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Recifes de coral e 'branqueamento''

Alvaro Esteves Migotto e-mail: This e-mail address is being protected from spambots. You need JavaScript enabled to view it. Centro de Biologia Marinha - CEBIMar/USP
Foto: Coral Madracis decactis

Uma associao extremamente importante para os recifes-decoral a simbiose que ocorre entre as espcies de corais e microalgas conhecidas como zooxantelas. Essas algas vivem no interior dos tecidos dos corais construtores dos recifes, realizando fotossntese e liberando para os corais compostos orgnicos nutritivos. Por sua vez, as zooxantelas sobrevivem e crescem utilizando os produtos gerados pelo metabolismo do coral, como gs carbnico, compostos nitrogenados e fsforo. As necessidades nutricionais dos corais so em grande parte supridas pelas zooxantelas. Elas esto tambm envolvidas na secreo de clcio e formao do esqueleto do coral. Apesar de espcies de corais serem encontradas praticamente em todos os oceanos e latitudes, as espcies construtoras de recifes (corais hermatpicos) esto restritas s regies tropicais e subtropicais. Os recifes necessitam, geralmente, de guas quentes (25 30 C) e claras, longe da influncia de gua doce. A poluio (esgoto domstico, vazamento de petrleo etc.) e sedimentao (sedimentos terrgenos levados para o mar devido ao desmatamento e movimentaes de terra) pem em risco muitos recifes de corais, incluindo os inmeros outros organismos que deles dependem (inclusive comunidades humanas que vivem da pesca e coleta de animais marinhos recifais). Um fenmeno aparentemente recente no ainda totalmente compreendido pelos pesquisadores que tem ocorrido em todas as regies recifais do globo de forma macia o branqueamento (do ingls bleaching). Trata-se basicamente da perda dos organismos fotossimbiontes (zooxantelas) presentes nos tecidos do coral (zooxantelas ocorrem tambm em outros cnidrios, como anmonasdo-mar, zooantdeos, medusas , e em outros invertebrados, como ascdias, esponjas, moluscos etc.,
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que tambm podem branquear). Como a cor da maioria dos hospedeiros advm, em grande parte, da alga simbionte, seus tecidos tornam-se plidos ou brancos. Nos corais, os tecidos ficam praticamente transparentes, revelando o esqueleto branco subjacente. Geralmente, os tecidos de colnias branqueadas esto vivos e intactos. Entretanto, a ausncia das algas simbiontes implica em 1) jejum compulsrio ao hospedeiro, uma vez que as algas simbiontes suprem a maior parte das necessidades nutricionais do hospedeiro (at mais de 60% do carbono fixado na fotossntese pode ser translocado da alga para o hospedeiro na forma de glicerol), e 2) diminuio das taxas de calcificao. Portanto, as partes moles e o esqueleto de um coral branqueado no crescem, e a colnia fica mais vulnervel a outros possveis estresses, como poluio, sedimentao excessiva, colonizao por macroalgas do esqueleto eventualmente exposto etc. Apesar de tudo, as colnias branqueadas podem recuperar completamente, em poucos dias ou at mais de um ano, a colorao, dependendo da espcie e do grau de branqueamento. Do mesmo modo, dependendo da espcie, intensidade e durao do estresse, a morte de parte, ou de toda, colnia pode ocorrer logo em seguida ao inicio do branqueamento, ou mesmo algum tempo depois (semanas ou meses). Nestes casos, o esqueleto ser rapidamente recoberto por algas e animais ssseis, perdendo a cor branca. H uma diversidade relativamente grande de organismos endossimbiontes fotossintetisantes (Dinoflagellata, Chlorophyta, cianobactrias, Bacillariophyaceae, Crysophyta) encontrados em associao com invertebrados marinhos (esponjas, medusas, anmonas, corais, hidrozorios, moluscos, turbelrios, ascdias etc.). As algas, cuja densidade em corais chega a 106/cm , provem carbono para o metabolismo, o crescimento e a reproduo, reciclando eficientemente, tambm, os excretas (nitrognio, fsforo) do hospedeiro. Corais hermatpicos depositam carbonato de clcio mais rapidamente que os ahermatpicos, porque as algas criam um ambiente qumico propcio cristalizao e precipitao.
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Palythoa caribaeorum (zoantdeo) *Note a parte no branqueada, de cor marrom direita. Colnia de Mussimilia hispida (branqueada)

Antes de 1980, todos os casos de branqueamento conhecidos eram de extenso geograficamente limitada e causados por estresses claramente locais, geralmente em reas de circulao restrita ou em recifes atingidos por furaces. Eventos de larga escala, so conhecidos apenas aps o incio da dcada de 1980, e desde ento tm se tornado mais freqentes e intensos. Provavelmente o primeiro evento de ocorrncia praticamente cosmopolita ocorreu em 1980, afetando todo o Caribe e regies vizinhas, e grandes reas do Pacfico. Eventos de grande amplitude ocorreram em 1982/83, 1987/88, e 1993/94; outros, um pouco menores, em 1981, 1986, 1989, 1990. No Brasil, o fenmeno s foi registrado no vero de 1994 (So Paulo, Rio de Janeiro, Bahia e Pernambuco) e observado novamente no incio de 1996 (So Sebastio), afetando principalmente o coral Mussismilia hispida e o zoantdeo Palythoa caribaeorum. O branqueamento agudo uma resposta a um estresse resultante de vrias condies ambientais fora do limite normal de um determinado local. Os estmulos indutivos podem ser: 1) temperatura anormalmente alta ou baixa: quando se considera variaes bruscas de temperatura, os corais so mais vulnerveis ao aquecimento do que ao resfriamento da gua. Muitas espcies vivem aparentemente prximas ao limite superior letal de temperatura. O aumento de temperatura resulta num aumento da atividade fotossintetizante dos simbiontes e, conseqentemente, numa alta concentrao de oxignio nos tecidos do hospedeiro. Isto causa um aumento nas taxas metablicas do coral (organismos metablico-conformadores) e aumento nas formas txicas do oxignio (perxidos), que podem danificar as clulas do hospedeiro e interferir nas vias bioqumicas. O branqueamento geralmente ocorre aps um perodo cuja temperatura superficial

da gua do mar se eleva alguns graus acima da mdia histrica para aquele determinado perodo e local. Exposio a temperaturas 4 a 5 C acima da mdia, por 1 a 2 dias, pode ser suficiente para causar branqueamento e alta mortalidade, enquanto que a elevao de 2 a 3 C, e o mesmo tempo de exposio, leva a um branqueamento gradual e menor mortalidade. O branqueamento tm ocorrido em reas aquecidas pelo fenmeno El Nio, mas tambm em locais e/ou anos no afetados por ele. 2) turbidez (nveis baixos de radiao solar): porque as algas simbiontes necessitam de luz para a fotossntese, as comunidades recifais esto limitadas guas rasas. As taxas mximas de acreso e produtividade ocorrem entre 5 e 15 metros. Esse intervalo pode ser reduzido em locais onde a claridade da gua afetada por sedimentos em suspenso ou pelo aumento de produtividade. Associado turbidez, altos nveis de sedimentao podem sufocar as colnias, diminuindo seu crescimento e inibindo o recrutamento de larvas. 3) altos nveis de radiao UV: a radiao ultravioleta capaz de danificar o material gentico de todos os organismos; em condies experimentais causa branqueamento em corais. Apesar disto e de poder penetrar consideravelmente na coluna dgua (at cerca de 20 m em guas claras), alguns autores acham improvvel que o UV seja uma causa importante de branqueamento em condies naturais, porque os corais contm altos teores de pigmentos protetores, que se mantm mesmo aps o branqueamento. Alm disso, corais branqueados so geralmente vistos bem abaixo do limite de penetrao da luz UV. Entretanto, uma vez que as condies de insolao que elevam a temperatura dos oceanos incluem tambm o comprimento de onda ultravioleta, difcil separar os efeitos destes dois fatores. No se sabe, tambm, como a incidncia da radiao ultravioleta vai aumentar, e se os mecanismos naturais sero suficientes para a proteo adequada dos organismos potencialmente afetados. 4) poluio: os recifes de corais se desenvolvem em regies de guas oligotrficas [a ocorrncia de recifes diminui ao longo de um gradiente oligotrfico(ocenico)/eutrfico (esturios/ressurgncia/poluio)]. Eles necessitam de poucos nutrientes externos, porque possuem mecanismos internos eficientes de reciclagem de nutrientes entre si e as zooxantelas. Recifes sujeitos a altos nveis de nutrientes se deterioram devido ao aumento da turbidez decorrente da maior densidade de planctontes, e crescimento excessivo de algas filamentosas bentnicas (que nessas condies so competivamente superiores aos corais), briozorios e cracas, que acaba por afetar o recrutamento dos corais e aumentar a bioeroso.

Estudos recentes, entretanto, indicam que o aumento de temperatura da gua do mar seria o causador primrio do branqueamento em larga escala, e, secundariamente, o aumento da incidncia de radiao UV. Isto levou hiptese de que os recifes de corais seriam particularmente sensveis e vulnerveis ao aquecimento global. H, entretanto, controvrsia se os ecossistemas recifais como um todo tm sofrido estresse climtico, porque uma srie de outros estresses locais causam potencialmente bleaching, podendo atuar sinergicamente com a temperatura (caso do UV, por exemplo). No se sabe tambm se o branqueamento realmente um fenmeno recente, e se em nvel sub-letal patolgico ou um mecanismo adaptivo. De qualquer forma muitos pesquisadores acreditam que os recifes de coral atuariam como indicadores do aquecimento global, atravs do branqueamento macio. Mundialmente, os recifes tm sido seriamente ameaados pela atividade antropognica: destruio fsica propriamente dita, sedimentao, poluio, pesca predatria, coleta etc. O clima comumente visto como algo estvel, mesmo considerando-se as variaes sazonais e de curto prazo. Entretanto, tem variado substancialmente no passado, sendo previstas mudanas no futuro prximo, particularmente como resultado da atividade humana com relao composio dos gases da atmosfera. Ao longo de sua evoluo, os recifes de coral passaram por mudanas drsticas de clima, e se espera que sejam capazes de sobreviver futuros eventos deste tipo (os cenrios previstos so menos extremos que os sofridos em eras passadas). Mas a combinao destas mudanas climticas com os atuais estresses pode se mostrar letal para muitos ecossistemas recifais. As mudanas climticas que j esto ocorrendo, particularmente na atmosfera mas tambm nos continentes e oceanos, so parte do crescente impacto humano no ambiente planetrio. O efeito estufa (apesar de ser um processo natural que possibilitou a evoluo da vida na terra, o equilbrio natural dos gases estufa tem sido modificado artificial e rapidamente pela humanidade) e o buraco de oznio podero afetar os recifes de coral de vrias maneiras: 1) aumento da temperatura devido ao efeito estufa: a temperatura global dever aumentar entre 0,16-0,37 C por dcada, resultando num aumento global de 0,5-1 C por volta de 2030. Deve-se levar em conta que o aumento ser maior nas latitudes altas e em terra. Este aumento no dever ameaar a sobrevivncia dos recifes, mas os freqentes episdios de picos extremos de temperatura aumentar a incidncia de branqueamento e mortalidade, tornado-os vulnerveis a outros estresses. 2) aumento do nvel do mar associado ao aumento de temperatura: provavelmente o nvel do

mar subir de 1-9 cm/dcada, devendo-se esperar um aumento entre 15 e 90 cm at o ano 2100. Estes valores no devem ameaar a maioria dos ecossistemas recifais (a taxa de deposio de carbonato de clcio de cerca de 10 kg/m /ano, o que significa um crescimento de 3-8 mm por ano), mas poder devastar muitas ilhas e plancies costeiras que so protegidas por recifes, incluindo naes inteiras (insulares) e grandes cidades, tornando a vida dos que dependem dos recifes difcil ou impossvel. 3) alteraes nos padres normais do clima e variaes em eventos climticos extremos precipitao, nuvens e ventos: devero ocorrer mudanas no padro de chuvas, aumento na amplitude geogrfica, freqncia e intensidade das tempestades tropicais, e nos eventos de seca e inundaes. Conseqentemente, grandes mudanas devero ocorrer nas regies costeiras em termos de eroso e sedimentao. 4) mudanas na qumica da gua do mar devido altas concentraes de CO 2: acarretar mudanas de pH e do estado de saturao dos carbonatos nos oceanos. O aumento da acidez das guas superficiais, devido maior concentrao do cido carbnico, poder diminuir as taxas de deposio de carbonato de clcio pelos corais, afetando o crescimento. Por outro lado, dever estimular o crescimento e aumento populacional de muitas algas, afetando a relao competitiva entre elas e os corais.
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Anmona-do-mar

Anmona-do-mar

Zoantdeo

Medusa ou gua-viva

Texto baseado na seguinte bibliografia: Buddemeier, R. W. & Fautin, D. G. 1993. Coral bleaching as an adaptive mechanism: a testable hypothesis.- Bioscience, 43 (5): 320-326. Bunkley-Williams, L.; Morelock, J. & Williams, E. H., Jr. 1991. Lingering effects of the 1987 mass bleaching of Puerto Rican coral reefs in mid to late 1988.- J. Aquat. Anim. Health, 3: 242-247. Droller, J. H.; Faucon, M.; Maritorena, S. & Martin, P. M. 1994. A survey of environmental physicochemical parameters during a minor coral mass bleaching event in Tahiti in 1993.- Aust. J. Mar. Freshwater Res., 45: 1149-1156. Glynn. P. W. & D'Croz, L. 1990. Experimental evidence for high temperature stress as the cause of El Nio-coincident coral mortality. Coral Reefs, 8(4): 181-191. Goreau, T. J. 1992. Bleaching and reef community change in Jamaica: 1951-1991.- Amer. Zool., 32: 683-695. Goreau, T. J. & Hayes, R. L. 1994. Coral bleaching and ocean "hot spots".- Ambio, 23(3): 176-180. Goreau, T. J. & Hayes, R. L. 1995. Coral bleaching on the South Central Pacific during 1994. Coral Reef Initiative. U.S. Department of State Washington, D. C. 201pp. Goreau, T. J. & Hayes, R. L. in press b. Monitoring and calibrating sea surface temperature anomalies using satellite and in-situ data to study the effects of weather extremes and climate changes on coral reefs.- Proceedings of the Conference for Remote Sensing and Environmental Monitoring for the Sustainable Development of the Americas. San Juan, Puerto Rico. Hetzel, B. & Castro, C. B. 1994. Corais do sul da Bahia. Editora Nova Fronteira, 189pp.

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