. Inspirei contentamento, quando a rocha cedeu sob a presso dos dedos, formando nichos que me possibilitaram iar o corpo e retomar a perseguio. Degrau aps degraus, fui moldando a pedra sob o mpeto da magia e escalando com desenvoltura. De sbito, um estrondo ecoou-me aos ouvidos, seguido por um berro arrepiante. Num pice, as trevas transformaram-se em fogo e os relmpagos precipitaram-se sobre os soldados que quase tinham alcanado o cume. Essa era a ltima tentativa de Esteban de aniquilar os seus caadores. Pelo canto do olho, vi o guerreiro que bradara despenhar-se no vazio, com as vestes em chamas. Os relmpagos malignos tinham feito uma vtima! Seguiu-se outra... E outra... Prendi o flego, impedindo o meu poder de extravasar. At agora, fora bem-sucedida ao ocultar-me da percepo do feiticeiro. No podia desperdiar a vantagem! Esteban esbanjava magia, confiante na vitria. Enquanto isso, eu aproximava-me do seu covil. Sabia que

no estava longe; apercebia-me distintamente da aura perniciosa do meu mulo. Por cima da minha cabea choviam relmpagos; uma cascata de fogo assassino que oscilava entre o rubro, amarelo, laranja e azul. Iluminavam a bruma por um instante, deslumbrando-a com a sua refulgncia... Buscavam uma presa e atacavam. A cada claro, seguia-se um fragor capaz de estremecer o corao da Terra. E outro guerreiro tombava fulminado. Mais um esforo... O alvio invadiu-me, ao sentir nos dedos o relevo natural da rocha. Apesar de pouco estvel, bastaria para suportar o meu peso. Consegui suster-me numa salincia e avancei com cautela, pois o vento enredava-se nas roupas e tentava arrastar-me para o precipcio. A trovoada cessara abruptamente, mas as nuvens negras continuavam a ocultar o Sol. Se no fosse a minha viso apurada, ser-me-ia impossvel vislumbrar um palmo diante do nariz. Engoli em seco, ao constatar que estava s. Uma dvida alanceou-me o esprito. Poderiam o meu pai e Ivarr ter sido atingidos por relmpagos, como os guerreiros que eu vira tombar? De sbito, um uivo feroz ressoou na obscuridade do dia. Levantei o olhar, assustada pelo reconhecimento da voz do prncipe viquingue. Com a respirao entrecortada, aguardei que o som se repetisse. Todavia, o estridor das rajadas de vento e da fria do mar tornaram a preencher o silncio, deixando-me sufocada de ansiedade. Rangi os dentes e retomei a escalada com acrrima determinao. A angstia queimava-me as entranhas. Tinha de deter Esteban, antes que mais vidas se perdessem. A minha frente, a rocha abatera sob a violncia do tremor de terra. Arrisquei um salto no vazio, esquecendo a prudncia que empregara at ento. Consegui alcanar a protuberncia que me conduziria ao topo do penhasco, mas o solo resvalou debaixo das minhas botas. Cravei as

unhas na pedra e tornei a apelar magia para me sustentar. Depois de me iar para a segurana precria da laje aoitada pelo vento, respirei fundo e obriguei-me a serenar. S ento reparei que as nuvens perdiam o seu vigor e uma luminosidade difusa principiava a contrariar a escurido. Um raio de Sol rompera o manto compacto que forrava o cu, incidindo sobre o penhasco, um pouco acima de onde me achava. Deslizei sobre a salincia, com o corao a aoitar-me o peito. Diante dos meus olhos estava a entrada de uma gruta... E, do interior desse buraco evidenciado pelo estranho foco de luz que rasgava o ar, emergiam sons arrepiantes que o vento no se incomodava a abafar. A presa derrubara os caadores e banqueteava-se com as suas carcaas. Entrei de rompante no covil do mestre da Arte Obscura e engoli um grito. Ivarr jazia inerte no cho... Antes que conseguisse descobrir se estava vivo ou morto, dois olhos vermelhos como fogo caram sobre mim. Esteban encontrava-se deitado sobre Edwin, sugando-lhe avidamente a essncia. E no ocultava o assombro por me ver surgir sua frente. Tu! vociferou, grave e ameaador. Como chegaste at aqui? Solta-o imediatamente! ordenei com veemncia. Com certeza, senhora! desdenhou o infame. Estes imbecis j nada tm para me oferecer... Agora, chegou a tua vez de rastejares aos meus ps! No me intimidei. Viera at aqui para cumprir uma profecia. E, no futuro que esta ditava, Edwin e Ivarr no estavam mortos! O feiticeiro apenas tentava manipular-me a mente, enfraquecer-me a vontade. Enquanto o via levantar-se; os olhos aterradores exibindo a plenitude da sua perversidade, s pensava no suplcio de Julien e

nas suas palavras: A Guardi da Lgrima do Sol uma feiticeira... e h de matar-te! Esteban atacou com ferocidade. Decerto que ficara desgastado, aps a sua monumental ofensiva, que quase dizimara o exrcito que o perseguia. Contudo, a energia que usurpara ao Rei da Lua renovara-lhe o nimo. Eu reconhecia o fulgor que lhe latejava na essncia; sombras negras misturando-se com um brilho escarlate. Recebi o embate do seu corpo e fui incapaz de me suster. No obstante o aspecto escanifrado, o bruxo possua uma fora descomunal. Tombei de costas e nem resisti, quando os nossos corpos se moldaram com a intimidade de dois amantes. Esse seria um duelo de magia, no de robustez! Os lbios de Esteban apartaram os meus. Fui invadida pela sua energia nefanda e revidei, apelando minha luz. Ambos estremecemos, dilacerados pela dor. Duas realidades imiscveis eram obrigadas a fundir-se, retalhando-se e extinguindo-se mutuamente. Eu j me opusera a Aesa dessa forma... Porm, Esteban era muito mais poderoso, imensamente mais astuto. Era impossvel prever quanto tempo lhe resistiria. Necessitava de ajuda ou, tal como Edwin, acabaria por ser consumida. Mas quem poderia acudir-me? A oscilao na energia que nos rodeava chegou at mim como uma brisa amena. Esteban tambm a sentiu, pois rugiu e fez-me rodar sob o seu corpo, usando-me como escudo. O meu olhar enevoado viu um raio de prata rasgar a escurido do teto da caverna e precipitar-se sobre ns, ao mesmo tempo que a voz de Ivarr me entrava nos ouvidos qual eco difuso. Parei de respirar, horrorizada, ao perceber que a espada do rei-lobo buscava sangue... e que, por capricho da sorte, eu seria a sua vtima!

No ltimo instante, apelando sua destreza singular, o prncipe torceu os braos e evitou o golpe fatal. A lmina libertou fascas ao arranhar a pedra, a um palmo da minha cabea. Paralisada de susto, ouvi Esteban praguejar, enquanto tornava a invocar o seu poder atroz para arremessar Ivarr contra a parede. Certa de que o seu prximo assalto seria fatal, usei todos os meus recursos para prostrar o feiticeiro, no instante em que o Esprito da Luz tombava inconsciente. Esteban urrou de raiva e voltou a cobrir-me sem dificuldade, qual manto de poeira venenosa que me cegava e sufocava. Mais uma vez, os seus lbios violentaram-me e o sangue fluiu-me das entranhas, subindo pela garganta num vmito de agonia. O feiticeiro bebeu a minha vida com ardorosa sofreguido. A contraposio de Ivarr deixara-o receoso de ter despendido demasiada energia, durante o ataque ao exrcito. Queria matar-me sem delonga, para no arriscar mais surpresas. A convico de que o meu poder resultava da Lgrima do Sol levava-o a sujeitar-me atravs da vulnerabilidade humana, seguro de que destruiria sem esforo o meu corpo frgil. Porm, eu possua um segredo bem guardado! A ddiva de Melina era uma valia que me dispusera a usar apenas no derradeiro instante, quando o mestre da Arte Obscura j confiasse na vitria... E esse instante era agora! Num nico sopro, despertei a magia esplendorosa e libertei-a com toda a exaltao. De imediato, Esteban saltou para trs; a boca distendida e os olhos dilatados. Levou as mos garganta, como se o sangue que sorvera o estivesse a queimar. Tal no andava longe da verdade! O mestre da Arte Obscura gostava de manipular venenos... Pois, para a sua essncia, o nctar da vida que acabara de assimilar era a mais nociva das peonhas. Seguio, num mpeto arrebatado, saltando sobre o seu tronco magro e obrigando-o a vacilar. Desprevenido e sufocado,

cambaleou at entrada da gruta, como se escapar ao meu toque fosse crucial. E, de sbito, estvamos debaixo de um cu cinza-fogo, onde as nuvens se haviam tornado meros vus translcidos. A tempestade mstica dissipavase, livre da influncia do feiticeiro, medida que a ateno deste se centrava em outras tribulaes. Tu... Tu... gaguejou num tom carregado de temor, que no se ajustava sua arrogncia habitual. No! Tu no s uma feiticeira! Mirei-o de alto a baixo, vendo-o recuar tropegamente at beira do precipcio, como se o sobressalto causado pela descoberta da genuinidade do meu poder lhe consumisse a determinao. Vestia a tnica austera de padre e carregava ao pescoo, suspensa numa corrente, a cruz da nova f com que iludira e enganara centenas de inocentes. Conclu que no ocultava o legado de Aranwen sob as vestes e atrevi-me a avanar, rosnando: Onde esto as pedras mgicas que roubaste minha famlia? O olhar negro de Esteban faiscou e os seus punhos cerraram-se. Empenhava-se em recuperar a compostura perdida. A sua voz j no tremia, quando cuspiu com desprezo: Julgas-me estpido como os teus tios? Jamais as traria para o campo de batalha! Diz-me onde... Nada te direi, reles impura! atalhou, ameaador. Mata-me... E nunca as encontrars! Sobre ns, o fino vu de nuvens deixava vislumbrar o anel candente que rodeava o Sol. As cintilaes rubras, amarelas, cor de laranja e azuis pintavam reflexos no crnio liso do meu mulo. O cu ardia sobre as nossas cabeas, numa viso to bela quanto aterradora, capaz de paralisar o mais bravo dos Homens com a convico de que o mundo ia terminar em chamas. Contudo, eu no

podia ceder ao deslumbramento... Desviar a ateno de Esteban, nem que fosse por uma batida de corao, seria fatal! As suas palavras brutais no me impressionavam. O Imprio caara-o sem lhe dar trguas e a inospitalidade do penhasco fora o seu ltimo reduto. Logo, as pedras mgicas no podiam estar longe! A Lgrima do Sol ajudar-me-ia a descobri-las. E, mesmo que assim no fosse, eu preferia arriscar-me a perder as pedras para sempre, a conceder ao feiticeiro a possibilidade de escapar para perpetuar a sua obra abominvel. Esteban leu essa deciso no meu olhar, na firmeza de cada passo que encurtava a distncia que nos separava... e o seu rosto deformou-se numa careta do mais puro e execrvel dio. Todavia, a cada instante fortalecia-se a minha desconfiana de que o bruxo no pretendia voltar a defrontar-me. Transtornado pela concretizao dos seus medos mais profundos, no cenrio de uma profecia que lhe vaticinava o fim, esquecia a enormidade do seu poder e recuava... recuava... Ento, compreendi o seu plano. Esteban preparava-se para fugir! Deixar-se-ia tombar no precipcio e apelaria magia que lhe restava para amenizar a queda. Os guerreiros estavam aprisionados nas salincias do penhasco, incapazes de o perseguir. E eu no podia insistir na caada e abandon-los merc de uma iminente derrocada que os condenaria morte! Acometi em frente, tentando det-lo... Contudo, era tarde! Esteban lanou-se no vazio, entregando-se aos braos do vento que ele prprio sustentara. Porm, contestando todas as leis da natureza, o seu corpo no se despenhou no mar. Estaquei beira do precipcio, boquiaberta, vendo a figura alta e magra pairar como se cativa de uma fora invisvel e colossal. O terror na sua expresso testemunhava que no fazia idia do que lhe estava a suceder. Talvez acreditasse ser eu quem o aprisionava! No entan-

to, tinha de me confessar igualmente perplexa. Olhei por cima do ombro, esperando ver Edwin restabelecido, ou Melina, ou a minha me... algum com poder para executar tamanho prodgio! Contudo, no havia mais ningum na plataforma de rocha suspensa sobre o abismo. Voltei a encarar Esteban... E foi ento que tudo aconteceu. De repente, o Sol como que explodiu. Uma imensido de flamas percorreu o cu em brasa e, do seu interior, surgiu uma bola de fogo que se precipitou na nossa direo. No houve tempo para sentir medo. No houve tempo para sentir nada! A esfera colidiu com Esteban e empurrou-o de volta plataforma, esmagando-o contra a rocha. Eu fui arrastada pela sua veemncia e acreditei que ia morrer... No entanto, continuava a respirar. Continuava a persistir... E sem experimentar a menor dor! Atrevi-me a abrir os olhos. No nos encontrvamos envoltos em chamas, mas numa imensido de luz resplandecente. Esse fulgor capturara Esteban entre tentculos de matria cintilante e mantinha-o colado parede do penhasco. Por entre a ausncia de som que nos envolvia, distingui um coro de vozes. Entoavam uma melodia harmoniosa, que se foi elevando at me entorpecer o corpo e arroubar o esprito. Inspirei um flego restaurador e mergulhei numa sensao de paz que me fazia levitar. A nica coisa que perturbava esse momento de perfeio era o pnico de Esteban; um horror que estava para alm de quaisquer gestos de suplcio ou berros de agonia. Os lbios do feiticeiro apartaram-se desmesuradamente, num clamor mudo, no instante em que a corrente que trazia ao pescoo se quebrou. O metal desfezse em p, perante o nosso olhar... Todavia, o smbolo da nova f persistiu. Enlevada pela tranqilidade que me embalava, vi a cruz suspender-se diante do rosto lvido do mestre da Arte Obscura como se animada por vida.

De seguida, um raio de luz fulgurante penetrou na bolha incandescente que nos suspendia, avanando devagar, como se o tempo no tivesse importncia. Atravessou a cruz, tornando-a chamejante, sem que, contudo, sofresse alterao de forma... E prosseguiu, at tocar a testa de Esteban, qual dedo de flamas com um propsito definido. Sob a influncia do sono que se apoderava da minha conscincia, verifiquei que o crculo de luz que marcava a fronte do feiticeiro se expandia e, com este, a sua expresso de horror. Implacvel, o fenmeno invadia o mestre da Arte Obscura e comeava a consumi-lo de dentro para fora, at os olhos negros cederem lugar a labaredas e todo o corpo se incendiar. Assisti ao suplcio da prfida criatura, sem experimentar o mais pequeno regozijo. No havia satisfao na morte de Esteban... No mximo, existia alvio! O demnio que reclamava agir em nome de Deus, diante do Homem, no destruiria mais vidas. O feiticeiro ardeu e ardeu, at se transformar num toro preto e carcomido. A cruz de chamas dissolveu-se num claro azulado e, por fim, o resplendor que nos envolvia principiou a recuar. O vento conseguiu atravessar a sua aura e, assim que tocou os restos nefrios do mestre da Arte Obscura, estes transformaram-se em cinzas. Porm, a esfera brilhante no permitiu que o p amaldioado se dispersasse pela Terra. No momento que retrocedeu em direo ao Sol, capturou-o na sua influncia e arrastou-o consigo. E, sem o apoio dos tentculos de matria cintilante, eu deslizei suavemente para a laje de pedra que se projetava sobre o mar, respirei fundo e adormeci.

CAPTULO 14
O teto do quarto, no castelo do Imprio, foi a primeira coisa que vi quando abri os olhos. Aps um momento de confuso, em que a realidade se misturou com o sonho, a lembrana do que acontecera no penhasco tomou-me de assalto. Tentei sentar-me na cama, mas a minha me deteve-me com uma ordem severa. Contrafeita, voltei a recostar-me nas almofadas e submeti-me ao seu interrogatrio. Sim, sentia-me bem. Nada de indisposies. Nada de tonturas. Nem sequer vestgios da fraqueza que me prostrara, nos ltimos dias. Ainda assim, Catelyn mostrou-se irredutvel. Enquanto no estivesse segura da minha condio, no permitiria que me levantasse. A nova de que eu havia despertado foi-se espalhando. Thora e o meu pai chegaram logo de seguida. Depois, Ivarr. A minha me j me garantira que Edwin estava bem, mas s descansei quando segurei as suas mos. O Rei da Lua passara um mau bocado merc do mestre da Arte Obscura e demoraria a recompor-se. Felizmente, o duelo que travara no deixara mazelas. Esteban est morto anunciei, desfazendo a dvida que lhes ensombrava os espritos. As exclamaes de alvio e satisfao no se fizeram esperar: Tivemos esperanas de que a vitria te pertencesse esclareceu o meu pai. Porm, como no encontramos o corpo do feiticeiro, chegamos a temer a sua fuga. Ests de parabns, querida! elogiou a minha me, orgulhosa. Esse monstro era, sem dvida, o mais terrvel da sua raa maldita.

O meu corao comprimiu-se. Como podia colocar em palavras a experincia que vivera? No fui eu que o matei confessei, por fim. Seguiu-se um silncio que s o meu pai ousou quebrar: Ento, quem foi? Abanei a cabea e descrevi com fidelidade o que acontecera, concluindo: A minha magia no teve interferncia na sujeio de Esteban. Acho que... Acho que ele tombou vtima da justia do Deus que apregoava servir. O silncio ao meu redor transformou-se num tumulto de vozes, que se sobrepunham em exclamaes de estupefata incompreenso. Os Viquingues adoravam muitas divindades, por isso no tinham pejo em aceitar a existncia de mais uma. A forma como a suposta interferncia do Deus dos Cristos se verificara que levantava questes deveras perturbadoras. Ao ver que aquele debate no nos conduziria a nenhum resultado til, agitei os braos para chamar-lhes a ateno e indaguei: Conseguistes localizar o filho do feiticeiro? O meu pai respirou fundo, manifestando a sua frustrao antes de retrucar: No. Os nossos guerreiros e os homens de Mo de Ferro continuam as buscas... O beb s pode estar no interior do labirinto de grutas. Temos de resgat-lo rapidamente ou no resistir ao frio e fome. Todavia, o dia feneceu sem que essa demanda obtivesse xito. E, durante a noite, o corao do Imprio sofreu o derradeiro golpe, com o anncio da morte do seu rei. William, o conquistador, resistira com bravura ao veneno que lhe queimara as entranhas, mas no suportara tomar conhecimento do infortnio do seu primognito. Ao ofertar os meus sentimentos rainha Mary, percebi no seu olhar o desalento e o cansao de uma mulher para quem a vida perdera todo o significado.

Um verdadeiro padre cristo celebrou os funerais do rei William e do prncipe John. O pranto das mulheres fazia eco nas expresses sombrias dos homens, no momento em que os dois corpos foram sepultados no cemitrio do castelo. Enquanto a lgubre cerimnia decorria, eu ponderava na ltima confidencia da minha me. De manh, ela obtivera finalmente permisso para visitar Estrid. A rainha acompanhara-a, mas no dissera uma palavra no tempo que tinham permanecido no quarto. Catelyn ficara impressionada com a condio da sobrinha. Fisicamente, Estrid estava irreconhecvel. Mentalmente, parecia alheada da realidade. Por mais que a minha me se esforasse, no conseguira arrancar-lhe uma reao, nem mesmo quando revelara que Esteban estava morto e porfiara a urgncia da sua colaborao. Se ela no nos fornecesse uma pista acerca do local onde o feiticeiro podia ter escondido o seu filho, a criana decerto pereceria. No entanto, no obstante esses argumentos, a sobrinha agira como se ela no existisse. Catelyn acabara por sair do quarto extremamente desgostosa. E a sua angstia aumentara, ao ouvir a rainha declarar numa voz prenhe de rancor: Eu viverei para ver essa rameira arder at morte! A deciso da soberana estava tomada. E no era, de todo, aquela que havamos expectado. No entanto, a minha me no argumentara, nem permitira que o meu pai o fizesse. Mary necessitava de se acalmar. O melhor que podamos fazer era permanecer ao seu lado e amparada nesses dias de amargura. Quando o seu discernimento estivesse mais claro e o dio abrasasse com menos fulgor, tornaramos a apelar por Estrid. Enquanto a terra era benzida, elevei os olhos ao cu e fixei o Sol sem me deixar encandear. Os fenme-

nos resultantes da tempestade evocada por Esteban, e os prodgios de luz e de fogo que a sucedera, haviam espalhado o pavor pelo solo do Imprio. Algumas pessoas tinham atentado contra a prpria vida, temendo o fim do mundo anunciado pelos padres. Todavia, se se proclamava que esse seria o momento em que Deus desceria Terra para compensar os justos e castigar os pecadores, por que os devotos receavam a Sua chegada? No deveriam preparar-se para receb-Lo com jbilo, em vez de enlouquecerem de terror? Era bvio que eu tinha muito que aprender acerca do Deus dos Cristos... Porm, ainda tinha mais que aprender acerca da coerncia do raciocnio daqueles que O adoravam! A iniciativa de Melina tivera conseqncias graves. Se, por um lado, eu me sentia forte como um touro, por outro, ela mal conseguia erguer a cabea do travesseiro. No entanto, no se arrependia de ter sacrificado a sua magia. Esteban estava morto! Pouco lhe importava se perecera devido minha interveno ou por influncia de outro poder. Na sua opinio, a premonio de Julien estava correta. A Viso que colocava a Guardi da Lgrima do Sol no topo do penhasco com o mestre da Arte Obscura e um raio de luz vingador cumprira-se. E tal s fora possvel porque ela me tornara feiticeira. O que aconteceria de agora em diante, que alteraes as nossas essncias sofreriam, devido nossa escolha, nenhuma de ns era capaz de prever. Fiquei com Melina at ela adormecer. Depois, parti ao encontro de Edwin, decidida a terminar a conversa interrompida no salo com a chegada do corpo do prncipe John. O Rei da Lua descansava no quarto que partilhava com Darrin, Ragnar e Bryan. Os guerreiros tinham sado para mais uma busca aos penhascos, por isso no corramos o risco de ser incomodados. Ainda assim, tranquei a porta.

O meu corao apertou-se, ao aproximar-me da cama e constatar as sombras que escureciam o olhar verde-floresta. Sentei-me ao lado de Edwin e segurei-lhe as mos, mas ele adiantou-se minha interrogao, desabafando compungido: Acreditei ser capaz de dominar a mente de Esteban... E essa soberba quase me custou a vida! Nem sequer tive habilidade para lhe extorquir a informao do paradeiro do meu sobrinho... A voz falhou-lhe, tomada pelo desalento. Guardio da Lgrima da Lua... No passo de um inbil; de um nscio como Sigarr afirmava! Sorri carinhosamente, levando as suas mos aos lbios e beijando-as com devoo. Tu fizeste um excelente trabalho contrapus. Salvaste Ivarr e impediste Esteban de aniquilar todo o exrcito que o perseguia. No te menosprezes! Ele no era um mero feiticeiro renegado... Era um monstro que, durante centenas de anos, acumulou energia e maldade. Se eu o tivesse enfrentado sem a magia de Melina, tambm teria sido suplantada. Alis, possuo a convico de que, no obstante o poder que ardia no meu sangue, o feiticeiro acabaria por me derrotar, se no se tivesse deixado sujeitar pelo medo da concretizao da profecia. No fim, tanto quis ludibriar a sorte, que acabou por provocar aquilo que mais receava. O Rei da Lua puxou-me para o aconchego dos seus braos, murmurando: s maravilhosa! E eu amo-te mais e mais, a cada dia que passa! s vezes, ao acordar, tenho medo de descobrir que o sonho que estou a viver no real; que tu no s minha... Procurei-lhe os lbios com o ardor de uma mulher apaixonada. E ele correspondeu com uma exaltao veemente. A necessidade de sentir o seu corpo era to forte, que no hesitei em desapertar-lhe os cordes da tni-

ca, deliciando-me com o calor da pele. Ouvi-o arfar, lutando para reprimir o instinto, e fiz questo de aprofundar as carcias. Desejava v-lo revirar os olhos de prazer; escutar os seus gemidos de paixo. Por que se continha, se esse momento era s nosso? Edwina... ofegou, detendo as minhas mos antes que as sensaes o subjugassem. O teu pai h de cortar-me a garganta, se nos apanhar juntos. Engoli uma gargalhada ante o seu dilema. Edwin empenhava-se em no contrariar Throst e Catelyn. Nem desconfiava que tais sutilezas estavam ultrapassadas. Se o meu pai ainda no te cortou a garganta, j no o far repliquei emocionada. Ele franziu o cenho e volveu: No compreendo... Eu estou grvida, Edwin. O queixo do Rei da Lua pendeu. Gorgolejou alguns sons incompreensveis. Engoliu em seco e arquejou. Abanou e sacudiu a cabea, enquanto abria e fechava a boca como um peixe a sufocar. Aguardei pacientemente que superasse o choque. Por fim, l conseguiu articular: Mas... Como? Eu no posso gerar descendncia! A maldio de Aesa... Silenciei-o com um leve toque de lbios. Edwin estremeceu. O brilho no seu olhar revelava o quanto desejava acreditar. Todavia, o pavor de sofrer uma decepo coibia-o. Com serenidade, falei-lhe da premonio da Velha do Tronco Oco... E Edwin chorou, primeiro abraado ao meu peito, depois abraado ao ventre. O ardor da paixo perdera-se, mas ganhramos algo mais precioso. Havia tanto para falar, emoes a partilhar... Acima de tudo, eu estava aliviada e confortada por ter desfeito o segredo; feliz por verificar a satisfao de Edwin. Talvez a chegada da sexta lua cheia nos fizesse desesperar. Po-

rm, at l viveramos com alegria cada instante do nosso amor. O tempo deu razo minha me. No dia em que Throst e Catelyn se reuniram com a rainha Mary, com o propsito de discutirem os assuntos que pendiam entre eles, a irredutibilidade da soberana vacilou. Desse encontro resultaram mais benefcios do que aqueles que nos atrevramos a almejar. O meu pai recebeu permisso para continuar as buscas no Imprio, enquanto considerasse necessrio. A rainha concordava que o filho de Esteban tinha de ser resgatado, quer estivesse vivo ou morto. Quanto s pedras de Aranwen, s quais, polidamente, ningum se referia como mgicas, Mary tambm achava que deviam ser restitudas guarda dos McGraw, j que eram sua herana de sangue. O que no se atrevia a dizer, mas decerto pensava, era que ficaria muito mais aliviada se soubesse que tais amuletos, malignos aos olhos da nova f, viajariam para longe do seu reino. No que se referia a Estrid, Mary demonstrou a grandeza do seu corao, ao recuar na deciso que tomara sob a influncia do dio. Por respeito aos aliados do Tratado, a sobrinha do rei Steinarr do povo viquingue e filha de Edwin McGraw da Grande Ilha no seria queimada na fogueira, diante de todo o Imprio. Ao invs, seria enforcada no ptio, sob o olhar exclusivo daqueles a quem lesara no sangue e na honra. E essa sua determinao podia ser revogada... A fim de provar a sua bondade, Mary condescendia em deixar Estrid partir com a famlia, desde que o jarl lhe desse a sua palavra de que ela seria julgada pelos crimes que cometera, perante uma Assemblia. Para tal, a jovem s teria de se prostrar diante dela, confessar as suas falhas, admitir a traio, expressar arrependimento e implorar clemncia. Os meus pais saram da sala do trono com o nimo revigorado pela vitria obtida. Sem delonga, empe-

nharam-se nas suas misses. Com a ajuda dos Guardies do Sol e da Lua, Throst haveria de descobrir a criana desaparecida e as pedras mgicas. Por seu lado, Catelyn teria de convencer Estrid a abandonar a letargia e a suplicar o perdo do Imprio. A primeira vista, no parecia difcil... Porm, os dias sucederam-se sem que as demandas dos senhores da Ilha dos Sonhos obtivessem quaisquer resultados. O luto decretado por Mary terminou e o Imprio vestiu-se de festa para coroar o rei Bernard. Por essa altura, havamos passado o territrio a pente fino, com a ajuda do general Mo de Ferro e dos seus guerreiros. Nenhuma alma vira ou ouvira falar da criana que buscvamos. E era humanamente impossvel um beb subsistir sem cuidados, todo esse tempo. Ainda assim, eu no acreditava que estivesse morto. Esteban no sobrevivera a mais de mil anos de exlio na Terra sendo descuidado. De certeza, arranjara forma de proteger os seus tesouros. A ltima esperana de solucionar esse enigma dependia da reabilitao de Estrid. Os esforos da minha me para convencer a sobrinha da necessidade de se retratar diante da soberana tinham-se revelado vos. Dia aps dia, Catelyn visitara-a sem lhe arrebatar uma palavra. A data marcada para a execuo aproximava-se a passos largos, mas a minha prima no reagia. A Estrid que eu conhecera teria saltado sobre a tia e rogado pragas infindveis famlia, pela denncia da sua perfdia. Porm, de acordo com a minha me, a Estrid aprisionada no quarto transformara-se num farrapo humano. Diversas vezes solicitei a permisso de Mary para visitar a minha prima. Contudo, esta foi-me recusada. Talvez a soberana receasse que eu fugisse a voar, rumo Ilha dos Sonhos, com Estrid s costas! Aps o confronto com Esteban, tornara-se impossvel negar as minhas ha-

bilidades msticas. Alm disso, os Viquingues eram incapazes de manter a lngua sossegada, aps uns cornos de cerveja. As proezas da Guardi da Lgrima do Sol, em batalhas passadas, j eram recontadas sob o calor das lareiras da cidade, nas noites frias do Imprio. Algumas pessoas encaravam-me como uma herona. Outras, como um demnio. A rainha no questionava que o meu dom era diferente do de Esteban e confiava na minha boa vontade, mas o seu ressentimento por Estrid cegava-a. Culpava a nora por todas as desgraas que se tinham abatido sobre o Imprio, esquecendo-se de que o padre feiticeiro j os enganava muito antes de Estrid nascer. Na vspera do cumprimento da sentena da rainha, resolvi invadir o quarto da minha prima. Catelyn viera de l consumida, perdida que estava a esperana de espevitar a conscincia da sobrinha. Atormentava-me a recordao da promessa de cuidar de Estrid, feita tia Geirny no seu leito de morte. Eu tinha de, pelo menos, tentar chamada razo. Iludi a percepo dos guerreiros que guardavam a porta e penetrei naquele que se tornara o mundo de Estrid: um quarto pequeno, mobiliado com uma cama e uma cmoda. Sobre esta estava um jarro cheio de gua e um tabuleiro com comida que no fora tocada. Segundo a minha me, o reposteiro que encobria a janela ficava corrido de dia e de noite. No castial ardiam velas moribundas, prestes a consumirem-se. Ningum se incomodara a substitu-las. Afinal, essa seria a ltima noite de vida da abominada traidora do Imprio. Estrid no se moveu quando entrei. Alis, nem sequer me encarou, continuando a fixar as cortinas com uma expresso vazia. E ainda bem que assim foi, pois eu no estava preparada para a viso que me aguardava, apesar do alerta feito pela minha me. Engoli em seco, incapaz de imaginar as dores atrozes que a jovem supor-

tara. Agora compreendia por que se refugiara no quarto, mesmo quando a julgavam uma vtima. As queimaduras sofridas no incndio haviam arruinado a perfeio do seu rosto e parte dos belos cabelos louros desaparecera. A pele exposta ao fogo apresentava-se vermelha e repuxada, tambm nos braos que descansava sobre o colo. A beleza imaculada de Estrid colocara dezenas de homens aos seus ps e tornara-a alvo da inveja e do despeito de muitas mulheres. V-la desfigurada deixava-me sem palavras, quase esquecida do motivo que me levara a desafiar a vontade da rainha Mary para lhe falar. A minha prima permaneceu inerte quando me sentei ao seu lado. Ns nunca framos amigas e as suas atrocidades haviam-nos distanciado ainda mais. Ela era, sem dvida, uma mulher mentirosa, manipuladora, traidora, assassina... Porm, o seu olhar despido de esperana inspirava-me uma forte compaixo. O que levava algum que tivera todas as condies para ser feliz a enveredar por trilhos to tortuosos? Estrid jamais encontrara satisfao nas suas conquistas. Almejara sempre mais... E as conseqncias dessa ambio desmedida estavam vista. Busquei-lhe as mos e apertei-as com cuidado. Ela no correspondeu, mas os seus olhos denunciaram uma estranha comoo. Respirei fundo, ciente de que tinha de dizer algo, ainda que fosse escusado repetir os argumentos de Catelyn. Por fim, asseverei, tranqila e apaziguadora: No tarde para dares um novo rumo tua vida, Estrid. Ela desviou o olhar, baixou o rosto e recolheu as mos. Quedei-me, esperando que pronunciasse uma palavra ou um gemido; um soluo que fosse! No entanto, nada aconteceu. O meu empenho era intil! A minha prima no estava alheada da realidade, como supusra-

mos de incio. Pelo contrrio, sabia o que a esperava e como minorar o castigo. Ainda assim, escolhia aceitar a sua sorte. Nada havia a fazer, alm de respeitar essa deciso. Afaguei-lhe o ombro, num gesto meigo de despedida, antes de me dirigir porta. Dispunha-me a esgueirar novamente por baixo do nariz dos guerreiros, quando a sua voz dorida ecoou nas minhas costas: John est morto, no est? Virei-me devagar. Estrid no se mexera, mas o seu tormento alastrara do olhar para a expresso. Acenei com a cabea e respondi simplesmente: Sim. Ento, para minha surpresa, ela cobriu o rosto com as mos e desatou a chorar. Fui incapaz de resistir ao impulso de voltar atrs e abra-la. Estrid apertou-me com desespero. Temi que o seu pranto convulsivo alertasse os guardas, mas a porta manteve-se fechada, sinal de que estes ainda estavam sob o efeito do meu sortilgio. Eu amava-o... balbuciou entre sopros de agonia. Amava-o tanto! S a custo sofreei a emoo. O que podia dizer? Nem o mais profundo remorso faria recuar o tempo. Permiti-lhe desabafar, at o seu choro se transformar num lamento dorido. Por fim, afastou-se e limpou os olhos, indagando esgotada: verdade que a rainha Mary se compadecer de mim, se lhe implorar perdo? Ela deu a sua palavra ao jarl Throst volvi. E eu certificar-me-ei de que a cumpre! Tamanha firmeza desconcertou-a. Os seus olhos piscaram, libertando uma cascata de lgrimas sobre o rosto queimado.

Tencionas mesmo ajudar-me, depois de todo o mal que fiz? interpelou incrdula. Se depender de mim, ters oportunidade de justificar as tuas motivaes perante uma Assemblia isenta repliquei com franqueza. No deixars de ser castigada, mas desfrutars de um julgamento justo. A minha prima baixou o rosto e engoliu um soluo, exclamando roucamente: Obrigada por seres sincera! A tua boa vontade muito mais do que mereo. Eu fiz coisas terrveis, Edwina! Coisas com que vs nem sonhais... Hoje vejo que estava errada. Tanta gente sofreu por minha culpa... A voz faltou-lhe, tal a perturbao que a assolava. Ergueu-se num impulso arrebatado e afastou as cobertas da cama, remexendo freneticamente os travesseiros, at encontrar o que procurava. Eu voltava a questionar a sua sanidade, quando tornou a fixar-me. Perplexa, vi-a esticar o brao e exibir a pedra vermelha de Aranwen, declarando: Toma! Se eu no puder viajar convosco, peote que a entregues ao meu pai e lhe digas que lamento por tudo. Como... Como que essa pedra est em teu poder? inquiri, ofegante. Estrid forou um sorriso triste, que imps um esgar estranho aos lbios deformados. s vezes, quando estvamos juntos, Esteban permitia-me us-la... No momento em que comecei a sentir as dores do parto, assustei-me tanto que ele condescendeu em entreg-la. Eu tinha esperana de que a magia da pedra me protegesse! Como podia imaginar...? A pergunta pairou no ar, carregada de amargor. Aps uma pausa, empinou o nariz e completou: Esteban fugiu e a pedra ficou para trs. Aqueles que

cuidaram de mim desconheciam o seu significado... E eu mantive-a escondida at agora. Como que a minha me estivera naquele quarto e no se apercebera da energia da pedra? Como que eu prpria no a sentira? S havia uma explicao. As foras que nos regiam tinham determinado que a iniciativa de entregar o amuleto deveria pertencer a Estrid, para que, ao receb-lo, eu confirmasse a veracidade do seu arrependimento. A herana de sangue do tio Edwin pulsou e cintilou como uma chama, no instante em que os meus dedos a envolveram. Mais parecia que o poder enclausurado no seu interior suplicava a liberdade. Esteban tambm despertava as pedras observou Estrid pesarosa. Contudo, nunca foi capaz de assimilar a sua magia. As sete tm de estar juntas, para que isso acontea esclareci, mal recuperada do assombro. Busquei o seu olhar e pousei-lhe a mo no ombro, acentuando a importncia da questo: Tens idia de onde ele escondeu as outras pedras mgicas? A omisso ao seu filho fora deliberada. Eu testemunhara o horror nos olhos de Estrid diante da criana. Ao contrrio de Catelyn, possua a convico de que a minha prima no desejava resgatar o primognito. Talvez dessa forma disfarada ela cedesse a informao pela qual todos ansivamos! O meu corao acelerou a galope, quando replicou: Se vs no as descobristes, aquele homem deve ter-lhes deitado a mo... Deteve-se bruscamente e eu temi que o pavor que se expunha no seu olhar a fizesse recuar. Qual homem? insisti com firmeza. Tens de me dizer, Estrid! Sabes a importncia que as pedras...

Eu no sei quem era atalhou, com um gesto de desalento. Porm, imagino que deve ser algum muito importante, para se atrever a confrontar Esteban. Aquiesci, tentando convenc-la a relatar os pormenores dessa extraordinria pista: Mas podes descrever-me? Era louro? Moreno? Alto? Baixo? Tinha barba... ? No sei, Edwina! retrucou, angustiada. O homem trajava uma capa... No lhe vi um fio de cabelo! Pareceu-me alto e magro, mas estava muito escuro... Esteban conhecia-o bem! No entanto, acho que no eram amigos. Quando foi que isso aconteceu? Poucos dias antes de eu dar luz. Os dois reuniram-se longe de quaisquer olhos ou ouvidos. Eu surpreendi-os e no resisti a espreit-los... Fiquei na sombra e percebi que o homem desejava negociar as pedras mgicas. Se Esteban as entregasse, ele haveria de lhe assegurar o perdo que lhe permitiria regressar a casa. Regressar a casa? repeti, sufocada. Foi o que o homem disse... E o que respondeu Esteban? Respondeu que no... No necessitava do perdo de ningum e a ltima coisa que pretendia era voltar para casa, agora que o filho ia nascer. A idia que me acometia era terrvel! Eu nem me atrevia a amadurec-la, sem conversar com a minha me. Ficamos em silncio e verifiquei o cansao de Estrid. A minha prima fora muito mais longe nas suas confidencias, do que eu me atrevera a expectar. S me restava aflorar o assunto proibido... Soprei o ar e interroguei: Por que rejeitaste o teu beb? Mesmo que possua uma deformidade...

Estrid acometeu adiante, com tal veemncia que me calou. As lgrimas tornaram a saltar-lhe dos olhos e a sua voz soou spera, ao mastigar: Tu no entendes! Aquilo no uma deformidade! Aquilo ... Agitou os braos, completamente transtornada. Depois, apontou um dedo porta e arquejou: Vai-te embora! Vai-te embora, por favor... Dissete tudo o que sabia! Agora, quero ficar s. Eu vou, Estrid contrapus, mantendo a calma e a determinao. Mas antes, tens de me prometer que apelars merc da rainha! Ela deixou-se cair sobre a cama e a sua cabea pendeu para a frente. Passado um instante, murmurou como se beira da exausto: Fica descansada, prima... No tenciono morrer amanh! Suspirei aliviada perante a sua cedncia e terminei: A rainha vir falar-te, antes de seres conduzida ao ptio. Eu arranjarei maneira de a acompanhar. Quanto pedra vermelha, irei guard-la em segurana. Porm, quando chegarmos Ilha dos Sonhos, deves ser tu a entreg-la ao teu pai e a explicar-lhe o que te vai no corao. Regressar a casa? A minha me estava to perplexa, ante as revelaes de Estrid, quanto eu ficara. Essas palavras s fazem sentido se tiver sido um Feiticeiro a abordar Esteban conclu. Sim... ponderou Catelyn. S um Sacerdote do Conselho poderia falar de perdo ao mestre da Arte Obscura e conceder-lhe a possibilidade de retornar Ilha Sagrada. Porm, tal contraria a lei pela qual os Seres Superiores se regem. Segundo O Que Tudo V afirmava, nunca um feiticeiro renegado deixou a Terra para voltar ao paraso mstico.

Talvez as regras tenham mudado sugeri, a angstia aumentando a cada conjectura. Isso seria terrvel! exclamou a minha me, apertando entre os dedos a pedra vermelha que Estrid devolvera. Teria de haver uma revoluo de mentalidades e vontades dentro do Conselho, para que tal sucedesse. No estamos apenas a falar de indulgenciar Feiticeiros que violaram a lei por amor a um humano, como os teus bisavs... Esteban era um servo da magia negra; um assassino que no tinha pejo em matar os entes da sua prpria raa. O que levaria o Conselho a indultar e recolher tal abominao no seu seio? No pode ser o desejo de se apoderarem das pedras mgicas. Durante dcadas, nunca se importaram com o seu destino! Era verdade. Se os Feiticeiros desejassem exclusivamente as pedras de Aranwen, t-las-iam reclamado logo aps a sua morte. Assim, muitas guerras travadas em nome da cobia da magia dessas sedutoras de desgraa, como o rei Steinarr lhes chamava, teriam sido evitadas. Devia haver outra justificao... Mas qual? Achas que esse feiticeiro se aproveitou da confuso originada pela perseguio que o Imprio lanou a Esteban, para alcanar o seu intento? perguntei, sem querer ouvir a resposta. A minha me suspirou, volvendo apoquentada: at provvel que os dois tenham chegado a um acordo! Afinal, Esteban assegurou-te que a sua morte tornaria impossvel o resgate das pedras. E para qu haveriam os Seres Superiores de querer o filho de Esteban e Estrid? Desta vez, a minha me demorou algum tempo a refletir. Porm, o resultado nada teve de tranquilizador: Se as leis que regem a sociedade dos Feiticeiros foram alteradas, talvez eles ambicionem recuperar o territrio que perderam para o domnio do Homem.

Queres dizer, regressar Terra e escravizarnos? inquiri com a garganta seca. Catelyn acenou em confirmao, antes de acrescentar: Tu tiveste a revelao de que essa criana traria destruio e trevas ao nosso mundo. Os Feiticeiros podem desejar garantir a concretizao da profecia segundo a sua vontade. E isso significaria que, em breve, ns no estaramos a combater os renegados da raa antiga... O Homem entraria em guerra com os prprios Seres Superiores! Rangi os dentes, incapaz de conceber tal possibilidade. O que a minha me pressagiava s podia ser comparado a uma guerra com os deuses. E no existiam dvidas sobre quem seria o vencedor! Talvez por constatar a minha palidez, ela interveio: Ns acabamos de solucionar um problema, querida! No vamos angustiar-nos com o temor de outra ameaa, sem que tenhamos fortes indcios de que essa se ir realizar. O filho de Esteban at pode estar morto! No me admiraria se descobrssemos que o bruxo o estrangulou, na iminncia de enfrentar os seus inimigos. Sacudi a cabea, fustigada por outro pensamento tenebroso: De qualquer maneira, acho que no restam dvidas de que um Sacerdote da Ilha Sagrada desceu Terra, em perseguio das pedras mgicas. E se aliciou Esteban, dever igualmente tentar a sua sorte junto de Gwendalin. A mo de Catelyn cobriu a minha, pretendendo apaziguar-me o esprito: A nica certeza que possumos que a pedra amarela e a pedra branca esto desaparecidas. A azul est em segurana e conseguimos resgatar a vermelha. Se Esteban no se mostrou interessado em regressar Ilha Sa-

grada, muito menos o far Gwendalin. A ele, movia-o a ambio de dominar a Terra; ela est obcecada pelo desejo de vingana. Gwendalin j pouco se importa com o que a magia das pedras tem para lhe oferecer. O seu desejo destruir aqueles que, no passado, contriburam para a sua derrota. Vir ao nosso encontro, mal nos julgue distrados. A nossa prioridade lev-la a acreditar que nos deixamos deslumbrar por esta vitria, para que avance rapidamente, enquanto o poder de Melina palpita no teu sangue. Respirei fundo, confessando perturbada: Eu no me sinto fortalecida pela magia de Melina. Catelyn franziu o cenho, incapaz de esconder o sobressalto. Como assim? Encolhi os ombros, desalentada. Era difcil explicar algo que nem eu prpria entendia! Senti-a distintamente, no incio... Todavia, ao despertar aps o confronto com Esteban, o ardor desaparecera. Ser que o fenmeno que aniquilou o feiticeiro te usurpou essa energia? Hesitei, refletindo no pressentimento que me atordoava a mente e oprimia o corao. No sei se ser isso... Ento? Forcei-me a dominar o flego, confidenciando: A indisposio que me sujeitava desvaneceu-se. No mais voltei a sentir-me enjoada, nem tonta ou prestes a desmaiar. A minha me quedou-se, pensativa. Por fim, indagou num tom grave e circunspecto: Achas possvel que a criana que cresce no teu ventre tenha assimilado esse poder?

Sim... Eu estava constantemente a desfalecer, porque a minha energia no era suficiente para alimentar a sua essncia. Agora que recebeu essa ddiva, o beb como que me libertou. Eu sou novamente Guardi da Lgrima do Sol. E o meu filho ... algo que no sei definir! Para minha surpresa, o rosto da senhora da Ilha dos Sonhos iluminou-se num sorriso. Talvez essa falha de definio esteja destinada a salvar o Homem, se a desdita de que h pouco falvamos se confirmar! A experincia ensinou-me que, quando uma profecia gerada, outra profecia nasce para contradiz-la, a fim de garantir o equilbrio que sustem o universo... O seu raciocnio foi cortado por um sbito alarido, vindo do exterior. O clamor de alarme foi crescendo, at se tornar ensurdecedor. Corremos para a varanda do quarto, tentando descobrir o que se passava. O ptio do castelo estava apinhado de homens e mulheres que acudiam aos brados dos companheiros. A minha me libertou uma exclamao de pasmo e horror, mas eu fui incapaz de me pronunciar. Apertei os dedos em torno do parapeito, at os ossos se revelarem por baixo da pele. O galope descompassado do corao troava-me aos ouvidos, qual tambor de desgraa... Eu via. Eu ouvia. Contudo, recusava-me a acreditar... Nesse instante, a porta do quarto abriu-se de rompante e Thora entrou a correr, gritando: Vinde depressa! A louca da Estrid acabou de se lanar da janela! * Fica descansada, prima. No tenciono morrer amanh!

Como poderia eu adivinhar o que Estrid tinha em mente, quando a nossa conversa correra to bem? Ela abrira o corao, entregara-me a pedra vermelha de Aranwen e prometera-me que apelaria merc da rainha Mary... Ou assim quisera fazer-me acreditar. No fim, a minha prima preferira atentar contra a prpria vida, a ter de enfrentar as conseqncias dos seus atos. Entre os nossos guerreiros corria a declarao implacvel de que a princesa morrera to covardemente como vivera. Nem Darrin parecia tocado pelo brutal desaparecimento da irm. Ela fora demasiado presunosa e egosta para cultivar amizades. Aqueles que lhe desconheciam o mau feitio e se tinham deixado atrair pela sua primorosa beleza depressa haviam sido desprezados. Estrid desdenhara da famlia, postergara a me doente, envenenara o pai, trara o marido, conspirara com um feiticeiro... Lanara a vergonha sobre o Pas dos Viquingues, a Ilha dos Sonhos, a Grande Ilha e o Imprio! No seu funeral, ningum verteu uma lgrima. Alis, o nico desgosto enunciado por alguns devia-se ao fato de Estrid ter perecido por sua escolha, em vez de ter sido arrastada aos berros atravs do ptio do castelo, at forca. Eu sentia-me frustrada, at responsvel pelo suicdio da minha prima. Ficara to abalada ante as suas revelaes, que fora incapaz de prever to funesto intento. Na noite fatdica, apesar da insistncia de Thora, recusara-me a descer para observar a runa de Estrid. Bastarame ver a mancha de sangue no cho, que nenhum esforo de limpeza conseguira eliminar. Fora a minha me quem atendera aos seus restos mortais, uma vez que, por vontade da rainha Mary, o cadver da nora teria sido atirado aos ces. No fim, a deciso de crem-la adivinhavase acertada. Se tivesse sido sepultada, a sua campa haveria de ser profanada pelas mos do dio e o esprito subsistiria, excruciado para todo o sempre.

No nosso regresso a casa, o rescaldo da campanha resultava em uma mistura contraditria de sentimentos. O rei William morrera, mas o seu herdeiro renovara a aliana celebrada no Tratado, para satisfao do prncipe Ivarr e do jarl Throst. Quinn deixara de ser um mero conselheiro, para se tornar presena obrigatria ao lado do rei Bernard. Apesar do seu casamento com a princesa Isobelle ter sido adiado, devido ao desgosto da jovem, mais nenhuma vontade se intrometia entre os dois. Alm disso, a amizade da minha me e da rainha aprofundarase. Inclusive, Mary garantira a Catelyn que as buscas no cessariam com a nossa partida. Caso descobrissem o filho de Estrid, conduzi-lo-iam Ilha dos Sonhos sem ser molestado. Quanto s pedras mgicas, eu perdera a esperana de resgat-las. E a suspeita de que um feiticeiro se movia nas sombras, observando os nossos passos, a fim de tentar capturar a pedra vermelha, forava-me a olhar constantemente por cima do ombro. Viajamos sem incidentes at Enseada da Fortaleza, onde demos conta das novidades a Lorde Stefan McGraw. Depois, rumamos Ilha dos Sonhos, para contentamento dos guerreiros, que ansiavam por tornar s suas casas. Apesar dos sobressaltos resultantes da visita ao Imprio, poucas coisas se tinham alterado nas nossas vidas. Edwin era quem mais acusava a mudana. No havia dvidas de que fora finalmente aceite no nosso seio. At Ivarr, por vezes, se esquecia de trat-lo com frieza. No que dizia respeito ao rei-lobo e loba prateada, o jarl comeava a demonstrar maior tolerncia. Eu tinha a certeza de que, muito em breve, o prncipe ousaria pedir a mo da minha irm em casamento. Melina continuava calada e triste. A morte de Esteban no lhe atenuara o sofrimento. Agora que me oferecera a sua magia, eu esperara v-la aproximar-se de Bryan e ceder ao seu amor. Porm, eles mantinham-se dis-

tantes e parecia intil aguardar um entendimento. Eu quase insistira que Melina me contasse a razo do seu desencanto. No entanto, a minha me assegurara-me que ela apenas necessitava de tempo para sarar as feridas e de espao para respirar. Restava-me a esperana de que a jovem encontrasse um novo objetivo de vida, que lhe devolvesse o nimo. O tempo ensinava-me, custa da raiva e da dor, que me era impossvel ajudar toda a gente. Por vezes, mesmo aqueles a quem se estendia a mo, no desejavam ser guiados. Com Estrid fora assim! Estaria a mentir, se afirmasse sentir falta da minha prima! Todavia, o desalento de no ter sido capaz de libert-la das sombras que a consumiam jamais me abandonaria a conscincia.

CAPTULO 15
No Norte do mundo, as trompas ressoavam de alegria. Havia festa em todas as ruas, satisfao em todos os rostos. Chegara finalmente o dia em que o herdeiro do trono viquingue ia desposar uma nova esposa. E a futura rainha no era uma qualquer princesa de um territrio distante! Era a loba prateada; a mais valorosa de entre os guerreiros-lobo, fruto do amor do Lder Supremo e da feiticeira Catelyn, salvadores do nosso povo. De cada vez que o som agudo ecoava nas paredes de pedra do castelo, Thora estremecia. Eu tentava conter o riso ante o seu nervosismo, para que ela no se zangasse. A guerreira implacvel, que no receava desafiar a morte na mais cruenta das batalhas, parecia uma donzela tmida e indefesa. Bem, na realidade, apesar de pouco ou nada ter de tmida ou de indefesa, a minha irm ainda era uma donzela! O fato de Thora ter preservado a sua virtude intacta, at esse dia, fora um prodgio. Ivarr sempre a respeitara... Porm, assim que obtivera permisso do jarl Throst para despos-la, envolvera-a num cerco de seduo que quase a levara loucura. No entanto, apesar da ansiedade do corpo e da agonia da mente, a loba prateada resistira com bravura ao ardor do rei-lobo, prova de quo slida era a sua vontade. E tamanha determinao s aumentara o seu valor aos olhos do prncipe viquingue. Ivarr tinha plena conscincia de que o amor que partilhavam era divino... A espera que suportara, ainda que dolorosa, sublimaria o momento da entrega paixo. mesmo verdade? O apelo da minha irm levou-me a buscar-lhe o olhar, com um sorriso nos lbios. Os seus olhos verdes eram poos de luz. Estava to exaltada que se atrapalhava

a respirar. Os meus dedos moldavam-lhe os caracis negros, transformando-os em estreitas e longas trancas. Acenei com a cabea, antes de responder: Sim, querida... verdade! Ela ergueu a mo e tocou quase a medo nos cabelos, que lhe adornavam o peito e as costas. Durante anos, as trancas tinham sido uma marca inconcussa de Thora, qual extenso da sua personalidade. No dia em que tombara no desespero, julgando-se a mais vil das mulheres por se ter apaixonado por um homem proibido, a minha irm mandara-as desfazer. Hoje, eu tecia-lhe o meu amor nos cabelos, como se sarasse a ltima ferida do seu corao. No existiam quaisquer mgoas ou incertezas entre ns. O rei-lobo e a loba prateada iam unir-se... E a profecia que ditava a chegada da paz ao Norte haveria de se concretizar. Mal posso acreditar... murmurou, emocionada. Acredita! repliquei, estreitando-a com carinho. Tenho a certeza de que vais ser muito feliz! A minha irm afastou-se o suficiente para me encarar, balbuciando angustiada: Eu... Eu tenho medo... hesitou, pousando a mo sobre o meu ventre. Bem vejo a forma como o Ivarr te olha... Questiona-se... Ele quer tanto um filho! E se eu no conseguir...? Thora... atalhei com firmeza, sacudindo-a para que parasse de divagar. No te atormentes! O reino viquingue h de ter muitos herdeiros, valorosos como os pais. A minha irm respirou fundo e tornou a aninharse contra o meu peito, sussurrando: Obrigada. Beijei-a na testa, exclamando com ardor: Tenho muito orgulho em ti!

Ela acariciou-me o ventre e volveu, sorrindo: E eu estou muito contente por ti... Saltamos de susto quando a porta se escancarou. Freya irrompeu pelo quarto com a camisa interior a descoberto, segurando o vestido com as mos, para que no arrastasse pelo cho. Atrs dela vinha um squito de criadas, guinchando aflitivamente. A mais nova das gmeas ignorou-as, enquanto nos fixava com olhos arregalados e se lamuriava: No acredito que nem sequer te vestiste, Thora! E tu, Edwina? Disseste que vinhas ajudar-me... Eu tambm sou tua irm! E tambm me caso hoje... Acalma-te, Freya! interrompi a catadupa de protestos e precipitei-me ao seu encontro. Temos muito tempo... Ela sacudia com maus modos as raparigas que tentavam arranj-la. Tamanho destempero da sua parte no era normal! Mandei as criadas embora, antes que Freya as agredisse. O que que se passa contigo? indaguei. No ests a ver? O vestido no me serve! Ainda ontem o provei... Pareo uma vaca gorda! Pareces uma vaca prenhe! emendou Thora, gargalhando. Ora, sua... Chega! cortei, antes que se pegassem pancada como duas fedelhas. Thora, vai-te vestir. E tu, Freya, pra quieta! Como queres que o vestido te sirva, se o tens todo enrolado? Sonhei tanto com este dia... choramingou a mais nova, amofinada. Queria estar linda... Ao invs, estou to inchada que mal consigo andar! Mal consegues andar? zombou Thora sem parar de rir. Tu quase arrombaste a porta! Mais parecias um arete...

Freya escapou s minhas mos e desatou a correr atrs da gmea. Suspirei, resignada, e detive-me no meio do quarto, com os braos cruzados sobre o peito, observando-as com um contentamento saudoso. Thora e Freya haviam crescido assim, entre beijos e bofetes. Nesse instante, era como se o tempo no tivesse passado por ns; como se tivssemos de novo quinze anos e a vida se estendesse nossa frente, cheia de promessas doces e inocentes. Thora deixou que a irm a derrubasse sobre a cama. Ento, revidou, torturando-a com ccegas. Em menos de nada, Freya rolava-se, engasgada em gargalhadas. Tive de interferir, antes que o seu vestido ficasse completamente amarrotado. Comportem-se, meninas! ordenei. E que tal se se ajudassem? Freya, termina as trancas de Thora enquanto te ajeito o vestido. Por fim, decidiram dar-me ouvidos. Logo o cabelo de Thora estava entranado e eu lutava com os cordes que apertavam o vestido de Freya. A sua gravidez era impossvel de disfarar, mesmo sob uma saia rodada. Ao ver a barriga levantar o tecido, ela voltou a soluar: Estou to feia! Helgi vai recusar casar comigo... Pra de dizer asneiras, idiota! resmungou Thora, antecipando-se minha repreenso. Tu nunca estiveste to bonita! A srio? Juro! Olha para essa barriga to redonda... As gmeas continuaram a trocar mimos, ignorando o meu olhar trocista. Pelo menos, Freya estava menos insegura e Thora esquecera os nervos. Um estranho que tentasse encontrar coerncia nas mudanas de humor daquelas duas decerto enlouqueceria. Para compreendlas era necessrio am-las. E eu adorava-as! No fora fcil educar meninas iguais como gotas de gua, com persona-

lidades totalmente distintas. Contudo, os nossos pais tinham feito um excelente trabalho! Diante de mim quedavam-se a futura rainha do povo vndalo e a futura rainha do povo viquingue os reinos da unio e da paz, que hoje se fundariam sob os estandartes do amor e da paixo. Quo atribulada fora a concretizao da profecia da Velha do Tronco Oco! Se a sorte trocara as voltas ao destino de Ivarr e Thora, o que dizer de Helgi e Freya? No dia em que viajaram para o Norte, atendendo ao rogo da filha mais nova, Throst e Catelyn sabiam com o que podiam contar. Ainda assim, no lhes fora fcil encarar o rei do povo vndalo. Apesar de eu lhes ter relatado pormenorizadamente a luta de Helgi contra o domnio de Aesa, os meus pais no esqueciam que estavam diante do homem que invadira o seu territrio, ludibriara e matara, com o propsito de roubar as pedras mgicas de Aranwen. E se fora difcil para os senhores da Ilha dos Sonhos enfrentar as sombras do passado, para Helgi fora ainda mais complicado reviver uma situao da qual no se orgulhava, assim como reunir foras para suplicar o perdo dos pais da mulher que amava, mal se atrevendo a sonhar com uma demonstrao de indulgncia. Mais tarde, Eric tambm afirmara diante de Throst e Catelyn a lisura de carter do Esprito da Escurido. Nos ltimos meses, o jarl da Terra Antiga tornara-se um bom amigo de Helgi, uma vez que se deslocava com freqncia ao reino vndalo. Essas visitas representavam uma grande ajuda na reconstruo do povoado, mas serviam igualmente de pretexto para rever Helga. O seu amor ganhara razes profundas e Eric j s pensava em despos-la. No entanto, sabia que a princesa no podia deixar a aldeia dos antepassados sem que Freya assumisse o seu lugar. Os meus pais tinham feito Helgi sofrer por alguns dias, ignorando a impacincia de Freya, antes de se dirigi-

rem aldeia dos vndalos, para observarem a obra do novo rei. No fim, fora novamente Thorson quem derretera o corao do av, ao declarar que desejava muito viver ao lado do pai e da me, com a irmzinha que no tardaria a nascer. Da, at Thora e Freya decidirem que queriam casar-se no mesmo dia, fora um passo. E nenhuma delas admitira que mais ningum celebrasse a cerimnia, alm da Guardi da Lgrima do Sol. Onde est a mame, Edwina? apelou Freya, subitamente. Desde cedo que no a vejo! A mame e o papai esto junto do rei Steinarr, a receber os convidados respondi. Parece que j no falta ningum... O Galinn no veio interrompeu a loba prateada, sem disfarar o amargor. Eu estava janela quando a rainha Lyria chegou e procurei-o em vo. Freya fixou-me, suplicando que dissesse algo que atenuasse a tristeza da nossa irm. Respirei fundo e argumentei a primeira coisa que me ocorreu: Sabes que Galinn se responsabiliza pela segurana do Povo da Terra, quando a rainha Lyria se ausenta. Ela no podia faltar... E ele tambm no! cortou Thora, franzindo o cenho. Ns somos amigos! Galinn sempre quis ser mais do que teu amigo! retruquei, esquecendo os rodeios. Se o estimas, deves compreender que lhe seria penoso testemunhar o teu casamento. O tio Stefan j chegou? intrometeu-se Freya, tentando arrefecer o ardor do momento. Sim volvi, sem desviar os olhos de Thora. E trouxe Aled, Melody e os garotos. E Svana? indagou Freya, ansiosa e preocupada. Souberam novas dela?

No respondi com um suspiro frustrado. Eu esperava que, por esta altura, Svana j tivesse cado em si e regressado a casa. Porm, tudo leva a crer que se mantm irredutvel na deciso de mudar de vida. Seguiu-se um silncio pesaroso, em que mastigamos uma incompreenso azeda, resultante da iniciativa desvairada da nossa irm de criao. Pelo menos, a prima Signy apresentava melhorias de sade, com delrios cada vez menos freqentes. O tio Edwin trouxera-a consigo, pois Signy expressara a vontade de regressar ao Norte, a fim de viver com o filho. Eric recebera-a de braos abertos e ansiava por lhe mostrar a nova e prspera Aldeia de Grim, bastante diferente daquela que a me conhecera na juventude. Estvamos absorvidas em cogitaes, quando Catelyn abriu a porta e cedeu entrada a uma multido de tias e primas, desejosas de ver as noivas. A barriga preeminente de Freya recebeu efusivos louvores. Por sua vez, o traje de guerreira, que Thora escolhera para subir ao altar, causou admirao. Retive o flego, julgando que a loba prateada se irritaria com tantas atenes. Contudo, a minha irm at sorriu, ao ouvir Melody dizer que ela parecia uma valquria. Enquanto Catelyn atendia aos ltimos pormenores da preparao das gmeas, a tia Ingrior acompanhou-me ao meu quarto, a fim de me ajudar a arranjar para a cerimnia. H muito que no tnhamos oportunidade de falar a ss e fiquei satisfeita por saber que se sentia feliz na Ilha dos Penhascos, junto do filho Trygve. No entanto, algo a inquietava. Aps insistncia, confessou-me a desconfiana de que os sentimentos partilhados pelos Sacerdotes nativos fossem mais profundos do que a amizade. O seu corao de me estava certo! No entanto, eu jurara segredo a Trygve e Amora. Por mais que desejasse, no podia divulgar a verdade minha tia.

Os Sacerdotes da Ilha dos Penhascos enviavamme os seus cumprimentos e saudades. Trygve lamentava no poder assistir ao casamento das primas, mas a tradio do seu povo ditava que a Festa da Renovao, que coincidia com o nosso Festival de Vero, fosse celebrada na Ilha dos Sonhos, sob o olhar mstico das Pedras do Mundo. O Povo dos Penhascos possua muitas tradies e mistrios. Contudo, de entre estes, os rituais de Renovao eram os mais sagrados, essenciais para a sobrevivncia da sua cultura. A tia Ingrior elogiou-me a barriga, que o avental que enfeitava o vestido j mal conseguia disfarar, jubilosa pela minha ventura. S aqueles que me eram mais chegados tinham tomado conhecimento do meu casamento com Edwin e eu preferia que assim continuasse, por isso esforava-me por passar despercebida. Para muitos, os laos que me uniam ao Guardio da Lgrima da Lua seriam impossveis de entender e no estava disposta a tolerar comentrios inoportunos, nesse dia to importante. Hoje, as rvores que haviam crescido e florescido do amor de Throst e Catelyn dariam, finalmente, os frutos que alimentariam a paz entre os povos da Terra. Hoje, a profecia dos Trs Reinos ganharia vida. No topo do altar cerimonial, enfeitado com os brases das famlias dos noivos, assim como as mais belas flores que coloriam o Norte do mundo, eu interrogava-me se O Que Tudo V nos estaria a observar, orgulhoso da sua obra. No fim, ele dera a vida para que o momento prodigioso, que amos testemunhar em breve, se pudesse concretizar, quando me ajudara a salvar Edwin da tirania de Sigarr. Ao longo dos muitos anos empregues na guerra contra o mal, nem tudo correra como desejado. E, apesar dos ltimos tempos terem sido calmos, o fato de Gwendalin continuar solta angustiava-me a cada batida de

corao. Por mais que Edwin e eu nos esforssemos, diante da Pedra do Tempo, framos incapazes de descobrir o seu paradeiro. No entanto, estvamos convictos de que, na escurido ptrida onde se escondia, a feiticeira planeava o mais terrvel dos seus ataques. Ainda assim, ver a felicidade ganhar nimo ao nosso redor levava-nos a acalentar a esperana de que, cedo ou tarde, a sorte haveria de nos sorrir. Com todos os sentidos despertos, eu observava a multido que se acotovelava at perder de vista. Muitos reis do Sul, que aspiravam firmar acordos comerciais e militares com os Viquingues, marcavam presena na cerimnia. As famlias mais influentes da Grande Ilha tambm ali se encontravam, assim como a realeza do Imprio. Se os Feiticeiros realmente ambicionavam exercer domnio sobre o Homem, no existiria melhor dia para nos atacar, uma vez que os grandes lderes da Terra se distraam com a magnificente festa organizada pelo rei Steinarr. O soberano viquingue estava inchado de emoo. Nesse instante, devia sentir que tinha o mundo a seus ps! Os olhos cristalinos cintilavam de orgulho, sempre que fixavam Ivarr. No possua dvidas de que o filho estava preparado para suced-lo. Alm disso, experimentava o alvio da confiana de que, em breve, haveria de ver nascer um herdeiro para o seu trono. Apesar da estima e deferncia com que sempre me tratara, Steinarr jamais escondera a predileo por Thora. E o seu carinho era correspondido. O guerreiro-urso e a loba prateada falavam a mesma linguagem sem rodeios, admiravam-se e respeitavam-se mutuamente. A ateno de Steinarr deixou o filho, para percorrer a fila de convidados ilustres sua direita. Julgando-se livre da curiosidade alheia, fixou o olhar nos soberanos do Povo da Terra, com sentimentos totalmente opostos

a refletirem-se no semblante. O dio que nutria por Cyrus era quase to intenso quanto o amor que devotava a Lyria. Dei por mim a interrogar-me o que faria, no dia em que descobrisse que Lysander, o herdeiro do trono da Gente Bela, possua o seu sangue. Percebendo-se alvo da observao ardente do rei viquingue, Lyria encarou-o com uma frieza glacial. Porm, essa indiferena no tardou a ruir. Logo o desafio transformava-se em insegurana, em tremor... na comoo que s os apaixonados so capazes de experimentar. No fim, foi ela quem desviou o rosto e eu quase podia jurar que lutava contra as lgrimas. Diante dos restantes lderes, Lyria impunha-se como uma mulher severa e determinada. A sua condio assim obrigava! Todavia, eu conhecia bem a grandeza e a bondade do seu corao. Mal chegara ao castelo conseguira comover-me, ao escutar com notvel complacncia as justificaes do Rei da Lua e o consecutivo pedido de desculpa que este lhe dirigira. O convvio com a Gente Bela mostrara-me a elevada tolerncia da sua rainha. Contudo, at eu ficara surpreendida com a rapidez com que indultara Edwin. Enquanto lembrava o momento intenso em que o Rei da Lua se retratara pelo roubo do pote de cinzas de Gwendalin, reparei que Melina se abeirava de Lyria e a cumprimentava com deferncia. Trocaram algumas palavras e a rainha sorriu. Melina, que acompanhara o meu tio Edwin na viagem at ao Norte, parecia ainda mais frgil do que quando da nossa despedida, na Ilha dos Sonhos. Emagrecera e a sua pele alva tornara-se quase transparente. S a cintilao dos deslumbrantes olhos violeta comprovava que existia uma conscincia dentro daquele corpo franzino. Porm, quanto tempo demoraria, at que essa luz tambm se extinguisse?

As trompas sopraram com estridor. H muito que o Norte no presenciava um festejo to memorvel. Os mais velhos recordavam o dia em que o meu pai se tornara Lder Supremo e desposara a minha me. Na altura, fora O Que Tudo V quem realizara a cerimnia. Hoje, cabia-me essa honra. Por vontade de Thora e Freya, o ato seria simples. Aps a bno dos braceletes de compromisso, os noivos trocariam votos e saudariam o povo. No haveria pactos de sangue nem outros ritos que pudessem ferir as susceptibilidades das diferentes religies que os convidados abraavam. Celebrar um casamento com um significado to profundo quanto o dos meus pais representaria uma afronta s crenas do Imprio e de alguns reis do Sul. Ao escutar o som que anunciava a chegada das noivas, Ivarr ficou tenso. Diante dele, do lado oposto das escadas que conduziam ao altar, Helgi tambm estremeceu. Para mim, era uma felicidade ver o Esprito da Luz e o Esprito da Escurido frente a frente, partilhando esse momento to especial. O lobo branco e o lobo negro haviam provado que as profecias no tinham de ser maldies fatais, ao superarem o rancor que os condenava a perseguirem-se e a combaterem at morte. Tanto Ivarr como Helgi tinham feito concesses no orgulho e mostrado que a tolerncia era o primeiro passo para a paz. Por enquanto, ainda no se podia afirmar que Viquingues e Vndalos fossem amigos! Havia um longo caminho a percorrer, at que o tempo apagasse geraes consecutivas de dio; at que os ressentimentos e desconfianas que os separavam se desvanecessem. Contudo, um dia, o esforo mtuo de entendimento e colaborao seria recompensado. No futuro, os dois povos tornar-se-iam um s, unidos pelo amor de homens e mulheres que, por enquanto, ainda eram crianas ou nem tinham sido concebidos.

A multido explodiu num clamor de ovao e alegria, quando o cortejo nupcial pisou a passadeira que o levaria ao altar. Thorson e Oriana vinham frente, carregando as almofadas forradas a pele de raposa branca, onde repousavam os braceletes sagrados, enfeitados com os smbolos das famlias de Ivarr e Helgi e os nomes dos noivos gravados em Runas. Logo atrs, o meu pai e Thora caminhavam de brao dado, exibindo sobre os ombros as peles do lobo cinzento e da loba prateada que habitavam as suas essncias. O traje de guerreira da minha irm, mistura graciosa de ferro e couro, cintilava sob os generosos raios de Sol que abenoavam a assistncia. Os seus cabelos entranados libertavam reflexos azuis e as suas faces abrasavam-se, tal a emoo. Esse era o sonho que ela nunca se atrevera a sonhar... E estava a realizarse! Freya seguia Thora, pelo brao do tio Edwin. Eu sabia quo apaixonadamente os irmos McGraw haviam disputado essa honra. No fim, Lorde Stefan cedera, pois j tivera o prazer de conduzir uma filha ao altar, algo que jamais aconteceria com Lorde Edwin. Era um gosto vlo, alto e musculado, com os cabelos louros entranados a roarem os ombros, completamente restabelecido do veneno que quase o consumira. Ao lado do tio, no obstante os defeitos que apontara sua figura, Freya resplandecia de beleza. Os seus olhos verdes eram jias coruscantes de ansiedade. Os caracis negros fulguravam, acariciados pela brisa gentil que lhe acariciava as faces coradas. Tal como Thora, ela almejara este dia com toda a vontade do seu corao. E ningum podia priv-la da felicidade que a sublimava. Um sorriso iluminou-me o rosto, ao ver as gmeas aproximarem-se e a comoo dos guerreiros prestes a despos-las. Recordei o meu prprio casamento, celebrado na Ilha dos Sonhos, sob a proteo das Pedras do

Mundo. Sem querer, busquei Edwin com o olhar e encontrei o seu sorriso. Era bvio que tambm ele revivia o momento mgico em que recebramos a bno da feiticeira Catelyn. No auge do ritual, a minha me laceraranos as mos e o nosso sangue fundira-se, enquanto declamvamos os votos que nos uniriam para todo o sempre. Nesse dia, eu no hesitara, no gaguejara, no desfalecera. O Guardio da Lgrima da Lua e a Guardi da Lgrima do Sol estavam destinados a pertencer-se, desde o instante da concepo. Nenhuma fora terrena ou divina voltaria a separar-nos. Ao terminarmos, as tatuagens do Guardio da Montanha gravadas na nossa carne tinham resplandecido. A luz rutilante libertara-se e envolvera-nos, to forte que cegara as testemunhas dessa unio sagrada. No trocramos braceletes nem anis. Nenhum objeto moldado pela percia do Homem seria capaz de simbolizar um amor que era corpo e esprito; luz e trevas completando-se num ciclo que jamais teria fim. Quando as nossas mos se separaram, verificamos que, em vez dos cortes perfeitos que Catelyn da Ilha dos Sonhos fizera com o punhal de cobre, as palmas apresentavam marcas circulares, onde os nossos cristais se encaixavam na perfeio. Finalmente, a Rainha do Sol e o Rei da Lua haviam-se tornado uma s Entidade. O reino da profecia tinha acabado de se estabelecer. E os reinos da unio e da paz nasciam da minha prpria bno. Eu tinha Ivarr e Thora, Helgi e Freya diante de mim, trocando juras de amor eterno, sem dvidas, sem constrangimentos, elevando a voz para que cada palavra alcanasse o cu. Perante a vontade divina que governava o universo, partilhei a energia radiosa com que fora agraciada no dia da minha unio com Edwin. De imediato, o esplendor da magia trespassou-os e espargiu sobre a multido, originando um burburinho de encanto

e temor, que cresceu at se tornar ensurdecedor. Os braceletes cintilavam nos pulsos daqueles que jamais haveriam de se separar, no instante em que Ivarr e Thora, Helgi e Freya se beijaram com paixo. Por entre o brilho que ofuscava a claridade do dia, distingui os contornos de uma criatura que no era composta de carne e osso, mas de uma luz pura de indescritvel excelncia. Retive o flego, surpreendida ao reconhecer a apario. Por que a Velha do Tronco Oco se manifestava na forma mstica, em vez de atender ao casamento no seu disfarce de anci decrpita? Decerto haveria de querer cumprimentar Throst e Catelyn, agora que a sua predio se concretizara! Todavia, a prodigiosa entidade revelava-se exclusivamente aos meus olhos, aconchegando-me o esprito com o calor que irradiava. E a sua voz soou-me na mente, como gua cristalina cantando sobre as pedras de um ribeiro sagrado: Um futuro para aqueles que sonham, Um futuro para aqueles que amam, Um futuro para aqueles que lutam... Para que aqueles que sonham, amam e lutam Possam tocar as estrelas. Ento, to subitamente como surgira, a Velha do Tronco Oco desapareceu. Celebrar o casamento das minhas irms fora uma honra e um prazer. Porm, quando o ritual terminou, afastei-me do centro das atenes e tentei passar despercebida. A multido ruidosa movia-se para trs e para diante, cruzava-se e entrecruzava-se... Eu devia permanecer alerta, no fosse algum ser maligno aproveitar a distrao dos nossos lderes para atacar. Absorvida em reflexes obscuras, saltei de susto quando duas mos fortes me apertaram os ombros e uma voz rouca sussurrou ao ouvido:

Sois vs a responsvel pela magia que nos atordoou h instantes, senhora? Suspirei de alvio ao deparar com Edwin e repliquei, sorrindo provocadora: No foi a primeira vez que vs tombastes sob os meus encantos, senhor! Ao invs de alinhar na brincadeira, ele franziu o cenho e replicou: O que se passa? Ests to tensa! O seu olhar roubava-me o flego, punha-me sem palavras... E eu no queria falar-lhe de Gwendalin! A ltima coisa que desejava era ver a dor inundar o verde puro que me fixava com tanta ternura. Nos ltimos tempos, quase estabelecramos um pacto de silncio sobre esse assunto. Para mim, pensar em combater a bruxa era menos aterrador do que imaginar que ela se acercaria de Edwin e o tentaria com o lao de sangue que os unia. O rosto do Rei da Lua endureceu, ao constatar a minha hesitao. Os seus braos envolveram-me a aconchegaram-me contra o peito, enquanto murmurava: No te preocupes, querida... Os nossos inimigos jamais se atrevero a revelar diante de centenas de guerreiros e entes de sangue mgico. Estreitei-o com fora e inspirei o seu cheiro quase com desesperao. Ele alcanara os meus pensamentos, por isso conhecia a causa da minha angstia. Deixei escapar um gemido: Temo por ti... Os seus dedos enterraram-se nas minhas costas. Os lbios teceram-me carcias nos cabelos, antes de sussurrarem num tom cavo e resoluto: Se eu fraquejar, ters de me matar. Tentei afastar-me, indignada, mas Edwin deteveme. A sua mo deslizou delicadamente at ao meu ven-

tre, acariciando-o com um ardor que se refletia na voz, ao completar: A minha vida insignificante, comparada com tudo o que conquistaste. Ao teu lado j recebi tanto.... No almejo felicidade maior! Se uma fatalidade acontecer, fars o que tem de ser feito. Sou eu que to peo, em plena conscincia e enquanto dono da minha vontade. Consegui finalmente encontrar o seu olhar e repliquei, com um n na garganta: Tu jamais voltars a perder o controlo. Sei-o no meu corao! Logo que o Sol nasa, subiremos Montanha Sagrada com Thora, Freya, Ivarr e Helgi. Assim que os Trs Reinos forem reconhecidos pela Pedra do Tempo, no existiro mais dvidas, nem receios, nem sofrimento... Os seus lbios cobriram os meus, impedindo-me de continuar. Entreguei-me ao seu calor, esquecida de onde estvamos. S nos separamos quando um tossido insistente ps fim ao devaneio. Sorri ao ver o Rei da Lua corar debaixo do olhar divertido da minha me. Catelyn estendeu-me uma malga de guisado e escusou-se a comentar a inoportunidade da nossa fogosa demonstrao de afeto, dizendo apenas: Tens de te alimentar, Edwina. Acabaste de despender muita energia. Se desmaiares de fraqueza no causars boa impresso. Eu no me sentia debilitada. Desde que recebera a magia de Melina, nem sequer voltara a sofrer as indisposies prprias da gravidez. No entanto, fiz-lhe a vontade. Pouco depois, o meu pai juntava-se a ns, carregando Thorson s cavalitas. O meu corao apertou-se, ao ver que a tia Ingrior trazia Oriana pela mo. Quanto tempo demoraria a descobrir a verdade? Em menos de nada, a nossa numerosa famlia rodeava-nos. Tios e tias; um nunca mais acabar de primos e

primas, que tagarelavam com um entusiasmo ruidoso. Aled e Melody exibiam com orgulho os seus pimpolhos e anunciavam que outro vinha a caminho. Bryan gracejou, afianando que a irm estava a competir com a me. Enya e Stefan tinham posto oito filhos no mundo, mas, por esse andar, os agora senhores da Floresta Sagrada acabariam por suplant-los. De repente, Thorson pigarreou para chamar a ateno e declarou: Quando crescer, hei de casar-me com a Oriana e ter dez bebs! A minha volta, as gargalhadas soltaramse, deliciadas com a espontaneidade do menino-prodgio. Contudo, eu senti-me gelar. Tive de engolir em seco e disfarar, para que ningum se apercebesse da minha apreenso. O rigor comprovado da vidncia do meu sobrinho sempre fora alvo de pasmo e maravilha. No entanto, o que acabara de asseverar teria conseqncias tremendas. No obstante eu defender que cada ente devia ser livre para decidir o seu destino, os pais de Oriana estavam convictos de que ela se tornaria Sacerdotisa dos Penhascos. E isso significava a total proibio de se unir a um homem. Estremeci, fustigada por um calafrio de mau augrio. Teria de manter aqueles dois debaixo de olho! A algazarra familiar foi interrompida, quando os reis do Povo da Terra se aproximaram para felicitar os meus pais. Apesar de no existir animosidade entre Lyria e Catelyn, no se podia afirmar que fossem amigas. Ainda assim, trocaram palavras de sincero aprazimento. Parei de respirar, ao ouvir a minha me indagar: E como est o vosso filho? J deve ser um rapago! Por que no o trouxestes convosco? Lyria manteve a serenidade e at sorriu, ao volver: De fato, Lysander est um belo rapaz! No nos acompanhou porque se encontra numa fase importante do seu treino, que deve ser convenientemente acompa-

nhada pelo meu irmo Galinn. Na tentativa de mudar de assunto, fez um sinal discreto na direo da rainha Mary e questionou: Como convencestes o Imprio a participar numa cerimnia abenoada pela magia? Se bem me lembro, no h muito estariam a acender fogueiras, mal vislumbrassem um reflexo dos meus cabelos! A minha me acenou com a cabea e justificou: Os tempos mudaram... Aps a morte do feiticeiro Esteban, o Imprio tornou-se mais tolerante com os entes de sangue antigo. Aos poucos, o meu sobrinho Quinn tem vindo a revelar as suas habilidades perante o rei Bernard e, apesar de este no abandonar a nova f, j acredita que nem toda a magia evocada por demnios, com o propsito de causar dano ao Homem. A bem da verdade, as coisas no haviam sido assim to fceis! Mary e Bernard tinham-se horrorizado, ao descobrirem que eu estava separada de Ivarr. A situao no melhorara com o anncio de que o prncipe tencionava desposar uma das cunhadas. E atingira o cmulo, com a revelao de que eu achara a felicidade junto de outro homem. Ao juzo da nova f, tal comportamento era aviltante, prprio das bestas que se deixavam controlar pelo instinto. Mary padecera de muitos delquios, antes de se mentalizar que devia atender ao casamento do futuro rei viquingue, por uma questo de cortesia para com o Tratado que nos unia. De fato, Quinn possua um grande poder de persuaso... e uma pacincia extraordinria! Enquanto uns se esforavam por fomentar a concrdia, outros divertiam-se a propagar a confuso. Rangi os dentes, ao verificar que Otkatla se entretinha a pairar em torno do rei Bernard. Era como observar uma repetio da histria de Estrid, com a diferena de que a prima de Ivarr conseguia ser ainda mais dissimulada. Otkatla quase derrubara o castelo, a berrar de raiva, quando o

primo anunciara o noivado com Thora. Desde ento, no passava um dia sem armar distrbios, tentando chamar a si as atenes. Hoje, fizera dos convidados imperiais o seu alvo. S ento reparei que, em vez dos suntuosos colares que sempre lhe pendiam do pescoo, ornara o vestido branco com uma cruz de madeira. O que que aquela desassisada anda a tramar? murmurei entre dentes. Edwin escutou-me e seguiu o meu olhar. Aprofundei a percepo e ignorei o burburinho das restantes vozes, at escutar Otkatla com clareza: uma selvagem! Uma pag sem salvao... Apertei os punhos, acreditando ser a vtima da sua peonha. Todavia, as afirmaes que se seguiram demonstraram que Otkatla mais no era do que uma invejosa despeitada, carcomida pela frustrao: J a vi deitar-se com todos os guerreiros que a acompanham! Dia aps dia, tenho de suportar essa indignidade; essa afronta ao meu pudor... A Otkatla est a referir-se a Thora? A voz de Edwin ecoou-me na mente, com uma ponta de malcia. Respirei fundo, sofreando a vontade de arrancar a pele deletria criatura, antes de volver: Assim parece! Se tais despautrios chegarem aos ouvidos da loba prateada, aquela miservel vai provocar o escndalo que tanto almeja. S se eu no puder impedi-la! exclamou o Rei da Lua. E comeou a afastar-se. Otkatla continuava: Estou certa de que o meu ingnuo primo foi embruxado. De outra forma, como escolheria a mulher que o traiu, uma feiticeira, para celebrar o seu casamento? Edwin apelei sobressaltada, tentando detlo. O que tencionas fazer?

J vais ver revidou com um ar angelical. E desapareceu na confuso. Ao nosso redor, ningum dera conta do sucedido. Freya e Helgi tinham-se juntado ao grupo e, atendendo ao passado, o rei vndalo estava a ser acolhido com uma afabilidade surpreendente. Os meus tios desejavam saber quais os seus planos para o futuro da aldeia erguida das runas resultantes do ataque dos Mercenrios do Norte. O Esprito da Escurido respondia com lisura... Por que tens o olho tapado? indagou subitamente Carl, um dos garotos de Aled e Melody; a voz aguda e fina sobrepondo-se s demais. Assim no vs nada! As atenes voltaram-se para a criana que, com a desenvoltura e inocncia prprias da tenra idade, questionava aquilo que no compreendia. Apesar da histria da mutilao de Helgi ser do conhecimento geral, ningum ousou explicar-lhe o sucedido. O rei vndalo tambm hesitou... Ento, intrigado pelo silncio dos adultos, Thorson resolveu intervir: O meu pai perdeu o olho numa batalha muito importante. Quando fores mais crescido, eu conto-te tudo o que aconteceu. Helgi desatou a rir e agarrou-o ao colo, exclamando: Este o meu filho! O meu orgulho! De repente, o grito de Otkatla sobressaltou-nos. Aqueles que a circundavam afastavam-se com ligeireza, nauseados, franzindo os cenhos e cobrindo o nariz e a boca com as mos. No era para menos! O espao deixado pelas pessoas em debandada permitia-me ver Otkatla, sacudindo-se e berrando desvairada. Os seus belos cabelos negros e o vestido de alvor imaculado estavam cobertos por excrementos escuros e pastosos, que exala-

vam um fedor insuportvel. Mais parecia que um cavalo com soltura se aliviara... sobre a sua cabea! A bosta caiu do cu asseveravam uns. S pode ter sido um pssaro opinavam outros. Os rostos viravam-se para cima. Contudo, parte uma ou outra nuvem solitria, nada se avistava no Armamento. Eu fixava Otkatla, perplexa... Ento, Edwin surgiu ao meu lado, lutando para conter o riso. De repente, fez-se luz no meu esprito. Dardejei o Rei da Lua com um olhar inquiridor e ele encolheu os ombros, retrucando: O que foi? Tu no... Est claro que no! cortou, fingindo-se ultrajado. No ouviste? Foi um pssaro! Um pssaro! repeti, abanando a cabea em jeito de reprovao. Um pssaro muito, muito grande! O brilho travesso do olhar verde-floresta fez-me sorrir cumplicemente. Entrelaamos as mos e, por breves instantes, a multido desapareceu e ficamos ss, absorvidos na satisfao do amor que partilhvamos. A noite estava to serena quanto o dia. Se no fosse a brisa fresca que agitava os meus cabelos, podia fechar os olhos e imaginar que me encontrava na Ilha dos Sonhos. No interior do quarto, Edwin dormia profundamente, alheio ao rebulio que agitava o ptio do castelo. Oculta pelas sombras da varanda, eu distraa-me a observar o povo que no se cansava de festejar. Gente de muitas raas e crenas misturava-se, cantava e bailava ao ritmo da msica alegre, que no silenciaria at o dia nascer. Alguns dos meus primos tambm resistiam fadiga, brindando com cornos de cerveja fresca e soltando gargalhadas de satisfao. Eric juntara-se a

Ragnar, Bryan e Darrin, esquecido do tempo em que o amor de Ivarr e Thora quase o enlouquecera de cime. Agora que Helgi desposara Freya, Helga podia finalmente deixar a aldeia do povo vndalo e buscar a almejada felicidade ao lado do jarl da Terra Antiga. Um arrepio inesperado causou-me desconforto. Todos os plos do corpo se eriaram, em alerta. Eu j sentira essa desagradvel impresso que me tomava de assalto... S no conseguia recordar quando. Apertei os braos em redor do peito, tencionando regressar cama e despertar Edwin. Porm, subitamente, a minha ateno ficou cativa de uma sombra que se esgueirava por entre a escurido dos pilares que sustentavam o terrao, mesmo minha frente. Agucei a percepo, intrigada ao reconhecer a rainha do Povo da Terra. O que faria Lyria ali, a meio da noite, movendo-se to arisca quanto uma ladra? Apelei magia para que no se apercebesse da minha indiscrio. Em condies normais, tal seria bastante difcil. Todavia, a rainha da Gente Bela estava to concentrada em ocultar-se do olhar dos folgazes, que continuou, alheia intruso da sua privacidade. O motivo de tamanha perturbao no tardou a revelar-se. O meu queixo caiu ao ver Steinarr surgir das trevas. Prendi o flego, dividida entre a ordem da conscincia para recuar e a vontade fremente de descobrir a razo daquele encontro furtivo. No fim, a curiosidade acabou por vencer. Minha rainha... murmurava o soberano viquingue, levando a sua mo aos lbios. O que me queres, Steinarr? cortou Lyria, libertando-se quase com brusquido. Espero que tenhas uma boa justificao para todo este segredo! Em vez de responder, ele sorriu sedutor. E a sua satisfao aumentou, ao v-la corar com veemncia sob a intensidade do olhar cristalino. A rainha sacudiu a cabea, num esforo para se libertar do enlevo, replicando:

Se no tens nada a dizer... bom verificar que ainda me desejas! O que...? arfou Lyria, como se tivesse recebido um murro no estmago. Deixa o Cyrus. No o amas... Nunca o amaste! Quero-te ao meu lado. O silncio que se seguiu denunciou a absoluta perplexidade da rainha. O seu corpo tremia tanto, que mal se sustinha de p. Ainda assim, a sua voz soou lgida e indignada, ao retrucar: Se isto uma brincadeira, no tem graa nenhuma! O guerreiro-urso deu um passo em frente e tocoulhe gentilmente nos ombros, ao mesmo tempo que buscava o olhar azul estrelado e asseverava, rouco de emoo: Nunca falei to srio, Lyria! O Ivarr est preparado para assumir a liderana dos Viquingues. Chegou o momento de eu aproveitar a vida. Sabes bem que te amo... E o ardor no teu olhar prova-me que sentes o mesmo! A rainha baixou o rosto, sem alento para se afastar. A sua rplica foi feita num gemido: O que eu sinto pouco importa... No podes apagar o passado, Steinarr! Fingir que nada aconteceu... As nossas vidas mudaram. O meu povo depende de mim. O teu irmo Galinn perfeitamente capaz de governar... Eu tenho um filho. No posso abandon-lo! Traga-o contigo. Juro que o criarei como se fosse meu. A determinao de Steinarr era irredutvel. Se eu estava abalada, nem imaginava o que se passava na cabea de Lyria! Ela hesitava. Lutava contra o seu anseio mais

arrebatador. O rei viquingue acabara de se oferecer para acolher o pequeno Lysander, sem desconfiar que ele era, na verdade, seu filho! Lentamente, a rainha ergueu o olhar e fixou-o; as lgrimas escorrendo-lhe pelas faces quais ribeiros de cristal. J desistira de combater a fraqueza... E a voz brotava-lhe em soluos de agonia: Tu viraste-me as costas, por seres incapaz de desamparar o teu povo... Agora que as tuas convenincias esto servidas, solicitas que abandone o meu! Como podes ser to egosta? Steinarr engoliu em seco, mas agentou a investida. As circunstncias no tm comparao! Quando neguei o teu pedido, o meu povo estava em guerra... Neste momento, o Norte tem todas as condies para desfrutar de um longo perodo de paz, de estabilidade e de progresso. J nada me prende, Lyria! E a ti? O que te retm? No o poder, pois no s uma mulher ambiciosa. No o amor ao teu rei... Steinarr, por favor... Eu preciso de ti, Lyria! E beijou-a. Envolveu-a com tamanha exaltao, que mais parecia que os seus corpos se iam fundir. Eu sabia o quanto a minha amiga amava o soberano viquingue e sofria longe dos seus braos, vendo o filho crescer ensombrado por um logro. Essa era a sua oportunidade de esquecer as convenes e ser feliz... Ento, sem que nada o fizesse prever, Lyria comeou a debater-se. Steinarr ficou to surpreendido que lhe permitiu recuar. Ela levou as mos aos lbios, chorando compulsivamente, enquanto tartamudeava: No... No! tarde... demasiado tarde! Lyria! O rei esboou um gesto reconciliador, mas a soberana da Gente Bela j se afastava a correr.

Vai atrs dela! murmurei no meu esconderijo. Raios, homem! No a deixes fugir! Contudo, Steinarr ficou pregado ao solo, petrificado pelo abalo da rejeio. Voltei as costas ao ptio, disposta a confrontar Lyria com o meu conhecimento. A mim, ela no mentiria... E eu haveria de cham-la razo! Era verdade que, no passado, o rei viquingue fora egosta e cruel. Porm, de outra forma, existiria paz no Norte? Entrei desembestada no quarto... E deparei com a cama revolvida e vazia. Estaquei, assustada, procurando por Edwin. De repente, a lembrana da incomoda sensao que me fustigara na varanda atingiu-me qual raio. Eu permitira que o enleio de Steinarr e Lyria me distrasse do alerta instintivo para um perigo colossal. J me recordava do significado daquela inquietao glida! Experimentara-a na Floresta Sombria... Antes que pudesse gritar, uma sombra saltou sobre mim e atirou-me ao cho. Os meus olhos estiraramse de horror, ao deparar com um olhar verde-tempestade que, num sopro de agonia, se tornou rubro como as labaredas que incendiavam os cabelos da minha agressora. Em tempos, o corpo robusto que me cobria pertencera a Grma, princesa do povo vndalo... Agora, estava possudo pela feiticeira Gwendalin.

CAPTULO 16
Rolamos no cho de pedra, sob a violncia do assalto. As unhas da bruxa enterraram-se no meu pescoo como garras, rasgando a carne sem contemplaes. Lancei-lhe as mos garganta, tentando afastada. Porm, no instante em que sentiu o apoio dos meus braos, ela deixou o corpo pender, tentando cravar-me os dedos no ventre. No! gemi, desesperada. E impelida por um nimo que s o terror pode conceder, consegui torcerme e usar os joelhos para arremess-la contra a cama. A feiticeira soltou um urro, onde a dor se confundia com a frustrao e a raiva. Tentou pr-se de p, mas vacilou, atordoada. Eu sustive-me de um salto, tencionando aproveitar a vantagem. Contudo, um tnue movimento sobre as nossas cabeas arrestou-me a ateno. Estaquei, horrorizada, ao ver Edwin aprisionado ao teto por correntes de magia, que o mantinham imvel no obstante os esforos para se libertar. Os seus lbios estavam cerrados pelo malefcio da bruxa... No entanto, os olhos avisaram-me que a besta tornava a atacar. Desviei-me antes que Gwendalin me alcanasse. Todavia, a iniciativa encurralou-me a um canto do quarto. Sem espao para fugir, opus-me sua investida, usando o ar como um escudo. Depois, dobrei-me sobre o ventre, protegendo o meu filho. O corpo avantajado abafou-me qual mortalha, sem, no entanto, me tocar. Ergui a cabea e enfrentei o olhar de flamante perversidade. E, com um esforo vigoroso, repeli a barreira invisvel, arrojando a bruxa para longe de mim. Gwendalin esmagou-se no cho, soltando um guincho que me feriu os ouvidos. Nesse momento, recuperei a voz que o pavor sufocara e bradei:

Alerta! Alerta... Berra o que quiseres, cabra! assanhou-se a mestra da Arte Obscura, com um esgar enlouquecido. Julgas que no me assegurei de que os vossos gritos jamais sairiam deste quarto? intil resistires! A vida que geraste devora o teu poder... Sim, sabes que isso verdade! Por quanto tempo sers capaz de me afrontar, at que a tua magia se extinga? As suas mos agitaram-se no vazio e eu senti o ar acometer contra mim, qual gigantesco machado de guerra. Juntei os braos diante do peito e desviei o mpeto da bruxa. A arma invisvel chicoteou a tapearia que enfeitava a parede e rasgou-a em tiras, deixando a nu a pedra escoriada. Ainda tive alento para rolar e escapar ao segundo embate. Porm, o terceiro atingiu-me em cheio. Era como se o ar estivesse impregnado de agulhas que se cravavam na pele, trespassavam a carne e feriam os ossos. Deixei de ver... Os meus olhos ardiam, ao ponto da vontade de arranc-los se sobrepor razo. Forcei-me a ignorar o suplcio que os sentidos me impunham; a esquecer a condio humana e a enfrentar Gwendalin como Guardi da Lgrima do Sol. Assim que o fiz, a mente de Edwin assomou a minha... E, de repente, fui capaz de enxergar atravs dos seus olhos. A bruxa aproximava-se com cautela. Trazia os braos estendidos e quedava-se a um palmo do seu objetivo. Agarrei-lhe os pulsos abruptamente, aproveitando o impulso para atir-la contra a parede. Gwendalin estrebuchou sob o meu aperto... Depois projetou a cabea adiante; a boca escancarada como a de uma fera prestes a desferir a dentada fatal. S que, em vez de lanar as presas minha garganta, cuspiu um bafo de energia que me cortou a respirao. O seu vmito de poder invadiu-me as narinas e queimou-me os pulmes. Arfei sufocada; a fora aban-

donando-me rapidamente. A feiticeira tornou a ganhar nimo e aplicou-se na sua inteno. A presso das mos malignas era quase impossvel de sustar. Se me roasse um dedo pelo ventre, a alma do meu filho estaria condenada. Eu tinha de reagir... No entanto, era exatamente isso que Gwendalin pretendia: desgastar-me, consumir o meu nimo, esgotar-me at me deixar indefesa, sua merc. E no teria dificuldade em faz-lo, pois, tal como apontara, a essncia do beb alimentava-se da minha energia. A magia de Melina satisfizera-o at agora. Porm, esses recursos decresciam a cada batida de corao... e ele j reclamava! O meu alento estava a ser consumido por fora e por dentro! No tardaria a esmorecer, se no descobrisse como contrariar o ardil da mestra da Arte Obscura. Desiste! silvou a hedionda criatura, com os lbios a um palmo dos meus. Entrega-me a essncia do meu neto. Ele reinar o mundo atravs de mim... Cala-te, ordinria! atalhei, repudiando a fraqueza e empurrando a bruxa contra a portada aberta. A madeira estilhaou-se e farpas voaram em todas as direes. Recuei at ao lado oposto da cama, ofegante. O sortilgio de Gwendalin isolava o quarto das conscincias do castelo mas, se eu conseguisse chegar porta e alcanar o corredor, a minha me haveria de me escutar, nem que despendesse a ltima gota de magia para tocar a sua sensibilidade. Gwendalin sacudiu a cabea, aturdida pelo impacto. Porm, no descuidou a ofensiva. Ciente do meu propsito, exclamou provocadora: No, no! Nem penses em abandonar esta emocionante reunio de famlia! Eu encontrava-me a um passo da porta a dois passos da salvao, quando Edwin tombou pesadamente na cama, tenso como um bacalhau seco. A funesta ener-

gia que o prendera ao teto fluiu-lhe at ao pescoo e principiou a estrangul-lo. Horripilada, vi o Rei da Lua deitar as mos garganta, tentando adversar o vigor da corrente mgica. O seu rosto ficou vermelho; depois, cinzento arroxeado. Os olhos verdes dilataram-se em agonia, enquanto os lbios se abriam num grito mudo e as pernas se estorciam convulsivamente. Gwendalin ia mesmo mat-lo! Afasta-te da porta, galdria ordenou com um rosnado. Isso... Isso! Com um estalar de dedos, a feiticeira libertou o filho. Edwin rastejou sobre os lenis desfeitos, at se suster de joelhos, lutando para respirar. O seu tronco nu estava coberto de suores glidos, que lhe escorriam pela pele e encharcavam as calas de dormir. Os cabelos pingavam, como se tivesse acabado de mergulhar no mar. A corrente feita de partculas negras e escarlates, que cintilavam na obscuridade do quarto, rolou para o cho e como que se dissolveu, originando uma poa viscosa que manchou a pedra. O Rei da Lua quedava-se entre ns duas, tremendo sem controlo. Gwendalin decerto us-loia como escudo, se eu me atrevesse a atac-la. Ao ver-me hesitar, a bruxa prosseguiu jocosamente, com um fervor acerado: H alguns anos, os vossos pais enfrentaram um desafio semelhante... S que, desta vez, o desfecho da contenda ser diferente! Aproximou-se de Edwin e capturou a madeixa ruiva dos seus cabelos, puxando-lhe a cabea para trs at expor o pescoo e devassar o olhar. Sigarr ensinou-te bem! A tua essncia possui marcas que jamais se apagaro. No entanto, foste incapaz de te manter no caminho certo! s muito fraco; demasiado piegas para aspirares honra de reinar ao meu lado. A no ser que afir-

mes o teu valor e me proves estar enganada. Levanta-te, Edwin! tempo de cumprires o propsito para que nasceste... O teu verdadeiro destino! Avivado pela vontade da feiticeira, o caldo de partculas amaldioadas comeou a borbulhar. Lentamente, o Rei da Lua desceu da cama e enterrou a mo nessa massa radiosa e palpitante. J entre os seus dedos, a transformao completou-se. Terrificada, vi-o empunhar um espigo longo e afiado, to ameaador como a mais letal das espadas. Mata-a! ordenou-lhe Gwendalin. Logo que essa cadela exale o ltimo suspiro, absorveremos a essncia que habita o seu ventre. Na posse da mais excelsa das magias, nem o Mestre Supremo do Conselho dos Seres Superiores se atrever a desafiar-nos. Fundiremos os cristais do Sol e da Lua e reinaremos na Terra, na Ilha Sagrada, por todo o Universo... Seremos deuses! S ento Edwin ergueu o rosto para me encarar. E, em vez de verdes e lmpidos, os seus olhos flamejavam, to rubros quanto os da me. Dei um passo atrs, inspirando sopros de medo. Isto no podia estar a acontecer! A bruxa continuava, excitada pelo som da prpria voz: Com o poder dos cristais, no necessitaremos da magia das pedras. Bastar estalarmos os dedos, para prostrarmos os nossos inimigos... E todas as riquezas do mundo ficaro nossa merc! Edwin bramiu e acometeu contra mim, instigado pelas gargalhadas da me. Tentei alcanar-lhe a mente. Contrariar a sua fora descomunal. Tocar-lhe o corao... Tudo em vo! Restava-me combat-lo... Porm, se o fizesse, um de ns pereceria. De uma forma ou de outra, Gwendalin assegurava a vitria.

Mata-a! vociferava, inflamada de entusiasmo. Acaba com ela, j! Eu estava aprisionada entre a parede e o corpo febril do Rei da Lua. Uma das suas mos esmagava-me os pulsos. A outra pressionava o espigo de magia negra contra minha a garganta. Murmurei o seu nome, numa splica... O meu corao troava de pavor. A pele rasgavase. O ferro enterrava-se na carne. O sangue escorria pelo pescoo... E Gwendalin insistia, com uma impacincia crescente: Mata-a! Prova que s melhor do que o teu pai! As flamas no olhar de Edwin devastavam-me a razo, trazendo-me memria as palavras que dissera nessa tarde: Se eu fraquejar, ters de me matar... No podia esperar mais para me insurgir. O Guardio da Lgrima da Lua estava irremediavelmente perdido! Sorvi um ltimo flego angustiado e o meu estmago contraiu-se... Ento, nesse instante de alucinao, compreendi que no eram as minhas entranhas que se revolviam. Era o nosso filho que se mexia! Pontapeava-me o ventre com tal veemncia, que mais parecia querer forar a sada. Gemi de dor, sentindo-me rasgar por dentro. E, de alguma forma, Edwin tambm se apercebeu da manifestao de vida que estrebuchava entre ns dois. Subitamente, o seu corpo ficou tenso e o aperto da mo que quase me quebrava os ossos aliviou. Por trs do rubro ardente do seu olhar, o verde fresco tremeluziu at se impor. O ar voltou a abenoar-me os pulmes e o fogo que me abrasava a mente extinguiu-se. No momento seguinte, Edwin rodava nos calcanhares e saltava sobre a mulher que o pusera no mundo, rugindo: O teu tempo acabou, maldita! O berro da feiticeira varou-me a cabea, carregando a violncia de mil execraes. O Rei da Lua recebeu toda a irascibilidade desse som e cambaleou aturdido.

Acabou por se prostrar, apertando a fronte entre as mos e contorcendo-se num suplcio excruciante. Gwendalin guinchou de raiva e frustrao, enterrando os dedos nos cabelos de fogo como se pretendesse arranc-los. Sabia que perdera o domnio sobre o filho... Todavia, no pretendia bater em retirada sem o almejado trofu. Investiu, rugindo enlouquecida; o rosto deformado pelo dio e as garras estiradas ao meu ventre. Num esforo extremo de preservao, libertei o poder que me restava, como uma onda de energia que colheu a feiticeira no seu vo. Vi-a tombar desamparada... Depois, tudo se encheu de nvoa. O quarto rodopiou e o cho oscilou debaixo dos meus ps. Derrotada pela exausto, nem senti a dor da queda. Ouvi Edwin gritar... Ouvi Gwendalin gritar... E obriguei-me a abrir os olhos. A bruxa levantara-se e arremetia de novo contra o meu corpo indefeso. S que, dessa vez, o filho saltara em sua perseguio. Sem contemplaes, Edwin deteve a feiticeira, agarrando-a por trs e impedindo-a de me tocar. As nefandas mos agitaram-se freneticamente, a um palmo da minha camisa de noite. Gwendalin chiava, obcecada pelo desejo de assimilar a essncia do neto. Praguejava, debatia-se... No entanto, j no evocava a Arte danada. O seu poder devia suster-se por um fio... O confronto esgotaranos a todos! Porm, Edwin ainda possua fora nos braos para afast-la do seu objetivo. Subjugou-a finalmente, apelando ao vigor da compleio guerreira para imobiliz-la contra o cho. Os urros da feiticeira cessaram bruscamente. Os seus olhos esbugalharam-se de incredulidade, ao ver surgir nas mos do filho o espigo de magia negra que ela prpria lhe confiara. O Rei da Lua devolveu-lhe o olhar; o rosto desfigurado por uma fria selvagem, os dentes cerrados, o corpo trmulo de indignao, o suor caindo em cascata pela pele...

Agoniada, lutei para contrariar o nevoeiro que teimava em impor-me a inconscincia, dividida entre o anseio de livrar o mundo da hedionda criatura e o horror de ver Edwin matar a me. Tentei chamar-lhe a ateno, ciente das feridas que tal atrocidade abriria no seu esprito. Gwendalin chegara ao limite da resistncia. Bastaria quebrarmos o encantamento que nos isolava dos demais e lanar o alarme, para que fosse capturada. O jarl Throst e o rei Steinarr haveriam de castig-la! Porm, por mais que tentasse, os meus lbios recusavam-se a mover, a garganta no emitia um som, os msculos estavam paralisados... De repente, o tnue controlo que ainda sustinha Edwin ruiu. Sem desviar o olhar verde-ira do olhar rubro-dio, concentrou todo o seu peso nos braos para empurrar a abominvel arma... E, com um berro irracional, trespassou o corao de Gwendalin. Durante trs dias deambulei sem rumo pelas brumas do esquecimento. Quando despertei, a minha me recebeu-me no mundo dos vivos com um dos seus sorrisos que abraavam a alma. Tomou-me as mos entre as suas e murmurou docemente: Est tudo bem, querida. O meu filho? indaguei assustada. Vs estais sos e salvos tranquilizou-me. Sossega... O pesadelo terminou! Aos poucos, fui recordando os pormenores da batalha contra Gwendalin. E senti o corao comprimir-se. Por que o Rei da Lua no estava ao meu lado? Edwin no sofreu danos fsicos... enunciou Catelyn, hesitante. Mas a sua mente ficou perturbada. Como assim? titubeei, sobressaltada. A minha me suspirou, justificando: Quando vos encontramos, tu estavas desacordada e Edwin chorava diante do cadver da feiticeira...

No permitiu que ningum o alentasse. No proferiu uma palavra. Deixou o castelo... E no o vemos, desde ento. Quis erguer-me e ela foi obrigada a impor-se para me manter na cama. Tenho de ir procurar Edwin! reclamei. No vais a lugar nenhum, enquanto no te restabeleceres replicou. Confia no teu marido. Mau seria, se no estivesse abalado! Apesar de tudo, Gwendalin era sua me. E se ele fizer alguma asneira? interpelei, aflita. E se partir para nunca mais voltar? A senhora da Ilha dos Sonhos abanou a cabea, objetando: Tenho a certeza de que Edwin s necessita de tempo para pensar e apaziguar o esprito. Eu esperava que assim fosse! O Rei da Lua no s matara a me, como se apoiara na Arte Obscura para faz-lo. E, por mais que eu desejasse acreditar que desse mal-aventurado contacto no dimanara conseqncias, parte de mim temia que a semente da destruio tivesse voltado a fincar razes na sua essncia. A magia negra era como uma erva daninha. A cada evocao, apossava-se da vontade do ente que a ela recorria, at govern-lo por completo. No h muito, Edwin vacilara a poucos passos de abismo. Uma recada poderia ser-lhe fatal. Respirei fundo, tentando sofrear a angstia que me queimava por dentro. Havia outra questo que necessitava de uma resposta urgente: O que aconteceu ao corpo de Gwendalin? A senhora da Ilha dos Sonhos passou a mo pela testa e hesitou. Eu estava prestes a insistir, assaltada por mil temores e dvidas, quando revelou com um gesto de impotncia:

Aps a cremao, as cinzas da bruxa foram recolhidas e divididas por seis potes. Dois seguiro at Ilha dos Sonhos. Outros dois viajaro com Lyria para a sua cidade. Os ltimos ficaro guarda de Steinarr. Cada um de ns jurou solenemente jamais divulgar o destino que lhes dar. Por minha vontade, lanaria as cinzas ao vento em partes distintas da Terra, para eliminar a possibilidade de se voltarem a fundir. Todavia, Lyria vetou essa opo, recordando o alerta de O Que Tudo V sobre o perigo de espalharmos a maldade da feiticeira pelo mundo. A deciso que tomastes tambm acarreta enormes riscos! fiz notar. Por muito cuidado que se tenha, nunca nada est seguro! O que aconteceu s pedras mgicas provam-no. De que serviu separadas e escond-las? Eu sei! replicou a minha me. Contudo, o que mais h a fazer? Acalentemos a esperana de que a histria no se repetir! Alm disso, pela primeira vez desde que guardo memria, nenhum mestre da Arte Obscura desafia a nossa integridade. Enquanto falava, retirou trs pedras coloridas do bolso do avental que lhe ornava o vestido. Engoli em seco, perante o amuleto verde que Magnor roubara do pescoo do meu primo Aled, a fim de pagar tributo rainha Aesa. Quanto aos outros dois, eu nunca os tivera nas mos. H alguns anos, Helgi furtara a pedra violeta do cemitrio da famlia McGraw, na Floresta Sagrada da Grande Ilha, e usurpara a cor de laranja proteo dos druidas, na Ilha dos Penhascos. Devemos entreg-las custdia da Montanha Sagrada, como fizemos com a azul e a vermelha, enquanto procuramos as restantes continuou a minha me. No tornarei a desafiar o destino! Mal as sete sejam recuperadas, hei de destru-las!

Fixei os detestveis amuletos com um n na garganta. Algo me dizia que, to cedo, no nos livraramos da ameaa que representavam. Aps a nossa partida, Quinn tomara as investigaes no Imprio a seu cargo, sem nenhuns resultados. Tudo levava a crer que o misterioso feiticeiro que abordara Esteban se assenhoreara das pedras branca e amarela, e desaparecera sem deixar rasto. Voltei a encarar Catelyn e transmiti-lhe a minha inquietao: Se o feiticeiro de que Estrid falou for realmente membro do Conselho dos Seres Superiores, decerto levou as pedras para a Ilha Sagrada e no condescender a entreg-las. Talvez... volveu a minha me. No entanto, se pensares bem, essa eventualidade acaba por servir a nossa causa! Ainda que no resgatemos as duas pedras que nos faltam, quem as tem est impossibilitado de alcanar as cinco que se encontram nossa guarda. Ou seja, os amuletos no podem ser destrudos, mas tambm no podem ser usados. E, enquanto a magia de Aranwen permanecer cativa, a Terra estar a salvo. Soprei o ar com fora, antes de inquirir: Crs mesmo que o filho de Estrid est morto? Ela encolheu os ombros e s depois retrucou: De que nos serve apoquentarmo-nos, Edwina? Fizemos tudo o que estava ao nosso alcance para eliminarmos essa ameaa... Resta-nos permanecer alerta e treinar aqueles que, no futuro, podero continuar a nossa demanda. Temos pela frente alguns anos de calmaria, at que, eventualmente, esse rapaz reaparea e se assuma como o algoz da Terra. Procurei o conforto dos seus braos e permiti-me um flego de satisfao. S agora me recordava de que a morte de Gwendalin tambm pusera fim ao tormento imposto aos nossos espritos pela Viso que Catelyn tive-

ra no Imprio. Mais uma vez, conseguramos desfazer a maldio que ensombrava o futuro do Lobo Cinzento. Partilhei essa ditosa concluso com a minha me, terminando emocionada: O papai est salvo! J no tens de recear pela sua segurana. Ela afastou-se o suficiente para me fixar, com uma expresso de temerosa esperana. Ser que isso verdade, querida? Poderei dormir descansada? Mergulhei no olhar verde-floresta e retorqui, animada pela convico: A Viso denunciou-te que o infortnio do Lobo Cinzento chegaria pela mo de uma mulher de cabelos rubros. Quem mais poderia ser, alm de Gwendalin? A entrada tempestiva de Thorson ps fim reflexo. Estreitei o meu sobrinho, assolada pela ternura. Thora e Freya juntaram-se ao abrao, enquanto a nossa me nos observava com um sorriso pejado de alvio. Eram momentos abenoados como esse que conferiam sentido nossa luta e nos davam alento para superar todas as adversidades. No tive de partir em perseguio de Edwin. Nessa mesma noite, ele regressou ao castelo e pediu para me falar. Estava to sujo e transtornado, que os guardas decidiram chamar o jarl Throst, a fim de confirmarem se podiam deix-lo passar. Foi o meu pai quem o acompanhou ao quarto onde eu ainda repousava, demasiado dbil para sair da cama. A minha me acabara de me trazer uma malga de caldo, feito com ervas revigorantes, e apelava ao seu poder de persuaso para me convencer a beb-lo. Eu sentia-me beira das lgrimas, tal a inquietao causada pelo desaparecimento do Rei da Lua. Quando a porta se abriu, esqueci o tabuleiro que repousava sobre o meu colo, a fraqueza que me sujeitava... Esqueci tudo o que no fosse a alegria de ver Edwin a salvo.

Saltei da cama e corri ao seu encontro. A meio caminho, as pernas falharam-me e o Rei da Lua teve de se precipitar em frente para me amparar. Entreguei-me aos seus braos e chorei de alvio. Ele afundou o rosto nos meus cabelos, tremendo como um condenado prestes a enfrentar o verdugo, sem esperana de redeno. Ouvi-o murmurar algo, vezes e vezes sem conta... Todavia, demorei a compreender que suplicava o meu perdo. Forcei-me a dominar a comoo e encarei-o. Os seus olhos estavam roxos, espezinhados pelo tormento que o assolava. Apertei-lhe as faces entre as mos e contraditei: Por que te desculpas, meu amor? Porque te deixei s soluou, atrapalhandose nas palavras. Eu abandonei-te, Edwina! Uni a testa sua e contrapus: O que importa que ests aqui! O Rei da Lua cedeu ao pranto e eu permiti-lhe desabafar. S ento reparei que os meus pais se tinham retirado. Esse seu gesto de confiana representava muito para mim! Fugi como um cobarde! continuava Edwin a consumir-se. Fui incapaz de... No te tortures! objetei com firmeza, impedindo-o de prosseguir. Fizeste o que devias! A cabea desgrenhada sacudiu-se em contestao. O corpo robusto comprimia-se contra o meu, como se desejasse buscar abrigo sob a minha pele. Por vezes, interrogava-me quo forte era a sua mente para preservar a sanidade. Outro esprito que enfrentasse metade das provaes pelas quais ele j passara h muito teria enlouquecido. Aps um instante de silncio, o Rei da Lua teimou, desalentado:

Fui vencido pela ira e pelo dio. Perdi o controlo... Quebrei a promessa de jamais voltar a recorrer Arte Obscura! Perante isso, obriguei-o a fixar-me, retorquindo: A tua interferncia salvou-me a vida... Salvou o nosso filho! Pouco me importa que magia usaste. Tu libertaste o mundo de um grande mal, Edwin! Perdoas-me porque me amas! replicou entre sopros de amargor. Mas... E se eu no conseguir restaurar a minha essncia? E se a Arte Obscura me devorar a razo, quando menos esperarmos? Como posso ter a certeza de que no tornarei a fraquejar, Edwina? Como posso afianar que no colocarei a tua vida em risco; que no lesarei o nosso filho, movido pelo monstro que se oculta nas trevas da minha alma? No podes garantir nada! volvi com franqueza. Porm, deves esforar-te para que tal no suceda. E eu confio na tua determinao! Hs-de superar novamente o lado negro da tua essncia. Agora, desfrutemos da paz que acalenta o nosso povo... Desfrutemos do nosso amor! Cinco dias aps o Festival de Vero, Steinarr deu os festejos por concludos. Emocionada, testemunhei o momento em que abraou o meu pai e brindou unio eterna das nossas famlias. O rei e o Lder Supremo do povo viquingue j haviam percorrido um longo caminho, lado a lado. A amizade que os unia sobrevivera a muitas adversidades, a algumas divergncias de opinio... e paixo de Steinarr pela minha me. Observar o olhar cristalino, no instante em que beijava cordialmente a mo de Catelyn, provou-me que o seu desvario estava sanado. Lyria conseguira o prodgio de curar vinte anos de silenciosa obsesso. Agora, restava saber se o guerreiro-urso teria coragem de enfrentar a mais ousada das batalhas: a luta pela felicidade.

Os convidados que desfrutavam da hospitalidade do soberano viquingue iniciaram as viagens de regresso s suas terras. Os acampamentos montados em redor do castelo foram levantados e extensas colunas atravessaram as fronteiras, a p e a cavalo. Os navios saam do porto, enfeitando o mar com as suas velas coloridas. Algumas alianas haviam sido reafirmadas. Outras tinham acabado de nascer e esperava-se que prosperassem. Todos os lderes pareciam empenhados em colaborar para o bem comum. Talvez, finalmente, eu pudesse satisfazer a vontade do meu corao e ser apenas Guardi da Lgrima do Sol; subir Montanha Sagrada e atender aos desgnios da Pedra do Tempo, sem me inquietar com o que deixava para trs. De entre aqueles que nos eram mais chegados, Lyria foi a primeira a partir, sem que eu tivesse oportunidade de lhe falar. Fiquei bastante surpreendida quando convidou Melina a acompanh-la e ainda mais perplexa quando a jovem aceitou. A minha me abenoou essa deciso. A verdade que Catelyn j no sabia como impedir que a sua protegida definhasse de tristeza. Todos os esforos para que Melina se sentisse acolhida no nosso seio tinham falhado. Ela era... diferente! No obstante a sua vontade de se adaptar, sentia-se uma estranha nos domnios do Homem. Talvez, no fim, a aura abenoada da floresta do Povo da Terra conseguisse sarar as feridas profundas que lhe marcavam o corao. Steinarr cumprimentou Lyria e Cyrus com igual deferncia. Porm, no instante em que o rei da Gente Bela lhe deu as costas, os seus dentes rangeram. Se bem o conhecia, haveria de aguardar algum tempo, na expectativa de que a rainha cedesse. Entristecia-me constatar que o seu orgulho e teimosia condicionavam o futuro de Lysander.

As lgrimas subiam-me aos olhos, sempre que pensava que teria de dizer adeus aos meus pais. Quando Throst e Catelyn anunciaram s trs filhas que tencionavam permanecer no Norte, durante as prximas estaes, quase os devoramos com beijos, radiantes de felicidade. Mais tarde, a minha me contou-me que tinham ponderado muito e concludo que no podiam regressar a casa e perder o parto de Freya, o desenrolar da minha gravidez, as mudanas que Thora ia experimentar com o casamento, o crescimento e os progressos de Thorson... A cada dia que passava, a Ilha dos Sonhos ficava mais distante dos seus coraes, pois ns estvamos no Pas dos Viquingues. E ns ramos a sua razo de viver! Em conseqncia dessa determinao, os meus tios foram incumbidos de transportar os potes com as cinzas de Gwendalin e de guard-los em lugar seguro. Na despedida, o tio Edwin obteve a promessa dos dois filhos de que o visitariam em breve. Oriana chorava agarrada saia da tia Ingrior, como se no suportasse v-la partir. A senhora Doralia mantinha os olhos presos ao cho... Ou lutava contra a vontade de partilhar o seu segredo com a outra av da pequena, ou j o fizera, e receava encarar-me! O tio Bjorn escutava atentamente as ltimas instrues do jarl Throst, quanto administrao da Ilha dos Sonhos. O tio Stefan abraava a minha me e repetia as palavras de afeto que, desde crianas, mantinham os seus espritos unidos. No obstante os seus malogrados esforos para despertar o interesse do rei Bernard, Otkatla insistia em persegui-lo, mesmo quando este estava prestes a embarcar. Todavia, enquanto ela falava pelos cotovelos sobre a sua vontade de conhecer o Imprio, era para a minha prima Gwenneth que o olhar de Bernard se voltava. A filha mais jovem do tio Stefan entrara na idade de ser cortejada e, atendendo sua beleza e excelsa educao,

no lhe faltariam pretendentes. Vi-a corar intensamente, ao perceber-se alvo das atenes do rei. De imediato, desviou o olhar verde cintilante, atrapalhando-se na respirao. Bernard sorriu e aguardou... A sua espera foi recompensada, quando Gwenneth reuniu coragem para erguer o rosto incandescente, com um sorriso nos lbios trmulos. De um momento para o outro, Otkatla ficou a devanear sozinha. E antes dos respectivos navios deixarem o Pas dos Viquingues, o rei Bernard e Lorde Stefan McGraw tiveram uma longa conversa em privado. Ao cair da noite, pedi a Edwin, Thora, Ivarr, Freya e Helgi que me acompanhassem. Fiquei aliviada quando ningum me questionou. Apesar da minha convico, eu desconhecia o que a sorte nos reservava. Apenas sabia que tnhamos de subir Montanha Sagrada e, juntos, inclinarmo-nos diante da Pedra do Tempo. S assim o destino seria consertado e os Trs Reinos reconhecidos pelas Entidades Divinas que nos haviam escolhido para, cada um sua maneira, conduzirmos o nosso povo. Os cavalos saram do castelo a coberto da obscuridade. Os archotes que Ivarr e Thora carregavam deixaram de ser necessrios, logo que entramos na Floresta dos Carvalhos. Um nevoeiro clido e cintilante brotou do solo e ergueu-se no ar, suspendendo-se e girando ao nosso redor, medida que avanvamos. Os prncipes viquingues conheciam o seu significado, pois j tinham vivido uma experincia semelhante, no dia em que a loba prateada se rendera ao lobo branco. Porm, para Helgi tudo aquilo era novo... e assustador. Mal piscava e o seu corpo estava hirto e alerta, como se temesse ver surgir uma criatura descomunal do meio do nevoeiro mstico, de bocarra aberta para nos devorar. Apoiada contra o seu peito, Freya murmurava-lhe explicaes que pouco o convenciam. O lobo negro crescera sob a influncia das malignidades originadas pela feitiaria de Aesa. Apesar de

a sua essncia ter resistido perverso, nunca testemunhara as maravilhas criadas pela mais pura e abenoada das magias. Por isso, eu no resistia a sorrir ternamente, enquanto o observava. Edwin montava ao meu lado mas olhava em frente, to ansioso que mal conseguia respirar. As recordaes da noite em que combatera Gwendalin assombravam-lhe o esprito. Estava prestes a enfrentar uma prova de fogo. Se a sua essncia tivesse sido conspurcada pela Arte Obscura, a Montanha Sagrada no lhe admitira entrada nos trilhos mgicos. A confirmar-se o seu mais horripilante temor, no teria unicamente de viver com a dor da rejeio, mas tambm com a humilhao que sofreria perante os demais. Forcei a gua a aproximar-se do seu cavalo e toquei-lhe no brao. O olhar verde fitou-me, pejado de angstia. Sem falar, movi os lbios numa mensagem que s ele podia escutar: Amo-te. De repente, um som despertou nossa volta. Numa primeira impresso, poderia confundir-se com o cntico suave do vento, procurando seduzir as folhas viosas das rvores. Contudo, a manifestao no tardou a subir de tom, at ecoar aos nossos ouvidos como se estivssemos rodeados por tocadores de flautas, cuja msica se entranava num coro de vozes divinais. O... O que significa isto? balbuciou Helgi, detendo bruscamente o cavalo. Thora estendeu a mo a Ivarr e murmurou: lindo! Edwin piscou os olhos como se acabasse de despertar de um pesadelo. Estou a ouvir... sussurrou. claro que ests! repliquei com um sorriso enlevado. tempo de desmontarmos. Os olhos de Ivarr e Edwin encontraram-se e nenhum dos dois se desviou. No falaram... Porm, existi-

am expresses que valiam mais do que longos discursos. Era difcil esquecer o passado e fixar exclusivamente o futuro. No entanto, em silncio, ambos concordavam faz-lo. Talvez demorasse anos, at que pudessem ser amigos... Talvez nunca chegassem a s-lo! Contudo, tinham noo das suas responsabilidades, do compromisso que assumiam perante a magia que nos rodeava... E das conseqncias que adviriam para os demais, se o pacto fosse quebrado. Helgi, vamos! O apelo de Freya despertou-me a ateno. O rei vndalo no se mexia, como se estivesse petrificado sobre o cavalo. O nevoeiro encantado colara-se ao seu corpo e tecia-lhe carcias nos cabelos acobreados, fazendoos esvoaar como as labaredas de uma grande fogueira. O seu olho so estava esbugalhado de pasmo, to brilhante que parecia transparente. Lentamente, ergueu um brao e apontou sobre as nossas cabeas, gaguejando: Como... Como possvel? Segui a sua indicao e deparei com o trilho mgico. Eu j perdera a conta s vezes que subira a Montanha Sagrada. Todavia, nessa noite, cada passo que me aproximava do cume era especial. A mo de Edwin apertava a minha com tanta fora, que quase magoava. No entanto, tal no se devia ao temor, mas excitao do momento. O Guardio da Lgrima da Lua irradiava felicidade, porque a Pedra do Tempo no lhe retirara a sua graa. Isso significava que o seu esprito estava livre de qualquer corrupo. Ivarr e Thora seguiam-nos, envoltos num silncio solene. Decerto recordavam o dia em que tinham percorrido o trilho que se manifestara s para os dois, sobressaltados pela dvida e pelo pavor de assumirem o mais

ardente dos seus desejos. A crena popular de que o corpo das jovens se alterava ao perderem a virgindade no passava de uma tolice, destinada a assustar as mais afoitas e mant-las afastadas da tentao. No entanto, era indiscutvel que Thora mudara desde que se deitara com Ivarr! Os seus olhos pareciam maiores, a pele mais brilhante, os lbios mais carnudos... at os seios e as ancas aparentavam ter crescido! A loba prateada estava mais bela e sedutora do que nunca. E, pela primeira vez, tinha conscincia da sua feminilidade e divertia-se a atormentar o marido, com gestos subtis e olhares inflamados, que faziam o rei-lobo engasgar-se mesa e atrapalhar-se durante as conversas com os amigos. Por seu lado, o prncipe viquingue tambm estava diferente. Thora tornara-se o princpio e o fim da sua vida, como se nada mais existisse alm dela. E esse sentimento refletia-se no olhar cristalino, ruborizava-lhe as faces, fazia-o sorrir a todo o instante... Eles estavam felizes. Estavam apaixonados. E, nesse momento, o amor que partilhavam era denunciado pelas batidas dos seus coraes, troando como um s, ao ritmo dos cnticos que nos conduziam ao topo da Montanha. Freya e Helgi vinham atrs. Apesar da gravidez avanada, era a minha irm quem puxava pelo marido. O rei vndalo superara o temor que lhe prendera os movimentos, mas detinha-se a observar os pormenores do espetculo que a magia nos proporcionava, a escutar os sons que acariciavam a nossa percepo, a sentir os odores que perfumavam o ar. Jamais tamanha beleza lhe fora revelada e o Esprito da Escurido queria memorizar todas as sensaes. Quando chegamos ao topo da Montanha, perdi o flego ao verificar que a Pedra do Tempo se enfeitara para nos receber, estendendo-se at tocar o cu e resplandecendo como se todas as estrelas do universo bai-

lassem no seu interior, num festival de cores que deslumbrava a viso. Aos nossos ps, o solo estava adornado com flamas que irrompiam da terra e se espalhavam como repuxos de gua. Freya gritou de susto; depois, de encanto, ao descobrir que o fogo no queimava. Era at possvel segurado nas mos e deixado deslizar entre os dedos. O nevoeiro que nos acompanhava colou-se pele, conduzindo-nos at mestra dos nossos destinos e dispondo-nos alternadamente ao seu redor. Helgi ficou ao meu lado, seguido de Thora, Edwin, Freya e Ivarr. Ningum teve tempo de se interrogar acerca dessa estranha determinao, pois a vontade soberana da magia j juntava as nossas mos, entrelaava os dedos e estendia-os ao encontro da Pedra do Tempo. As respiraes entrecortaram-se. Os coraes dispararam a galope. Ento, o nevoeiro mstico acariciou-nos as faces... e penetrou-nos nas narinas, apossando-se das nossas conscincias. Ao flutuar entre a realidade e o mundo dos espritos, compreendi o propsito da nossa vinda ao bero da magia da Terra. A Pedra do Tempo no tencionava reconhecer os reinos da profecia, da paz, nem da unio, pois estes j se tinham declarado aos olhos do Homem e dos deuses. Desejava, sim, fundi-los, para que, sob o seu juzo, nos comprometssemos perante o nosso prximo, estabelecendo um elo inquebrantvel que se repetiria incessantemente, at ao infinito. Por isso nos colocara lado a lado; as minhas mos nas mos de Ivarr e Helgi, as mos de Thora nas mos de Helgi e Edwin, as mos de Freya nas mos de Edwin e Ivarr. No fim, a paixo de Throst e Catelyn no dera origem a trs reinos, apenas a um: o reino do amor que todos aprendramos a partilhar, capaz de vencer diferenas e rancores... Capaz de superar o impossvel e atingir o inalcanvel.

E esse foi o meu ltimo pensamento, antes de mergulhar no universo estrelado da Pedra do Tempo e tornar-me parte dele. Abri os olhos devagar e constatei que estava na caverna mgica, onde o meu corpo se restabelecera aps o ataque de Aesa. O resplendor originado pela mirade de cristais que forravam as paredes destacava as estruturas alongadas e irregulares, que pendiam do teto e se erguiam do cho; esttuas sem forma definida, cintilantes e midas. Ao fundo, a cascata que alimentava a lagoa dedicavame a mais terna das canes. A nvoa colorida que a gua libertava deslizava sobre o meu corpo, ajudava-me a suster, convidava-me a aproximar... colava-se pele, clida e molhada, impregnada com o perfume da terra virgem. Incapaz de resistir, avancei em direo lagoa. Mergulhei os ps descalos na gua morna e apreciei as carcias das bolhas de ar que se libertavam do fundo rochoso. O meu corpo ardia de antecipao, enquanto o olhar se fixava na ilha de pedra. Eu j vivera esse momento, em sonhos maravilhosos e inconfessveis. Agora, experimentava-o em carne e osso... Porm, com o conhecimento de uma descrio que se repetia, palavra aps palavra, at o meu corao rufar como um tambor e a respirao se engasgar. Sabia que no me encontrava sozinha! O Guardio da Lgrima da Lua veio at mim, silencioso como uma sombra. O seu reflexo indistinto enfeitou a superfcie da gua, denunciando o corpo alto e forte, poderoso como um guerreiro excelso, sereno como um Sbio. E eu no o temia. Pelo contrrio! Amavao para alm da razo, para alm da carne e do esprito. Suspirei enlevada, quando me abraou pelas costas e repousou o rosto nos meus cabelos. As suas mos deslizaram-me sobre o ventre, tal como eu antecipara que fari-

am, acariciando o fruto do nosso amor. Inspirei o seu odor intensamente masculino, com uma ansiedade que queimava como fogo. Desejava-o com uma fome irracional, capaz de me obrigar a suplicar pelo seu ardor. Os nossos dedos entrelaaram-se e os drages mgicos, gravados nas tatuagens que nos enfeitavam os pulsos, animaram-se e fundiram-se num nico ser magnfico, que voava em torno do Sol e da Lua, desenhando um crculo de poder que envolvia o mundo. Amo-te, Rainha do Sol... murmurou o meu marido, beijando-me suavemente o pescoo. Amo-te desde o dia em que nasci e hei de amar-te para alm da morte. Virei-me lentamente, quase como se receasse v-lo desvanecer-se na nvoa. Todavia, Edwin era real! E a nossa proximidade revelava que eu no era a nica a suspirar de vontade. Vem... murmurei, sedutora e esquiva, obrigando-o a seguir-me para dentro de gua. O Rei da Lua deixou escapar um urro selvagem e tomou-me nos braos, capturando os meus lbios e devorando-os com uma fome irracional. Sem nos separarmos, buscamos o apoio da ilha de pedra e apreciamos a sua frescura contra a pele ardente. O corpo de Edwin completava o meu; guiava-me na enrgica dana da sua paixo... At o nosso prazer extravasar da carne para gua abenoada. At o nosso amor assimilar todas as estrelas do universo. Tornei a abrir os olhos e, desta vez, deparei com o azul infindvel do cu. Sustive-me sobre um brao, inspirando o aroma das mais magnficas flores de Terra, que cresciam exclusivamente na Montanha Sagrada. O eco das vozes que nos tinham deslumbrado fora substitudo pelo canto afinado dos pssaros, que voavam de rvore em rvore. Um pequeno cervo espreitava de entre os ar-

bustos, sem mostrar receio. Os meus companheiros de aventura encontravam-se prostrados em torno da Pedra do Tempo. Porm, a ordem que o nevoeiro mstico estabelecera fora alterada. Edwin estava ao meu lado e, ao fixar o seu rosto adormecido, recordei o nosso enlace na caverna de luz. Teria acontecido na realidade? Thora acabara de acordar e espreguiava-se languidamente. Quando me encarou, franziu a testa e olhou em redor, como se surpreendida. Quase em simultneo, os restantes despertaram. A mo de Edwin buscou a minha e trocamos um sorriso. Ivarr ajudava Thora a levantar-se e tambm ele parecia atordoado. Ento, o grito de Freya fez-nos saltar de susto. Todos os olhares se voltaram para Helgi, sem saber o que esperar. O rei vndalo sentara-se e levava as mos ao rosto. Percebi que tremia. A sua respirao acelerou com tal veemncia, que se transformou num ronco profundo. Apreensiva, dei um passo em frente, tentando entender a causa de tamanha comoo. Ento, ele baixou as mos e descobriu a face. Estaquei, perplexa, ao verificar que a cicatriz grosseira, que o punhal de Thora impusera ao lobo negro, desaparecera sem deixar vestgios... E que o seu olho cego tornara a ganhar vida; restaurara-se e cintilava, to azul quanto o cu que se estendia sobre as nossas cabeas. Freya caiu-lhe nos braos, chorando compulsivamente. Todavia, foi para mim que Helgi olhou com uma interrogao muda, como se nem se atrevesse a erguer a voz. Foi verdade... soluava Freya. Foi mesmo verdade! Que a deusa seja louvada! Como possvel? murmurava Thora, estarrecida.

Eu no tinha resposta para lhe dar e Edwin tambm abanava a cabea, atnito. Aps um instante de hesitao, o prprio Helgi tartamudeou: Eu... Eu julguei que fosse um sonho! Ns estivemos numa gruta com paredes cobertas de cristais... onde havia uma lagoa que libertava bolhas de ar quente... Ns tambm despertamos nesse lugar! declarou Ivarr, apertando a mo de Thora. Pelos visto, todos passamos por l! replicou Edwin, em tom de gracejo. Mas... Foi a minha vez de balbuciar. Como... ? O Rei da Lua encolheu os ombros, volvendo: No sei! Talvez em momentos diferentes da nossa conscincia, governados pela vontade da Pedra do Tempo. Isso pouco importa! O fato que a gua abenoada sarou o Helgi... Ests a dizer que essa lagoa tem poderes curativos? atalhou Ivarr, incrdulo. Edwin revidou sem hesitar: Eu acredito que a magia da Terra tem origem naquele santurio de luz. Sob a sua proteo, no sentimos fome, nem sede, nem dor. como se o tempo parasse e nos preservasse. Por isso, o Drago do Conhecimento que deu origem s Lgrimas do Sol e da Lua foi poupado extino massiva da sua raa e viveu para testemunhar a era do Homem. Seguiu-se um longo silncio, como se os prodgios revelados fossem demasiado extraordinrios para a mente os assimilar. No fim, foi Helgi quem de novo se pronunciou: No instante em que mergulhei na lagoa, as bolhas de ar envolveram-me. Senti ardor, depois dormncia... Contudo, isto jamais me passou pela cabea!

Eu fixava o seu rosto iluminado de felicidade, sem parar de sorrir. E Thora no escondia o alvio! A sua mo desfigurara Helgi num momento decisivo da nossa histria, quando estvamos longe de imaginar que nos tornaramos aliados ou at amigos. Nos ltimos tempos, devia custar-lhe olhar para o cunhado e saber-se responsvel pela sua mutilao. Freya recuperara o controlo e debruava-se sobre Helgi, inspecionando-lhe a pele com as pontas dos dedos. Ao convencer-se de que a sua cura no era uma iluso, indagou maravilhada: J pensaste nas vidas que podemos salvar com essa gua, Edwina? As nossas crianas no tornaro a ficar doentes! Os velhos no sofrero... Freya interrompi, chamando-a razo. Isso no assim to fcil! A Montanha s revela a entrada para a caverna quando bem entende. E, mesmo que consegussemos levar a gua a quem dela necessitasse, nada aconteceria sustentou Edwin. A magia s se concretiza no interior da gruta. Tens a certeza? retrucou Freya, ofegante de frustrao. Tenho a convico... Mas no tens a certeza! teimou a minha irm mais nova, com tal ardor que Edwin acabou por se render: No, de fato no tenho.

CAPTULO 17
A estao amena carregou as rvores de frutos, encheu os campos de verduras e cereais, engordou os animais nas pastagens e trouxe sorrisos de satisfao a todo o Pas dos Viquingues. As jovens esposas dos guerreiros aproveitavam da melhor forma a paz anunciada. Era v-las nos mercados, a exibirem com orgulho as barrigas redondas, que se empinavam sob as saias dos vestidos. Nos vrios povoados, dificilmente se visitava uma casa onde no existisse, pelo menos, uma mulher prenhe. E as filhas do jarl Throst e da feiticeira Catelyn no eram exceo. O rei Steinarr andava louco de alegria. No dia em que a gravidez de Thora foi confirmada, pensou organizar um grande banquete e reunir toda a famlia para celebrar. Contudo, Ivarr opusera-se terminantemente, para alvio da esposa. O prncipe j sofrer demasiadas decepes, para se prestar a festejos prematuros. Thora contou-me que valera a pena observar a cara do sogro, quando o filho lhe exigira que mantivesse a sua condio em segredo. A nossa me gracejava, dizendo que o rei mais parecia um caldeiro a ferver, coberto com uma tampa pesada. Um desses dias, haveria de explodir e gritar o seu jbilo aos quatro ventos. Os meus pais tambm espargiam satisfao. As suas filhas tinham encontrado a felicidade e preparavamse para lhes dar trs netos. Throst e Catelyn podiam, finalmente, abstrair-se das obrigaes e inquietaes que, durante anos, os haviam ensombrado, e dedicar-se ao amor que os unia. A adaptao da prima Signy Terra Antiga correra melhor do que espervamos e no houvera necessidade de a minha me permanecer ao seu lado. O meu temor de que Signy no aprovasse o namoro de

Eric e Helga revelara-se infundado. Um olhar bastara para que as duas ficassem amigas. Apesar do peso e do desconforto que a gravidez lhe impunha, Freya no prescindia das suas visitas Montanha Sagrada, a fim de observar o treino de Thorson com a Lgrima do Sol. A evoluo do meu sobrinho superava todas as expectativas. Por vezes, surpreendia-o diante da Pedra do Tempo, num silncio reflexivo. Quando o questionava acerca do que estava a fazer, limitava-se a sorrir. Nunca me confessou se a Senhora da Magia lhe falava ou confiava Vises do futuro. E eu no insisti. Thorson era especial mas no deixava de ser um garoto. Se eu exigisse demasiado da sua essncia, arriscava-me a quebrar-lhe o equilbrio mental. Ainda que o incentivasse a aplicar -se no exerccio da Arte, tambm tinha de conceder-lhe tempo para imaginar, para criar e brincar... para ser criana. No obstante estar constantemente ocupada e distrada, a minha ansiedade crescia medida que a noite temida se aproximava. Naquele dia, os meus pais presentearam-nos com a sua visita e compreendi que tencionavam pernoitar conosco. Agradeci a ateno, mas declinei com firmeza. Para o bem ou para o mal, queria estar s com Edwin, no momento em que a lua cheia se erguesse no cu. Essa seria a sexta vez que tal acontecia, desde que eu concebera. E, por mais que desejasse acreditar que a maldio de Aesa fora quebrada, era incapaz de controlar o pnico que me assolava a cada batida de corao. O Sol desceu no firmamento e uma lua majestosa deu-se a conhecer, cintilando quase tanto como uma estrela. Com o passar do tempo, aproximou-se de tal forma da Montanha Sagrada, que mais parecia que nos desafiava a estender os braos e tocar-lhe. Ciente do meu tremor Edwin puxou-me para o interior da gruta que, no

passado, servira de morada a O Que Tudo V e que, agora, se tornara o nosso lar, apelando: Vem... O que tem de ser j foi determinado, meu amor! No lhe respondi, mas permiti que me conduzisse e deitasse no conforto das cobertas. Encarei o teto de pedra com olhos apavorados. O meu corpo tremia tanto que se agitava convulsivamente. Tive de cerrar os dentes, para que estes no batessem. Esperava, a qualquer instante, experimentar a primeira picada na barriga que desencadearia a desgraa. Edwin suspirou como se tambm buscasse dentro de si coragem para enfrentar o destino. De seguida, puxou-me contra o peito e afagou-me os cabelos com uma mo, enquanto a outra deslizava sobre o meu ventre. Retive o flego, percebendo que o nosso filho se movia ao encontro do seu calor. Acreditei que seria o fim... Todavia, nada senti, alm de um leve torpor que me embalava os sentidos. O Rei da Lua entregou-me a sua energia curativa e eu no resisti. Pousei a mo sobre a sua e, de novo, o nosso filho mexeu-se. Imaginei que ns trs nos quedvamos abraados, diante da Pedra do Tempo... Depois, os meus olhos fecharam-se e adormeci profundamente. O Vero estava a chegar ao fim. Apesar de a Primavera ser eterna na Montanha Sagrada, eu conseguia vislumbrar a queda das primeiras folhas, na Floresta dos Carvalhos. O Outono ia entrar de rompante e o Inverno desse ano nada teria de gentil. O rei Steinarr j o previa, por isso planeava percorrer o seu territrio, at s fronteiras mais remotas, a fim de se certificar de que nenhuma aldeia passaria necessidades durante a estao gelada. O meu pai ofereceu-se para acompanh-lo, enquanto Ivarr ficava no castelo para atender s questes do governo. Tanto o rei como o jarl andavam bastante entusi-

asmados com a idia. Seria uma viagem divertida e gratificante; uma aventura que faria recordar os velhos tempos da formao do reino viquingue. A mais nova herdeira do trono vndalo nasceu dentro do tempo: uma menina rechonchuda e saudvel que, tal como Thorson, era a cara do pai. No instante em que segurou a filha nos braos, Freya quase a virou do avesso, procurando uma marca que pudesse indiciar um mau pressgio. Porm, a pequena Evalyn parecia livre de qualquer desgnio perverso da sorte. Eu deslocara-me at ao reino vndalo, a fim de ajudar no parto. As primeiras contraes tinham apavorado Freya e, apesar de a nossa me estar ao seu lado, ela exigira que Helgi me fosse buscar. S se acalmara quando me segurara a mo e, a partir da, tudo decorrera com rapidez e normalidade. Emocionei-me ao ver o soberano vndalo cumprir os rituais de reconhecimento e aceitao, perante a sua famlia e o olhar atento do jarl Throst. Contudo, mal apreciara a alegria de ver nascer a minha sobrinha, todas as atenes comearam a cair-me em cima. A minha barriga estava extraordinariamente grande e o mnimo esforo punha-me a ofegar. Por vezes, tinha a impresso de que o meu ventre acabaria por rebentar ao mais leve toque. As exclamaes de espanto e os comentrios das mulheres da famlia de Helgi sucediam-se, inoportunos e incmodos. Algumas at declaravam nunca ter visto uma gravidez to volumosa! Exasperada, deixei-as a falar sozinhas e abandonei a casa do rei, com a minha me a correr no meu encalo. Ao verificar que eu lutava contra as lgrimas, Catelyn sacudiu os caracis negros e exclamou reprovadoramente: No acredito que te perturbes por to pouco, Edwina!

Estou assustada, mame confessei angustiada. Elas tm razo! A minha gravidez no normal! Tenho medo... Fui incapaz de concretizar em palavras o mais terrvel dos meus temores. E se tivesse gerado um monstro? Alguma explicao devia haver para o que estava a acontecer! A todo o momento, a minha mente era torturada pela lembrana do horror de Estrid, quando pusera os olhos no filho. Ter-me-ia a sorte reservado um sofrimento semelhante? Ser que vencera a maldio de Aesa, apenas para enfrentar outro destino abominvel? As mos de Catelyn repousaram suavemente no meu ventre. Os seus olhos lmpidos fixaram-me com carinho, enquanto assegurava: O menino est bem, querida! No te inquietes... perfeito! Est claro que perfeito! gracejou Edwin, surgindo nas nossas costas. meu filho! Eu sara to tempestuosamente que me esquecera dele. Respirei fundo quando me envolveu na proteo dos seus braos e murmurou com um sorriso terno: Ests proibida de dar ouvidos a invejosas! Quero ver-te tranqila e folgada... Voltou-se para a minha me e pediu: Por favor, Catelyn, despea-se do Helgi e da Freya por ns, e pea desculpa ao Ivarr e Thora, por no esperarmos para cumpriment-los. Vou levar esta menina para casa e certificar-me de que come uma malga de sopa, antes de dormir. A minha me ps-se em bicos de ps para beijarnos e requereu, com um suspiro de ansiedade: Cuida bem da minha filha, Edwin! Os prximos tempos sero difceis... A cada dia, ela ficar mais sensvel e inquieta. O Rei da Lua aquiesceu, estreitando-me junto do peito.

No se apoquente, Catelyn... Eu olharei pela Edwina, de dia e de noite. Os dias arrastaram-se. As semanas eternizaram-se. Quando o Outono trouxe os densos nevoeiros ao Pas dos Viquingues, Thora e Ivarr vieram visitar-nos. A gravidez da loba prateada j se notava, mesmo por baixo da capa grossa. Apesar de se escusar a comentrios, tambm ela arregalou os olhos, ao constatar o tamanho da minha barriga. Ivarr e Edwin permaneceram calados enquanto conversvamos. No obstante a magia partilhada sob a aura da Pedra do Tempo, o Rei da Lua e o rei-lobo continuavam a tratar-se com frieza. Inclusive, Ivarr olhava em redor com um esgar crtico, como se questionasse a minha sanidade. Era fcil adivinhar os seus pensamentos tendenciosos: Como pudera eu rejeitar tudo o que ele me oferecera, para viver numa gruta? Como fora possvel prescindir do conforto da sua cama, do colcho de penas de ganso e dos lenis de linho perfumados, para dormir em cima de mantas cocadas, sobre um cho de pedra? Helgi e Freya subiam regularmente a Montanha e passavam bastante tempo conosco. A amizade do Rei da Lua e do lobo negro fortalecia-se a cada dia. Os dois falavam do passado, sem constrangimentos. E essa troca de experincias ajudava-os a livrar-se das sombras que ainda lhes atormentavam os espritos. Freya incentivava Thorson a seguir as minhas instrues no treino da Arte ou simplesmente amimava Evalyn, desejosa de que a pequenina jamais tivesse de se sujeitar s mesmas provaes do irmo. Eu partilhava da sua esperana e esforava-me por atenuar as dificuldades que surgiam no percurso de Thorson, incapaz de sujeit-lo frieza e ao rigor que O Que Tudo V empregara na minha preparao. Sempre que necessrio, Edwin embrenhava-se na floresta e colhia os alimentos que nos sustinham. Na sua ausncia, eu aproveitava para explorar a histria do nosso

mundo e estudar os incontveis segredos que a magia ainda tinha para me revelar, atravs do legado que o meu bisav deixara escrito em livros de inestimvel valor e desenhado nas paredes da caverna. Contudo, quando o Rei da Lua partiu nessa manh, decidi atender a outra questo. No podia continuar a adiar a resoluo do dilema que tinha entre mos. Dentro da minha bolsa estava um bzio encantado, cujo destino tinha de ser definido. Como a Montanha Sagrada no admitia objetos malignos no seu seio, eu fizera questo de submet-lo ao seu juzo. O amuleto passara a prova, o que me obrigara a admitir que Luthia no o oferecera com intenes perversas. Ainda assim, no queria devolv-lo a Edwin, nem conserv-lo mais tempo em meu poder. Todo o cuidado era pouco, perante a magia retorcida das sereias. Enchi-me de coragem e trouxe o bzio luz brilhante do dia. Dentro da minha mo, este manteve-se inerte e silencioso, como qualquer concha vazia, arrastada pelas ondas do mar at praia. Recordei o prncipe Nereus e a sua demanda. Teria declarado guerra prima e conquistado o trono do Povo da gua? Caminhei at Pedra do Tempo, com o bzio fechado na mo e a mente preenchida por pensamentos obscuros. Quedei-me diante da Senhora da Magia, orando por uma revelao que me mostrasse a deciso certa a tomar. Custava-me destruir o amuleto, agora que sabia no estar amaldioado. E se, tal como Edwin sugerira, nos viesse a ser til no futuro? Pelo menos, uma coisa era incontornvel: enterr-lo sob a aura protetora da Pedra do Tempo estava fora de questo. Ali encontravam-se cinco pedras mgicas, aguardando a chegada das duas companheiras desaparecidas. Raios! praguejei. O que que eu fao?

Senti uma brisa nos cabelos, que foi aumentando de intensidade at arroj-los sobre os ombros. Mais parecia que o vento me empurrava na direo da floresta, para que a Montanha providenciasse a resposta que eu to ardentemente requestara. O que tinha a perder? Acedi ao seu impulso e deixei-me guiar. O brao de ar encaminhou-me por entre as rvores, num trajeto irregular que me levou para o interior do bosque. Um alerta comeou a pulsar-me na mente inquieta. Eu no devia afastar-me tanto de casa! A minha barriga estava to grande, que nem via o cho onde pisava e tinha de avanar p ante p, a fim de no tropear. Se casse, dificilmente me conseguiria levantar, para no falar nas conseqncias que da adviriam para o beb. Estava prestes a voltar para trs, quando o vento se ergueu do solo, agitando folhas e ramos, como se a Montanha estivesse atenta minha apreenso. Nesse instante, o som de gua fresca correndo livremente sobre um trilho de pedras chegou-me aos ouvidos, revelando para onde a magia me conduzia. O ribeiro no era profundo, antes largo e acidentado, cheio de altos e baixos esculpidos na pedra pela correria da gua. As suas margens eram instveis e eu tinha receio de me aproximar. Porm, o espetculo que a Natureza me oferecia era to belo, que no resisti. Andei devagar, buscando o apoio dos troncos robustos das rvores. minha frente estendia-se um manto oscilante de seda aquosa, resplandecendo ouro e prata. A prpria rocha que lhe servia de leito cintilava como um escudo de ferro polido. A gua vinha animada com muita fora, o que indicava a existncia de uma cascata, um pouco mais acima. Apurei a audio e escutei o seu canto veemente. Devia ser um espetculo de deslumbrante beleza! Todavia, eu no ousava empreender a subida. J fora tremendamente difcil e perigoso chegar at ali.

Junto margem, deparei com uma pedra que possua a forma perfeita para servir de assento. Deslizei sobre ela com um sorriso de satisfao. Mais parecia que a rocha se moldava ao corpo, qual cadeira almofadada, convidando ao repouso e at ao sono. A caminhada pusera-me exausta e a luz que me acariciava o rosto suplicava-me que fechasse os olhos. O bzio da princesa Luthia aninhava-se entre os meus dedos, mas a determinao da sua sorte j no parecia to inadivel. O som da gua embalou-me, permitindo-me esquecer as inquietaes. Aps algum tempo, libertei a energia do esprito e viajei ribeiro acima, procurando a queda de gua. Essa aventura terminou algures na margem oposta, onde uma majestosa rvore rasgava o solo pedregoso e se erguia com orgulho, at tocar o cu. Fixei o tronco robusto com um misto de curiosidade e apreenso. Algo se movia no interior do buraco que a sua base ostentava... Ento, a criatura revelou-se. Tratava-se de um felino de extraordinria beleza, menor do que um tigre mas muito maior do que um gato... e impossvel de se confundir com qualquer um desses animais. Detinha um corpo musculado, patas extremamente robustas e um manto de plo to longo, que faria inveja a um urso: branco, com manchas cinzentas e prateadas; algumas quase negras, outras praticamente indistintas, que se fundiam com o seu alvor. Possua um focinho fenomenal, cheio de expresso, com tufos de plo nas orelhas e no queixo, os quais lhe caam sobre o peito como a gola do casaco de um rei. Porm, o que mais me impressionou foi o seu olhar, salientado pelas riscas negras da pelagem: um abismo de luz, onde o verde e o azul se fundiam incessantemente, enquanto me fixava e decidia se eu era uma ameaa ou uma presa. Deu alguns passos cautelosos, evitando a gua que nos separava. Descobri que se tratava de uma fmea... e que esta-

va prenhe. O seu rabo curto agitou-se nervosamente. Via-me como uma invasora no seu territrio. E no estava satisfeita! Emitiu um som cavo que me arrepiou da cabea aos ps... De repente, encolheu-se e escancarou as presas, soltando um rugido aterrador. Gritei e recuei bruscamente. Esbracejei no vazio, tentando proteger-me do possante predador. Porm, nada aconteceu. Abri os olhos e deparei com as copas das rvores da Montanha Sagrada. O ribeiro continuava a sua apressada corrida mas, da gata gigante, nem sinal. Eu adormecera e sonhara! O bzio... Onde estava o bzio? Na minha atrapalhao, conclu que o deixara cair. O meu olhar voltou-se para a gua, a tempo de surpreender o amuleto de Luthia a ser arrastado pela corrente. Ousei um passo, pensando que ainda seria capaz de resgatado. No entanto, uma sensao de desconforto deteve-me. A minha saia estava encharcada! Ser que a agitao do pesadelo me fizera escorregar para o ribeiro? No! A gua escorria-me pelas pernas... Jorrava do interior do meu corpo! Mas... Como podia ser? Ainda no era a altura devida para dar luz! Eu tinha de regressar a casa. E depressa! Estaquei, trespassada por uma dor intensa... Era tarde demais! Edwin! gritei a plenos pulmes, to apavorada que mal conseguia respirar. Edwin! O Rei da Lua no devia estar longe, pois surgiu rapidamente, plido como a neve, apelando o meu nome numa voz assustada. O beb vai nascer disse-lhe, mal recuperarei o flego. A incredulidade cruzou-lhe a expresso. No entanto, manteve a calma e apoiou-me nos seus braos, enquanto demandava: Respira devagar. Vou levar-te para casa...

No! repliquei, detendo-o. Ajuda-me a deitar... E vai chamar a minha me. Mas, Edwina... Vai chamar a minha me! E ele foi, correndo como um raio por entre as rvores da floresta. Forcei-me a sossegar; a coordenar a respirao. J auxiliara dezenas de crianas a vir ao mundo. Era perfeitamente capaz de ter o meu filho! Alm disso no estaria sozinha. Edwin e a minha me no tardariam a chegar. Respirar... O segredo era respirar... Faz fora... agora! A noite cara sobre o Pas dos Viquingues e a Montanha Sagrada. Porm, a Lua estava to cheia e resplandecente que contrariava a obscuridade. Sobre ns, as copas das rvores agitavam-se suavemente, ao sabor de uma brisa gentil. Durante muito tempo, eu fixara o olhar nos ramos e tentara abstrair-me de tudo o resto. Respirara... Respirara... At esquecer o medo. Respirara... At esquecer a dor. Quando a ajuda chegara, encontrara-me tranqila e preparada para o desafio que tinha de enfrentar. Afinal, estava em vantagem, comparada com as restantes mulheres! Estas tinham de suportar com bravura os suplcios do parto. Eu podia recorrer magia para ameniz-los. Agora, Edwina! repetiu a minha me. E eu obedeci. Escutei a exclamao de entusiasmo da senhora Doralia, que insistira em acompanhar Catelyn, ao ouvir Edwin anunciar a minha condio. Thora tambm viera, mas mantinha-se um pouco afastada, cumprindo as instrues das parteiras. Eu imaginava o quanto isso lhe custava. Dentro de algum tempo, seria ela quem ocuparia o meu lugar... No fora a atribulao do momento, as suas caretas de horror haveriam de me provocar gargalhadas. Ainda assim, aguentava-se com firmeza.

A parte da minha percepo que divagava pelo exterior da realidade fsica distinguia a voz do meu pai, tentando serenar Edwin: No te inquietes, rapaz! Muitas crianas escolhem nascer mais cedo... Edwina! bradou a feiticeira Catelyn. E eu esqueci tudo, a no ser a fora descomunal que aflua ao centro do meu corpo. A dor rasgou-me ao meio, sem que houvesse magia que me acudisse. Sucederam-se exclamaes e gritos que me sacudiram a conscincia. Depois, o alvio sobreveio. Finalmente, um choro lmpido, agudo, perfeito... O meu filho nascera! Parabns, querida murmurou a minha me, enquanto eu ainda pairava na doce dormncia. um rapaz perfeito... No tive tempo para apreciar o conforto dessa informao. Num estalar de dedos, as dores regressaram com o dobro da intensidade, cortando-me o flego, fazendo-me bradar sem querer. Em menos de nada, eu voltava a ter duas mulheres entre as pernas... E o rosto lvido de Thora pairando sobre a minha cabea qual fantasma terrificado. Ainda no acabou! exclamava Doralia. Como foi que no me apercebi? balbuciou a minha me. De imediato, deslizou para junto do meu rosto e tomou-o entre as mos, dizendo: Vais ter de te esforar mais um pouco, Edwina! Vem a outra criana... O qu...? comecei, mas fui interrompida por uma nova contrao. Respire, menina! ordenava Doralia. Mas eu no conseguia. Estava esgotada... E suplantada pelo pasmo e o receio. Gmeos! Por isso a minha barriga crescera tanto! Por isso estava a parir antes do tempo! Como que algo to importante nos escapara?

Faz fora, Edwina! apelou Catelyn, sem esconder a aflio. Tens de fazer fora j! O aviso ficou suspenso. Todavia, eu compreendia perfeitamente o seu significado. Estava prestes a perder o meu segundo filho... Edwina! Thora prostrou-se de joelhos e apertou-me a mo. Tu s capaz! Esta a mais importante das tuas batalhas... Luta, mana! Luta! Ao longe, pareceu-me ouvir o rugido de dor de uma fera... A loucura fundia-se com a razo. Cerrei os dentes e obriguei-me a concentrar. Esse era, de fato, o mais importante de todos os combates que eu j travara. Perder no era opo! Com um urro determinado, fixei o olhar ardente da loba prateada... E lutei. O teto da caverna onde Edwin e eu vivamos ganhou forma, medida que a conscincia me sustentava. Como sempre sucedia quando era necessrio, a minha me estava ao meu lado, alimentando-me com a sua energia curativa. Acariciou-me a testa e sussurrou: No te esforces, querida... O perigo j passou! O meu pai apertou-me a mo e declarou: Estou orgulhoso de ti! Foste muito valente, minha guerreira! Abri a boca para perguntar pelos meus filhos, mas no cheguei a faz-lo, pois Thora surgiu com um pequeno ser enrolado numa manta. Sentou-se entre os nossos pais e sorriu, exclamando num tom enlevado como eu nunca lhe escutara: Esta a prenda que os deuses te ofereceram... Uma menina linda! Deitou a beb sobre o meu peito, com cuidado. As lgrimas subiram-me aos olhos, ao ver a minha filha pela primeira vez. Era, na verdade, uma prenda divina... A melhor surpresa que eu tivera em toda a minha vida!

A me diz que ela tal e qual a Freya e eu, quando nascemos afirmou a loba prateada, envaidecida. De fato, alm do seu aspecto franzino, a menina tinha cabelos negros como a noite. Quando lhe acariciei a face alva, fixou-me com o maravilhoso olhar verdefloresta, caracterstico da famlia McGraw. Fez beicinho mas no chorou. A minha me j enunciava, satisfeita: muito sossegada. Ainda no a ouvimos gritar. J o irmo... S se cala ao colo do pai! Edwin, vem mostrar o vosso filho Edwina. medida que falava, a voz de Catelyn foi assumindo uma estranha rispidez. Seria impresso minha? Thora voltou a segurar a sobrinha com manifesta satisfao. Ento, o Rei da Lua surgiu, embalando o nosso filho sem grande habilidade. Porm, no foi a sua falta de jeito que me impressionou. Foi o seu olhar! Edwin lutava contra as lgrimas... E no eram lgrimas de comoo, nem de alegria! O meu corao alvoroou-se ante a sua hesitao. Impaciente, a minha me estendeu os braos para lhe retirar o beb. Ele cedeu sem uma palavra e a sua expresso de pnico fez-me ofegar, aflita: O que foi? H algo errado com o menino? No, querida! atalhou Catelyn, pousando o neto sobre o meu peito como Thora fizera. O vosso filho grande, robusto, perfeito... Mas? indaguei, ciente de que, apesar de zangada com a atitude de Edwin, tambm ela no tivera coragem de concluir o que ficara por dizer. O Rei da Lua desviou o rosto, com os braos cados ao longo do corpo, num desalento impossvel de justificar. Apressei-me a observar o meu filho. Foi ento que vi os riscos negros na sua pele... E, simplesmente, parei de respirar.

O menino trouxe a marca da profecia, tal como o Thorson continuou Catelyn, resoluta. Porm, mais do que a Freya, tu deves compreender que tal no tem de ser uma maldio! Eu olhava para as costas do beb e repetia que estava a viver um pesadelo. Ia acordar! Ia despertar e abraar os meus filhos, sem aquela sensao de horror que me usurpava o contentamento; sem medo de olhar em frente e ver um futuro de trevas e destruio. O Thorson est a andar na direo da luz prosseguiu a minha me, com uma firmeza inabalvel. O vosso filho far o mesmo! O destino estabeleceu as suas opes, mas no governa a nossa vontade. Essa , apenas, mais uma barreira que teremos de derrubar! O seu olhar severo ficou preso em Edwin, at que ele reuniu alento para se aproximar. Engoliu em seco, antes de se debruar e envolver-nos no seu abrao. Nesse instante, os meus pais afastaram-se, concedendo-nos privacidade. Perdoa-me... murmurou o Rei da Lua, junto do meu ouvido. Nem sei o que dizer! S sei que te amo. Queria que fosses feliz... A voz falhou-lhe, sufocada por um soluo. Virei o olhar para o menino... A semelhana com Edwin era impressionante! Os cabelos ralos que lhe enfeitavam a cabea cintilavam como ouro e os olhos verdes piscavam, irrequietos. Respirei fundo e repliquei: Eu sou feliz... E o nosso filho tambm ser! Ele fruto do nosso amor... E receber tanta luz, que jamais conhecer a escurido. Acariciei-lhe o rosto torturado, antes de firmar: A minha me tem razo, Edwin! At hoje, as foras caprichosas que regem o nosso destino nunca levaram a melhor. E havemos de nos certificar de que assim continuar a ser! Ns somos uma

famlia... E hoje vivemos a maior alegria que um homem e uma mulher podem partilhar! Consegui arrancar-lhe um sorriso e permiti-me sorrir tambm. Edwin soprou o ar e volveu, com tamanha convico que me arrepiou: Sim! Tu deste-me a maior alegria que um homem pode receber! Juro que jamais permitirei que algum mal se acometa sobre vs. Eu confio em ti asseverei. E procurei-lhe os lbios, provando que nada abalaria o nosso amor. Quando tornei a observar o menino, os riscos que lhe marcavam a pele j no me pareceram um prenuncio de desgraa. Assim que os meus pais e Thora regressaram com a pequenina, Edwin dirigiu-se ao jarl e expressou o respeito e admirao que lhe devotava, terminando emocionado: Vs sabeis que eu no fui educado como devia. No aprendi como fazer parte de uma famlia, nem o que necessrio para ser um bom pai... Throst interrompeu-o, pousando-lhe as mos sobre os ombros e replicando sobriamente: Para seres um bom pai s tens de amar e prover. E eu sei que jamais permitirs que algo falte minha filha e aos meus netos. Quanto ao amor, a vossa histria fala por si! Sacudiu-o levemente, encorajando-o a encar-lo. Nunca to contei, mas eu conheci Sigarr muito bem, privei com ele, combati ao seu lado... Apenas fao uma pequena idia do que sofreste, mas tenho a certeza de que s um homem de extraordinria fora e riqueza de esprito conseguiria sobreviver ntegro a tamanha provao. No te preocupes... Ns estaremos ao teu lado, sempre que necessitares de apoio. Com lgrimas nos olhos, vi o meu pai e Edwin abraarem-se. Apertei a mo da minha me e senti-me privilegiada por ser filha de Throst e Catelyn da Ilha dos

Sonhos. Eles sabiam o verdadeiro significado do amor e, para alm de o viverem intensamente, ainda possuam a capacidade de partilh-lo; de desbravarem os caminhos da felicidade, para que ns pudssemos trilh-los sem incidentes. Comovi-me, ao escutar o apelo rouco do Rei da Lua: Eu no sei o que fazer ou dizer quando uma criana nasce. Seria uma grande honra, se o Throst aceitasse celebrar os rituais de reconhecimento dos meus filhos. O jarl sorriu carinhosamente e respondeu: A honra ser minha, pois tambm eles so minha carne e meu sangue! Aguardemos at o Sol nascer, para que recebam a luz divina e cresam sob a sua proteo. E assim foi. Mal a aurora despontou na Montanha Sagrada, o jarl Throst conduziu-nos at Pedra do Tempo e, sob o seu testemunho, elevou os filhos dos Guardies das Lgrimas do Sol e da Lua aos cus, pedindo que a bno dos deuses e a sabedoria dos nossos antepassados os guardassem de todo o mal. Thora e Edwin ampararam-me, para que eu pudesse assistir a esse ritual mgico. No meu peito, a alegria fundia-se com a ansiedade e o temor. Aqueles pequenos seres eram o meu mundo e eu tudo faria para preserv-los e garantir-lhes o contentamento. Ao lado do meu pai, a feiticeira Catelyn segurava a neta, enquanto Halvard recebia o toque da luz divina, que sustentava a vida e nos libertava das garras glidas da escurido. Eu escolhera o nome do meu filho com cuidado, na esperana de que determinasse o seu futuro. Ele seria o guardio da Pedra do Tempo, o defensor dos cristais do Sol e da Lua, em vez daquele que os haveria de destruir, condenando, consequentemente, os povos da Terra perdio.

A escolha do nome para a menina no fora fcil, uma vez que no espervamos a graa de a ver nascer. No fim, a sugesto da minha me para que se chamasse Kelda recolheu aprovao imediata. Ela seria uma nascente pura, uma fonte de vida... Seria o apoio do irmo, se as trevas o aliciassem. A minha me aguardou que eu me sentisse mais forte, tanto fsica como emocionalmente, para comunicar com extrema delicadeza que, devido s complicaes originadas pelo parto, no poderia gerar mais filhos. Catelyn receava que a notcia me deixasse prostrada, mas limiteime a acenar com a cabea e pus o assunto para trs das costas. Na verdade, esse infortnio no era, de todo, inopinado! A prtica ensinara-me que, aps uma experincia como a que eu suportara, as mulheres ficavam to maltratadas que raramente tornavam a conceber. A minha me passara pelo mesmo, quando do nascimento das gmeas. Para ela, tal anncio fora devastador, pois sempre acalentara a esperana de gerar um filho varo. Comigo, tal no sucedia! Atendendo a tudo o que j sofrer, ter dado vida a duas crianas saudveis era uma verdadeira bno. Para alm da aparncia distinta, Halvard e Kelda tambm detinham personalidades opostas. Ele possua um temperamento aguerrido, que exigia constante ateno e uma imaginao crescente, de forma a contrariar os seus berreiros ensurdecedores. Em contraste, ela era to serena e contemplativa que chegava a tornar-se assustadora. Durante os primeiros dias, eu receara que fosse muda, pois ningum conseguira arrancar-lhe um som. Agora, eventualmente, j se queixava quando tinha fome. E at na altura de alimentados as diferenas emergiam! Kelda era comedida e fcil de satisfazer, ao passo que Halvard mamava constantemente, com tal mpeto, que eu temia no ter leite suficiente para saciado.

Por mais que a minha me ponderasse, no compreendia como a neta escapara sua percepo. Certo dia, Thora gracejara, alegando que o sobrinho fora to dominante dentro do ventre, que a irm tivera de se subjugar aos seus desgnios, escondendo-se deliberadamente a fim de sobreviver. Est claro que eu no acreditava em tamanha tolice! Devia existir uma explicao coerente para o fato de Kelda ter passado despercebida. Estaria relacionada com a magia de Melina? De que forma o poder da feiticeira influenciara as essncias dos gmeos? Teria Halvard absorvido a totalidade da energia? S o tempo responderia a essas questes. Dia aps dia, eu observava o meu filho, como se ainda expectasse que os traos negros, desenhados nas suas costas pela mo prfida do destino, acabassem por desaparecer. Contudo, tal como sucedia com Thorson, estes haveriam de se desenvolver lentamente; mudariam de forma e de espessura, assumindo tons que se assemelhavam s cores magnficas das asas de uma borboleta. Freya chorara copiosamente quando descobrira o infortnio do sobrinho. Mais parecia que j o imaginava a combater Thorson, num duelo de morte, movidos pela ambio de concretizarem a profecia do filho do drago. Felizmente, ao contrrio da esposa, Helgi no se deixara afetar por essa nova. O Esprito da Escurido sabia bem o que era viver assombrado por um pressgio... E provara que a sorte podia ser alterada! As palavras que proferira tinham-me coberto de alvio: Os dois devem ser criados como irmos, treinar juntos e assimilar os mesmos conhecimentos. Se a fatalidade sobrevir, a sua amizade pesar no instante de todas as decises... E prevalecer! Nesse dia, ficou estabelecido que Thorson viria morar conosco, logo que Halvard tivesse idade suficiente para iniciar o treino da Arte. Eu esperava que Freya opu-

sesse alguma resistncia, mas ela condescendeu sem argumentar. Decerto admitia que viver apartada do filho seria melhor do que v-lo assassinar o primo ou ser morto por este. Quanto a Thorson, a idia entusiasmou-o de tal forma, que j nem queria partir! A sua essncia encontrava-se ligada Pedra do Tempo e era na Montanha Sagrada que se sentia bem. O nascimento de Halvard no alterara a minha convico de que Thorson estava destinado a tornar-se Guardio da Lgrima do Sol. Talvez o meu filho se revelasse compatvel com a Lgrima da Lua... No entanto, eu no podia opinar e interferir numa deciso que pertencia exclusivamente a Edwin. O elo que se estabelecera entre Thora e a minha pequenina era surpreendente. Eu ainda me recordava de ouvi-la clamar aos quatro ventos que no tinha pacincia para cuidar de pirralhos. A gravidez moldava a personalidade da minha irm, tornava-a mais tranqila e condescendente. Talvez por ter ajudado Kelda a vir ao mundo, sentia-se responsvel por ela e no prescindia de visit-la, sempre que os afazeres de herdeira do trono viquingue o permitiam. A certa altura, Ivarr engoliu a obstinao e comeou a acompanh-la. Comovi-me ao v-lo com os meus filhos ao colo, exibindo ternura no olhar cristalino. Era bom saber que a amizade especial que sempre nos unira sobrevivera a todas as atribulaes.

CAPTULO 18
O rei Steinarr e o jarl Throst eram recebidos com entusiasmo e aclamados por todo o Pas dos Viquingues. Mesmo nas aldeias mais longnquas, as colheitas tinham sido proveitosas e as rotas de comrcio encontravam-se restabelecidas. Os celeiros estavam cheios; os espritos tranqilos. O nosso povo preparava-se para enfrentar o rigor da estao gelada com um sorriso nos lbios. Tudo corria bem... At aquele dia maldito mudar para sempre as nossas vidas. Acordei com uma forte dor de cabea. Apesar de ser noite cerrada, uma luz intensa irrompia pela entrada da caverna, espalhando a sua candncia sobre o nosso ninho. Ergui-me devagar, olhando em redor. Edwin e os bebs dormiam profundamente e eu no queria assustlos em vo. A Montanha Sagrada tinha muitas formas de se manifestar... Por alguma razo, eu fora a nica que escutara o seu apelo. Dirigi-me ao exterior com o corao alvoroado. O nevoeiro colorido, que sempre nos dava as boasvindas, assumira um tom escarlate e crepitava-me aos ouvidos, provocando-me calafrios medida que me envolvia. Era como andar por entre labaredas... S que, em vez de escaldante, a manifestao era to lgida que cortava a pele. Diante dos meus olhos, a Pedra do Tempo flamejava qual fogueira que se estendia at ao cu. Rompi o nevoeiro e corri at ela, forando as mos a atravessarem as chamas, com um pressentimento danoso a torturar-me o esprito. De imediato, perdi a noo do que me rodeava e penetrei no universo das revelaes. Mal o olhar se habituara brusca alterao de realidade, quase gritei de susto ao deparar com uma bola de fogo, que acometia contra mim a grande velocidade. Le-

vei a mo ao rosto, na dbil e improfcua tentativa de me proteger... Ento, percebi que se tratava de um archote. E mais se seguiram, enquanto o grupo de guerreiros desbravava a floresta cerrada, incentivando os cavalos a acelerarem o passo. Chovia torrencialmente e o ar glido dificultava-lhes a respirao. A tempestade atrasara o seu progresso e ensombrara-lhes o nimo. H muito que o meu pai, Steinarr e a sua guarda deviam ter chegado ltima das aldeias que planeavam visitar nessa campanha. O chefe daquela terra era um homem valoroso, considerado um heri pelo nosso povo. Sempre que a ameaa da guerra mantivera o Norte em sobressalto, nunca falhara na resposta ao apelo do soberano com a sua fora de armas. Agora, permitia-se finalmente descansar e desfrutar da honra de receber o rei e o Lder Supremo na sua casa. O rio surgiu diante deles, selvagem, estridente, ameaador. O abundante aguaceiro aumentara consideravelmente o fluxo das guas, fazendo-as galgar a ponte. Porm, no seria a fria do rio, nem a impetuosidade do vento, que desviariam os viquingues do seu objetivo. Os guerreiros atravessaram em fila, pisando as tbuas quase submersas com intrepidez. J na outra margem, apressaram as montadas. A aldeia ficava para l da barreira de rvores... Aps uma viagem to longa e dura, mal podiam esperar para ferrar os dentes num pedao de veado assado e sentirem a cerveja fresca a escorregar pelas gargantas. A vedao que delimitava o povoado estava iluminada por archotes, assim como as ruas no seu interior. Para alm do assobio lgubre do vento e das btegas de gua que a tempestade libertava, escutava-se o rufar de tambores, sinal de que a festa j comeara. Ao avistar o rei e os seus homens, os guardas tocaram as cometas e abriram os portes, permitindo-lhes a entrada. L dentro,

uma multido de guerreiros ergueu os seus escudos e armas, saudando os visitantes. Porm, medida que avanavam em direo casa do chefe da aldeia, o soberano e o jarl foram franzindo o cenho e contendo as passadas dos cavalos. Algo estava errado! Por que que o amigo no sara de casa para receb-los? E por que todos os homens ostentavam os seus elmos numa noite de festa? A no ser... que pretendessem esconder as feies! Steinarr e Throst trocaram um olhar significativo e levaram as mos s espadas. Nesse preciso instante, um homem irrompeu da sombra de um esconderijo, bradando a plenos pulmes: Emboscada, senhor! Emboscada... Calou-se abruptamente; a cabea estropiada por um machado arremessado com admirvel percia. Abri os olhos e deparei com um novo dia. A minha volta, no existiam vestgios da cintilao do nevoeiro mstico, nem do fulgor ardente da Pedra do Tempo. O cu estava carregado de nuvens, que se sobrepunham e adensavam. Esse prenuncio de tempestade trouxe-me memria a terrvel Viso que me sujeitara. Se a tormenta ainda no se iniciara, talvez fosse possvel evitar a desgraa! O meu pai... O meu querido pai... Edwin! gritei com todas as foras, tentando suster-me. O solo balanou sob os meus ps, como o convs de um drakkar fustigado por ondas bravias. Ca prostrada, com um vmito a subir-me boca. O Rei da Lua chegou nesse instante e tomou-me nos seus braos, indagando aflito: O que foi, Edwina? Diz-me! Uma Viso ofeguei. O rei Steinarr vai ser alvo de uma cilada... Quando? interrompeu ele, sacudindo-me levemente para que fosse concisa. Onde?

Contei-lhe o que me fora revelado e terminei entre soluos de agonia: Tens de me ajudar a chegar ao castelo. Thora e Ivarr devem partir de imediato... Tu no podes descer a Montanha atalhou o Rei da Lua com firmeza. Alm de estares fraca, os nossos filhos precisam de ti. Eu irei. Edwin... protestei, devastada pelo pranto. Sabes que tenho razo retrucou. Juro que tudo farei para salvar o teu pai! Pede por ele Pedra do Tempo... E desatou a correr, deixando-me para trs. Vi-o desaparecer, sem alento para mover um dedo. Por mais que me custasse, Edwin tomara a deciso certa. Arrasada como estava pela fraqueza e a comoo, s atrasaria o salvamento... Se ainda fosse possvel salvar algum! Os Mercenrios do Norte eram guerreiros implacveis e estavam sedentos de vingana. Agora eu compreendia por que os esforos do rei Steinarr para lhes reencontrar o rasto tinham sado frustrados. O lder das bestas estava muito longe dos povoados que, h geraes, sofriam sob o seu jugo. Enquanto os Viquingues firmavam a paz com os Vndalos e as nossas mentes se ocupavam com a caa aos mestres da Arte Obscura, os Mercenrios tinham contornado o territrio e atacado a mais remota e improvvel das fronteiras. Um choro agudo rasgou o silncio daquela manh tenebrosa. Halvard acordara e exigia ateno. Levanteime com cuidado, para que as tonturas no me derrubassem, e cambaleei at caverna, com o corao apertado e a cabea a latejar de dor. Por enquanto nada podia fazer, alm de orar para que a minha terrvel premonio no se concretizasse. O cu vestiu-se de negro e as nuvens absorveram a tnue claridade do dia. Eu acabara de amamentar os

meus filhos pela segunda vez, quando a feiticeira Catelyn surgiu entrada da caverna, com uma expresso assombrada e olhos em sangue de tanto conter as lgrimas. Avanou at ns, qual alma penada forada a percorrer o trilho da danao. Estendi-lhe os braos e o seu corpo descaiu sobre o meu, exausto, abatido, esmagado por um temor mais cruel do que qualquer martrio fsico. No aconchego do meu peito, permitiu-se finalmente chorar. E o meu pranto juntou-se ao seu, inundando as nossas almas de desespero. No trocamos uma palavra durante bastante tempo. S quando Halvard acordou novamente, gritando como se lhe estivessem a arrancar a pele, a minha me se obrigou a reagir. Kelda despertou com o berreiro do irmo, mas aguardou pacientemente a sua vez de mamar. Enquanto eu a alimentava, Catelyn embalava o neto e fitava as paredes da gruta com um olhar perdido. Senti os plos da nuca arrepiarem-se, quando se manifestou, numa voz trmula e desprovida de esperana: Thora prometeu-me que galopariam como o vento e no se deteriam perante nada. Todavia, a aldeia que a Viso te revelou fica muito distante. Mesmo recorrendo a atalhos, ser impossvel l chegar antes de a noite cair. A pequenina bebia do meu seio com tranqilidade e delicadeza, ao contrrio do irmo que quase sempre me magoava. Terminou e fixou-me com o seu olhar incrivelmente verde... Mais parecia que tinha algo para dizer, mas no conseguia! Engoli em seco, antes de encarar a minha me e replicar: Eu acredito que a Pedra do Tempo me avisou com a antecedncia necessria. De outra forma, de que serviria o alerta? A tempestade ainda se est a formar... Devemos ter f na clemncia divina, mame! Aps tudo

o que lutamos; depois do que sofremos em nome da justia e da paz, no merecemos to brutal destino. Catelyn baixou o rosto e acariciou os cabelos dourados do neto. Decerto as minhas palavras restituramlhe alguma confiana, pois a sua voz recuperou o nimo, ao confessar: Eu pedi ao teu pai que no partisse. At lhe falei nos netos, tentando demov-lo! Porm, ele sorriu, como sempre faz quando argumento para mant-lo ao meu lado. Replicou que, de todas as viagens que j empreendera, essa haveria de ser a mais segura. O que podia correr mal, agora que o seu sonho de concrdia se tornara realidade? Ele ama esta terra! apaixonado pela sua gente... E adora o Steinarr! No teve coragem de se recusar a acompanh-lo. O silncio tornou a envolver a caverna, pois eu estava demasiado comovida para me pronunciar. Kelda adormeceu. Halvard rabujou e a minha me presenteou-o com uma cano de embalar. Enquanto a sua voz doce e lmpida me acariciava os ouvidos, busquei alento para dispersar a nvoa que me toldava o esprito. Afinal, por que nos deixvamos prostrar, quando nada estava perdido? O prenuncio da Pedra do Tempo era negro, mas a esperana ainda no fenecera! Quando a cantiga terminou, respirei fundo e declarei o que me passara pela cabea, concluindo: O vosso amor foi abenoado pelos deuses, mame. Nenhum Homem vos h de separar! Catelyn sacudiu a cabea e volveu com amargor: Esqueces que eu testemunhei a desventura do teu pai, numa Viso? s mos de Gwendalin! contrapus, obstinada. E a bruxa est morta! Alm disso, no existem mulheres no exrcito dos Mercenrios do Norte. Logo, no me parece que devamos recear esse infortnio! Te-

mos de nos acalmar e restabelecer as nossas essncias, para que, mesmo distantes, possamos lanar luz sobre aqueles que amamos. Nesse dia, orei Pedra do Tempo, aos deuses dos meus antepassados e at estranha fora que prostrara o feiticeiro Esteban, na esperana de que algum me escutasse e atendesse. A minha imaginao voava, conjecturando mil possibilidades. Talvez Ivarr e Thora conseguissem interceptar os nossos pais antes de chegarem ao rio. Na Terra dos Carvalhos mal chovera, apesar de o cu estar carregado de nuvens negras. Parecia que a tormenta se concentrava a sul, tal como a Viso me mostrara. A conversa com a minha me deu-me alento para reagir. Quando a noite chegou, sentei-me diante da fogueira e abracei a magia que me palpitava no sangue. Os gmeos tinham acabado de adormecer, por isso dificilmente seria interrompida. Sem que necessitasse de cham-la, Catelyn surgiu ao meu lado, plida como cera. Durante anos, eu habituara-me a ouvir aqueles que nos rodeavam elogiarem a sua beleza delicada e imaculada frescura. A idade parecia no ter passado pela minha me, graas sua ascendncia feiticeira. Contudo, ao longo desse dia, eu vira a sua pele perder o brilho, as rugas vincarem-lhe a testa, os lbios secarem e decarem... Edwina... A ansiedade no seu apelo fez-me respirar fundo. A ignorncia era uma agonia que matava em silncio. Tal como a minha me, eu j no suportava a escurido glida do desconhecimento. Ergui a Lgrima do Sol diante do peito e fixei o olhar verde-floresta uma ltima vez. Catelyn haveria de se manter ao meu lado em todas as tribulaes. A sua mo pousou na minha perna, pronta a ceder-me energia, se necessrio. Tremia. E eu tremia com ela. O nosso futuro podia estar a decidir-se nesse preciso instante! Vi as chamas da fogueira refletirem-se na super-

fcie cintilante do cristal... e libertei a mente, num mergulho alucinante atravs das trevas da noite, em busca da essncia do Rei da Lua. A luz oscilante dos fachos perturbava as sombras da floresta cerrada. Ivarr e Thora cavalgavam sem hesitao, auxiliados pelo instinto dos lobos que habitavam os seus espritos. Ragnar, Bryan, Darrin e Edwin seguiamnos com igual destreza. E, atrs dos prncipes viquingues e da sua guarda, galopavam todos os guerreiros que se encontravam nas imediaes do castelo, na altura em que a funrea mensagem fora entregue. Mal toquei a mente do Guardio da Lgrima da Lua, esta abriu-se para me receber. Julguei que tentaria convencer-me a recuar... Porm, consentiu a fuso das nossas essncias, permitindo-me ver com os seus olhos, escutar com os seus ouvidos, sentir com a sua pele... O conflito das energias que guerreavam na tempestade no lhe passava despercebido, deixando-o nervoso e apreensivo. A sua expectativa de alcanar o rei viquingue e o meu pai estava perdida. Restava-lhe alimentar a esperana de chegar a tempo de evitar a consumao da desgraa. Os prncipes avistaram finalmente o rio que os separava da aldeia. Parar de chover, mas o vento no dava trguas, soprando com uma ferocidade irascvel. A ponte que permitiria a passagem do exrcito viquingue acabara de desaparecer, destruda pela gua que corria com uma violncia brutal. As tbuas de madeira tinham sido arrancadas dos pilares e as cordas grossas que ajudavam na travessia flutuavam revoltas, sob o mpeto da corrente. Pelas barbas de Odin! praguejou Ivarr. Maldio! vociferou Thora, beira do desespero. E agora? indagou Ragnar, fitando o rio com olhos esbugalhados de pasmo.

No h outro lugar onde possamos atravessar? questionou Darrin. H respondeu Bryan, rangendo os dentes tal a frustrao. Mas fica demasiado longe. O que vamos fazer? tornou Ragnar, desnorteado. Vou passar, nem que seja a nado! rugiu Ivarr, descontrolado pela ira. Ests doido? objetou Bryan, segurando-lhe o brao como se receasse vedo concretizar esse intento. Se as rochas no te rasgassem ao meio, morrerias afogado! Eu posso ajudar intrometeu-se Edwin. Ai, sim? porfiou o rei-lobo com maus modos. s capaz de fazer surgir outra ponte, com um estalar de dedos? O Rei da Lua mirou-o de esguelha, mas no revidou. Sem delonga, cruzou a margem alagada e lamacenta, quedando-se mais prximo da veemncia do rio do que a prudncia aconselharia. Encharcado at aos ossos, agachou-se e mergulhou as mos na gua. Darrin correu no encalo do irmo, receoso de que este fosse arrastado pela corrente. Ivarr apertou os punhos; as faces corando de fria medida que o tempo passava e nada sucedia. Preparava-se para rugir de impacincia, quando Thora o deteve. Darrin libertou uma exclamao de pasmo e encanto, ao ver o rio saltar sobre as mos de Edwin. Ele est a forar o ar a entrar na gua murmurou Bryan perplexo, enquanto a parede aquosa se erguia no vazio, para voltar a cair um pouco mais frente. O arco perfeito deixava o leito pedregoso a descoberto, formando uma passagem suficientemente larga para que dois cavalos caminhassem lado a lado.

A loba prateada libertou o brao do marido e tornou a montar o seu garanho negro, contestando num tom repreensivo: No uma ponte, Ivarr, mas serve perfeitamente! O aparecimento de um corredor sob a exaltao do rio pusera os Viquingues boquiabertos. O prncipe obrigou-se a recuperar da sua prpria surpresa e deu ordem para prosseguirem. O barulho resultante da subida e queda da gua era ensurdecedor. Thora bem que apurava a audio, tentando escutar para alm do estridor que a rodeava. No entanto, era impossvel saber se, mais frente, uma batalha se desenrolava. Ao passar por Edwin, Ivarr gritou do cimo do seu cavalo: Devo-te um pedido de desculpa. O Rei da Lua encarou-o, com a testa banhada de suor devido concentrao que o sortilgio exigia. Estreitou o olhar verde e replicou sem cortesias: Poders agradecer-me quando o teu pai estiver salvo. Afrontado, o prncipe instigou o cavalo a galopar sobre o leito do rio. O exrcito seguiu-o. Quando o ltimo homem alcanou a margem oposta, Edwin sustevese. S ento se apercebeu de que Darrin permanecera atrs de si, aquietando o seu cavalo. O jovem guerreiro sorriu com sinceridade e declarou: Tenho orgulho de ser teu irmo! O Rei da Lua no contava com tal afirmao. Engoliu em seco e volveu comovido: Obrigado. O teu afeto significa muito para mim. Cavalgaram atravs do corredor de gua... E o rio fechou-se nas suas costas, com um fragor enraivecido. Incapaz de aguardar que o progresso dos guerreiros os conduzisse ao seu destino, a minha essncia deixou o Rei da Lua para trs e rasgou a floresta. No interi-

or da vedao iluminada por archotes, os Mercenrios do Norte festejavam. Devoravam a comida que o chefe da terra mandara preparar para servir de repasto ao rei Steinarr e sua comitiva, e brindavam com gargalhadas estridentes, usando os cadveres dos guerreiros viquingues como assento para os traseiros e apoio para os ps. A porta da casa grande fora deixada entreaberta e, na principal parede do salo, os invasores expunham o senhor do povoado... Ou o que dele restava! Os mercenrios haviam-no pregado madeira com punhais e usado o seu corpo como alvo para o arremesso de machados. Alguns pedaos do cadver estavam presos s tbuas, outros tinham tombado no cho. Para onde quer que se olhasse, havia pessoas esquartejadas. A maior parte eram mulheres e crianas: as esposas do chefe viquingue e os seus filhos, as irms e os sobrinhos, as criadas que se preparavam para servir o repasto, no instante em que a aldeia fora atacada. Forcei os olhos da essncia a percorrerem o cenrio atroz, com as entranhas reviradas e o corao a ribombar no peito. Um movimento subtil capturou-me a ateno e atraiu-me para a zona mais reservada do salo. Um homem acabara de acender um rolo de ervas de fumar e levava-o aos lbios, inspirando o fumo com ruidoso xtase. Apesar de no ser alto, era largo e slido como um tronco. Os seus cabelos pretos e sebosos realavam a pele plida do rosto desbarbado, onde olhos escuros e rasgados cintilavam de excitao. O seu entusiasmo era alimentado pela viso de dois guerreiros viquingues, que se encontravam atados com cordas grossas aos pilares que suportavam a estrutura da casa, frente a frente, de modo a observarem com clareza o sofrimento infligido ao companheiro. A cabea do rei Steinarr pendia para o cho, encoberta pelos longos cabelos negros. Um fio de sangue es-

corria-lhe dos lbios, formando uma poa aos seus ps. Estava inconsciente... ou morto. Obriguei-me a avanar at ao prisioneiro que sabia ser o meu pai. Throst, filho de Thorgrim, batera-se com grande valor e decerto prostrara muitos inimigos, antes de receber a bordoada na testa que lhe rachara o crnio. A ferida sangrava abundantemente e impedia-o de abrir um olho. O outro, to azul quanto o cu da Ilha dos Sonhos, fixava o seu algoz com uma indiferena glida. Um a um, o jarl vira morrer os seus homens e no guardava iluses quanto prpria sobrevivncia. Gritei. Bradei o meu horror com todo o mpeto da essncia, at o clamor se sobrepor razo. Depois, atravs do elo que partilhvamos, senti o choque da minha me e a sua dor: um tormento cruciante, que destroava a alma e rasgava o corao. Acreditei que ia perder os sentidos... Ento, atravs da cortina de nvoa que me toldava a conscincia, a voz de Edwin atingiu-me, prendendo-me quela abominvel realidade: Aguenta-te firme, Edwina! Ns estamos a chegar! Este fumo excelente! A voz do lder dos mercenrios chicoteou-me a percepo. Tentei respirar com calma e suplantar o temor. O Rei da Lua tinha razo. Se nos vergssemos ao desespero, que esperana restaria ao meu pai? Os Viquingues tratam-se bem! continuou a repugnante criatura. Comida, cerveja, erva e mulheres com fartura! No admira que estejam a ficar moles! Aproximou-se do meu pai e soprou-lhe o fumo para os olhos. Throst conteve-se de piscar, mas revidou, cuspindo-lhe contra a cara. O outro recuou e levou a mo face, rosnando qual co raivoso. Girou nos calcanhares como se pretendesse afastar-se... Porm, voltouse de repente e usou todo o impulso do corpo para aplicar um murro no estmago do jarl, que o fez perder o

flego e inclinar-