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Candace Camp

Segredos de Uma Dama


Willomere 1

Traduo e Pesquisa:GRH
Reviso Inicial: Marilda
Reviso Final e Formatao: Ana Paula G

Comentrio da Revisora Marilda


Sou suspeita! Adoro essa autora. O livrinho tem todos os
ingredientes que fazem uma leitura ser agradvel; mistrio,
amor, diverso, situaes bem elaboradas. A mocinha forte
e decidida e o mocinho apesar de no conseguir fazer um
pedido de casamento decente, um verdadeiro Hominho
de Papel.
Gostei do livrinho e recomendo!

Comentrio da Revisora Ana Paula G


Eu, como disse no grupo, admito publicamente: me rendo
aos luvinhas... ao menos, aos desta autora!! Ri horrores...
Super-romntico, sensual, com trehos hilrios. O coitado do
heri tem uma certa dificuldade em conseguir pronunciar
um pedido decente o que faz com que o pobre seja
rejeitado vrias vezes..huahahah...Leitura excelente!!

Resumo
Mary Bascombe sabia que deveria tomar medidas drsticas
quando, aps a morte de sua me, seu padrasto tentou
vender ela e suas trs irms pelo maior lance. No passado,
sua me cortou todos os laos com sua famlia inglesa. Mas
mesmo assim, ela decidiu que as quatro deveriam fugir para
Londres para ocupar seus lugares na alta sociedade, como
netas legtimas do Conde de Stewkesbury.
O belo Sir Royce Winslow no sabia se devia confiar nelas,
porque mesmo sendo encantadoras, tinha a impresso que
escondiam algo; mas a atrao que sentia por Mary era
muito real, de modo que, quando as quatro partiram para
Willowmere, o imvel rural do conde, para aprenderem a
serem damas refinadas, no hesitou em acompanh-las.
Quando um desconhecido tentou sequestrar uma delas,
Royce e Mary tiveram que unir foras para enfrentar o
perigo... E foi ento que ele descobriu que, por mais que a
alta sociedade valorizasse posses e o decoro, uma
americana das mais inapropriadas era quem estava se

apossando do seu corao.

Captulo 1
Londres, 1824
Mary Bascombe estava assustada. Sabia o que era o medo afinal,
crescendo em uma terra nova e perigosa, mais cedo ou mais tarde teria que
enfrentar algo capaz de acelerar seu corao mas o que sentia nesse
momento no era nada parecido como quando viu um urso rondando o
varal de sua me, nem como daquela vez que seu corao se sobressaltou
quando seu padrasto a agarrou pelo brao e tentou abra-la. Nessas
ocasies soube exatamente o que deveria fazer: no primeiro caso retrocedeu
pouco a pouco e com cuidado at a casa e carregou a pistola, e no segundo
deu um forte piso no peito do p de Cosmo, que gritou tanto de dor que a
soltou imediatamente.
No, a sensao que a envolvia nesse momento era totalmente nova.
Estava em uma cidade estrangeira na qual no conhecia ningum, e no
tinha nem ideia de qual era o seguinte passo que iria dar. Sentia-se
perdida.
Percorreu novamente o porto com o olhar. Jamais vira tanto burburinho
e atividade, nem tantas pessoas num mesmo lugar. O porto da Filadlfia lhe
parecia um enxame de pessoas, mas isso era nada em comparao com o de
Londres. Havia estivadores carregando e descarregando caixas de
mercadorias que se amontoavam por toda parte, e todo mundo parecia ter
pressa para chegar a seu lugar de destino.
No havia nenhuma s mulher, j que as poucas que viu desembarcar
partiram imediatamente em carruagens junto com seus acompanhantes do
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sexo masculino; de fato, todos os passageiros de seu navio j tinham


partido. Suas irms e ela eram as nicas que ficaram, e deviam ter uma
aparncia bastante pattica ali plantadas junto a seus escassos pertences.
As sombras comeavam a se formar, e a noite no demoraria a cair.
Apesar de que poderia ser considerarada como uma ingnua americana
deriva em Londres, era bastante esperta para saber que no era prudente
que quatro jovenzinhas estivessem sozinhas no porto londrino de noite.
O problema era que no sabia o que fazer. Acreditou que haveria
alguma estalagem prxima ao lugar de desembarque, mas assim que
pisaram em terra firme, percebeu que nos arredores do porto no havia
nenhum lugar adequado para hospedar um grupo de jovens respeitveis. A
verdade era que nem sequer se atrevia a percorrer as estreitas ruas que
avistava a sua frente. Tentou parar vrias carruagens de aluguel que
passaram por ali, mas os condutores a tinham ignorado certos que, ao ver
a escassa bagagem que dispunham, imaginaram que eram pobretonas que
no poderiam pagar a corrida.
No podiam ficar ali. Se no aparecesse uma carruagem o quanto antes,
seriam obrigadas a carregar seus pertences e a embrenharem-se nas
lgubres ruelas prximas. Olhou vacilante ao seu redor, consciente de que
vrios homens que estavam carregando a mercadoria nos navios as
olhavam de soslaio, e se irritou quando um deles lanou um sorriso cheio
de insolncia. Depois de responder com um olhar frio, deu-lhe as costas
pouco a pouco e de forma deliberada.
Olhou suas irms em silncio durante alguns segundos Rose era a que
lhe seguia em idade, e era considerava a mais bela de todas, graas a seus
claros olhos azuis e a sua espessa cabeleira negra; por sua vez, Camellia
tinha olhos cinza que nesse momento refletiam a sensatez e a atitude alerta
que a caracterizavam, e seu cabelo loiro dourado estava tranado e preso
num coque na nuca. E por ltimo estava Lily, a mais nova de todas, que era
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a mais parecida com seu pai. O sol clareou seu cabelo castanho claro com
mechas douradas, e tinha olhos cinza esverdeados.
Ao constatar a confiana cega com que as trs a olhavam, sentiu que o
n gelado que apertava seu estmago se tornava ainda pior. Contavam com
ela para que as protegesse do mesmo modo que sua defunta me
acreditou que, depois de sua morte, ela se encarregaria de tir-las da casa
de seu padrasto e que cruzariam o oceano para ir a Londres, onde poderiam
refugiar-se na casa de seu av. Conseguiu a primeira parte, mas sabia que
seria tudo em vo se falhasse no final. Deveria levar suas irms a um lugar
seguro e decente onde pudessem passar a noite, e depois ia ter que
encontrar o av que no conheciam, o homem que expulsou de casa a
prpria filha porque ousou desafi-lo, e teria que convenc-lo que as
acolhesse.
Apertou de forma instintiva sua pequena carteira de couro contra o
peito, e nesse momento uma pessoa pareceu surgir do nada como um
fantasma e lhe deu um empurro que a atirou ao cho. O atordoamento a
deixou paralisada e incapaz de pensar por um instante, e de repente
percebeu que estava com as mos vazias. Olhou frentica ao seu redor, mas
a carteira de couro tinha desaparecido.
Minha carteira, roubou nossos documentos! levantou-se
apressada, e ao virar-se conseguiu ver o tipo fugindo Alto! Ladro!
depois de lanar um rpido olhar a Rose e de lhe indicar a bagagem com
um gesto, levantou a saia e saiu correndo atrs do desconhecido.
Sua irm interpretou o gesto com facilidade e se posicionou junto s
malas, mas Lily e Camellia se uniram perseguio.
Jamais correu to rpido em sua vida, e o corao batia descontrolado
por causa do terror que a dominava. Aquela carteira continha as nicas
posses importantes que tinham os documentos que poderiam demonstrar a
um parente incrdulo que eram sinceras. Sem eles, no teriam nenhuma
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esperana, estariam presas em uma cidade enorme, horrvel e desconhecida


sem saber aonde ir e sem ningum a quem pedir ajuda. Tinha que recuperar
aquela carteira!
Suas irms estavam pisando em seus calcanhares; de fato, Camellia
estava a ponto de alcan-la, j que era a mais rpida de todas mas o
trombadinha era ainda mais, e quando dobrou uma esquina e o viu a muitos
metros de distncia, se sentiu impotente ao perceber que no conseguiriam
apanh-lo.
Nesse momento viu dois homens conversando na frente de uma porta, a
vrios metros diante do ladro, e gritou em um ltimo esforo desesperado:
O ladro! Detenham-no!
Ao ver que se viravam para olh-la, mas no fizeram nada para tentar
ajud-la, pensou desconsolada, que o futuro de suas irms estava
desmoronando perante seus prprios olhos.

Sir Royce Winslow saiu tranquilamente do salo de jogos, girou sua


bengala de cabo de ouro com um gesto displicente, e apoiou a ponta no
cho. Era um homem atraente de trinta e poucos anos, loiro e de olhos
verdes, e no era o tipo de cliente que se esperava encontrar em um antro
porturio como aquele. O elegante casaco azul que envolvia seus largos
ombros tinha um corte impecvel que s podia ser obra de Weston, e no
havia dvida de que Hoby fazia as lustrosas botas que usava. Considerando
suas calas justas, a camisa branca, a engomada gravata-borboleta de n
intrincado, a corrente de ouro do relgio de bolso e o resto dos detalhes,
ficava claro que era um homem refinado e endinheirado e muito
inteligente para que o pilhassem em um lugar frequentado por, nas palavras
de seu irmo Fitz, aproveitadores e tontos.
Virou-se para olhar o homem que saia atrs dele, e disse:
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Me fez perder tempo seguindo sua pista mais uma vez, Gordon.
Seu acompanhante, que mal tinha passado a adolescncia, mostrou-se
um pouco envergonhado ao ouvir aquele comentrio. Diferentemente de sir
Royce, sua roupa evidenciava um estilo e cores espalhafatosas que o
enquadravam como ridculo. Usava um casaco amarelo como a gema do
ovo, um colete de cetim estampado azul lavanda, e calas listradas no
mesmo tom. Os ombros do casaco eram exageradamente largos e
acolchoados, e a cintura muito estreita. Usava uma flor enorme na lapela, e
uma corrente cheia de pingentes que tilintavam sem cessar.
O jovem se aprumou numa atitude digna e exagerada, mas o fato que
no conseguisse evitar cambalear estragou a imagem que tentava refletir.
J sei e te peo desculpas, primo Royce. Jeremy no deveria ter dito
nada a voc.
No jogue a culpa em seu irmo. Est preocupado por voc e no
estranho, porque estavam te depenando ao ver que ruborizava e abria a
boca para protestar, sir Royce o fez calar arqueando uma sobrancelha com
frieza e acrescentou Deveria lhe agradecer por falar comigo e no com o
conde.
Nisso tem razo o jovem parecia horrorizado O primo Oliver
faria um sermo sobre a dignidade familiar e, sobretudo o quanto devo a
meus pais.
E com razo.
No me diga que o primo Fitz e voc nunca saram para farrear!
Royce esboou um sorriso, e admitiu:
Sim, samos algumas vezes, mas eu nunca teria deixado que me
expulsassem de Oxford, nem teria vindo cidade para me colocar em mais
confuses entrecerrou um pouco os olhos, e acrescentou E jamais
teria me passado pela cabea vestir esse casaco amarelo.
Mas a ltima moda!
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Royce nem sequer o ouviu, j que sua ateno se concentrou em um


homem que corria para eles com uma carteira na mo. O mais
surpreendente era que ao tipo era perseguido por uma jovem vestida de
azul que usava seu comprido cabelo castanho escuro solto e caindo s
costas, e cuja saia suspensa at perto dos joelhos deixava descoberto
torneadas pernas cobertas por meias. As duas moas que corriam atrs dela
com igual ardor tinham os chapus pendurando pelas fitas, e os rostos
acalorados.
O ladro! Detenham-no!
Durante alguns segundos se limitou a contemplar estupefato a cena, mas
quando teve o ladro bastante perto, posicionou a bengala com calma para
faz-lo tropear. O homem caiu ao cho, e a carteira escapou de suas mos
e foi de encontro a um poste.
Ao ver que tentava levantar-se apressado enquanto resmungava uma
maldio, Royce lhe ps um p nas costas com firmeza para imobiliz-lo e
disse com voz serena:
Recolhe essa carteira, Gordon.
O jovem ficou contemplando boquiaberto o ladro, que estava
debatendo-se em vo, mas ao ouvir a ordem obedeceu meio cambaleante.
A mulher que encabeava o grupo se deteve junto a eles ofegante, e
disse:
Obrigada!
As outras duas jovens chegaram nesse momento, e durante alguns
segundos os dois homens e as trs mulheres se contemplaram com um
interesse considervel.
Royce pensou que eram muito belas apesar de estarem acaloradas e
desalinhadas, mas a que mais lhe intrigava era a primeira. Seu cabelo tinha
um intenso tom castanho chocolate, e ao ver a fascinante mistura de verde e
azul de seus olhos, teve vontade de aproximar-se mais para poder
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determinar a cor exata. Seu queixo tinha um ar decidido que, somado a sua
carnuda boca e a suas mas do rosto proeminentes, conferia a seu rosto
uma fora inegvel; alm disso, a boca em questo tinha um lbio inferior
carnudo e sensual com uma pequena fenda da mais incitante no centro
era impossvel ver aqueles lbios sem que passasse pela mente de qualquer
um, beij-los.
Foi um prazer tirou o p de cima do ladro para fazer uma
reverncia, e ao ver que o tipo aproveitava para levantar-se e tentar fugir,
agarrou-o pelo colarinho e olhou s mulheres com expresso interrogante
Querem apresentar queixa contra ele? Levamos-lhe perante um
magistrado?
No, s o que nos importa recuperar a carteira.
De acordo Royce olhou o ladro, e lhe disse com firmeza: A dama
muito bondosa, mas talvez no tenha tanta sorte na prxima vez o
soltou sem mais, e quando o tipo se afastou correndo e sumiu ao dobrar
uma esquina, virou-se de novo para as jovens Permitam que me
presente sir Royce Winslow, a seu servio. E este jovem meu primo, o
senhor Harrington.
Sou Mary Bascombe e estas so minhas irms, Camellia e Lily
respondeu a moa, sem vacilar.
Que nomes to apropriados para jovens to formosas como as flores.
Mary Bascombe sorriu com ironia ao ouvir o elogio, e comentou:
Creio que nossa me gostava em excesso das flores.
E por que no ps em voc tambm o nome de uma flor?
A verdade que tambm fez isso comigo. Na realidade me chamo
Marigold (1), em homenagem as calndulas o olhou sorridente, e
formou em sua bochecha uma covinha cativante. Ao v-lo queimar os
miolos em busca de alguma resposta corts, soltou uma risadinha No se
preocupe, j sei que um nome horrvel. Por isso prefiro que me chamem
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Mary. Embora suponha que poderia ter sido pior, mame poderia ter me
chamado Artemsia ou Delphinium.
Royce se ps a rir. Seu interesse ia crescendo a cada segundo que
passava. As trs jovens eram encantadoras e Mary falava como uma dama,
embora tivesse um ligeiro sotaque que no conseguia identificar. Teria
apostado que eram de boa famlia, mas nenhuma jovem dama, nem sequer
uma recm-chegada do campo, se vestiria como elas. Tanto os vestidos
como os penteados que usavam eram simples e antiquados, como se nunca
tivessem visto um catlogo de moda; alm disso, comportavam-se com
uma espantosa falta de decoro.
No havia nem rastro de uma mulher mais velha que fizesse o papel de
acompanhante, acabavam de correr pelas ruas com os chapus pendurados,
e no parecia se preocuparem nem um pouco com a imagem que estavam
passando; e como no bastasse, estavam olhando-o com total naturalidade,
sem rubores nem olhares esquivos, sem uma s risadinha tola, como se
fosse o mais normal do mundo, falar com desconhecidos.
Tendo em conta como acabavam de conhecerem-se, era lgico que no
tivessem respeitado a norma de correo que ditava que no podiam falar
com um homem at que o tivessem apresentado formalmente, mas
nenhuma jovem de bom bero teria revelado seu nome, sem mais nem
menos a um desconhecido embora este acabasse de ajud-la em algo, e
obvio, em nenhum caso teria dado os nomes de batismo, tal e como
acabava de fazer Mary Bascombe. E tampouco teria falado com tanta
naturalidade sobre a predileo de sua me pelos nomes florais. Mas o
principal nesse momento era saber que demnios estavam fazendo na zona
porturia.
So americanas? disse, sem rodeios.
Mary se ps a rir, e admitiu:
Sim, como soube?
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Acertei, casualmente esboou um sorriso, e o rosto dela se


iluminou ao lhe devolver o gesto. Ficou olhando-a embevecido enquanto
apertava sem perceber o cabo da bengala, e ficou desconcertado.
Ela tambm pareceu ficar sem palavras, porque corou e desviou o olhar.
Tocou seu cabelo, como se acabasse de notar o quanto despenteada estava,
e tentou ajeitar novamente as presilhas.
Eu cus, parece que perdi o chapu disse, enquanto olhava a
seu redor.
Desculpe o atrevimento, senhorita Bascombe, mas devo lhe advertir
que suas irms e voc esto enfim, creio que esta no uma zona muito
recomendvel. Perderam-se?
No disse com tom firme, e o olhou de novo nos olhos.
Uma de suas irms soltou um bufo muito pouco elegante, e acrescentou:
No, s estamos abandonadas.
O que quer dizer?
A que parecia ser a mais nova das trs o olhou com seus olhos cinza
esverdeados, e lhe disse em um tom de voz baixo, mas muito dramtico:
Desembarcamos esta tarde, e estamos completamente sozinhas. No
temos nem ideia de onde ir, e
Antes que pudesse continuar, Mary a interrompeu com voz cortante.
Lily! Certamente o senhor Winslow no est interessado em ouvir
nossos problemas se virou para ele, e acrescentou: Agradeceria se nos
devolvesse nossa carteira, para que possamos partir.
Sir Royce a corrigiu ele, com voz suave.
O que?
Meu nome sir Royce, no senhor Winslow, e vou devolver com
muito prazer sua carteira a tirou de Gordon e a estendeu para ela, mas
no a deu Mesmo assim, no posso partir e deixar trs jovens damas
sozinhas nesta zona to pouco recomendvel da cidade.
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Est tudo bem, garanto.


Insisto, acompanharei-as at deixou a frase inacabada, e a
olhou com expectativa.
At uma estalagem respondeu ela com firmeza. Tirou-lhe a
carteira da mo, e elevou um pouco o queixo Estamos muito
agradecidas por sua ajuda, milord. Se nos indicar onde h uma estalagem
apropriada, no o importunaremos mais.
Royce fez uma reverncia, e conteve a vontade de sorrir. Aquelas
palavras eram tanto um agradecimento como uma despedida, mas a
senhorita Bascombe no ia demorar para descobrir que desfazer-se dele no
era tarefa fcil.

Mary ficou perplexa quando sir Royce avanou alguns passos e elevou a
bengala, mas ao ver que uma carruagem estacionada a uma curta distncia
se aproximava deles, voltou-se a olh-lo com respeito crescente.
No princpio, quando viu aquele cavalheiro to elegante que se
interpunha no caminho do ladro, no soube o que pensar, porque no
parecia o tipo de homem disposto a envolver-se em uma luta violenta. Mas
conseguiu derrubar o ladro e lhe devolver a carteira sem nenhum esforo,
e se por acaso fosse pouco, acabava de conseguir uma carruagem de
aluguel naquele lugar to inspito.
Observou-o com ateno, j que jamais vira algum com aquele ar de
sofisticao e elegncia. Tanto sua roupa como suas botas eram
impecveis, e embora se movesse com uma espcie de elegncia lnguida
que indicava que se tratava de um homem ocioso, qualquer um com olhos
perceberia que sob a jaqueta havia ombros largos e que as calas ajustadas
que usava enfatizavam coxas firmes e musculosas. Tinha ouvido dizer de
alguns norte-americanos que os tpicos homens britnicos eram aristocratas
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fracos e afetados, mas era bvio que aquele homem no se encaixava nessa
categoria.
Percebeu que ficou olhando-o embevecida ao lhe ver sorrir, e sentiu
uma comicho muito estranha no estmago. Pensou que era absurdo, que o
sorriso de sir Royce no deveria afet-la nem um pouco, mas o certo era
que tudo nele, desde seu espesso cabelo loiro at seus olhos verdes, parecia
afet-la de uma forma com a qual no estava familiarizada. No era prprio
dela deixar-se impressionar pela aparncia de um homem, e muito menos
sentir que lhe acelerava o pulso ao lhe ver sorrir. No sabia a que se devia
aquela estranha calidez que a envolvia ao olh-lo, nem por que parecia to
fascinante a covinha que tinha no queixo.
Obrigou-se a tirar aquelas ideias da mente, porque no era o momento
de converter-se em uma tola jovenzinha. Tinha escutado histrias sobre o
tipo de pessoas que rondavam nas cidades, inescrupulosos que esperavam
espreita para extorquir (ou algo pior) os incautos.
Como pde conseguir com tanta facilidade uma carruagem de
aluguel?
Ele arqueou uma de suas aristocrticas sobrancelhas para ouvir seu tom
de voz.
Desconfia de mim, senhorita Bascombe? Suponho que seu temor est
justificado nestas circunstncias, mas lhe asseguro que no sou um
negociante de escravas brancas que ronda pelo porto em busca de
encantadoras americanas as quais sequestrar. E a carruagem minha, no
de aluguel. Vim nela porque estava procurando meu primo Gordon, aqui
presente, e no sabia em que estado iria encontrar-lhe. No gostaria de ter
que o acompanhar at a casa caminhando se estivesse aturdido.
Ah.
Mary o observou em silncio durante alguns segundos. No havia forma
de saber se aquele homem era de confiana, mas o fato que tivesse detido o
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ladro e devolvido a carteira indicava que no era um malfeitor. A


vestimenta do tal Gordon era bastante extravagante, mas sir Royce parecia
respeitvel. No era nenhuma perita, mas a julgar pelas botas reluzentes e o
elegante casaco que vestia, deixava claro que era um homem endinheirado,
e tinha o porte de um verdadeiro cavalheiro.
Era possvel que tudo fosse falso, mas suas irms e ela o superavam em
nmero e certamente no poderia lutar contra todas; em todo caso, nada
tinham de valor o ladro teria uma enorme decepo ao abrir a carteira e
descobrir que s continha documentos. Ouviu falar sobre os negociantes de
escravas brancas, obvio, mas duvidava que tivessem a aparncia e o
comportamento de sir Royce.
Permita que as acompanhe a uma estalagem respeitvel, por favor
disse ele.
Mary vacilou por um instante, e olhou a suas irms. Lily parecia muito
cansada, mas Camellia assentiu e tirou da saia a faca que estava oculta ali
antes de dizer:
Eu posso me encarregar dele, Mary.
Sir Royce arqueou as sobrancelhas, e Gordon abriu os olhos de par em
par e exclamou:
Diabo! Isso uma faca?
Isso parece, primo. Cuidado com seu linguajar h damas presentes.
Pareceu que Gordon iria pr em dvida aquela afirmao, mas ao ver o
olhar de advertncia que lhe lanou seu primo, contentou-se dizendo:
Perdo.
Pode se arrumar sozinho, Gordon? Creio que na minha carruagem
no h lugar para todos.
obvio. Bom, se acredita que seguro o jovem parecia incapaz
de desviar o olhar da faca de Camellia.

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Acredito que poderei me defender se precisar. Promete que ir direto


para casa?
No quero ir para casa, mame est l!
Nesse caso, v com seu pai. Est no campo, certo?
Gordon pareceu no gostar muito da ideia, mas acabou assentindo a
contra gosto.
Sim, est. De acordo, contarei tudo.
Perfeito. Se me inteirar que no o fez, deixarei o assunto nas mos de
Oliver.
Gordon soltou um gemido queixoso, mas assentiu de novo e partiu.
No vai acontecer nada a ele, certo? disse Lily, enquanto o viam
afastar-se Parece um pouco
Bbado completou Camellia com naturalidade.
Aquela atitude franca pareceu desconcertar um pouco sir Royce, mas se
limitou a dizer:
Sim, creio que meu primo se excedeu um pouco com a bebida, mas
no acredito que tenha problema para arrumar-se sozinho.
Por isso est vestido assim? Por que est bbado? perguntou Lily.
Ele soltou uma gargalhada antes de responder.
No, acho que provavelmente estava sbrio quando comprou essa
roupa olhou a seu redor, e acrescentou: Enfim, suponho que tenham
bagagem, no?
Mary o olhou horrorizada, e exclamou:
Cus, as malas! Rose deve estar morta de preocupao.
Ao ver que as trs irms davam meia volta e retornavam correndo por
onde tinham chegado, Royce soltou um suspiro e se virou para sua
carruagem. Depois de subir ao estribo do lacaio, agarrou-se bem e indicou
ao chofer que as seguisse.
Acredito que devemos segu-las, Billings.
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Sim, senhor o chofer no parecia surpreso; afinal, fazia muito


tempo que se acostumou s extravagncias e os caprichos de seu patro.
As moas retornaram correndo ao porto seguidas pela carruagem, e
Royce ficou boquiaberto ao ver uma beldade morena de olhos azuis sentada
sobre duas deterioradas malas e armada com um rifle.
Deus do cu, h outra mais! desceu de um salto do veculo, e se
aproximou delas.
Sim, esta nossa irm Rose disse Mary.
obvio saudou com uma elegante reverncia a jovem, que
assentiu com acanhamento E vejo que trouxeram um rifle.
Claro que sim, no podamos deixar para trs a arma de papai.
Claro, claro. Nunca se sabe quando se pode necessitar um rifle,
certo? Levam alguma arma mais? Pistolas, possivelmente
Sim, esto nas malas. A verdade que no pensamos que
pudssemos necessit-las disse Lily.
Sim. Aventuraria-me a dizer que o rifle e a faca bastaro para
qualquer possvel eventualidade do dia a dia Royce se virou para o
chofer, que tinha descido atrs dele, e disse Partiremos assim que
carregue a bagagem, Billings abriu a porta do veculo, e estendeu a mo
para a Mary Senhorita Bascombe
Mary fez que suas irms a precedessem, e esperou enquanto sir Royce
as ajudava a subir. Teria preferido agarrar-se ala da porta e subir
sozinha, mas seria uma descortesia negar sua ajuda. No saberia dizer por
que era to contrria a aceitar que tocasse sua mo, s sabia que tinha medo
de lhe tocar mas, por outro lado, estava desejando faz-lo.
Vacilou por um instante quando ele ajudou a subir ltima de suas
irms e se virou para ela, mas finalmente estendeu a mo e ele fechou os
dedos ao redor dos seus com suavidade. Ao sentir o calor de sua pele, teve

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a sensao de que estava mais quente que o normal, embora possivelmente


fossem suas prprias mos as que ficaram geladas de repente.
Ergueu o olhar para ele, e como estavam mais perto que nunca,
conseguiu ver apesar da crescente escurido, os longos e espessos clios
que tinha. Eram do mesmo tom castanho acobreado que suas sobrancelhas,
mais escuras que seu cabelo loiro, e acentuavam o profundo verde de seus
olhos.
Seus olhares se encontraram, e sentiu um sbito acanhamento ao ver a
intensidade e a calidez com que a observava. Baixou o olhar enquanto
comeava a ruborizar-se, e sentiu que ele esticava os dedos de forma quase
imperceptvel.
Apressou-se a subir carruagem, e por um instante teve a impresso de
que no ia solt-la. Suas irms se sentaram apertadas em um dos assentos,
assim que se colocou no oposto, notou que ele ia ter que sentar-se a seu
lado. Ouviu-o dizer algo ao chofer antes de entrar na carruagem, e quando
se acomodou no macio assento de couro junto a ela, evitou olh-lo e se
concentrou em contemplar o luxuoso veculo.
Jamais esteve em uma carruagem to elegante e confortvel. Era
espaosa, os amplos assentos estavam forrados de couro vermelho escuro,
os encostos eram daquele mesmo couro macio e nas janelas havia cortinas
pesadas e curtas que nesse momento estavam afastadas para o lado para
deixar entrar a tnue luz do entardecer.
A carruagem partiu e enquanto avanavam por aquelas ruas de
pavimentao irregular, no pde deixar de pensar no fato de que ele estava
a seu lado. Seus largos ombros pareciam abranger muito espao, e suas
coxas musculosas estavam a meros centmetros de distncia dela. Teve
medo de que alguma sacudida do veculo pudesse impulsion-la para ele,
assim se apertou tudo o que pde contra a parede oposta do veculo.

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Depois de um longo momento de silncio no qual as quatro irms e seu


salvador se limitaram a observarem-se com cautela, foi ele quem reatou a
conversao.
Permitem-me que lhes pergunte de onde vm?
Lily respondeu sem vacilar.
De Three Corners. um povoado que h perto da Filadlfia, na
Pensilvnia nos Estados Unidos.
E o que as traz para a Inglaterra?
Lily Mary lanou a sua irm um olhar de advertncia.
O que tem de mal? comeou a protestar a jovem, surpreendida.
No, sua irm tem razo comentou sir Royce, com tom afvel
A cidade um lugar perigoso, e toda precauo pouca lanou um olhar
a Camellia, e acrescentou Embora no tenha certeza se necessrio ter
mo uma faca, as pessoas poderiam chegar a alguma concluso
equivocada.
No estamos acostumados a andar armadas, senhor sir Royce
disse Mary Mas tal e como voc mesmo disse, a cidade pode ser um
lugar perigoso, assim Camellia decidiu que hoje teria mo sua faca.
mo? sir Royce olhou a Camellia, como se esperasse v-la com
a arma pendurada no pescoo.
A jovem esboou um sorriso, e subiu um pouco a saia at deixar
descoberta a capa de couro que estava presa na sua panturrilha. Depois de
guardar a faca, baixou de novo a saia e olhou a sir Royce com total
tranquilidade.
Sim. Que prtico. Enfim, est claro que no faz diferena que me
preocupe com sua segurana.
No, no faz diferena Mary sentiu certa satisfao ao ver que
estava um pouco desconcertado, porque parecia um homem muito
indolente.
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No entendia por que se sentia to reticente a lhe dar informaes sobre


suas irms ou sobre si mesma. Sir Royce no tinha tentado machuc-las,
nem tinha feito nada suspeito; de fato, as tinha ajudado. Possivelmente era
por que a afetava de uma forma que no estava acostumada, ou que se
sentia insegura estando perto dele. Ou possivelmente estava irritada pelo
alvio que sentiu quando ele se encarregou de tudo e se ofereceu para levlas a uma estalagem.
Era to liberador e fcil deixar todas as preocupaes nas mos de outra
pessoa por uma vez, que fosse outro quem estivesse encarregado da
situao, que tivesse a responsabilidade de proteger a suas irms e de
proporcionar a elas uma vida melhor mas isso era algo que no podia
fazer sob nenhum pretexto. A amarga experincia de sua me lhe ensinou
que uma mulher no podia deixar sua vida inteira nas mos de um homem,
que era melhor depender apenas de si mesma.
Olhou desafiante a sir Royce, e sustentou o olhar durante um longo
momento. Havia algo naqueles olhos verdes Interesse? Diverso? Outro
desafio? que a intrigou e a confundiu, e afinal foi ela quem foi incapaz de
sustentar o duelo de olhares e virou o rosto.
A carruagem voltou a ficar em silncio (inclusive Lily, que estava
acostumada a ser curiosa ao extremo, estava muito esgotada para fazer
perguntas), at que pararam no ptio de uma estalagem. Sir Royce desceu
depois de lhes dizer que permanecessem dentro, mas depois de trocarem
um rpido olhar, as quatro se apressaram a descer do veculo e foram atrs
dele.
Ao entrar na estalagem, viram-no falando com um homem mido que
assentia e sorria com atitude servil. Sir Royce se virou para v-las entrar e
torceu um pouco o nariz, mas no protestou pelo fato de que o tivessem
desobedecido e se virou de novo para o desconhecido. Depois de lhe dizer

20

algo mais, deu-lhe algo que acabava de tirar do bolso, e quando o homem o
aceitou e se afastou apressado, foi at elas e comentou:
Holcombe o dono desta estalagem, e sugeriu que esperem em um
salo privado enquanto verifica se os dormitrios esto preparados com
todas as comodidades que vocs merecem. Meu chofer se ocupar de trazer
a bagagem.
Uma donzela os conduziu a uma das zonas privadas onde os clientes
podiam comer e beber sem se misturar com o resto dos ocupantes do
estabelecimento, que era tanto uma estalagem como um botequim. Logo
em seguida retornou com um bule e taas, e quando perguntou s irms se
queriam jantar um bom prato de guisado quente, as quatro assentiram
imediatamente.
Depois de percorrer a estadia com o olhar para assegurar-se de que tudo
estivesse em ordem, sir Royce comentou:
Bom, senhoritas, acredito que j esto prontas para instalarem-se
aqui, assim chegou o momento de partir.
As irms de Mary o rodearam, e reiteraram seu agradecimento uma e
outra vez. Inclusive a tmida Rose sorriu ruborizada e lhe agradeceu com
voz suave. Mary foi a nica que se manteve a certa distncia, observando-o
com atitude fria e pensativa. Depois de despedir-se das demais, voltou-se
para ela e a homenageou com uma elegante reverncia.
Foi um prazer, senhorita Bascombe.
O mesmo digo Mary assentiu, e embora achasse que podia
parecer uma ingrata ao mostrar-se to seca, parecia impossvel relaxar
estando perto daquele homem.
Depois de uma ligeira vacilao, Royce meteu a mo no casaco e disse:
Permita que lhe d meu carto, se por acaso
No, por favor. muito amvel, mas garanto que podemos nos
arrumar sozinhas. Amanh mesmo entrarei em contato com nosso av.
21

Tm famlia aqui?
Sim ao notar que iria continuar lhe fazendo perguntas, apressou-se
a abrir a porta que dava ao corredor e se virou para ele em clara atitude de
despedida Obrigado, sir Royce, agradeo tudo o que fez por ns.
Ele a olhou com ironia, e depois de deixar seu carto em cima da mesa,
levou a mo ao chapu em um gesto de despedida e saiu pelo corredor.
Mary lanou um rpido olhar para suas irms, saiu atrs dele, e fechou a
porta.
Sir Royce quando se virou para olh-la com expresso
interrogante, acrescentou Como j lhe disse, agradeo o que fez por ns,
mas vi quando deu dinheiro a esse homem.
Que homem?
O hospedeiro. No posso permitir que pague por nosso alojamento,
nem sequer lhe conhecemos; alm disso, sou perfeitamente capaz de pagar
nossos gastos, asseguro-lhe que temos dinheiro no era do todo mentira,
porque ainda ficavam algumas moedas na bolsa.
obvio, jamais me atreveria a supor o contrrio disse ele, com
naturalidade O dinheiro que dei ao hospedeiro no era o pagamento por
seu alojamento, a no ser um simples agrado, digamos um pequeno
incentivo, para que se ocupasse imediatamente de preparar as habitaes.
Nesse caso, vou reembolsar o que gastou ao ver que ele negava
com a cabea, elevou o queixo e disse com teimosia Insisto, sir Royce.
No quero estar em dvida com ningum. No posso lhe compensar pela
ajuda que nos ofereceu, mas posso devolver o dinheiro que gastou conosco,
e estou decidida a faz-lo.
No foi nada, minha querida. Nem sequer sei quanto lhe dei.
Ao ver sua aparente displicncia, a irritao da Mary aumentou. Sabia
que ele estava lhe provocando, e no pde evitar a suspeita que no estava
sendo sincero. Era muito amvel de sua parte, obvio, mas mesmo assim
22

No posso permitir que se v sem lhe pagar insistiu, com as mos


nos quadris.
Ele a contemplou durante um longo momento, e em seus olhos apareceu
um brilho muito peculiar.
Nesse caso, permita que receba isso como pagamento deu um
passo para ela, passou-lhe um brao pela cintura, e a beijou.

23

Captulo 2
No era a primeira vez que um homem tentava beij-la, mas Mary ficou
to atnita, que no soube como reagir. Teve vrios pretendentes, embora
no tantos como Rose, e no botequim existiam homens que, acreditando
equivocadamente

que

qualquer

mulher

que

estivesse

em

um

estabelecimento assim estava disponvel, tinham-na agarrado e tentado lhe


roubar um beijo ou algo mais. Encarregou-se de todos eles com mtodos
que foram do sutil at o doloroso.
Mas no estava preparada para o beijo daquele cavalheiro tomada
pela surpresa e a segurana com a qual a abraou como pelo efeito
devastador do beijo em si. Os lbios firmes e quentes de sir Royce
pressionaram contra os seus com suave insistncia, e a incentivaram a abrir
a boca. O sutil e masculino aroma de sua colnia embriagou seus sentidos,
e junto ao calor de seu corpo, ao sabor de seus lbios e ao contato de seu
peito contra o seu, lanou-a a um emaranhado de sensaes que a deixou
sem flego e inclusive enjoada.
Percorreu-a uma calidez cada vez mais intensa, sentiu que se derretia, e
percebeu que j no estava rgida pela surpresa, a no ser abraando-se a
ele. Em algum canto distante de sua mente era consciente de que o que
estava fazendo era repreensvel, mas nesse momento s o que importava
era o que estava sentindo.
De repente, com a mesma rapidez com a que a tinha envolvido seus
braos, sir Royce a soltou e retrocedeu um pouco. Em seus olhos se refletia
o mesmo assombro que sentia ela, mas foi o primeiro a recuperar a
compostura. Esboou um pequeno sorriso cheio de descaramento, e levou a
mo ao chapu em um gesto de despedida antes de dizer:
24

Parece-me que foi um pagamento adequado, concorda?


Deu meia volta e saiu da estalagem antes que Mary tivesse tempo de
recuperar a capacidade de pensar, e muito menos de articular uma resposta
coerente. Limitou-se a ver como partia, e teve que apoiar-se contra a porta
enquanto fraquejavam suas pernas. Permaneceu ali plantada, com a mente
confusa, enquanto tentava entender o que aconteceu.
Ao lembrar-se que estava no meio de uma estalagem e que qualquer um
poderia t-los visto beijando-se, apressou-se a endireitar-se e lanou um
olhar ao redor e outro ao corredor. Percorreu-a uma onda de vergonha por
ter se comportado como uma descarada, e sentiu que corava.
Ergueu as mos tremulas as bochechas, que pareciam estar em chamas,
e lutou para recuperar a compostura. No podia permitir que suas irms a
vissem to afetada. Sir Royce no se comportou como um cavalheiro, e sua
prpria reao foi desconcertante. Deveria ter lhe haver dado uma bofetada
ou t-lo afastado pelo menos, mas como foi um dia muito duro, era
compreensvel que tivesse sido to lenta na hora de reagir. Certo que, se
tivesse um pouco mais de tempo, teria acabado saindo daquele estranho
torpor e teria se afastado dele sim, com certeza que sim.
E quanto s estranhas sensaes que a tinham dominado enquanto ele a
beijava (o ardor, a nsia, os nervos descontrolados) enfim, no queria
pensar nisso nesse momento.
Depois de respirar fundo e alisar a saia, elevou o queixo, abriu a porta, e
voltou a entrar no pequeno salo. Suas irms se viraram para olh-la, e
comearam a bombarde-la com perguntas.
O que aconteceu?
Aonde foi?
O que disse ao senhor Winslow?
Chama-se sir Royce, Camellia. Devemos aprender a falar
corretamente.
25

Que importa como o chamamos? De qualquer maneira, continua


sendo o mesmo homem, no?
Sim, obvio, mas suponho que uma descortesia que lhe tratemos
de senhor.
Chamaria a algum imperador se lhe pedisse isso?
Lily olhou a sua irm com exasperao, e lhe disse:
Pelo amor de Deus, Cam, ter um ttulo de nobreza no um crime;
de fato, parece-me muito romntico.
Para voc tudo parece romntico criticou Camellia.
J basta, garotas. No discutam disse Mary.
Por que saste ao corredor com ele? perguntou Lily.
S queria agradecer pelo que fez por ns sentiu que corava, e
rezou para que suas irms no percebessem.
Talvez devssemos ter revelado nossa identidade, e o que fazemos
aqui comentou Rose, carrancuda Certamente nos teria ajudado a
encontrar nosso av. Inclusive talvez o conhea, porque parece um
cavalheiro muito distinto.
Que se vista extravagantemente no implica que seja um cavalheiro
disse Camellia.
No estava extravagante, era o outro tonto que parecia ridculo
respondeu Lily.
Sim, um ridculo com calas listradas Camellia sorriu de orelha a
orelha.
Pode-se saber do que esto falando? perguntou Rose,
desconcertada.
Deveria ter visto, Rose! disse Lily, sorridente. Ficou de p,
colocou uma mo no quadril, elevou o queixo, e baixou o olhar para sua
irm com teatralidade Estava assim, com esta pose to ridcula, e se

26

notava quilmetros que o casaco tinha ombreiras enormes levantou as


mos acima dos ombros.
Mary sorriu ao ver que Rose punha-se a rir, porque notou que sua irm
quase no tinha sorrido desde que partiram da Amrica. Em mais de uma
ocasio ouviu seu pranto fraco de noite, no camarote, quando todas as
demais j estavam dormindo, assim era um alvio v-la rir de novo.
Usava na lapela uma flor do tamanho de meu punho comentou,
para continuar animando-a.
No pode ser! De verdade?
Sim, e seu casaco era amarelo como um canrio.
Isso injusto para os canrios, Mary. A cor era uma atrocidade
disse Lily.
Deveria ter visto sua expresso quando viu minha faca, Rose
comentou Camellia Acreditei que seus olhos saltariam das rbitas.
Sir Royce disse que era seu primo, mas no se pareciam em nada
Lily lanou um olhar de suficincia a Camellia, e acrescentou Sir Royce
todo um cavalheiro.
Talvez seja o cavalheiro que aparenta ser, mas no sabemos com
certeza completou Mary Ele mesmo nos advertiu que no devemos
confiar em desconhecidos, no podemos lhe dar informao sobre ns.
Mas nos ajudou disse Rose, com voz suave Nos trouxe para
esta estalagem, e me disse que deteve o ladro e recuperou a carteira. No
sei o que teramos feito se esse homem tivesse levado nossos documentos,
como poderamos comprovar nossa identidade?
Sim, verdade que nos ajudou, mas inclusive um ladro ou um
aproveitador poderia estar disposto a ajudar quatro jovens que no parecem
ter nem dinheiro nem recursos, especialmente se no necessita esforo.
Mas imagine o que aconteceria se essa pessoa se inteirasse de que as quatro
jovens so na realidade as netas do conde de Stewkesbury. No devemos
27

pensar somente em ns mesmas, tambm temos que nos preocupar com


nosso av. No podemos irromper em sua vida acompanhadas de patifes e
malfeitores.
Suponho que tem razo disse Rose, com sua gentileza habitual.
No sei por que temos que nos preocupar tanto com o conde, jogou
na rua sua prpria filha! exclamou Camellia.
Sim, a julgar pelas descries de mame, parece um homem muito
desagradvel comentou Lily.
Mary tentou acalmar um pouco os nimos.
Certo que teimoso e autoritrio, e bvio que cometeu uma terrvel
injustia ao afast-la por completo de sua vida, mas mame estava
convencida de que com o passar dos anos ficaria arrependido de sua
deciso; e em todo caso, nosso av.
Alm disso, viemos nos pr a sua merc. No temos aonde ir, a
nica pessoa a que podemos pedir ajuda. No podemos nos permitir o luxo
de ofend-lo considerando sua atitude delicada e quase anglica, o
discernimento de Rose era algo que costumava surpreender s pessoas.
No sabem o quanto me chateia isso comentou Camellia,
carrancuda.
A mim tambm, mas a realidade inevitvel disse Mary, com voz
suave Seria diferente se pudssemos ficar e nos ocupar do botequim,
mas como nosso padrasto herdou tudo depois da morte de mame, isso era
impossvel. O que queriam que fizssemos? Onde poderamos ter ido? No
prefeririam ficar com Cosmo, no ?
Trabalhar para esse velho pervertido? Nem pensar! Camellia fez
uma careta de repugnncia Nem sequer nos teria pagado, diria que
teramos que estar agradecidas de ter casa e comida.
E nossa nica escapatria possvel teria sido o casamento
comentou Lily Me nego a me casar para ter uma casa prpria. Quero
28

faz-lo por amor, como mame e papai. Lembram-se o quanto foram


felizes?
Sim, todos fomos felizes a voz do Rose estava cheia de tristeza.
Mary assentiu. Tiveram uma boa vida at que seu pai morrera seis anos
atrs. Nunca tiveram muito dinheiro. Miles Bascombe, um homem afvel
cheio de sonhos e planos, tentou a sorte numa infinidade de profisses para
tentar prosperar. Foi granjeiro, professor, e inclusive artista ambulante, mas
no teve xito em nada, e sempre viveram em vrios lugares. Primeiro
moraram em Maryland, e depois em duas ou trs zonas da Pensilvnia.
Como sua me, Flora, era de famlia aristocrtica, no entendia nada de
cozinha nem de ocupar-se de uma casa, e muito menos de administrar os
recursos, assim frequentemente suas vidas tinham sido caticas.
Mas Miles e Flora eram pessoas afveis, carinhosas, e se amavam de
todo corao, e encheram suas filhas de calidez e amor. No tinham grande
coisa de um ponto de vista material, mas tampouco estavam na misria, e
desfrutaram a vida.
A ltima iniciativa de seu pai foi gerenciar um botequim situado em
uma pequena localidade prxima a Filadlfia. Levando em conta seu
carter descuidado, no havia dvida de que teria acabado levando o
negcio runa se no fosse por Mary, que naquela poca tinha quatorze
anos e j aprendera a encarregar-se da casa. Foi ela quem assumiu grande
parte da gesto do negcio, e que se encarregava tanto da contabilidade
como da administrao do botequim. Embora no pudesse defender o
negcio das decises volveis e frequentemente equivocadas de seu pai, ao
menos conseguia mant-lo funcionando.
Depois da morte de seu pai, apareceu Cosmo Glass, que tinha uma
participao no negcio. Sua inteno inicial era vender o estabelecimento,
mas havia se interessado pela encantadora viva e optou por ficar e
administrar o negcio enquanto a cortejava.
29

Flora estava destroada pela morte de seu amado marido e era


consciente de que no estava capacitada para ocupar-se do botequim, assim
no final concordou em casar-se com ele em um intento desesperado de
garantir um futuro melhor para suas filhas; entretanto, ao longo dos anos
seguintes se arrependeu de tomar essa deciso, porque Cosmo se revelou
um tipo pouco confivel que sempre estava metido em algum trambique
para ganhar dinheiro. Tinha mau gnio, bebia muito, e sempre atribua sua
culpa aos outros quando algo dava errado. No era bom nem como marido
nem na hora de prover famlia; de fato, foi uma presena nefasta em suas
vidas.
A administrao real do botequim tornou a recair sobre Mary, embora
Cosmo costumasse reafirmar uma e outra vez sua prpria autoridade
insistindo em substituir algum fornecedor ou cancelando algum pedido,
embora suas decises sempre fossem em detrimento do negcio.
Frequentemente tirava dinheiro do caixa para custear alguma de suas
escapadas, e apesar de que tanto para ela e suas irms bem como para sua
me, fosse um alvio livrarem-se dele, era um hbito que deixava o negcio
curto de recursos.
Havia outros aspectos de Cosmo que a desagradavam ainda mais, mas
nunca falou sobre esse assunto com sua me, porque no podia suportar a
ideia de faz-la sentir-se ainda mais culpada. Sim, cometeu um erro ao
casar-se com ele, mas o fez sacrificando sua prpria felicidade e pensando
no futuro de suas filhas.
De modo que no tinha contado que Cosmo tentou aproveitar-se de
Rose e dela quando estava bbado, e tinha resolvido o problema sozinha.
Providenciou uma boa joelhada na sua virilha, e o advertiu sobre o que
aconteceria se voltasse a tentar fazer algo assim; alm disso, passou a
dormir junto com suas irms no mesmo aposento, e manteve a porta
trancafiada durante a noite.
30

Mas sua me adoeceu vrios meses atrs, e ao longo da enfermidade


ficou evidente que no sobraria muito tempo de vida. Disse a elas que no
lhe importava morrer, porque ia reunir-se com seu amado Miles, mas que
no suportava pensar no que seria delas depois de sua morte. Ficariam sob
o domnio de Cosmo, que passou a ser o nico dono do botequim ao casarse com ela, e a nica herana que restava eram algumas joias. Finalmente,
uma manh, reuniu todas elas ao redor de sua cama para lhes contar sobre
seu prprio pai.
Nunca revelou grande coisa sobre ele, nem sobre como era sua vida
antes de conhecer Miles Bascombe, mas nessa ocasio explicou que se
tratava de um homem muito poderoso e influente, e que ostentava o ttulo
de conde de Stewkesbury. Quando ela se apaixonou por Miles Bascombe,
que era o filho mais novo e sem recursos de um nobre de pouca influncia,
o conde se enfureceu e proibiu que se casasse com ele; de fato, chegou a
dizer que se o desobedecesse, deixaria de consider-la um membro de sua
famlia, mas mesmo assim o desafiou e partiu para a Amrica com Miles.
Mas agora devem procur-lo, disse com o rosto to branco como o
travesseiro que tinha sob a cabea Certamente me perdoou depois de
tanto tempo, e so suas netas. No lhes dar as costas.
No, mame, no.
Suas irms e ela insistiram que no ia morrer, mas sua me esboou um
sorriso, consciente de que estavam mentindo porque a amavam, e ento
acrescentou com firmeza:
Tm que partir daqui, no podem ficar com com ele a nfase
que ps em suas palavras continha todo o dio que sentia pelo homem com
quem se casou Prometa isso Mary. Prometa-me que levar suas irms
junto a meu pai.
Ela prometeu.

31

Tinha-lhe dodo tanto quanto a suas irms ter que deixar a casa que
viveram durante os ltimos doze anos (Rose no era a nica que derramou
muitas lgrimas no meio da noite), mas deu sua palavra a sua me
moribunda; alm disso, estava claro que no podiam ficar com Cosmo.
Nunca foi um bom homem, mas piorou depois da morte de sua esposa.
Comeou a beber mais e a qualquer hora do dia, e como olhava as quatro
com expresso lasciva e aproveitava qualquer oportunidade para toc-las,
todas se esforavam para no ficarem nunca a ss com ele. Enfurecia-se
por qualquer contrariedade, e frequentemente sem razo alguma. Em uma
ocasio tentou bater em Camlia quanto estava de mau humor, que escapou
de ser ferida graas prpria agilidade e o fato de que estivesse bbado.
Mary agarrou o que estava mais perto, uma frigideira de ferro, e conseguiu
expuls-lo da cozinha, mas era bvio que aquele homem estava
convertendo-se em um perigo para todas.
E caso fosse pouco, ao retornar de uma de suas habituais viagens que
duravam semanas voltou acompanhado de Egerton Suttersby, um tipo
plido e calado que tinha o olhar fixo e impvido de uma serpente, e que se
empenhou em casar-se com Rose. Passou a cortej-la de forma assdua e
com a plena aprovao de Cosmo, mesmo quando ela se esforava de
forma deliberada para evit-lo.
Cosmo passou a pressionar Rose, tanto ameaava quanto descrevia o
supostamente maravilhoso mundo que a esperava se aceitasse o pedido de
casamento. Os dois foram to insistentes, que Mary chegou a temer que
tentassem sequestrar a sua irm para obrig-la a casar-se, assim juntou todo
o dinheiro que pode, vendeu as joias de sua me, e assim que Cosmo partiu
a outra de suas viagens, suas irms e ela fugiram de Three Corners
portando suas certides de nascimento e com o certificado de casamento de
seus pais.

32

Tambm tinha uma carta selada destinada a seu av escrita por sua me.
No tinha ideia do que estava escrito nela, mas supunha que se tratava de
uma splica para que o conde as aceitasse como suas netas, e para Mary era
doloroso o fato de que sua me tivera que rebaixar-se implorando.
Desejaria no ter que procurar o conde para lhe pedir que as acolhesse, mas
sua me a incumbiu com a misso de cuidar de suas irms, e estava
decidida a cumprir seu desejo.
No temos mais alternativa que no seja falar com o conde, sabem
to bem como eu que a nica maneira que encontramos de continuarmos
juntas disse, com voz firme Como ganharamos dinheiro? Nenhuma
est capacitada para trabalhar como preceptora, no temos estudo
suficiente. Talvez pudssemos costurar ou trabalhar como criadas, mas no
contratariam todas no mesmo lugar.
Alm disso, prometemos a mame disse Rose, com voz fraca.
O comentrio fez ressurgir em todas a dor causada pela morte de sua
me, e depois de um longo momento de silncio, Mary assentiu e disse:
Ela acreditava que nosso av teria se arrependido do que fez, e que
no podia ser to desumano para deixar na rua suas prprias netas.
Eu tenho minhas dvidas comentou Lily Como possvel que
algum fosse to desumano para dar as costas a uma pessoa como mame,
pelo simples fato que o tenha desobedecido?
Est claro que um velho autoritrio, mas seria prefervel viver com
ele do que morrer de fome ou ter que depender de Cosmo Glass.
Ou que ter que casar-se com o odioso Egerton Suttersby Rose
estremeceu, e olhou a Mary com preocupao Acha que estamos
bastante longe dele? No nos ter seguido, no ?
Claro que no, bobinha. Nem sequer o senhor Suttersby seria to
ardente para atravessar o Atlntico em busca de uma mulher que no o
suporta.
33

Qualquer outro teria captado a indireta, impossvel que no


percebesse que ela escapulia cada vez que o via entrar no botequim
comentou Camellia, exasperada Algumas vezes acreditei que iria ser
fulminada por um raio pelas enormes mentiras que tive que inventar
quando me perguntava por ela.
Lily soltou uma gargalhada.
Como se essas fossem as piores mentiras que j disse se virou
para Mary, e perguntou O que vamos fazer agora? Como vamos
encontrar nosso av?
No sei Mary se sentou em uma cadeira, e suspirou com cansao
No esperava que Londres fosse to imensa. Bom, sabia que era uma
cidade grande, mas como a Filadlfia, no algo to
Por isso precisamente acredito que sir Royce poderia ter nos ajudado,
poderia saber onde mora o conde disse Rose.
Sim, mas no quero que esse esse libertino esteja a par de nossos
assuntos.
Rose a olhou desconcertada, e comentou:
Por que acha que um libertino? Achei que se comportou como um
perfeito cavalheiro.
Mary ruborizou. Como no queria contar o que aconteceu no corredor,
optou por dizer:
Bom, pode ser que no seja um libertino, mas um desconhecido.
No quero sair contando a todo mundo a histria de nossa vida, certamente
conseguiremos encontrar o conde por nossa conta. Acredito que amanh
pela manh sairei para tentar encontr-lo sozinha, ser melhor do que nos
apresentarmos as quatro de improviso.
Eu tambm quero conhec-lo, Mary! exclamou Lily.

34

No seja tola, todas o conhecero. Tenho certeza que nos acolher


em sua casa quando explicar a situao disse com mais convico do
que sentia.
Uma das razes pelas quais queria ir sozinha primeiro, era porque no
sabia como iria reagir seu av ao inteirar-se de que tinha quatro netas. No
queria que suas irms ouvissem o que ele pudesse chegar a dizer.
Mary tem razo, o pobre poderia sentir-se afligido se chegarmos
todas de repente Rose sempre estava acostumado a apoiar sua irm mais
velha. Tinham vrios anos h mais que Camellia e Lily, e como entre as
duas s havia um ano de diferena, sempre foram unidas por um vnculo
especial.
E o que vamos fazer enquanto ela est fora? disse Lily.
Camellia assentiu, e comentou:
Vamos estar muito aborrecidas, mas tenho certeza que seria inclusive
mais aborrecido visitar um velho conde; ao menos, aqui poderemos ir aos
estbulos para ver os cavalos.
Ora! A quem importam os cavalos? disse Lily, zangada.
Talvez tenha lojas por perto acrescentou Camellia.
O rosto de Lily se iluminou imediatamente, mas Mary as olhou
alarmada e exclamou:
No, no podem sair para passear! O que aconteceria se acaso se
perdessem? Poderia acontecer algo ruim!
No exagere, Mary. Camellia e eu sabemos nos virar muito bem
disse Lily com exasperao.
Em casa sim, e nem sequer me preocuparia se estivssemos falando
de sair para passear no bosque, mas aqui tudo diferente, as pessoas so
diferentes. Prometam-me que no sairo.
As jovens protestaram um pouco mais, mas a discusso terminou
quando chegou criada com a bandeja do jantar. Fazia horas que no
35

comiam nada, e ficaram com gua na boca ante a ideia de saborear comida
fresca depois de passar dias conformando-se com a comida do navio. De
modo que se sentaram para desfrutar o jantar, e quando ficaram saciadas,
esqueceram-se de toda a discusso e estavam prontas para que o hospedeiro
as acompanhasse a seus aposentos.
Camellia e Lily compartilhavam um, e as duas irms maiores estavam
em outra bem ao lado. Com portas que fechavam por dentro, e assim que
Mary jogou a chave, Rose suspirou aliviada e se sentou na cadeira que
havia junto cama antes de dizer:
Preocupava-me que as portas no tivessem ferrolho, este lugar me d
medo.
Mary a olhou um pouco surpreendida, e comentou:
Me parece uma estalagem bastante respeitvel.
No, me refiro a tudo em geral o porto, Londres. uma cidade to
grande, to suja e entristecedora
Foi um dia duro Mary se sentou na cama, e acrescentou um
lugar muito diferente de casa, mas tenho certeza que o porto pior que o
resto. As coisas sero diferentes amanh, logo ver.
Sempre transmite confiana.
que eu no gosto da outra alternativa.
Suponho que s vezes se pergunta como possvel que sejamos
irms, tenho a impresso que me assusto por qualquer coisa.
No seja tola, Rose. Hoje voc ficou sozinha no porto, guardando as
malas. No me parece algo prprio de uma covarde.
Bom, que no me sobrou outra opo, mas passei muito medo.
Nisso consiste a valentia, no? Em permanecer firme embora se
tenha medo Mary se inclinou para sua irm, e franziu um pouco o cenho
O que vem a ser tudo isso? O que o que te preocupa?

36

que tudo to estranho o que acontecer se nosso av nos


rechaa? Se no conseguir encontr-lo?
No pense nisso se levantou da cama, aproximou-se dela, e
passou um brao pelos ombros para tentar confort-la. Rose sempre foi a
mais bondosa de todas, sempre estava disposta a oferecer consolo, mas era
muito sensvel e tinha tendncia a preocupar-se mais que as demais O
que acontece que est cansada, e v tudo com negatividade. Amanh tudo
ser melhor, vai ver.
Permaneceu em silncio enquanto sua irm se levantava e se preparava
para deitar-se. No podia admitir para Rose o muito que a afetou os
acontecimentos do dia, o que a aterrorizava era imaginar o quanto terrvel
seria a situao nesse momento se sir Royce no tivesse detido o ladro.
Teria que ser mais cuidadosa, teria que estar mais alerta. Teria que aprender
a lutar com os perigos de uma cidade e um pas novo e isso inclua
homens como sir Royce Winslow.
Que parva era ao pensar sequer naquele homem. O beijo no teve
nenhuma importncia para ele nem para ela, claro. No ia voltar a v-lo
nunca mais. Foi uma insensatez, mas inofensiva.
Mesmo assim, enquanto desabotoava o vestido, no pde evitar recordar
a sensao daqueles lbios contra os seus, a suave e insistente presso, a
calidez, a promessa de futuros deleites
Corou um pouco, e obrigou a afastar sua mente daquele perigoso
caminho enquanto vestia sua camisola branca de algodo. Prometeu a si
mesma que no voltaria a pensar nele, que no voltaria a pensar naquele
cabelo cor de trigo sob o sol, naqueles olhos verdes como o mar, nem
naqueles dedos fortes e firmes que tocaram seu brao.
Estava decidido, iria esquecer por completo de Royce Winslow sim,
claro que sim.

37

Quando saiu em busca da casa de seu av na manh seguinte, Mary


estava de muito melhor humor que a noite anterior. Uma boa noite de
sonho e um bom caf da manh conseguiram afastar para outro lado os
pensamentos perturbadores que a atormentaram, incluindo os relativos ao
arrumado sir Royce.
Quando perguntou ao hospedeiro se sabia onde vivia o conde de
Stewkesbury e o homem, depois de olh-la com uma expresso de surpresa
que se apressou a dissimular, disse-lhe que Stewkesbury House estava em
Bariston Crescent e que qualquer chofer da cidade saberia ir at l, pensou
aliviada que a sorte comeava a lhe sorrir por fim.
Depois de poucos minutos saiu da estalagem embelezada com o vestido
e o chapu mais novos que tinha, com as mos cobertas por luvas finas e
dignas de uma dama, e usando brincos que herdou de sua me. Estava
decidida a no passar a imagem de parente pobretona, apesar de que na
realidade era isso mesmo o que era. No teve problemas para conseguir
uma carruagem de aluguel naquela zona, e ao acomodar-se no assento
sentiu certa satisfao. O veculo no era to elegante como o da noite
anterior, obvio, mas ao menos o conseguiu por si mesma, e sentiu que era
um bom primeiro passo para realizar a tarefa que tinha pela frente.
A carruagem finalmente parou diante de um imponente edifcio de pedra
cinza, e quando desceu ficou horrorizada ao perceber de repente que as
moedas que tinha eram americanas. Enquanto o condutor descia de um
salto e esperava que lhe pagasse, colocou a carteira sob o brao e comeou
a rebuscar no moedeiro. Tirou vrias moedas, e as ofereceu sentindo-se
mortificada.
O sinto, no tenho dinheiro ingls! Serve este?
O homem a olhou como se estivesse louca, e exclamou com indignao:

38

No tem como me pagar? O que pretende? Est tentando me dar isso


com queijo?
No! A verdade que no entendi muito bem, mas asseguro que no
pretendo lhe enganar. Veja, que acabo de chegar dos Estados Unidos, e s
tenho dinheiro americano. Ainda no tive tempo de troc-lo; de fato, nem
sequer sei como faz-lo. Mas se no lhe importa esperar um pouco,
certamente
Por que vou esperar? olhou-a desconfiado, e acrescentou No
me venha com contos, senhorita. No sou nenhum estpido.
No, claro que no. Mas meu av est a dentro, e ter dinheiro
A? o homem indicou com um gesto a manso que havia atrs
deles Sim, claro, e eu sou primo do duque de Clarence.
Mary o olhou surpreendida.
Ah, sim? Nesse caso, por que? Ah, disse com ironia.
No sei que diabo isso, mas no penso em ir embora at que me
pague. Se no tem dinheiro, me d um desses brincos que usa.
No, eram de minha me! Mary ergueu as mos de forma
instintiva para cobrir os pequenos brincos de prata.
Enquanto o homem seguia discutindo, Mary notou que um casal que
passava por ali parou para ver o que acontecia, e que o moo que estava
varrendo o passeio de pedestres no cruzamento se aproximou um pouco
para poder bisbilhotar. Consciente de que o nmero de olheiros crescia, e
que a seu av no aprovaria um espetculo assim, tirou uma moeda com
desespero e a ofereceu ao chofer.
Pegue, de prata! americana, mas garanto que vale mais que um
trajeto to curto atravs da cidade.
O homem agarrou a moeda a contra gosto, observou-a com ateno, e
inclusive chegou a mord-la. A enfiou no bolso enquanto resmungava um

39

comentrio muito pouco adulador sobre americanas malucas, e finalmente


subiu a seu veculo.
Mary fechou o moedeiro, e voltou a coloc-lo na bolsa enquanto
suspirava aliviada. A confrontao a tinha deixado com as mos tremulas.
Subiu os degraus da entrada da casa, e ao chegar porta deixou a carteira
no cho e alisou a saia. Depois de recordar que era a neta do conde e que
certamente ele as acolheria, voltou a agarrar a carteira, elevou a pesada
argola que estava pendurada na aldavra com cabea de leo, e bateu com
firmeza.
Depois de alguns segundos, a porta foi aberta por um homem vestido
com calas azuis e uma jaqueta de aspecto antiquado. Usava na cabea uma
peruca empoeirada, tinha um rosto comprido e um nariz largo e fino, e a
olhou com uma fria altivez.
Sua atitude grosseira e sua estranha vestimenta a surpreenderam tanto,
que ficou olhando-o em silncio sem saber como reagir. Como tinha aberto
a porta, ela sups que se tratava de um criado, mas a roupa que vestia era
do tipo que usavam os cavalheiros de idade avanada.
A entrada de servio est naquele lado.
Ao ver que retrocedia um passo e se dispunha a fechar a porta, Mary se
apressou a agarrar a porta e exclamou:
No, espere! Preciso ver o conde.
O conde? as sobrancelhas do homem se elevaram em um gesto de
diverso, mas recuperou imediatamente sua expresso inescrutvel
Acho que est equivocada, adeus.
Tenho que v-lo! Devo tratar com ele certos assuntos de carter
pessoal me receber, juro. Venho dos Estados Unidos. J sei que deveria
ter escrito antes de vir, mas no houve tempo; alm disso, a carta no teria
chegado antes de mim, e

40

O homem segurou seu pulso com firmeza, obrigou-a a soltar a porta, e a


fez retroceder com um empurro.
V com suas mentiras a outra parte, descarada, e deixa de sujar a
porta do conde.
Sem mais, fechou-lhe a porta na cara.

41

Captulo 3
Mary ficou olhando boquiaberta a porta fechada. Estava to atnita, que
no conseguiu articular nenhuma palavra nem mover-se, mas uma onda de
fria salvadora a ajudou a reagir. Golpeou a porta com a aldavra vrias
vezes, esperou um momento, e comeou a chamar de novo ao ver que no
abriam.
Finalmente, depois de vrios segundos, o mesmo homem voltou a abrir
com o rosto avermelhado de indignao. Saiu e fechou a porta detrs de si
com firmeza, e ela esteve a ponto de deixar cair carteira quando se viu
obrigada a retroceder e a baixar um degrau.
Pare de fazer tanto alvoroo! J disse para partir, o conde no pode
perder tempo com desavergonhadas sem miolos que tm a ousadia de vir
importun-lo.
Ela o fulminou com o olhar, fechou a mo livre em um punho, e a levou
ao quadril com atitude furiosa.
Como se atreve? No sou nenhuma desavergonhada!
O homem a olhou dos ps a cabea com expresso zombadora, e soltou
um bufo antes de dizer com sarcasmo:
Sim, a verdade que no se veste como uma... D no mesmo,
tampouco posso perder tempo com despropsitos. No sei o que est
querendo, mas v porta de servio corno disse antes, ou parta
imediatamente.
No quero nada! estava vestida com sua melhor roupa, e o
desprezo daquele homem a feriu J lhe disse que vim ver o conde de
Stewkesbury, e exijo que lhe diga que estou aqui.
Ele cruzou os braos, e disse com firmeza:
42

Ningum pode v-lo sem a permisso expressa do senhor Hooper.


Pois me deixe falar com esse senhor, quem quer que seja.
o mordomo. Repito-lhe isso outra vez: v porta de servio.
Mary ficou olhando-o em silncio durante um longo momento. No
pensava em encontrar um obstculo assim. Sabia desde o comeo que ia ter
que convencer seu av de que no era uma enganadora, mas jamais teria
passado por sua cabea que teria que convencer um criado de roupas
estranhas que a deixasse passar.
Como era bvio que o homem no iria colaborar, deu meia volta, desceu
os degraus, e seguiu o estreito caminho que rodeava a manso at chegar a
uma porta muito menos imponente que a principal. Desceu os degraus com
a carteira sob o brao, e bateu com fora. Seu bom humor anterior se
desvaneceu sob a investida da indignao mais que justificada que a
dominava, e estava desejosa de enfrentar-se com o tal senhor Hooper.
Abriu a porta uma jovem embelezada com uma touca, que a olhou com
expresso interrogante. Quando disse que queria falar com o senhor
Hooper, virou-se para uma mulher alta e de braos musculosos que estava
revolvendo um guisado e disse:
No estamos procurando pessoal, verdade?
Claro que no. Pode-se saber o que est fazendo, Millie? Continua
esfregando as panelas.
Sim, senhora.
A jovem comeou a fechar a porta, mas Mary foi mais rpida nessa
ocasio e entrou de um salto enquanto erguia o antebrao para impedir que
fechasse.
No procuro emprego, vim ver o conde ao ver que no pareciam
muito convencidas, acrescentou O homem da porta principal me disse
que falasse com o senhor Hooper, e que viesse porta de servio. Poderia

43

alguma de vocs ir comunicar a esse senhor que estou aqui, e que desejo
falar com ele?
Algo em seu tom de voz convenceu uma das duas, porque a cozinheira
fez um gesto de assentimento a Millie, que saiu imediatamente. O tempo de
espera foi interminvel, e ela se tornou o centro de uma infinidade de
olhares cheios de curiosidade. A cavernosa cozinha era enorme, duas ou
trs vezes maior que a do botequim de seus pais, e foi surpreendente ver a
grande quantidade de pessoas que trabalhavam ali. Era uma residncia
particular, no? Por que necessitavam uma cozinha to grande? Inclusive
chegou a ver dois ou trs homens que se vestiam igual ao da porta
principal.
Ao ver entrar em um homem muito alto e magro, com o cabelo branco
como a neve e vestido com jaqueta e calas negras e uma camisa branca
engomada, pensou que Millie se enganou e tinha sado em busca do conde
em pessoa, porque esse homem passava uma imagem das mais imponentes.
Sentiu que lhe formava um n no estmago ante a ideia de conhecer seu
av, mas se controlou e o olhou de frente. O desconhecido parou diante ela,
e a contemplou impassvel antes de dizer com voz fria:
Que deseja?
O desdm que se refletia em sua voz a indignou, mas se obrigou a
conter seu gnio e o saudou com uma reverncia.
Encantada de lhe conhecer, milord durante a viagem no navio se
informou sobre como deveria se dirigir a um conde Chamo Mary
Bascombe, e venho lhe ver por um assunto de grande importncia.
O homem arqueou as sobrancelhas com um gesto que suavizou um
pouco sua expresso distante, e disse:
Est enganada. Sou o senhor Hooper, mordomo de Stewkesbury
House.

44

Mary ficou vermelha como um tomate, consciente das risadinhas


abafadas que percorriam a cozinha.
Ah. Sim entendo, desculpe-me no estava disposta a render-se
por aquele pequeno engano, assim ergueu os ombros e disse com firmeza
vim ver o conde, trata-se de um assunto importante.
Sua senhoria no recebe visitas, e no posso imaginar qual assunto
voc poderia ter com o conde de Stewkesbury.
O que eu tenho que falar com ele no de sua incumbncia, meu
senhor.
Sinto lhe dizer que . No costumo permitir que jovenzinhas
desconhecidas tenham acesso ao conde quando querem, e tenho
competncia para me encarregar de qualquer assunto que acredite que
deva tratar com ele.
Pois eu acho que no, j que o assunto que quero tratar com o conde
de carter pessoal no estava disposta a deixar-se intimidar Estou
certa de que ele no gostaria que falasse com ningum mais, e muito menos
com os serviais.
Olharam-se em silncio durante um longo momento, e a cozinha inteira
pareceu emudecer. Obviamente eram muito poucos os que tinham ousado
se enfrentar com aquele tirano.
Deixe seu carto, e farei com que o conde o receba. Ele decidir se
deseja contatar com voc ou no disse ele finalmente, com voz carente
de inflexo.
Meu carto?
Sim, seu carto de visita.
Mary recordou o carto branco que sir Royce tentou lhe dar na noite
anterior, e percebeu que iria se dar mal por no ter um prprio.
No tenho, assim esperarei aqui ao conde.

45

Acho que no ser possvel, deve demorar horas at retornar de seu


clube.
Nesse caso, irei encontr-lo l.
Ele a olhou horrorizado, e exclamou:
No pode ir a seu clube!
Por que no? Diga-me onde est, e
J hora que se v desta casa, jovenzinha! a voz do homem ecoou
como uma chicotada. Lanou-lhe um olhar cheio de desdm a seu vestido,
e acrescentou Sugiro que retorne ao povoado que veio, e desista desta
tolice.
Venho da Amrica!
Ah. Suponho que isso explica tudo, mas no lhe d direito de ver o
conde. Parta, por favor.
Nem pensar! Sou a neta do conde! tinha vontade de gritar pela
frustrao.
Seu anncio no teve o efeito que esperava; de fato, a expresso do
mordomo se tornou ainda mais evasiva, e sua voz mais fria.
Jogue na rua esta pessoa imediatamente, James.
O lacaio que a expulsou da porta principal emergiu da parte posterior da
cozinha; a julgar pela expresso decidida que se refletia em seu rosto, era
bvio que estava disposto a carreg-la nas costas e a tir-la fora, assim
Mary deu meia volta e foi por si mesma para tentar conservar a pouca
dignidade que ficava.
Depois de ouvir que a porta se fechava a suas costas, retornou pelo
estreito atalho que rodeava a casa enquanto lutava por conter a vontade de
chorar de fria e vergonha, mas ao chegar rua percebeu que no tinha
nem ideia de como retornar estalagem onde a esperavam suas irms.
Como no tinha dinheiro britnico, no podia alugar outra carruagem, e
tampouco sabia como trocar as moedas americanas que tinha. Teria que
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retornar a p. No parecia que estivesse muito longe, mas quase no


prestou ateno ao caminho.
Ps-se a andar em uma direo com a esperana de que fosse a correta, e
deteve o primeiro cavalheiro com o qual cruzou para lhe perguntar se sabia
como chegar estalagem em questo. Ele a olhou com certo receio, mas ao
final fez um gesto vago com a mo e lhe disse que no havia dvida de que
estava para o lado leste.
Depois perguntou a duas mulheres que passeavam com sombrinhas, mas
negaram com a cabea e se apressaram a se afastar rapidamente. O moo
que estava varrendo no cruzamento tampouco a ajudou, e embora estivesse
mais que disposto a conversar, tinha um sotaque to carregado que quase
no o entendia, assim continuou andando at que por fim uma mulher que
vendia frutas e verduras pela rua com um carro soube lhe indicar a direo
certa.
Ao ver que mais de um transeunte a olhava com curiosidade, sups que
o motivo era o vestido que usava, j que ao compar-lo com os das
mulheres com as quais cruzou at aquele momento, ficou bvio que alm
de ser simples estava fora de moda. Logo em seguida, notou tambm que
essa no era a nica razo; concluiu, que com exceo da vendedora de
frutas, era a nica mulher que estava sem acompanhante. Quase todas
estavam de brao dado com algum elegante cavalheiro ou ocultas em
carruagens, e as demais estavam acompanhadas de outras damas, de
donzelas que as seguiam a poucos passos de distncia, ou de ambas as
coisas. Pareceu-lhe bastante peculiar, e se perguntou se permaneciam
encerradas em casa se no encontrassem algum com quem sair.
O trajeto era mais longo do que pareceu indo na carruagem e se perdeu
outra vez, embora o abatimento que sentia no lhe facilitou em nada as
coisas. Como conseguiria entrar em contato com seu av, se nem sequer
podia entrar em sua casa? Sabia de antemo que convenc-lo de que eram
47

suas netas poderia ser uma rdua tarefa, que talvez no estivesse disposto a
aceit-las em seu lar, mas nunca lhe passou pela cabea que lhe impediriam
de falar com ele.
Quando chegou por fim estalagem, esgotada e totalmente desanimada,
o primeiro som que ouviu foram as risadas de suas irms procedentes do
pequeno salo privado, assim se dirigiu para l. Bateu na porta e entrou,
mas parou em seco ao ver que sentado com elas, com atitude relaxada,
estava o incrivelmente arrumado sir Royce Winslow.

Royce no pretendia envolver-se mais nos assuntos das irms


Bascombe. Tinha-as levado a uma estalagem respeitvel e elas garantiram a
ele que podiam cuidar de si mesmas, assim no tinha necessidade de
preocupar-se com o que pudesse lhes acontecer.
No era um homem dado a se preocupar com os problemas dos outros.
Seu meio-irmo Oliver se empenhava em responsabilizar-se por todos que
estivessem a seu alcance, embora de forma superficial, mas ele era muito
diferente. No era o cabea da famlia, a no ser o filho de um nobre e o
herdeiro de uma considervel fortuna. Cuidava de suas terras, claro, j
que isso era algo que seu pai inculcou nele. Seus arrendatrios podiam
procur-lo se necessitavam de alguma ajuda e podiam contar com que
fossem tratados de forma justa, mas sempre procurava no assumir
responsabilidades desnecessrias.
No gostava de colocar o nariz em assuntos que no eram de sua
responsabilidade, e estava claro que as quatro americanas que conheceu na
noite anterior no eram de sua incumbncia. Era um cavalheiro, e como tal
no poderia deix-las a ss no porto, mas considerava que cumpriu com seu
dever quando as deixou em um lugar seguro; mesmo assim, por alguma
razo que no conseguia entender, no podia deixar de pensar nelas.
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Eram muito estranhas: belas, mas vestidas com roupas fora de moda,
ingnuas e inocentes, mas capazes de cuidar de si mesmas. Parecia
inconcebvel que uma dama tivesse uma faca presa perna ou que quatro
jovens cruzassem sozinhas o oceano, embora fosse bvio que o fizeram.
Nem Charlotte nem suas outras primas se aventuraram jamais a ir mais
frente do parque sem levar acompanhante, embora fosse apenas uma
donzela.
Sentia curiosidade para saber o que continha a to valiosa carteira,
porque parecia ser muito importante para elas.
Certamente era dinheiro, mas notou que quase no pesava, como se
contivesse pouca coisa; em todo caso, no se tratava de nada pesado como
moedas, joias, ou maos de papel moeda.
Mas seus pensamentos se concentravam, sobretudo em Mary Bascombe,
embora esse fosse um nome muito comum para uma mulher to fora do
comum Marigold era mais apropriado. No era uma florzinha nem muito
menos, a no ser uma mulher sincera, direta e carente de refinamento, mas
a qualidade extica do nome combinava como um anel e o dedo. Nunca
conheceu ningum como ela. Carecia do ar de afetao tpica de uma dama,
e no era uma bobinha indecisa. Qualquer moa em seu lugar teria
interpretado o papel de inocente necessitada ao encontrar-se em uma
situao to desesperada, mas ela se mostrou contrria a aceitar sua ajuda.
Tampouco era uma mulher sofisticada e experimentada. Era muito
cndida, muito alheia aos perigos inerentes da situao em que se
encontravam suas irms e ela; apesar da naturalidade com falou com ele,
um completo desconhecido, era bvio que no tinha experincia com os
homens.
Esboou um sorriso ao recordar o beijo que compartilharam, a sensao
daqueles lbios tensos e doces contra os seus. No tinha planejado beij-la
(estava convencido de que, apesar de suas excentricidades, era uma jovem
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de bom bero), mas foi incapaz de resistir no ltimo momento e o desejo de


saborear aquela sensual boca acabou vencendo.
Ela se amoldou contra seu corpo imediatamente, sua resposta foi
inexperiente, mas cheia de paixo, e afastar-se foi muito mais duro do que
esperava mas esquec-la era inclusive mais difcil.
Teve dificuldade em conciliar o sonho, e essa manh no pode deixar de
pensar nela enquanto se vestia e se barbeava e em suas irms, obvio.
Eram como cordeirinhos indefesos em Londres, e no estavam preparadas
para os perigos que espreitavam na cidade. Mary disse que ia entrar em
contato com seu av, mas que tipo de homem permitia que suas netas
estivessem desamparadas no porto? Como era possvel que no tivesse se
apresentado para busc-las, que no tivesse enviado algum por elas pelo
menos? No pde evitar perguntar-se se tinha sido sincera, ou se suas irms
e ela tinham outro plano completamente diferente.
Fosse o que fosse o que pensavam fazer, estava convencido de que seria
mais difcil do que esperavam. Estavam em um pas que no conheciam,
desorientadas e sem saber onde estava cada coisa, assim certamente
necessitavam de ajuda; alm disso, muitos homens de intenes duvidosas
estariam encantados de ajudar quatro jovens to atrativas, e apesar da
estalagem Boar and Bear ser respeitvel, no era recomendvel que sassem
sozinhas para explorar a zona que certamente seria o que lhes ocorreria
fazer.
Suspirou resignado ao constatar que no estaria tranquilo at que as
visitasse de novo para que lhe dessem uma explicao mais detalhada e
no teve outra opo fora admitir para si mesmo que no se importaria de
voltar a ver Marigold Bascombe.
De modo que partiu para a estalagem depois do caf da manh, e apesar
de estar bastante perto e normalmente teria ido caminhando ou em uma

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carruagem de aluguel, optou por ordenar que preparassem a sua, porque


tinha a impresso de que voltaria a necessit-la antes que acabasse o dia.
Surpreendeu-lhe

um

pouco

encontr-las

passando

tempo

tranquilamente no salo privado. Rose estava cerzindo, Lily lia um livro em


voz alta, e Camellia parecia estar reparando a sola de uma bota de mulher.
Bom dia, senhoritas. Espero no estar interrompendo saudou com
uma pequena reverncia, e notou imediatamente que Mary no estava.
Claro que no! Lily fechou o livro de repente Bom, sim acho
que nos interrompeu, mas agradeo de corao. Este livro chatssimo, no
saem monges loucos, esqueletos, nem um simples fantasma.
Que revoltante!
Lily se ps a rir, e comentou:
Diga o que quiser, mas aposto que voc tambm acharia muito
aborrecido. Trata-se de uma histria terrivelmente enfadonha sobre um
homem que sonha em melhorar de vida, o que me parece muito razovel,
mas o fato que lhe acontecem coisas terrveis por culpa de seu orgulho.
Na vida real quase nunca presenciamos essa aula de castigo merecido, no
concorda?
Concordo.
Claro, mas os monges loucos abundam comentou Rose, em tom
de brincadeira.
J sabe o que quero dizer. O monge tampouco real, mas ao menos
divertido.
Em qualquer caso, sinto-me mais tranquilo ao saber que no estou
importunando com minha visita.
obvio que no.
Qualquer possvel distrao um alvio depois de ouvir a histria do
insosso do Hubert Camellia ruborizou assim que pronunciou aquelas

51

palavras, e se apressou a acrescentar No que voc seja uma distrao


qualquer, nem um qualquer quer dizer
Royce riu, e lhe disse sorridente:
No se desculpe, senhorita Camellia. Sua franqueza para mim
admirvel olhou a seu redor, e comentou Vejo que sua irm no est
aqui.
No, Lily parou de repente Me esqueci de que no devemos
contar-lhe.
Entendo. No pretendo que desobedeam as ordens de sua irm,
obvio. Preocupava-me t-las abandonado prpria sorte, e vim oferecer
ajuda no que for possvel.
Voc muito amvel, mas acredito que Mary pode encarregar-se de
tudo. Bom, isso esperamos, enfim Rose parecia cada vez menos
convencida.
Sim. Saiu faz muito?
Sim, faz uma eternidade disse Camellia.
Royce percebeu que acabava de encontrar o motivo da preocupao que
se refletia em seus rostos.
Faz um bom tempo admitiu Rose, carrancuda mas acho que
no lhe aconteceu nada. Aqui deve ser mais demorado ir de um lado a
outro, no estamos habituadas a cidades to grandes.
J est fora h quase duas horas. Como possvel que demore tanto?
Foi numa carruagem de aluguel acrescentou Camellia.
Bom, ao menos no se perder tentou mostrar tranquilidade, mas
no pde evitar sentir uma pontada de preocupao Poderia me dizer ao
menos a regio que se dirigia?
No sabemos disse Rose Acredito que o hospedeiro indicou
como ir, mas Mary no nos deu explicaes.

52

Possivelmente deveramos falar com ele. Considerando que sua irm


contou ao hospedeiro para onde tencionava ir, suponho que no se
importar que eu tambm saiba.
Sim, deve ter razo Rose o olhou dbia.
Pelo amor de Deus, Rose, est claro que sir Royce no um
vigarista, e que no vai tentar aproveitar-se de nosso bom, j sabe quem
resmungou Lily com impacincia.
Alm disso, tem toda a razo. Temos certeza que Mary disse ao
hospedeiro aonde pensava ir disse Camellia.
Deve ter dito a quem ia ver, mas no a razo pela qual queria ver
essa pessoa Rose ps-se a rir ao acabar a frase, e as outras a seguiram
Nos desculpe, sir Royce. Tudo isto muito enigmtico, no ?
Sim, muito. Em breve, chegarei concluso que pertencem a uma
sociedade secreta.
Como No Segredo do Castelo de Ordeynel Lily se ergueu mais
em seu assento, e acrescentou com o rosto vivo pela emoo O malvado
conde faz parte de um grupo que apoia ao falso prncipe, e se renem nas
masmorras do castelo vestidos com capas com capuz.
Exato.
No se trata de nada parecido disse ela, com um suspiro pesaroso.
No? Que decepo Royce no pde conter um sorriso.
Acredito que deveramos contar-lhe tudo, Mary est demorando
muito disse Camellia Iria eu mesma procur-la, mas no tenho nem
ideia por onde comear. Vamos necessitar que sir Royce nos ajude se se
perdeu ou est metida em alguma confuso, e nosso av no
Seu av? Ento, certo que vive em Londres?
Sim, Mary foi v-lo.
Por que no foi busc-las no porto nem mandou algum em seu
lugar?
53

Porque no sabe que viemos disse Rose.


Nem sequer sabe que existimos acrescentou Lily.
Enquanto Royce assimilava aquela informao, ouviu que algum batia
na porta e abria em seguida, se virou a tempo de ver que Mary Bascombe
parava em seco na soleira. Estava acalorada, cansada, e cheia de irritao.

Sir Royce!
A voz de Mary detonava desagrado. No saberia dizer por que era to
irritante ver sir Royce Winslow, mas parecia a humilhao final em um dia
horrvel, chegar suada e acalorada, com o cabelo mido e esmagado sob o
chapu, indignada pelo enfrentamento que teve com os criados de seu av,
e encontrar-lhe com uma aparncia to perfeita e despreocupada,
conversando tranquilamente com suas irms.
Estava beira das lgrimas, e seria uma humilhao chorar como uma
menina diante dele.
Sim, sou eu se levantou com elegncia, e foi tocar a campainha
Acredito que cair bem beber algo, gostaria de uma xcara de ch?
O que for tentou desfazer de um puxo o lao que prendia o
chapu, mas como se transformou em um n durante a longa caminhada, s
conseguiu apert-lo ainda mais.
Me permita sir Royce se aproximou dela, e afastou suas mos
com suavidade enquanto a olhava sorridente.
Ao ver aqueles olhos verdes cheios de diverso e de um estranho brilho
que no soube identificar, Mary comeou a relaxar apesar do quanto
exasperada estava, e se tornou difcil conter a vontade de lhe devolver o
sorriso. Era um homem que inspirava calma e confiana, e era impossvel
imagin-lo alterado.

54

Quando lhe roou o queixo com os dedos enquanto desatava o n,


conseguiu sufocar com muita dificuldade um calafrio. Era uma sensao
agradvel e muito diferente, e se perguntou como seria sentir a carcia
daqueles dedos baixando pelo seu pescoo. Ruborizou-se ainda mais ao
recordar o beijo da noite anterior, e foi incapaz de seguir sustentando seu
olhar. Perguntou-se se ele percebeu o que estava passando por sua mente,
se ele estaria pensando o mesmo.
Pronto depois de desatar o n, sir Royce tirou o chapu e o deixou
em cima de uma mesa.
Obrigada se apressou a ir se olhar no espelho, e o que viu no a
aliviou em nada; de fato, achou estranho ele no ter rido ao v-la.
Tinha o rosto suarento, as bochechas vermelhas como tomates, e os
olhos continuavam brilhando por causa da fria contida. Depois de tirar um
leno do bolso e de umedec-lo na pequena bacia para lavar as mos,
escorreu-o e o passou pelo rosto, e ento tentou arrumar um pouco o cabelo
colocando bem algumas presilhas estratgicas.
Deixa de te enfeitar de uma vez, vaidosa, e nos conte o que houve!
exclamou Camellia ao fim.
Sim, estamos mortas de curiosidade disse Rose.
Comevamos a acreditar que tinha acontecido algo horrvel Lily
parecia preocupada e um pouco esperanosa.
No sou vaidosa! exclamou, enquanto se virava de repente.
Seu olhar foi parar primeiro em sir Royce, que estava observando-a com
um brao apoiado no suporte da chamin, e se perguntou se ele acreditava
que estava se ajeitando para lhe agradar. Elevou o queixo em um gesto
desafiante, e foi sentar-se junto a Rose antes de acrescentar:
No aconteceu nada bom, nada positivo. Estou me sentido morta
de calor, mas comeo a pensar que vai ser algo habitual neste pas.
No encontraste o av? perguntou Lily.
55

Encontrei sua casa, mas no pude entrar.


Negou-se a te receber? Rose a olhou horrorizada.
No, foram seus criados que me proibiram a entrada. Obrigaram-me
a ir porta de servio! ouvindo que sir Royce soltava um gemido
sufocado, fulminou-lhe com o olhar Vocs os ingleses so mal educados
insofrveis. No entendo como possvel que algum ordene aos criados
que se comportem assim, que tratem os outros como se fossem o lacaio
da porta principal me chamou de desavergonhada!
Enquanto suas irms soltavam exclamaes de indignao e surpresa, sir
Royce se limitou a fechar os olhos e a dizer com um suspiro:
Cus.
Isso tudo o que tem para dizer?
No, obvio que no. Que homem to desprezvel, possivelmente
deveria ir enfrentar- me com ele no, no acredito que seja boa ideia;
afinal, um servente. Suponho que poderia pedir explicaes a seu patro,
mas tendo em conta que vocs so suas netas, no me parece vivel. Talvez
devesse dar uma boa surra nesse descarado.
Deixe de brincadeiras, acredito que voc tambm ordena a seus
criados que se comportem assim. O mordomo me aconselhou que deixasse
meu carto de visita, mas tive que dizer que no tenho. Ento me disse que
escrevesse uma nota e que o conde decidiria se aceitaria me receber ou no,
mas aposto que se desfaria dela se no estivesse presente para explicar-lhe
tudo.
O conde? Seu av um nobre?
Ao ver sua expresso de incredulidade, Mary cruzou de braos e o olhou
carrancuda.
No me olhe to surpreso, a pura verdade. Nosso av o conde de
Stewkesbury.

56

Aquelas palavras tiveram um efeito fulminante nele. Esticou-se de


repente, e seu rosto ficou rgido e inexpressivo. Baixou o brao que tinha
apoiado no suporte, e avanou um passo antes de dizer com voz gelada:
O que isto? Trata-se de uma brincadeira? Foi uma elaborada
estratgia para me envolver em suas maquinaes?

57

Captulo 4
Mary e suas irms olharam atnitas para sir Royce, que se transformou
em um piscar de olhos no exemplo perfeito de um altivo aristocrata.
Parecia tenso e alerta, como um predador espreita.
Respondam! gritou, ao ver que permaneciam caladas
Planejaram ontem noite? Decidiram me colocar em sua fraude?
Pensavam em me utilizar para ter acesso ao conde?
A paralisia que parecia ter se apoderado de Mary se desvaneceu
substituda por uma onda de fria. Ficou de p de repente, e exclamou:
No sei a que se refere, mas posso garantir que no estamos armando
nenhuma fraude! Acredita que planejamos que o ladro nos roubasse a
carteira para que voc nos ajudasse? No h dvida de que tem um
conceito sem medida de sua prpria importncia. Ontem noite no o
conhecia, tudo o que sei de voc neste momento o que nos contou, e no
tenho nem ideia da relao que possa ter com o conde!
Acredita que somos impostoras, isso? Lily parecia mais
intrigada que indignada Que somos como a perversa Cynthia Montrose,
que com a ajuda de seu horrvel irmo manteve presa na masmorra a lady
Anna e se fez passar por ela se virou para suas irms, e acrescentou
Queriam ficar com o dinheiro do velho conde, assim Cynthia se fez passar
por sua filha para lhe enganar
Sim, entendi perfeitamente o que sir Royce pensa de ns a
interrompeu Mary, cada vez mais indignada Acredita que somos
oportunistas

maquiavlicas,

excepcionalmente

hbeis.

No

conseguimos que algum nos roubasse a carteira e cruzasse com ele ao


58

fugir, mas tambm, alm disso, sabamos que ia sair por aquela porta
naquele preciso momento. Eu gostaria de saber como acredita que
conseguimos tal faanha, e possivelmente seria to amvel de nos dizer por
que quereramos organizar uma farsa to intrincada se quem nos interessa
o conde de Stewkesbury.
Ele a contemplou em silncio durante um longo momento, e relaxou
quase imperceptivelmente antes de dizer com calma:
Realmente no sabe quem sou?
Sir Royce Winslow; ao menos, isso o que nos disse, mas talvez
tenha sido muito crdula. Parece-me que algum to desconfiado como
voc no deve ser de confiana, e por isso est to familiarizado com ardis
e fraudes.
Ele soltou uma gargalhada carente de humor antes de responder.
O certo que tenho bastante experincia com gente desejosa de se
aproximar do conde. Faz trinta e um anos que seu pai se casou com minha
me, e nos criamos juntos.
Mary o olhou desconcertada.
Mas se o conde impossvel que estejamos falando do mesmo
homem. H outro conde de Stewkesbury? Era o pai de minha me, assim
deve ser muito mais velho.
Sabe qual era seu nome de batismo?
Reginald, esse o nome que minha me escreveu na carta
Reginald, conde de Stewkesbury.
Esse o velho conde, o av do atual. Lamento lhe informar que lorde
Reginald morreu faz mais de um ano. Lawrence, seu filho, havia falecido
anteriormente, assim quem herdou o ttulo foi seu neto Oliver.
Nesse caso Rose demorou alguns segundos para esclarecer os
vnculos familiares Lawrence devia ser o irmo de nossa me, assim o
conde que h agora nosso primo, no?
59

Que bom! Nesse caso, sir Royce tambm nosso primo!


Mary sentiu que desmoronava ao ouvir a exclamao de Lily. O homem
que a beijou at faz-la arder de desejo era seu primo?
No Royce lhe lanou um fugaz olhar antes de virar-se para Lily
No tenho nenhum parentesco com vocs, porque no sou um Talbot
ao ver que no pareciam entender, explicou melhor Talbot o
sobrenome familiar do conde, mas meu pai era sir Alan Winslow. Morreu
quando eu era muito jovem, e minha me, Barbara, casou-se mais tarde
com Lawrence, o pai de Oliver, que ficou vivo quando Oliver tinha trs
anos. Lawrence e minha me tiveram um filho juntos, Fitzhugh assim
Fitz meu meio-irmo por parte de me e meio-irmo de Oliver por parte
de pai, mas Oliver e eu no temos laos de sangue. Vocs seriam primas de
lorde Stewkesbury e de Fitz se for certo que sua me era filha de Reginald,
mas no tm nenhum parentesco comigo.
Mary girou um pouco o rosto para ocultar o alvio que sentia, e recordou
que estava irritada com ele antes de dizer com firmeza:
Bom, isso no tem importncia neste momento, porque pensa que
somos simples trombadinhas.
Equivoca-se, no so nada simples sir Royce esboou um sorriso
antes de acrescentar E quanto ao roubo enfim, devo admitir que
parece muito improvvel que nosso encontro fosse premeditado.
Mas no se acredita que sejamos as primas do conde.
Dever admitir que no tenho como saber se sua afirmao certa ou
no.
Para algumas pessoas basta falar com algum para saber se sincero;
de qualquer maneira, no importa se acredita ou no, porque no vamos
pedir que nos ajude a entrar em contato com o conde.
Por que no? perguntou Lily.

60

Me parece que sir Royce seria de grande ajuda, Mary comentou


Rose Se explicasse nossa histria ao conde, teramos mais
possibilidades que aceitasse nos receber.
Encontrarei uma maneira de falar com ele insistiu Mary com
teimosia Me inteirarei de onde est localizado seu clube, e assim poderei
ir encontr-lo l.
Pelo amor de Deus, no pode ir a seu clube! exclamou sir Royce,
horrorizado.
Por que no?
Em primeiro lugar, no a deixaro entrar. um clube de cavalheiros,
e no se permite a entrada de nenhuma mulher; alm disso, bastaria que se
apresentasse ali para que sua reputao ficasse em pedaos.
Isso no me importa!
Pois se suas irms e voc so quem dizem ser, deveria lhe importar, e
muito.
De acordo, pois escreverei uma carta e a levarei a sua casa no
queria recorrer a uma opo to passiva, mas no estava disposta a pedir
ajuda para aquele homem to arrogante.
Sir Royce soltou um sonoro suspiro, e se aproximou dela antes de dizer:
Peo-lhe mil desculpas se a insultei, senhorita Bascombe. Sente-se e
me conte sua histria, por favor, e depois veremos o que se pode fazer.
Ela teria preferido resistir um pouco mais para deixar claro que no
queria nada dele, mas seu pragmatismo ganhou a partida.
De acordo disse, antes de sentar-se no sof junto a Rose.
Ele se sentou em uma das cadeiras, como se preparando para ouvir um
longo relato, e insistiu que comeasse.
Adiante, por favor.
Nossa me se chamava Flora, e era filha de Reginald.

61

Mary contou tudo sobre o apressado casamento de seus pais e a


desaprovao do conde, mas no entrou em detalhes ao falar do casamento
de sua me com o odioso Cosmo Glass e das razes que as tinham levado a
partir rapidamente dos Estados Unidos.
Temos documentos que demonstram que somos filhas de Flora, no
esperamos que o conde nos acredite sem isso.
Entendo Royce a olhou com um brilho travesso no olhar, e
comentou Sim, sim pergunto o que dir o exemplar Oliver de tudo
isto.
Alegra-me que nossa situao lhe divirta tanto alfinetou ela.
No a situao em si, asseguro que me solidarizo plenamente com
vocs. O que me diverte pensar na cara que vai fazer Oliver quando as
apresentar.
Est dizendo que vai nos levar para encontr-lo? a irritao da
Mary se desvaneceu, e deu lugar a um alvio entristecedor.
Parece-me que no tenho outra opo que no seja essa.

Quando?

Quando

iremos?

Amanh?

perguntou

Lily,

entusiasmada.
Ele a olhou sorridente, e disse com calma:
No h necessidade de esperar tanto, acho que devemos ver o conde
esta mesma tarde.

62

Captulo 5
A segunda vez que Mary chegou casa do conde de Stewkesbury foi
muito diferente da primeira; nessa ocasio, desceu junto com suas irms da
elegante carruagem de sir Royce, e quando ele bateu na porta, o altivo
lacaio da vez anterior sorriu ao lhe ver.
Sir Royce! Boa tarde retrocedeu para lhe deixar passar, e ao v-la
ficou boquiaberto Mas o que? fechou a boca de repente ao ver o
frio olhar interrogante que lhe lanou sir Royce.
Algum problema, James?
Ah! no, senhor. Quer dizer se calou de novo, e voltou a
olhar Mary com incredulidade.
Poderia dizer a lorde Stewkesbury que estou aqui?
obvio, sir Royce James fez uma reverncia, e se dirigiu
apressado para a escadaria.
Mary aproveitou para dar uma olhada a seu redor. Nem sequer a enorme
cozinha a tinha preparado para o esplendoroso vestbulo de dois andares de
Stewkesbury House. O piso era formado por grandes quadrados de
mrmore branco e negro, nas paredes estavam pendurados pesados retratos,
paisagens, e uma impressionante pintura a leo de um cavalo negro; havia
bancos acolchoados e cadeiras por toda parte, e longas mesas de madeira
sobre as quais havia volumosos vasos e candelabros; entretanto, o centro de
ateno recaa sobre a magnfica escadaria que se elevava diante de seus
olhos. Tinha o dobro da largura de uma escadaria normal at o primeiro
patamar, e ali se dividia em duas e continuava subindo em direes opostas
at o segundo piso. Uma coisa estava clara: se tinham construdo e

63

decorado aquele vestbulo com a inteno de impressionar s visitas,


conseguiram.
Olhou a suas irms, e constatou que todas pareciam igualmente
surpreendidas. Rose se virou para ela nesse momento, e a julgar pela
expresso quase temerosa que se refletia em seus olhos azuis, era bvio que
se sentia completamente desconcertada.
Sir Royce se virou para elas, e disse com naturalidade:
Bem, senhoritas, sugiro que esperemos o conde em um lugar com
menos correntes de ar parecia sentir-se em casa.
Conduziu-as para um espaoso salo com duas altas janelas que davam
rua, e que estavam ladeadas por grossas cortinas de veludo vermelho. Os
mveis eram de madeira escura, e Mary demorou alguns segundos para
notar que os braos do sof e das cadeiras terminavam em cabeas de
drago esculpidas. Os macios assentos eram de seda vermelha, e no papel
dourado e branco que cobria as paredes se repetia o motivo decorativo de
drages chineses.
Ao v-las olhar ao redor boquiabertas, Royce disse:
Desculpem a decorao, mas uma das tias de Oliver ficou obcecada
com a temtica chinesa quando o prncipe mandou construir o pavilho de
Brighton. No sei como conseguiu convencer o velho conde de que lhe
desse permisso para faz-lo, mas lhes asseguro que o salo mais cmodo
de toda a casa.
Mary contemplou as sedas e os veludos, a madeira reluzente e o grosso
tapete, e se perguntou como podia considerar um lugar cmodo. Jamais
em sua vida tinha estado em um lugar to elegante e extico.
Olhou a sir Royce em dvida. No sabia se estava falando srio ou se as
tinha levado para aquele salo no propsito de intimid-las, mas no viu
nele rastro algum de falsidade quando as conduziu at o sof e se sentou
em uma das cadeiras.
64

Ela se sentou na beira do assento, e procurou se preparar para enfrentar


o que estava para acontecer. Tinha o peito to rgido, que se sentia a ponto
de afogar-se. Sua me disse que seu av era um homem endinheirado e
influente, mas ela o tinha imaginado parecido ao senhor Treadwell, o
proprietrio do moinho de Three Corners. Comeava a achar que no tinha
entendido o tipo de riqueza e poder a que se referia sua me; de fato,
parecia difcil imagin-la sentada naquele salo quando menina, sentindose to cmoda como sir Royce nesse momento.
Virou-se para olh-lo, e ao ver o brilho de diverso que se refletia de
novo em seus olhos, perguntou-se por que se ofereceu para apresent-las ao
conde. A verdade era que se mostrou inclusive ansioso por faz-lo, apesar
de seus protestos iniciais. Era possvel que somente estivesse sendo amvel
ou cavalheiresco, mas o sorrisinho quase imperceptvel que lhe curvava os
lbios o fazia parecer um menino travesso que estava a ponto aplicar uma
brincadeira ao professor.
Levante esse queixo, senhorita Bascombe. O conde no to
temvel, s tem que manter-se firme diante ele a olhou sorridente, e se
formaram pequenas rugas nas laterais dos olhos.
Mary relaxou um pouco. No sabia o que estava tramando aquele
homem, mas era bvio que queria ajud-la.
Nesse momento, um desconhecido entrou com passo firme no salo e
exclamou sorridente:
Royce! Quando James me disse que estava aqui, quase no acreditei.
O que te traz? se deteve em seco ao v-las sentadas no sof, e sua
expresso refletiu certo desconcerto. Lanou a sir Royce um olhar
interrogativo que falava por si mesmo, e acrescentou Perdo, James no
me disse que estava acompanhado.
Mary o contemplou com interesse. Era certo que se tratava de seu
primo, o homem que tinha em suas mos seu futuro e o de suas irms. No
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lhe pareceu temvel de fato, era muito arrumado, e a calidez que tinha
iluminado seu rosto ao saudar sir Royce tinha acrescentado ainda mais a
seu encanto. Era uma pena que, ao notar a presena de desconhecidas, sua
expresso se tornasse fria e distante.
Era alto, embora no tanto como sir Royce, e tinha os ombros largos e
os braos musculosos de um cavaleiro. Tinha o cabelo castanho escuro, e
os olhos cinza como um mar enfurecido. Suas roupas eram impecveis,
mas discretas, j que no usava com a camisa nenhum daqueles coletes
estampados que usavam alguns homens. Inclusive o n de sua gravataborboleta era simples.
Sir Royce se levantou da cadeira, e disse:
Ol, Stewkesbury. Permita-me que lhe apresente senhorita
Bascombe e suas irms a senhorita Rose, a senhorita Lily, e a senhorita
Camellia Bascombe.
Bem-vindas a meu lar o conde as saudou com uma reverncia
antes de olhar de novo a seu meio-irmo.
Acabam de chegar dos Estados Unidos.
Nesse caso, percorreram uma distncia considervel sua
expresso era to corts, que no deixava entrever curiosidade alguma
De que parte do pas procedem?
Vivemos na Pensilvnia durante os ltimos anos Mary o observou
com ateno enquanto tentava encontrar nele alguma particularidade que
refletisse o parentesco que os unia. Tinha o cabelo escuro, igual a Rose e a
ela, mas, alm disso possivelmente havia algo parecido nos olhos ou no
queixo, mas ela no conseguia detect-lo.
Ah, sim? Acredito que meus conhecimentos sobre a Amrica
deveriam ser mais extensos.

66

Como era bvio que devia estar perguntando-se que demnios faziam
elas ali, Mary tentou encontrar a forma de lanar o tema com delicadeza,
mas sir Royce se adiantou.
Vieram dos Estados Unidos com a inteno expressa de te ver; ao
que parece, so suas primas.
O conde assimilou aquela informao com um aprumo admirvel. O
nico indcio que revelou o quanto surpreso estava foi uma fugaz piscada.
Entendo. Nesse caso, estou duplamente encantado de conhec-las.
Sim e o parentesco que tm comigo
Mary se preparou, ficou de p, e deu um passo para ele.
Somos netas de Reginald, lorde Stewkesbury.
O conde se esticou, e lanou um olhar furioso a sir Royce.
Est tentando se divertir comigo?
No estranho que acredite que eu possa ser capaz de tal coisa, mas
uma brincadeira assim seria mais prpria de Fitz do que de mim sir
Royce manteve sua atitude displicente, mas sua voz refletia certo tom
resistente.

Tirou um fiapo imperceptvel da manga da jaqueta, e

acrescentou De qualquer maneira, no tenho nada a ver com isso.


Foi voc quem as trouxe.
Conheci estas jovens damas por pura casualidade. Tive oportunidade
de lhes oferecer minha ajuda, e quando me revelaram sua identidade, soube
imediatamente que gostaria de ser o primeiro a conhec-las.
O conde se virou para Mary, que mudou a opinio que tinha dele ao
receber totalmente o impacto daqueles gelados olhos cinza; constatou que
seu primo era capaz de ser bastante temvel.
Sinto que no tenho conhecimento da existncia de primas
americanas suas palavras caram como pedras no silncio do salo.
Mary ficou firme. No estava disposta a permitir que aquele homem a
intimidasse.
67

No me acredita, claro no esperava que o fizesse. possvel que


seu av nunca mencionasse a sua filha Flora, que fugiu para casar-se com o
homem que amava ao ver que os olhos de Stewkesbury se abriam um
pouco, soube que tinha conseguido captar sua ateno Se casou com
Miles Bascombe, e partiram para os Estados Unidos. Ns somos suas
filhas. Entendo que desconfie, mas trouxemos provas.
Tirou vrios documentos da carteira, que estava sobre a mesa que havia
diante do sof, e os entregou. Ele os aceitou com certa relutncia, e
comeou a l-los.
A est tanto o certificado de casamento de nossos pais como nossas
certides de nascimento, que constam os nomes de nossos pais. S falta o
de Camellia, porque o tribunal da cidade onde nasceu queimou e ficou em
cinzas, mas podemos dar f de que nossa irm.
Depois de dar uma olhada nos documentos, o conde se virou para seu
meio-irmo, mas permaneceu em silncio; depois de poucos segundos, sir
Royce arqueou uma sobrancelha e lhe perguntou:
O que acha?
O av tinha uma filha que se chamava Flora, e que escapou depois de
uma briga que tiveram pelo homem que se apaixonou. Jamais voltou ou
soube deles.
Mencionou-me em alguma ocasio que estava brigado com sua filha,
mas no recordo como se chamava.
Oliver se virou para Mary, e perguntou:
Onde esto seus pais? Por que no vieram com vocs?
Os dois esto mortos. Nosso pai faleceu faz alguns anos, e nossa me
faz semanas.
Por que ela permaneceu na Amrica? Por que no retornou?
O conde lhe disse que j no fazia parte da famlia, assim suponho
que pensava que no a receberia com os braos abertos; alm disso,
68

prometeu no voltar a falar com ele at o fim de sua vida no pde


conter um pequeno sorriso, e acrescentou Minha me podia chegar a ser
bastante obstinada.
Sim.
No nos teria mandado a Inglaterra se tivesse pensado que tinha
outra opo, nem sequer nos contou da briga com seu pai at que estava
moribunda. Foi sua iminente morte o que a levou a nos fazer prometer que
viramos pedir ajuda a seu pai.
Depois de olh-la nos olhos durante um longo momento, o conde se
concentrou de novo nos documentos, e em seguida puxou um deles.
O que isto? perguntou-lhe, enquanto o estendia para que o visse.
Mary o agarrou, e corou ao ver do que se tratava.
Nada. Quer dizer no tem nenhuma relao com este assunto.
apenas um de nossos documentos, a escritura da granja que meu pai tinha
na Pensilvnia.
E isto?
Mary esticou a mo ao ver que se tratava da carta selada que sua me
tinha escrito a seu av, mas deixou cair o brao. Disse para si mesma que
teria que ter pensado em tir-la da carteira ao inteirar-se de que seu av
tinha morrido, e disse com firmeza:
uma carta que minha me escreveu a pai dela, mas estou certa que
de carter pessoal e s interessava a ele.
Revolveram suas vsceras ao imaginar aquele conde de aparncia severa
lendo as desculpas chorosas de sua me, suas palavras de splica para que
o velho conde as acolhesse. Devia ter lhe custado muitssimo pedir ajuda,
mas seu incomensurvel amor de me e o medo que tinha de deix-las
desprotegidas depois de sua morte a impulsionaram a engolir seu orgulho e
pedir desculpas a seu pai; por alguma razo, parecia inclusive mais

69

doloroso que aquele desconhecido frio e distante lesse os medos e as


esperanas de sua me moribunda.
Est destinada a lorde Stewkesbury, que sou eu. Acredito que deveria
l-la, no concorda? o conde a observou com ateno.
Talvez queira compar-la com a letra de minha me, para ter certeza
que foi ela quem a escreveu.
Disse secamente, porque sabia a humilhao que teria sofrido sua me
ao ver que seus sentimentos mais profundos ficariam expostos perante um
desconhecido, mas ao ver que ele se limitava a arquear uma sobrancelha,
sentiu-se como uma tola insignificante. Soltou um som inarticulado, e
voltou a sentar-se junto a Rose.
Ele rompeu o selo da carta, e comeou a l-la enquanto no salo reinava
um profundo silncio. Mary foi incapaz de olhar a suas irms, j que sabia
que teria falhado com sua famlia se aquele homem as desdenhasse e lhes
desse as costas. Nenhuma de suas irms a culparia por isso, mas ela se
sentiria terrivelmente culpada.
No fim, o conde dobrou a carta e pigarreou antes de dizer:
Bem enfim, est claro que lady Flora exps seus argumentos
claramente.
Ela se sentiu esperanada, e o olhou enquanto tentava ler seu rosto
impassvel. Estava dizendo o que ela tinha acreditado entender? Virou-se
para sir Royce, que estava observando-a sorridente, e lhe perguntou:
O que quer dizer isso? virou-se de novo para o conde Est
dizendo que acredita em ns?
Ele fez uma pequena reverncia antes de responder.
Bem-vindas famlia, primas.

70

Captulo 6
Obrigada, milord o corao batia descompassado no peito, mas
Mary lutou para parecer calma, como se acreditasse desde o comeo que
ele lhes daria sua aprovao Nos sentimos honradas.
A verdade que enfim, a primeira vez que me encontro em uma
situao como esta. No tenho muita certeza de como devo proceder, mas
bvio que devem permanecer aqui, ao menos por enquanto. Enviarei
algum para recolher a bagagem sem mais, o conde foi puxar o cordo
tranado que estava pendurado junto porta.
A seguir, entrou no salo o mordomo que tinha falado com ela aquela
manh, e Mary teve que apertar os lbios com fora para conter um
sorrisinho de satisfao ao ver a expresso estupefata que transpareceu em
seu rosto ao v-la.
Que deseja, milord? sua voz no evidenciava a menor
curiosidade.
Estas jovens damas vo viver aqui a partir de agora, Hooper. So
minhas primas.
O mordomo vacilou de forma quase imperceptvel antes de responder.
Muito bem, milord. Farei com que sejam preparados os aposentos
imediatamente.
Perfeito. Enquanto isso acredito que nos cara bem uma xcara de
ch. Ah, e envia a carruagem para recolher seus pertences.
Quando sir Royce lhe indicou o nome e o endereo da estalagem,
Hooper fez uma reverncia e se foi. Mary se virou para o conde, e disse:
Obrigada por nos brindar com sua hospitalidade. No queremos ser
uma carga
71

No soube como continuar, porque havia algo no distante olhar do


conde que a impediu. Tornou-se muito difcil saber o que devia estar
pensando e no parecia muito cordial, embora fosse compreensvel que no
fosse nada divertido ter que se encarregar de repente de quatro jovens.
Bobagens, no se preocupem. Afinal, so as filhas de minha tia
enfiou a carta no bolso da jaqueta, e se sentou.
Depois de um longo e constrangedor momento no qual ningum parecia
saber o que dizer, sir Royce comentou:
Lamento dizer que no me recordo de Flora, Stewkesbury.
Acredito que era a irm mais nova de meu pai. Estava interna no
colgio quando sua me e voc chegaram a Willowmere, depois veio a
Londres para ser apresentada sociedade, e ento fugiu e no voltei a ouvir
falar sobre dela. Lembro-me que em uma ocasio perguntei a tia Phyllida
onde estava, e ela ficou horrorizada e ordenou que me calasse, mas anos
depois soube que tia Flora tinha fugido de casa depois de brigar com o av.
Deve considerar que ns quando meninos passvamos os dias enfiados na
sala de jogos, assim quase no vamos nossas tias.
Lembro-me perfeitamente das reprimendas de Euphronia disse sir
Royce, secamente.
Deus bendito, quem poderia esquecer? Stewkesbury as olhou
pensativo, e comentou Suponho que deveria apresent-las a seus outros
familiares. Convidarei para o jantar nossas tias hoje mesmo. Voc tambm
deve vir, Royce.
Por que?
Porque se trata de um jantar familiar.
Mary detectou um brilho de diverso no imperturbvel olhar do conde,
mas no o conhecia o suficiente para estar segura.
No se trata de minha famlia.
Garanto que Fitz tambm vir.
72

A ele posso ver quando me der vontade.


E o que me diz de seu dever para com estas jovens? No pensa em
abandon-las to rapidamente, certo? era cada vez mais bvio que
estava contendo a risada.
Por favor, sir Royce, fique solicitou Lily, com um olhar
implorante.
Embora jamais admitisse de forma to aberta como sua irm, o certo era
que Mary tambm queria que sir Royce ficasse para jantar. Aterrorizava-a a
ideia de conhecer mais familiares, com certeza seria mais fcil com ele por
perto.
obvio que ficarei se voc me pede apesar da galante resposta
que deu a Lily, sir Royce lanou um olhar enviesado.
O mordomo chegou nesse momento com uma enorme bandeja que
continha um jogo de ch completo, e atrs dele entrou outro criado com
uma bandeja de pastis e bolachas.
A conversa se limitou a alguns comentrios forados enquanto era
servido o pequeno lanche. Mary no sabia o que dizer, e sir Royce tentou
sem xito iniciar uma conversa. O conde lhes fez algumas perguntas sobre
a viagem e sobre sua casa nos Estados Unidos, mas ela no conseguia
definir se tentava ser amvel ou obter informaes; de fato, tinha a
desagradvel sensao de que no estava convencido que fossem suas
primas.
Sentiu-se aliviada quando terminaram de tomar o ch e o conde, depois
de chamar um dos criados, comentou que deveriam estar cansadas e
desejando subir aos seus aposentos para poder descansar um pouco antes
do jantar, e ento se foi despediu-se com uma reverncia.
Ser melhor que me v tambm comentou sir Royce, antes de
levantar-se da cadeira.
Ela se virou para olh-lo, e perguntou:
73

Mas retornar para o jantar, no ?


obvio pegou sua mo, e inclinou a cabea. Quando voltou a
ergu-la, sustentou o olhar durante vrios segundos e esboou um sorriso
Nada poderia me manter afastado daqui esta noite.
Mary sentiu que a percorria um estranho formigamento ao notar a
calidez daquela mo to masculina, a textura de sua pele. Quando ele a
soltou por fim, conseguiu emergir da paralisia momentnea que a tinha
afetado e se apressou a retroceder um passo e a virar o rosto. Sabia que
estava vermelha como um tomate, mas tentou no pensar nisso. Quando
iria deixar de reagir assim diante aquele homem? Tinha certeza que
acabaria acostumando-se a sua presena cedo ou tarde, certo? A lembrana
do beijo que compartilharam na noite anterior se desvaneceria, e comearia
a lhe considerar um homem normal e corriqueiro.
Viu quando se despediu de suas irms e partiu para a porta principal, e
se sobressaltou quando Camellia lhe deu uma pequena cotovelada.
O que isso? perguntou, carrancuda.
Sua irm lhe indicou com um gesto donzela que estava esperando
junto porta, e disse:
A moa est tentando nos levar aos nossos aposentos, mas voc est
muito ocupada olhando embevecida a sir Royce.
Isso no verdade! disse em voz baixa, enquanto saa do salo
atrs dela.
No estou cega, Mary, fica olhando-o cada vez que est perto.
Mary corou ao notar sua prpria falta de dissimulao, e tentou explicar:
Claro que o observo, um homem diferente.
No vi que olhasse tanto ao conde.
Essa risadinha no te favorece em nada, Camellia.
Sua irm soltou uma pequena gargalhada, se aproximou mais, e puxou
pelo brao antes de dizer em voz baixa:
74

No tem nada, irmzinha. Inclusive eu, percebi o quanto bonito , e


sabe que no sou das que se deixam impressionar por qualquer homem
atraente.
A donzela as conduziu escada acima at um amplo corredor de escura
madeira polida. A luz do exterior entrava atravs de uma janela alta que
dava rua, e as luminrias que havia nas paredes estavam acesas. Ao longo
da parede da esquerda havia algumas banquetas e mesinhas com flores,
alm de uma grande quantidade de quadros.
A donzela abriu a primeira porta do corredor, que mostrou um espaoso
dormitrio, e comentou:
S h dois dormitrios preparados. H outros que podemos preparar
se o desejarem, mas no so to bonitos como estes.
Acredito que ser suficiente disse Mary, com voz vacilante.
Quando a donzela conduziu Lily e Camellia ao dormitrio ao lado, girou
pouco a pouco enquanto contemplava aflita o enorme aposento, que era
quase to grande como o salo que estiveram antes. O papel das paredes
tinha um estampado branco e azul, e tanto as cortinas das duas janelas
como as colchas da cama com dossel eram de um tom azul combinando. A
enorme cama tinha um colcho grosso que parecia muito macio, e ao lado
havia um pequeno degrau para ajudar a subir. No outro lado havia uma
chamin, diante desta, uma mesa com duas cadeiras, e para completar o
conjunto, um armrio, uma penteadeira, e uma grande arca de madeira que
estava colocada aos ps da cama. O mais surpreendente era que, apesar da
quantidade de mveis e do tamanho que tinham, o dormitrio era to
espaoso, que no parecia abarrotado.
Jamais sonhei que pudesse ser assim! exclamou Rose, que estava
to boquiaberta quanto ela.
Nem eu.

75

No acho estranho que tanto sir Royce como o conde duvidassem de


nossos motivos, muitas pessoas adorariam viver em um lugar como este.
Realmente acha que vai nos deixar viver aqui? a ideia parecia assust-la
um pouco.
No sei, mas parece que acredita em ns.
Nesse momento, Lily e Camellia irromperam como um furaco no
dormitrio. Tinham as faces rosadas, e sorriam de orelha a orelha.
Nosso quarto incrvel!
Sim, quase to grande como esse estranho salo chins de baixo!
Sim, j sei Mary lhes indicou com um gesto seu prprio quarto.
A donzela me olhou como se eu fosse um inseto estranho quando lhe
agradeci acrescentou Lily Como no nos conhecamos, apresentei-me
e tentei lhe estreitar a mo.
Eu acredito que se escandalizou Camellia sentou na cama de um
salto, e suspirou com satisfao Mmm que delcia.
Lily se sentou junto a ela antes de dizer:
Este lugar maravilhoso, alguma vez viram tantas coisas finas
viram as cortinas de veludo? Sem falar das esttuas que espalharam por
toda parte! Tenho a impresso que estamos em um palcio depois de
uma breve pausa, acrescentou Mas as pessoas so um pouco estranhas.
Como sero nossas tias? Acham que o conde as convidar para que
deem sua opinio sobre ns? disse Rose.
Certamente so insuportveis e rgidas, provavelmente no nos
aceitaro na famlia disse Lily.
Se forem como seu pai, no duvido, mas me parece que a nica
opinio que conta a do conde comentou Mary.
Viram alguma vez algum to to?
Ao ver que Camellia no sabia como acabar a frase, Lily o fez por ela.
Aristocrtico?
76

Eu diria autoritrio disse Mary.


bastante arrogante, mas suponho que isso vem junto com as
pessoas aristocrticas.
Eu no estou to certa disso, Rose disse Lily Sir Royce
aristocrata, mas no me parece arrogante.
Tome cuidado Mary, tem uma rival interessada em ganhar o afeto do
cavalheiro.
Ao ouvir o comentrio em tom de brincadeira de Camellia, Rose olhou a
Mary com assombro.
certo? Voc gosta de sir Royce?
Camellia est brincando, no tenho nenhum interesse nele.
Foi Lily quem respondeu.
E por que no? Parece-me muito bonito e galante, nunca antes me
tinham feito reverncias to elegantes.
Isso no faz diferena disse Mary com exasperao.
Camellia soltou uma gargalhada antes de perguntar:
Quando lhe fizeram reverncias, Lily?
Bom, pode ser que seja a primeira vez, mas vi como se faz. O senhor
Curtem sempre
A conversa foi interrompida com a chegada de dois lacaios carregados
com a bagagem seguidos de duas donzelas; quando as malas foram
distribudas, uma delas foi ao quarto de Lily e Camellia, e a outra comeou
a colocar a roupa de Rose e Mary no armrio.
Mary se sentiu um pouco estranha ali sentada enquanto uma
desconhecida se ocupava de uma tarefa que poderia ser feita por ela
mesma, mas a jovem a olhou com tal expresso de assombro quando se
ofereceu para ajudar, que optou por fechar a boca e ficar onde estava.
No era a primeira vez que tratava com empregados, j que no botequim
trabalhavam uma cozinheira e o pessoal necessrio, mas suas irms e ela
77

sempre se ocuparam tanto de seus prprios quartos como de suas roupas, e


tambm ajudavam a limpar o estabelecimento e a cozinhar quando era
necessrio.
A sensao de estranheza que sentiu ao ver que lhe arrumavam a roupa
se intensificou quando a donzela retornou mais tarde para ajud-las a ser
vestir e pentear. Disse-lhe que no era necessrio, mas notou que foi
inconveniente de novo ao ver a expresso de seu rosto; alm disso, teve a
sensao de que qualquer vestido que usassem no contariam com a
aprovao da donzela, embora a jovem no fizesse nenhum comentrio a
respeito.
Sua me disse que uma moa deveria vestir roupa formal todas as noites
para jantar, assim tanto suas irms como ela tinham escolhido seus
melhores vestidos para aquele evento, as que usavam para ir missa aos
domingos, mas ao ver a expresso de preocupao que se estampou no
rosto da donzela, achou que no estavam altura do que se esperava de
uma dama britnica.
Apesar de tudo, no conseguiu captar o quanto fora do contexto eram
seus vestidos at que as quatro desceram ao primeiro andar. O conde e sir
Royce estavam esperando no vestbulo, elegantes com calas negras de
seda e jaquetas da mesma cor, camisas brancas, e lindas gravatasborboletas.
Tanto nos punhos de sir Royce como nas pontas de sua gravataborboleta apareciam rubis reluzentes, e embora as abotoaduras e o alfinete
de gravata de nix do conde parecessem mais simples, no havia dvida de
que no usava nada que fosse inferior ao que usava seu meio-irmo.
Junto a eles havia duas mulheres uma era uma dama imponente de
cabelo cinza e olhar duro, e a outra tinha o cabelo escuro e parecia uma
cpia mais jovem e magra da primeira. A mais velha usava um vestido
negro de cetim com uma sobressaia de encaixe e mangas com pregas, e
78

usava pingentes, colar e bracelete de diamantes. Mary no estava


acostumada a ver decotes to pronunciados, sobretudo em mulheres to
idosas.
A dama mais jovem usava um vestido de seda cor de vinho no mesmo
estilo de corte alto que a outra, com babados caindo em cascata a partir da
metade inferior da saia.
Sob o vestido apareciam scarpins no mesmo tom vinho, e exibia um
colar e pingentes de prolas.
A primeira impresso que passou pela cabea de Mary foi que sir Royce
estava muito bonito com roupa formal, e sentiu que seu corao acelerava.
Os tecidos de excelente qualidade e o elegante corte da roupa
complementavam com perfeio aquele corpo forte e masculino, seu porte
aristocrtico.
A segunda impresso que passou pela sua cabea foi o quanto
inadequados eram tanto os vestidos de suas irms como o seu prprio.
Alm do fato que as cinturas eram muito altas e era evidente que estavam
fora de moda, eram muito simples, e o nico detalhe era um babado do
mesmo material ao redor da barra.
As pessoas que tinha perante seus olhos pareciam prontas para participar
de um baile, e estava convencida que para aquelas duas damas seu vestido
no seria apropriado nem para ir ao mercado embora nenhuma delas
tivesse ido jamais a um lugar desses, obvio.
Ruborizou-se morta de calor ao ver a expresso de surpresa que
apareceu nos rostos do conde e das duas mulheres ao v-las chegarem, e
parou subitamente.
Sir Royce se aproximou dela imediatamente, e disse sorridente:
Boa noite, senhorita Bascombe. um prazer voltar a v-la.
Sentiu-se agradecida ao contar com seu apoio, e expulsou o ar que
estava contendo.
79

Obrigada.
Sou eu quem est agradecido, a imagem de um cavalheiro sempre
elevada quando est acompanhado de uma formosa mulher.
Creio que nossa roupa no est altura admitiu, em voz baixa.
Que bobagem, as joias e as sedas ficam embaadas perante sua
beleza.
Mary sabia que aqueles rebuscados galanteios eram absurdos, mas a
confortaram e a ajudaram a manter a calma.
O conde se aproximou para fazer as apresentaes de praxe.
Senhorita Bascombe, permita-me que a apresente a minha tia, lady
Euphronia Harrington, e a sua filha lady Elizabeth.
Ao constatar que no tinha mencionado quem eram suas irms e ela,
perguntou-se se o fez de propsito. Possivelmente estava colocando-as a
prova, comprovando se eram capazes de ganhar a aprovao do resto dos
parentes antes de lhes dar a devida acolhida no seio da famlia; de fosse
assim, estava quase convencida de que estavam condenadas ao fracasso,
porque no detectou a menor aprovao nas duas damas quando estas as
saudaram com um gesto de assentimento quase imperceptvel.
Depois de tensos e incmodos minutos, chegaram duas mulheres mais,
junto a um homem corpulento e sorridente que saudou todos com franca
afabilidade. As duas mulheres tinham o cabelo escuro com alguns fios
brancos, mas uma delas, lady Phyllida Kent, era quase to alta como lady
Euphronia, e a outra, lady Cynthia Atwater, era mais baixa e curvilnea. A
expresso de seu rosto denotava doura, e era a esposa do afvel
cavalheiro.
As trs damas mais velhas tinham um semblante parecido, e Mary viu
nelas um certo ar que lhe recordou o rosto de sua prpria me embora
fosse bastante difcil apreciar sob a rgida arrogncia que se refletia em
seus rostos.
80

O conde deu uma olhada no relgio que estava em seu bolso do colete, e
soltou um suspiro.
Parece que Fitzhugh decidiu no nos honrar com sua presena.
Nunca se sabe quando tempo teremos que esper-lo, assim proponho que
comecemos sem ele. Tias, prima Elizabeth, sou consciente de que estaro
se perguntando o motivo de meu convite
Quando lady Euphronia assentiu com altivez, ele respirou fundo para
continuar falando, mas foi interrompido pela sbita chegada de outro
cavalheiro.
Perdo, chego tarde outra vez? o homem parou subitamente, e
exclamou Tia Euphronia! Desculpe-me, por favor fez uma reverncia
que superava em elegncia as dos outros e foi saudando todo mundo,
embora sua expresso revelasse que estava bastante desconcertado.
Mary aproveitou aquela ronda de saudaes para observar com ateno
ao recm-chegado. Devia ser o tal Fitzhugh, e se podia lembrar, era o irmo
mais novo tanto do conde como de sir Royce. A semelhana era evidente.
Os trs eram altos e de ombros largos, embora Fitz fosse o mais alto dos
trs e tinha uma compleio mais definida que musculosa; alm disso, era
incrivelmente bonito.
Seu cabelo negro e espesso parecia alvoroado, mas o ar informal era
deliberado e fruto de um penteado meticuloso. Tinha os olhos de um
profundo tom azul e seu rosto estava muito bem cinzelado, mas o brilho
travesso que faiscava em seu olhar e a covinha que tinha no queixo lhe
salvavam de uma perfeio grega.
Perdo, no saberia dizer se fui informado que esta noite teramos
convidadas comentou, com um sorriso que deslumbrava.
No, no foi informado disse o conde convidei para jantar a
nossas tias para que conhecessem estas jovens damas, e estou certo que
voc tambm se interessar por sua histria.
81

Mary era consciente que suas irms e ela se converteram no centro de


todos os olhares, mas se obrigou a permanecer imvel e a aparentar
indiferena. O fato que sir Royce estivesse a seu lado lhe dava foras.
As senhoritas Bascombe so as filhas de nossa tia Flora... Suas
sobrinhas, tias, e nossas primas, Fitz.
Depois de alguns segundos de silncio absoluto, Fitz se ps a rir.
Nossas primas! A verdade que acredito que so muito belas para
estarem aparentadas com o bom Oliver e comigo, mas se for verdade,
reclamo o direito de lhes dar boas-vindas famlia depois de beij-las
uma por uma no rosto (o que produziu grande quantidade de risadinhas e
rubores), retrocedeu um pouco e acrescentou No posso lhes chamar
primas apenas, devem me dizer seus nomes. Eu sou seu primo Fitz
quando elas se apresentaram sorridentes, comentou Escolheram para
todas nomes de flores, que apropriado.
Tia Euphronia soltou um sonoro bufar, e admitiu:
A verdade que o tipo de breguice que faria Flora.
Parece muito com ela, Rose. muito bela comentou tia Cynthia,
sorridente.
A tia Phyllida contemplou carrancuda s quatro irms, e no final disse:
A verdade que no saberia dizer com certeza.
No devemos tomar decises precipitadas disse Euphronia.
Creio que no entenderam a situao, queridas tias disse o conde
No as convidei para que julguem a legitimidade de minhas primas, j
que os documentos que me entregaram parecem autnticos. No h dvida
de que so suas sobrinhas, as filhas legtimas de Flora Talbot e Miles
Bascombe, pensei que gostariam de ter a oportunidade de conhec-las.
Tia Euphronia lhe lanou um olhar gelado, mas tia Cynthia assentiu e
disse:

82

obvio. Sempre me perguntei o que teria acontecido com Flora, teria


gostado que me escrevesse para me dizer onde estava. Papai nos proibiu
que entrssemos em contato com ela, mas eu o teria feito se soubesse onde
estava deu um passo para elas antes de acrescentar ela est aqui?
Foi Mary quem respondeu.
No, senhora, sinto dizer que nossa me morreu faz pouco tempo.
Tia Cynthia a olhou com pena, e disse com voz suave:
Lamento de corao. Flora era pouco convencional, mas acredito que
papai foi muito duro com ela.
Tia Euphronia soltou outro bufar antes de comentar com secura:
Era ingovernvel, e todos sabemos. Papai estava em todo seu direito
ao expuls-la.
No duvido, mas isso no tem mais importncia agora disse o
conde, com um sorriso tenso J hora de jantarmos Permite-me que a
conduza ao salo de jantar, tia Euphronia?
Os cavalheiros ofereceram o brao s damas para conduzi-las ao salo,
que estava a poucos metros, em uma ordem estabelecida que todos seus
parentes britnicos pareciam conhecer muito bem, embora Mary no
conseguisse entender. Lorde Kent no acompanhava a sua esposa e a
ordem no parecia estabelecer-se por idades, mas, em qualquer caso,
alegrou-se ao ver que sir Royce lhe oferecia seu brao.
Enquanto foram para o salo, depois de tia Phyllida, seguidos por suas
trs irms, ele a olhou sorridente e lhe perguntou:
J est farta da aristocracia?
Tudo me parece um pouco formal.
Stewkesbury bastante tradicional. Nem sequer tem que parar para
pensar em quais so as normas para cada situao, sabe tudo muito bem.
Nesse caso, suponho que sabe o que ter que fazer quando quatro
primas aparecem de improviso.
83

Ele soltou uma gargalhada antes de responder.


No, acredito que em uma situao assim um mero novato, e to
ignorante como eu. A verdade que inusitado v-lo assim.
E voc est desfrutando.
Um pouco admitiu, com outra gargalhada.
Por que? No gosta dele?
Ele a olhou com assombro.
Caramba, uma mulher muito direta, no ?
E voc um homem que responde com franqueza?
No tenho inconveniente em faz-lo, mas acaba de me fazer uma
pergunta que difcil de responder, e como j chegamos ao salo, creio
que no h tempo para a resposta.
O salo de jantar era uma ampla sala com uma longa mesa central
rodeada de cadeiras. No centro da tal mesa havia um enorme vaso com
flores secas, e duas elegantes fruteiras a meio caminho entre o vaso e os
extremos da mesa. Encostado em uma das paredes havia um buffet ladeado
pelos criados.
Parecia que tambm havia uma ordem estabelecida para sentar, e Mary
permaneceu em silncio enquanto seus parentes britnicos ocupavam com
naturalidade seus respectivos lugares; por sorte, sir Royce a acompanhou
cadeira que lhe correspondia, ajudou-a a acomodar-se, e se sentou junto a
ela enquanto trs criados se apressavam a afastar as cadeiras destinadas a
suas irms. Lily se sentou junto a ela, mas Camellia e Rose estavam bem na
sua frente e desfaziam a ordem de cavalheiros e damas intercalados.
Contemplou a mesa com desnimo. Havia pratos, tigelas e copos de
diferentes tamanhos, sem falar da infinidade de garfos, facas e colheres a
verdade era que no tinha nem ideia para que serviam metade daqueles
utenslios. Ao ouvir que tia Phyllida comeava a descrever a pera que
tinha assistido na noite anterior, suspirou enfadada.
84

Ia ser uma longa e insuportvel noite.

Captulo 7
Os criados se agitavam ao redor da mesa, enchendo taas com cuidado
ou servindo comida. Ao ver que tia Phyllida lanava um estranho olhar a
Rose quando ela agradeceu a um deles com um sorriso, Mary teve certeza
que sua irm acabava de cometer uma gafe, mas nesse momento no podia
preocupar-se com isso. Estava muito ocupada tentando adivinhar com qual
talher devia comer seu peixe.
Olhou de esguelha a sir Royce, que estava a sua direita, e ao v-lo
segurar um garfo e uma faca, selecionou os mesmos. Enquanto comiam,
comeou a notar que ele segurava os talheres levemente, e que deixava a
mo bem em cima do correto durante poucos segundos antes de ergu-lo
sem pressa. Era bvio que estava fazendo assim para ajud-la.
No pde evitar soltar um risinho abafado, e quando o olhou com
dissimulao, piscou o olho em um gesto brincalho antes de voltar a
comer.
A conversa era pausada e confusa. No princpio se reduziu a um ou
outro comentrio sobre o tempo, mas Fitz parecia decidido que o grupo
continuasse conversando, e enquanto tomavam sopa olhou sorridente para
Rose e para Camellia e lhes perguntou de que zona dos Estados Unidos
procediam.
Da Pensilvnia.
Foi Rose quem lhe respondeu, apesar de no gostar de falar com
desconhecidos e devia sentir-se muito coibida nesse momento.
85

Ah. Ali est a Filadlfia, certo?


Mary entrou na conversa, e respondeu no lugar de Rose.
Sim, mas ns viemos de uma localidade muito menor chamada Three
Corners.
Mas vivemos em vrios lugares comentou Camellia.
Passamos uma temporada em Maryland, e depois fomos granja
disse Lily.
Seu pai tinha uma granja? Que interessante, tinha muitos
arrendatrios? perguntou-lhes tia Cynthia.
Arrendatrios? Lily a olhou desconcertada.
Sim, pode ser que vocs usem outra palavra as pessoas que cuidam
das terras.
No tinha trabalhadores, encarregava-se de tudo ele mesmo. Ns o
ajudvamos, claro disse Mary.
Ao ver que todos ficavam rgidos e as olhavam como se fossem insetos
estranhos, Mary comeou a indignar-se e os olhou desafiante. Aquelas
pessoas pareciam escandalizar-se por bobagens.
Vivamos na fronteira. Onde as famlias se ocupam de suas prprias
granjas, que no costumam ser muito grandes. Todas ns ajudvamos a
semear e na colheita.
Entendo tia Euphronia arqueou as sobrancelhas com um gesto
cheio de desdm.
Embora uma de ns tivesse que se encarregar dos rifles e fazer a
guarda, claro Mary disse de forma deliberada, guiada possivelmente por
algum impulso de diabo travesso. Quando todos se viraram para olh-la
boquiabertos, acrescentou Para dar o alerta, caso os ndios aparecessem.
Tia Cynthia soltou uma exclamao de horror. Rose deixou escapar um
som estrangulado, e se apressou a tampar a boca com o guardanapo
enquanto comeava a tossir.
86

ndios? ndios selvagens? lorde Kent tinha os olhos arregalados.


Muito selvagens, era um lugar no limite da civilizao Mary sabia
que no era bonito que zombasse, mas no pde evitar. A atitude
aristocrtica de seus parentes britnicos era das mais irritantes.
E vocs carregavam pistolas? aquilo parecia horrorizar tia
Phyllida ainda mais que os ndios selvagens.
Sim, e tambm uma faca assegurou Camellia.
Tnhamos que estar preparadas para lutar.
Mary disse com toda tranquilidade, e teve que conter uma gargalhada
quando uma das damas soltou outra exclamao de horror. Olhou de
esguelha a sir Royce para ouvi-lo fazer um som abafado, e viu que tinha o
olhar fixo em seu prprio prato e os lbios apertados com fora.
Tambm foi muito til andarmos armadas depois, quando papai
comprou o botequim comentou Rose.
Mary a olhou surpreendida; parecia que sua doce irmzinha tambm
estava farta da atitude condescendente de suas tias.
Seu pai tinha um botequim? as sobrancelhas de tia Euphronia
estavam a ponto de alcanar o cabelo.
Sim, vivamos na parte superior.
O que? Quatro moas, vivendo em
Nessa ocasio j tnhamos idade suficiente para ajudar comentou
Mary Cozinhvamos, servamos a comida, varramos enfim, coisas
assim. Papai no gostava de contabilidade, assim eu me encarregava disso.
Deus do cu a voz de tia Cynthia era apenas um sussurro.
As pistolas eram mais teis quando tnhamos que interromper uma
briga, o rifle no prtico nas distncias curtas acrescentou Camellia.
Fitz se ps a rir, e sir Royce fechou os olhos e se apressou a cobrir a
boca com a mo. Depois de lhe fulminar com o olhar da cabeceira da mesa,
o conde as olhou com severidade.
87

Selvagens! exclamou tia Euphronia, escandalizada So umas


selvagens, Stewkesbury. Espero que no esteja pensando em apresent-las
na sociedade, seria uma insensatez. Nos tornaramos os bobos da nobreza.
Uma Talbot vivendo em cima de um botequim inconcebvel!
Foi tia Phyllida quem fez o comentrio, e a filha de tia Euphronia
assentiu com vigor do lado oposto da mesa.
Ao menos bvio que Flora as ensinou a falar, porque tm uma
dico passvel apesar desse sotaque peculiar, mas quanto a todo o resto
tia Euphronia estava arrepiada.
No fale de ns como se no estivssemos aqui! Se quer nos criticar,
faa-o cara a cara disse Mary, furiosa.
A dama se virou para olh-la com uma altivez que sem dvida tinha
intimidado vrias pessoas, mas a nica coisa que despertou nela foi uma
vontade enorme de lhe dar um murro.
Estava falando com o conde, que a pessoa responsvel por todas
vocs. Que Deus o ajude, mas sobre ele recai a tarefa de tentar lhes colocar
na linha disse em um tom lento e moderado, como se estivesse falando
com algum meio surdo ou com poucos miolos.
Ele no tem nenhuma autoridade sobre ns! exclamou Camellia.
Tem todo o direito de controlar seu comportamento enquanto estejam
vivendo na sua casa! Est claro que algum tem que assumir essa tarefa,
jamais em minha vida vi moas to mal educadas.
As quatro irms comearam a protestar de uma vez, e como tanto tia
Phyllida, lorde Kent e tia Euphronia comearam a falar tambm, o
resultado foi um verdadeiro caos.
Silncio! a voz do conde acabou com a discusso de repente. Ao
ver que todos se calaram, olhou a Mary e a suas irms e lhes disse com
firmeza No devem falar assim com pessoas mais velhas, uma
descortesia. Tia Euphronia, tia Phyllida, lembrem-se que estas jovens esto
88

sob minha responsabilidade, no a sua. Supus que vocs gostariam de ter a


oportunidade de conhecer as filhas de sua falecida irm se virou de novo
para as Bascombe E tambm supus que vocs desejariam conhecer seus
parentes, mas bvio que me equivoquei em ambos os casos. No
necessrio que se gostem, mas exijo que todos se comportem com algum
decoro na minha presena seu olhar foi passando por todos eles.
Tem razo, sinto muito disse Mary, contida.
Aquelas mulheres eram as irms de sua me, e teriam que estender suas
mos em vez de julgar como se vestiam ou como se comportavam; no
fundo, sabia que o ressentimento que sentia procedia de sua prpria
insegurana.
Virou-se para elas, e disse:
Sinto ter sido to grosseira, no deveria ter falado assim. Garanto que
minha me me ensinou a tratar com respeito os mais velhos, e estaria muito
zangada se soubesse que no cumprimos seus ensinamentos.
Suas irms se desculparam tambm. Diferentemente de tia Cynthia, que
as olhou com um sorriso cheio de compreenso, tia Euphronia se limitou a
assentir com ar glacial; nem tia Phyllida nem ela estavam dispostas a
desculpar-se por sua vez.
O resto do jantar transcorreu em um ambiente mais calmo, e assim que
terminou, Mary disse que tanto suas irms como ela estavam cansadas e
que preferiam retirar-se a seus aposentos. Sir Royce ficou de p
imediatamente, ajudou-a a levantar-se da cadeira, e lhe ofereceu seu brao.
Me permita que a acompanhe.
Acredito que posso percorrer sozinha o longo trajeto at meu quarto
disse ela, em tom de brincadeira, antes de segurar seu brao.
Saram sem pressa precedidos por suas irms, que estavam claramente
desejosas de escapar do salo.

89

Espero que no permita que suas tias a desanimem, senhorita


Bascombe.
Se acredita que vou deixar que o faam, por que no me conhece
muito bem.
A verdade que suspeitava que no conseguiriam. Esclareo que pe
a prova a pacincia de todos os membros da famlia e de todos em geral.
No queria ter vindo, mas me armei de toda minha pacincia. No podia
permitir que suas irms e voc enfrentassem a elas sozinhas.
Que valente de sua parte disse ela, com uma risadinha.
Essas lnguas afiadas me lanaram uma boa quantidade de
comentrios cortantes, assim aprendi a ser precavido.
Obrigada por me ajudar durante o jantar.
Agradeo suas palavras, mas no sei a que se refere.
Percebi que ia me indicando os talheres que deveria usar, teria me
sentido perdida sem voc. No tente negar o que fez. Agradeo de corao,
acho que minhas irms e eu necessitamos toda a ajuda possvel neste lugar.
Sei por experincia prpria como difcil ser um recm-chegado na
famlia Talbot.
Pararam ao p da escadaria apesar de que suas irms j estavam subindo
apressadas, conversando animadamente. Virou-se para olh-lo, e estendeu a
mo. Quando ele a agarrou com suavidade, disse-lhe:
Estou ciente de tudo o que tem feito por minhas irms e por mim, e
estou muito agradecida. Todas estamos.
No lhe soltou a mo apesar de que deveria faz-lo, apesar de que ela
deveria afastar-se. Enquanto se olhavam em silncio, Mary sentiu que seria
muito fcil se perder naqueles olhos. Tinham um tom verde escuro sob a
luz das velas, e as pupilas suavizavam a ntida intensidade de seu olhar.

90

Sentiu o impulso de lhe acariciar a face, queria saber o que sentiria ao


tocar aquela pele com a mo. Que Deus a ajudasse, mas queria que voltasse
a beij-la.
Perguntou-se se ele estava pensando o mesmo, se tambm estava
recordando o beijo da noite anterior, e soube com certeza que sim ao ver
que seus olhos se obscureciam mais e se fixavam por um momento em seus
lbios. Pensou que ele no cometeria o atrevimento de beij-la de novo, e
muito menos ali, mas no fundo desejou com todas suas foras que o fizesse.
Depois de um longo momento, ele fez uma pequena reverncia e lhe
roou a mo com os lbios em uma carcia aveludada que a estremeceu dos
ps a cabea. Ao lhe ver esboar um sorriso cheio de satisfao e o brilho
que se refletia em seus olhos, teve certeza da reao que provocou nela; de
fato, estava convencida que o fez de propsito.
Boa noite, senhorita Bascombe.
Boa noite conseguiu falar com muita dificuldade, e correu escada
acima. No pde evitar olhar para baixo ao chegar ao patamar, e viu que ele
continuava olhando-a.
Enquanto andava apressada para seu dormitrio, foi incapaz de apagar o
sorriso que lhe iluminava o rosto.

Ao entrar no quarto se surpreendeu ao ver Rose despindo-se com a


ajuda de Jenny, uma das donzelas, que estava lhe desabotoando os botes
das costas com eficincia. Enquanto a criada a saudava com uma pequena
reverncia, sua irm lhe lanou um olhar implorante, assim disse com
calma:
No era necessrio nos esperar acordada para nos ajudar, Jenny
conteve um suspiro ao ver que a jovem a olhava com a expresso de
desconcerto que comeava a ser muito mais familiar.
91

meu trabalho, senhorita.


Certamente te far bem um bom descanso. Rose e eu nos ajudamos
mutuamente com os botes h anos.
A criada a olhou vacilante, e Rose aproveitou para afastar-se dela
enquanto com uma mo segurava a parte superior do vestido contra o peito.
E o que far com seu cabelo? No quer que o solte e o escove?
Tambm somos capazes de fazer isso ns mesmas ao ver que
continuava indecisa, recordou a forma com a qual o conde dispensou o
mordomo naquela tarde.
- Isso tudo por agora.
Sim, senhorita a donzela fez outra reverncia, e se foi
imediatamente.
Graas a Deus! Rose soltou um suspiro de alvio, e deixou cair o
vestido Quando me disse que iria me ajudar a me despir, no soube
como reagir! No queria ser descorts com ela, mas no me sentia cmoda
me despindo diante de uma desconhecida agarrou o vestido do cho, e
depois de dobr-lo e de deix-lo a um lado, comeou a desabotoar a angua
No entendo essas pessoas, nem sequer se penteiam sozinhas!
um lugar muito diferente Mary se virou para que sua irm lhe
desabotoasse o vestido, e acrescentou Se nos ajudam a nos vestir e a nos
despir, est claro que no nos permitiro varrer nem tirar o p. agradvel
no ter que trabalhar, mas o que se supe que teremos que fazer durante
todo o dia?
No sei. Deus, tomara pudssemos retornar para casa!
Mary se virou para ela, e a abraou com fora.
No chore, por favor. De verdade se sente to mal aqui?
Sua irm engoliu com fora, retrocedeu um passo, e esboou um sorriso
trmulo.

92

No, claro que no. Estou me comportando como uma tola, suponho
que estou cansada. que tudo to estranho se sentou diante da
penteadeira, e comeou a tirar as presilhas do cabelo.
Mary tirou o vestido e vestiu a camisola, e no final comentou:
apenas uma questo de tempo, logo acabaremos nos acostumando.
Sim, tem razo Rose suspirou pesarosa, e admitiu que sinto
falta de nosso lar.
Sei, eu tambm.
Tudo o que fazemos est errado neste lugar. Nossa roupa est fora de
moda no, inclusive pior que isso. Comparadas com as outras
mulheres, esta noite parecamos umas qualquer.
E ainda por cima, pobretonas.
Rose esboou um sorriso.
Exato, umas qualquer pobretonas. J sei que no se deve ser vaidosa,
mas no suporto a idia de que pareamos despropsitos. Inclusive os
homens se vestem com mais elegncia que ns.
Voc nunca poderia parecer um despropsito, Rose. Apagaria o
rastro de qualquer mulher embora se vestisse com farrapos.
Parece-me que no est sendo objetiva a olhou com um sorriso
cheio de afeto, e acrescentou Voc tambm apagaria a todas, mas
mesmo assim no foi embaraoso para voc? Eu me senti como uma
boba, tenho certeza que pensaram que somos provincianas que no sabem
se vestir e suponho que tenham razo. Apesar de todas as explicaes de
mame, no esperava que se vestissem para jantar como se fossem assistir
ao baile do governador.
A verdade que me senti desconfortvel. Estamos muito
desambientadas.
Os criados acreditam que somos estranhas, e nada do que vejo me
parece familiar. Tenho medo de tocar algo desta casa por medo de quebrar,
93

Mary. Nossos parentes nos odeiam, e prefeririam que no tivssemos


vindo.
No nos odeiam. O primo Fitz me pareceu agradvel e simptico,
no se comportou com altivez nem se ofendeu; de fato, estou quase segura
de que riu durante nossa representao.
Rose a olhou sorridente atravs do espelho, e comentou:
Fomos bastante malvadas ao lhes escandalizar de propsito, no
fomos?
Sim, mas no pude conter o desejo de exagerar um pouco.
Um pouco? Que eu recorde, nunca foi aos campos armada com um
rifle para afugentar ndios selvagens; de fato, tinha dez anos quando
deixamos a granja. E tampouco recordo os ndios em questo.
Sim, foi uma mentirinha, mas certo que trabalhvamos no
botequim, que vivamos na parte superior e que havia briga de vez em
quando.
No me arrependo do que dissemos, no pude me conter quando vi
suas caras horrorizadas.
Tia Cynthia no nos tratou to mal. Sorriu-nos, e tenho a impresso
de que realmente teria gostado de manter contato com mame.
Sim, verdade.
Pode ser que nossas outras tias no sejam to horrveis como
parecem, possivelmente deveramos fazer um esforo maior e as tratar com
cortesia. Logo gostaro de ns quando nos conhecerem melhor, irmzinha.
Todo mundo te adora.
No seja tola, isso no verdade.
Bom, admito que possa haver alguma pessoa que seja incapaz de te
querer porque tem a alma pobre, mas no sei quem poderia ser.
O pai de Sam Treadwell.
Mary a olhou surpreendida ao notar certo tom de amargura em sua voz.
94

O proprietrio do moinho? No diga tolices, nem te conhece.


Conhece-me o suficiente para dizer que a filha de um taberneiro no
bastante boa para seu filho.
O que? ajoelhou-se junto a ela, e a olhou atnita verdade?
Sam Treadwell te ofereceu casamento?
No, claro que no. Sabia que seu pai no permitiria que nos
casssemos, e seria incapaz de enfrent-lo Rose comeou a escovar o
cabelo com mais fora do que necessrio.
Mary no soube o que dizer. Sam Treadwell era um dos muitos homens
que sempre pareciam girar ao redor de Rose, e embora fosse bonito e
afvel, jamais tinha prestado muita ateno nele. Quando viviam em Three
Corners, sua irm o mencionava de vez em quando, s vezes fazia aluso a
alguma notcia que lhe tinha contado ou a algum comentrio que fez, mas
que ela recordasse, jamais tinha confessado que tivesse preferncia por ele.
Rose! Sente? Sente algo por ele?
No. Bom, a verdade que sua irm corou e afastou o olhar.
Sim, voc sente! Por que no me disse isso?
Para que? Sabia que seu pai nunca nos daria sua permisso. Sam me
disse que estava tentando convenc-lo, mas eu sabia que o senhor
Treadwell no dos que mudam de opinio. No te disse nada por medo
que lhe dissesse algo a respeito.
Pois claro que diria como se atreve a pensar que no o bastante
boa para seu filho? Merece ter quem voc quiser!
Entende, no ?
Sim, mas teria gostado que tivesse me contado isso de qualquer jeito.
Foi duro deixar Sam? Teria preferido que ficssemos?
Claro que no. Ele disse um monte de coisas bonitas, mas no me
pediu que me casasse com ele; na verdade, duvido que tivesse chegado a
ter coragem de faz-lo, porque seus pais so pretensiosos soltou uma
95

risadinha antes de acrescentar Eu gostaria que vissem como vivem


nossos primos!
Sim, no acredito que o senhor Treadwell se atrevesse a dizer agora
que no bastante boa para seu filho.
Em qualquer caso, no penso perder mais tempo esperando Sam.
Mame tinha razo, vir para c era o melhor que podamos fazer. Lily e
Camellia tero uma vida melhor; alm disso, se tivssemos ficado,
certamente Cosmo as teria enrolado para me obrigar a casar com o senhor
Suttersby, e a mera ideia me faz estremecer. Nos livros de Lily, as
mulheres sempre dizem que preferem morrer antes de suportar as
insinuaes de certos homens.
Sim, e me parecem tontas. Acho prefervel acabar com o tipo em
questo que com si mesma.
Sua irm ps-se a rir.
Acredito que voc seria capaz disso, mas no o que sinto a respeito
do senhor Suttersby. Acredito que preferiria suicidar-me antes de me casar
com esse homem to detestvel. Tem o cabelo cinza, os dentes marrons, e
quando me olha estremeceu s de lembrar, e deixou a frase
inacabada.
No vai ter que fazer nenhuma das duas coisas, te esquea dele
disse Mary com firmeza E se Sam Treadwell foi to fraco, te esquea
dele tambm. Aqui encontrar algum muito melhor para se casar.
Rose a abraou, e disse esperanada:
Fala srio? Acha que encontraremos homens que valham a pena
neste lugar? Todo mundo parece muito frio e superficial.
As palavras de sua irm a fizeram pensar em sir Royce, na sensao de
seus braos rodeando-a, no sabor de seus lbios, e esboou um pequeno
sorriso travesso. Estava claro que sir Royce Winslow no era um homem
frio.
96

Conhecemos poucos homens britnicos, Rose.

Certamente

encontrar algum que voc goste.


Sim, tem razo; alm disso, o conde parece ter nos aceitado como
membros da famlia. Acho que tudo vai ficar bem. Agora tudo nos parece
estranho, mas com o tempo acabaremos nos acostumando ergueu os
ombros, e a olhou sorridente. Levantou-se da penteadeira, e comeou a
prender o cabelo em uma grossa trana com uma habilidade proveniente da
prtica.
Mary a conhecia profundamente e sabia que aquele sorriso era forado,
mas estava convencida que sua irm iria se esforar por honrar suas
palavras. Como era to tmida e to doce, as pessoas costumavam pensar
erradamente que era fraca, mas na realidade tinha uma grande fora
interior. Sim, sabia que suas rgidas e aborrecidas tias acabariam aceitando
Rose mas Camellia e ela mesma, seria muito mais complicado.
Sentou-se com um suspiro diante da penteadeira, soltou o cabelo, e
comeou a escov-lo. Decidiu falar com Camellia no dia seguinte sobre a
necessidade de comportar-se com tato e diplomacia, sobretudo no
princpio. Estava disposta a controlar sua indisciplinada lngua pelo bem de
suas irms, e tentar se relacionar bem com aquelas pessoas por mais que
lhe custasse.
Quando estava pronta para se deitar, emergiu das divagaes que a
deixaram absorta e se levantou da penteadeira. Rose j estava dormindo,
mas como tantas outras vezes, ela estava muito agitada para poder pregar o
olho, apesar do cansao. Vestiu a bata sobre a camisola para se proteger do
frio e se enrolou em uma das cadeiras que havia diante da chamin, mas
no conseguiu deixar de pensar com apreenso no futuro que as aguardava.
Pensou que um livro a ajudaria a deixar de lado as preocupaes. Foram
obrigadas a deixar todos os que tinham nos Estados Unidos, porque

97

pesavam muito para lev-los na bagagem, mas sabia que deveria existir
uma biblioteca na casa.
Vacilou por um momento, porque no gostava da ideia de perambular
naquelas horas de bata e camisola por uma casa que quase no conhecia.
Corria o risco de encontrar-se com algum, mas os convidados j deviam
ter partido, e o conde j estaria em seus aposentos.
Acendeu a vela do candelabro, e saiu com cuidado do quarto.
Surpreendeu-lhe um pouco ver que as luminrias das paredes estavam
ainda acesas, embora com pouca fora, e o corredor estava iluminado com
uma luz tnue. Foi com rapidez para a escadaria, e desceu sem fazer
barulho graas s delicadas sapatilhas que calava.
Ao chegar ao primeiro andar, entrou pelo corredor onde estava o salo
de jantar, porque lhe pareceu mais provvel que a biblioteca estivesse por
ali. Ao chegar primeira porta, viu um elegante salo muito maior que o de
estilo chins daquela tarde. Seguiu avanando pelo corredor, mas ao ouvir
um murmrio de vozes parou subitamente e aguou o ouvido. Sups que
poderia tratar-se de algum criado, mas nesse momento ouviu profundas
gargalhadas masculinas e notou que procediam do salo, cuja porta
entreaberta deixava sair um feixe de luz que iluminava o cho do corredor.
Perguntou-se por um instante se os convidados ainda estavam ali, mas
desprezou a ideia porque j era muito tarde. No havia sons nem
movimentos que indicassem que os serviais ainda estavam trabalhando, e
as luzes da parte posterior da casa estavam apagadas. Certamente se tratava
dos irmos, que estavam conversando enquanto tomavam uma taa de
brandy ou de vinho do porto. Deu meia volta disposta a retornar a seu
dormitrio e esquecer-se do livro, mas a curiosidade ganhou a partida e,
depois de uma ligeira vacilao, aproximou-se com cuidado da porta
entreaberta.

98

Para Royce foi um alvio quando o resto dos convidados, com exceo
de Fitz, partiram pouco depois que as Bascombe se retiraram. Depois que
Stewkesbury indicasse quantos criados podiam retirar-se, os trs se
dispuseram a desfrutar de uma taa de porto e de um bom brandy, e durante
alguns minutos se limitaram a beber e a fumar em um cmodo silncio,
como tantas outras vezes.
Fitz lanou um olhar divertido a seu irmo mais velho, e comentou:
Bem, Oliver, parece que vais assumir o papel de pai.
A situao te parece muito divertida, no ? Claro, no te apareceram
do nada quatro primas casadouras alfinetou o conde, carrancudo.
Sobretudo primas assim Fitz soltou uma gargalhada antes de
acrescentar Viu a expresso de tia Euphronia quando Mary explicou que
estavam acostumadas a andar armadas para defenderem-se dos ndios?
Pensei que os olhos de Kent fossem sair das rbitas disse Royce.
Sim, muito divertido tripudiar de nossas tias, mas vou ter que fazer
algo com as quatro moas. Como demnios as encontrou, Royce?
No as encontrei, foi pura casualidade. Estavam perseguindo pela rua
um tipo que lhes tinha roubado a carteira, e eu o detive. Percebi
imediatamente que estavam perdidas no porto.
O conde o olhou boquiaberto, e ao final disse:
Estavam no porto? Deus, a coisa piora a cada momento!
Acabavam de chegar da Amrica. Como no tinham nem ideia de
onde ir nem o que fazer, levei-as a uma estalagem para que passassem a
noite, mas ainda no sabia a identidade delas. Esta manh, quando Mary
me disse que esteve procurando por voc, supus que eram estelionatrias
que planejaram encontrar-se comigo, mas no demorei em me convencer
que era muito pouco provvel. Era impossvel que soubessem que eu ia
procurar Gordon naquela casa de jogo clandestino.
99

Gordon? O Gordon de tia Euphronia? Que demnios estava fazendo


ali? Supe-se que est em Oxford!
Diabo, tinha me esquecido. Disse-lhe que no te diria nada se ele
contasse tudo a seu pai.
Expulsaram-no da universidade, isso? o conde soltou um suspiro
No me interessa, que seus pais lidem com ele. Eu j tenho muitos
problemas com minhas novas primas.
Est certo de que so suas primas? Comprovou? perguntou
Royce.
Sim, no h nenhuma dvida. Depois de conhec-las, fui ao quarto
de estudos e procurei os velhos livros de minha tia.
Assim realmente comprovou sua letra, no? disse Royce, ao
recordar o comentrio que Mary fez naquela tarde.
obvio. No pensa que iria acreditar sem mais nem menos que a
carta era de minha tia, certo? Tia Flora escreveu seu nome em vrios livros,
e tambm havia vrias cadernetas com redaes delas. A letra da tal carta
coincide contemplou carrancudo sua taa, e ao final acrescentou
Tambm dei uma olhada no retrato dos filhos do av que est exposto na
galeria do segundo piso, e tia Cynthia tem razo ao dizer que Rose
Bascombe se parece muitssimo com tia Flora.
Assim no h dvida possvel, so nossas primas comentou Fitz.
Isso acredito. Apenas questionvel a autenticidade das certides de
nascimento e o certificado de casamento, no tenho forma de saber se so
falsificaes.
Se no forem autnticos, existiria a possibilidade de que as moas
tivessem nascido fora do casamento.
Sim, mas me parece bastante improvvel. Tia Flora desobedeceu a
seu pai, mas isso no implica que estivesse disposta a deixar de lado todos
os convencionalismos e que decidisse no casar-se com Miles Bascombe;
100

de fato, rebelou-se porque queria casar-se com ele, assim deduzo que o fez
quando fugiu de seu pai.
Falta uma das certides de nascimento, no ? disse Royce.
Sim, mas acredito que isso confirma que esto dizendo a verdade. Se
tivessem planejado fraudar algum fazendo passar as quatro moas
ilegtimas por legtimas, o normal seria que tivessem falsificado todas as
certides de nascimento. Para que deixar uma? Assim s se conseguiriam
gerar dvidas; alm disso, por que optariam pr nasceram todas em lugares
diferentes? muito trabalho, e para nada. Toda esta histria to estranha,
que acredito que verdadeira o conde agarrou a garrafa, e encheu de
novo os copos.
O que pensa fazer? perguntou Fitz, antes de tomar um gole.
bvio que estou obrigado a me encarregar delas; e afinal, so
membros da famlia Talbot.
E isso o principal, claro resmungou Royce, em voz baixa.
O conde o olhou carrancudo, e disse:
Sim, claro que , tendo em conta que estamos falando sobre a
responsabilidade por quatro pessoas. No tenho nenhum interesse em dar
asilo a todos os rfos que encontre pela rua.
No te zangue. J sabe que Royce adora aproveitar qualquer
oportunidade para deixar claro que no um Talbot.
Oua, irmozinho, devo recordar que ainda posso dar-lhe uma boa
surra?
Fitz se ps a rir antes de responder:
No conseguiu desde que fiz dezenove, Royce.
Sim, de acordo, os dois so pugilistas magnficos, mas estamos
falando das irms Bascombe disse o conde.
um assunto muito complicado, pena que sejam parentes nossas
Fitz soltou um suspiro exagerado.
101

Seus irmos o olharam com exasperao, e Royce continuou a conversa


normalmente.
O que pensa fazer com elas, Oliver?
Est claro que no posso jog-las na rua e deixar que morram de
fome; alm disso, acredito que o av teria feito s pazes com sua filha se
tivesse oportunidade.
Falou-me dela algumas vezes, mas no me lembrava at hoje; que eu
recorde, no chegou a me dizer que se chamava Flora, mas falou dela com
arrependimento.
Se estava arrependido, uma pena que no mudasse seu testamento.
Suponho que nem sequer considerou a possibilidade que Flora
pudesse retornar; de fato, acredito que a dava por morta. bvio que no
estava informado da existncia de suas netas.
No tenho nem ideia do que vou fazer com quatro moas, em
especial moas que no esto preparadas para enfrentar sociedade
londrina. Sinto-me obrigado a fazer algo mais que as alimentar, vestir, e as
levar a viver em algum canto longnquo no campo. Merecem um dote,
serem apresentadas na sociedade, terem a oportunidade de encontrar
marido e casarem-se.
Imagino Camellia em um baile, explicando como usar uma faca
comentou Fitz, com um sorriso de orelha a orelha.
Me refiro a isso. Apesar do muito que detesto a temporada social,
suponho que poderia aguenta-la se no tivesse opo, mas estas moas
deixariam horrorizadas

toda

sociedade.

No

teriam

nenhuma

possibilidade de conseguir um bom casamento, nem de conquistar a


aceitao da nobreza.
uma pena que no possa cas-las antes que tenham que enfrentar o
mundo comentou Royce, em tom de brincadeira Poderia encontrar um

102

fazendeiro, ou algum comerciante desejoso de aparentar-se com o conde de


Stewkesbury, e assim se livraria do problema.
Quer se casar com uma delas, Royce? Nosso av gostaria de v-lo
unido aos Talbot.
O conde disse em tom de brincadeira, mas Royce ficou muito srio e
disse com voz cortante:
Acredita que estaria disposto a me prender a uma mulher macho
meio selvagem de origem questionvel s para unir meu nome ao dos
Talbot?
No seja tolo, estava brincando. Sabe que jamais te pediria que te
casasse com algum assim para me liberar de um problema.
Antes que Royce pudesse responder, a porta se abriu de repente e Mary
Bascombe irrompeu furiosa no salo. Usava bata e sapatilhas, seu cabelo
escuro caa solto sobre os ombros, e seu rosto transtornado parecia o de um
anjo vingador.
No necessrio que nenhum de vocs se preocupe como nos casar.
Minhas irms e eu iremos desta casa amanh mesmo, assim no tero que
livrar-se de nenhum problema.

103

Captulo 8
Os trs homens a olharam boquiabertos durante segundos, e foi Oliver o
que se recuperou primeiro. Ficou de p transbordando dignidade apesar de
estar em mangas de camisa, estava com a gravata-borboleta afrouxada e
segurava um copo de licor na mo, e disse com firmeza:
No seja absurda. J lhe disse que admito que todas vocs so minha
responsabilidade, assim no precisa

No

viemos

em busca de algum que assumisse uma

responsabilidade, s queramos conhecer nossa famlia! fulminou Royce


com o olhar, e disse Que eu saiba, no pedimos a ningum que cometa o
grande sacrifcio de casar sem mais, saiu e os deixou ali plantados como
patetas.
Dirigiu-se para a escadaria, impulsionada por uma fria cega. Era
verdade quando diziam que escutar as escondidas, no era nada bom. Tinha
a face vermelha devido humilhao que sentia. O repdio de Royce foi
demolidor, no suportava pensar nas palavras que usou para descrev-la.
Mary! Mary, espere!
Acelerou o passo ao ouvir que ele a chamava e corria atrs dela; quando
conseguiu alcan-la, j estava no primeiro degrau da escadaria.
Maldita seja, Mary! Pare! agarrou-a pelo brao, e a obrigou a se
virar para olh-lo No fuja assim, me escute.
J escutei o bastante, no quero ouvir nada mais.
No te precipite, por favor. Oliver no um homem duro nem cruel,
o que acontece que esta situao o pegou de surpresa. No sabe o que
fazer com vocs.

104

Claro, no sabe o que fazer com mulheres machos meio selvagens


de origem questionvel, certo? parecia to sria, to nervosa, que lhe
doa inclusive olhar.
Ele corou, e sua mandbula se esticou. Soltou-lhe o brao antes de dizer:
Sinto muito. No tinha inteno de dizer tais coisas, mas que
Oliver me tira do srio. No suporto que tente controlar a todos que o
rodeiam, que se empenhe em interpretar o papel de irmo mais velho.
Estava zangado com ele, e no foi minha inteno no quero que pense
que
Ela cruzou os braos ao ver que se calava, e disse com ironia:
Adiante, o que no quer que eu pense? A verdade?
No, no era a verdade! No disse a srio.
Ah, sim? Qual parte que no era a srio? No me considera mulher
macho?
Ele esboou um pequeno sorriso antes de responder.
No, mulher macho no mas bem, uma ferinha.
Bom, possivelmente o que no disse a srio que somos meio
selvagens.
Mary
Ou talvez que no est disposto a casar-se com uma de ns claro,
na verdade pensou em pedir minha mo em casamento, sim?
No, claro que no.
Menos mal, porque no me casaria com voc nem que fosse o ltimo
homem sobre a face da Terra! deu meia volta, e correu escada acima.
Royce fez um gesto para segui-la, mas parou no segundo degrau e
permaneceu ali durante um longo momento, tenso e carrancudo; no final,
retornou ao corredor e olhou para o salo, mas ao ver Fitz e Oliver na porta,
deu meia volta e partiu apressado.

105

Enfim, poderia ter sido pior disse Fitz ao conde.


Espero que isto no seja uma amostra de como sero minhas noites
daqui para frente.
A julgar pelo que vi, acho que sua vida tranquila e ordenada se
acabou a menos que possa transferir a responsabilidade com nossas
primas americanas a algum.
Tomara, mas a quem? Oliver retornou a sua cadeira antes de
acrescentar Nenhuma de nossas tias concordaria em aceit-las, e no caso
hipottico de que alguma o fizesse, sentiria-me incapaz de fazer com que se
suportassem mutuamente. Seria uma crueldade, tanto para as moas como
para nossas tias inclusive para tia Euphronia.
Sim, acho que poderia chegar a cometer algum assassinato.
O meu, provavelmente.
possvel que Mary cumpra sua promessa e parta junto com suas
irms. Assim se resolveriam todos os seus problemas Fitz se sentou
tambm, e esticou as pernas para frente.
Ver que pela manh recupera a sensatez. Sei que est ciente dos
perigos que teriam que enfrentar se no contarem com meu amparo, e se
no for assim, eu mesmo me encarregarei de detalhar. No posso permitir
que nossas primas perambulem sem um vintm pelas ruas de Londres.
Sentiu-se ferida por nossos comentrios, e parece bastante obstinada.
Sim, mas tambm parece inteligente; afinal, veio at aqui para me
contar sua histria. Deve saber que ser reconhecida como uma Talbot vai
lhe trazer muitas vantagens. Lamento que tenha ouvido nossa conversa, e
me arrependo de ter convidado nossas tias para que as conhecessem.
Esperava que alguma delas se oferecesse para acolh-las, mas deveria ter
percebido que era uma ideia estpida.

106

Ningum esperava o comentrio sobre fazer guarda com um rifle se


por acaso chegassem ndios selvagens.
O conde no pde conter um sorriso.
Eu que o diga. No sei o que escandalizou mais a tia Euphronia, isso
ou o fato de que vivessem em cima de um botequim.
Fitz se ps a rir, e comentou:
Deus, a cara que fez foi impagvel. Por certo, acredita que todas
essas histrias so verdadeiras?
Quem sabe? Mas tenho certeza que a maior parte da alta sociedade
reagiria como tia Euphronia. Fiquei surpreso que no soubessem como
vestirem-se para jantar, que no tivessem roupa adequada. Esperava que
no estivessem na moda, mas inclusive Marigold Bascombe deve ser
consciente que no sero bem recebidas na alta sociedade.
Sim, mas nem sempre agradvel ouvir a verdade.
Encarregarei-me de faz-la ter bom senso Oliver contemplou
pensativo seu copo de brandy, e segundos depois, acrescentou Eu
gostaria de ter a mesma convico a respeito da minha habilidade para lidar
com Royce.
No se preocupe com ele, sabe se virar sozinho.
Sim, j sei, mas sei tambm que o que aconteceu acrescenta outro
ponto contra mim. Leva a mal tudo o que digo. No pretendia lhe ofender
ao dizer que deveria casar-se com uma das Bascombe, era uma brincadeira.
Jamais me ocorreria obrig-lo a se casar com uma esposa inadequada.
Ele consciente disso, Oliver.
Embora no posso negar que eu gostaria de estabelecer esse vnculo.
Sempre o considerei um irmo, mas sei que ele no sente o mesmo. Se
estivesse casado com nossa prima, os laos de unio seriam mais fortes,
mais oficiais. Suponho que deveria ter em conta que ele no tem nenhum

107

interesse em estar vinculado comigo, mas sentia afeto pelo av, assim
poderia esperar que gostasse da ideia de casar-se com uma de suas netas.
Estava muito unido ao av, mas o tema familiar bastante espinhoso
para ele. Sabe que sempre se sentiu um pouco margem.
Nesse caso, no entendo por que no deseja estabelecer um vnculo
mais forte.
As pessoas nem sempre agem com lgica, por muito que custe
aceit-lo como seu irmo se limitou a fazer um gesto de exasperao,
Fitz esboou um sorriso antes de continuar falando O que acontece
que Royce se incomoda com enfim, sempre teve tendncia a dirigir a
vida dos outros ao ver que arqueava as sobrancelhas e abria a boca para
protestar, apressou-se a acrescentar Mas o faz por bem, claro.
Seu irmo no pde evitar soltar uma gargalhada ao ver sua expresso
travessa, e comentou:
Sim, isso algo que ouvi uma infinidade de vezes ficou srio antes
de acrescentar No pretendo incomodar Royce nem dirigir sua vida
nem a sua.
J sei, e garanto que ele tambm sabe. No fundo.
Muito no fundo. Enfim, j basta de temas deprimentes, falemos de
outra coisa. Conte-me as ltimas intrigas, irmozinho; conforme soube, na
tera-feira passada apagou a tiros as luzes de uma casa de jogo clandestina.
Fitz soltou uma gargalhada, e exclamou:
Mentiras, puras mentiras! No era uma casa de jogo clandestina, a
no ser um clube respeitvel, e s disparei numa luz. Fullingham apostou
que no poderia apagar a vela central sem acertar as demais, e me senti na
obrigao de demonstrar do que sou capaz. No podia deixar passar
tamanha afronta, no acha?
obvio que no.
Serviram-se de outra taa, e continuaram conversando.
108

Mary entrou em seu quarto furiosa depois de sua confrontao com sir
Royce. Teve vontade de dar uma sonora portada, mas como sua irm estava
dormindo, fechou a porta com cuidado. No queria falar com ningum
nesse momento, nem sequer com Rose, que estava acostumada a contar-lhe
tudo.
Sentia-se morta de calor no, isso no era correto, o que sentia era
humilhao. E pensar que chegou a acreditar que era atraente para sir
Royce! No a beijou porque se sentisse atrado por ela em particular, mas
sim porque a considerava uma mulher de origem questionvel, e como
tal, muito abaixo no escalo social para que um cavalheiro considerasse sua
reputao.
Pensou que era um homem de bom corao porque as levou ao encontro
do conde, mas estava claro que para ele tudo foi uma grande brincadeira
para incomodar seu meio-irmo. Todas as vezes que sorriu, quando cuidou
dela com afeto ou lhe tinha piscado o olho, na realidade estava rindo-se
dela.
Sentiu-se mortificada ao lembrar como reagiu naquela mesma noite ante
o mero roar de seus lbios no dorso de sua mo, o estremecimento de
desejo que a percorreu dos ps a cabea. Imaginou que o brilho que viu em
seus olhos verdes se devia ao fato que ele sentia o mesmo, mas estava claro
que na realidade era um brilho de diverso ao v-la reagir com tanta
ingenuidade.
Sentiu uma pontada de dor lembrando-se da irritao e o ressentimento
que notou em sua voz enquanto dizia ao conde que no estava disposto a
casar-se com uma Bascombe. Foi muito doloroso ouvi-lo dizer ao conde
que a sociedade londrina jamais as aceitaria, mas o comentrio no a
surpreendeu: afinal, no as tinha recebido com muita alegria, e
109

provavelmente convidou suas tias para deixar patente que suas irms e ela
no se encaixavam ali. Estava decidido a coloc-las em evidncia, para
exibi-las como pobretonas que careciam de roupa adequada, maneiras, e
sofisticao.
Ela esperava que sir Royce as defendesse, que falasse em seu favor que
eram preparadas, autossuficientes, bonitas algo que demonstrasse que
no eram simples prias da sociedade; e em vez disso, tinha repudiado com
grande indignao a mera ideia de casar-se com uma delas.
Foi uma tola, e esperava que Royce no tivesse percebido o muito que
lhe atraa. Tentou recordar se deu alguma impresso de estar flertando com
ele, e se ficou olhando-o embevecida como uma tonta. Era consciente de
que lhe devolveu o beijo, mas foi uma carcia to excitante, que qualquer
mulher em seu lugar teria reagido da mesma maneira.
Embora possivelmente outras mulheres mulheres sofisticadas, s que
foram ensinadas desde o bero como ser uma dama no teriam devolvido
o beijo. Possivelmente por isso a chamou meio selvagem.
Continuou pensando no assunto uma e outra vez, e a humilhao que
sentia foi crescendo quanto mais pensava. Sentia-se incapaz de voltar a vlo frente a frente, e pensou esperanosa que possivelmente, com um pouco
de sorte, ele no apareceria na casa no dia seguinte e suas irms e ela
partiriam sem ter que voltar a lhe ver preferiu no parar para pensar por
que sentiu uma pontada de dor ante essa possibilidade.
Ia ter que contar tudo a suas irms, obvio. Doa-lhe que pudessem
sentir-se feridas ao saber do que ouviu, mas no podia esperar que
aceitassem sair dali s porque ela o decretasse sem mais nem menos; afinal,
no teria sentido partir logo agora que conseguiram atingir o objetivo. Teria
que admitir que o conde e seus familiares no s consideravam bastante
boas, e ento suas irms teriam a mesma vontade de partir que ela.

110

Embora existisse um problema bvio: aonde iriam? No tinham


dinheiro, e no conheciam ningum. No podiam retornar para casa, porque
nem sequer poderiam pagar as passagens. Teriam que procurar algum lugar
onde viver, e tambm empregos para poder sobreviver. Parecia um
empenho titnico, sobretudo em uma cidade e um pas que no conheciam,
mas era a nica opo que restava. No podiam permanecer ali sabendo
que o conde e outros pensavam delas.
Piscou com determinao para conter as lgrimas. No estava disposta a
chorar, e ainda menos por algum como sir Royce. Desejou com todas suas
foras no ter descido para procurar o livro.

Quando Mary despertou na manh seguinte e viu que estava sozinha no


dormitrio, pensou que Rose j tinha descido para tomar o caf da manh, e
verificou que j era bastante tarde. Tinha dormido afinal. Em vrias
ocasies despertou sobressaltada, vagos sonhos inquietantes que quase no
podia lembrar, e que a deixaram cheia de um profundo desassossego.
Enquanto se vestia sem pressa, perguntou-se se ainda sobrara algo para
tomar o caf da manh ou se ia ter que partir dali com o estmago vazio; de
fato, sua partida seria muito mais impactante e dramtica se nem sequer
tomasse o caf da manh. As protagonistas das novelas que Lily lia, no
pensariam em comida em uma situao assim, mas ela era muito sensata e
prtica para ser como elas; com um pouco de sorte, o conde j no estaria
ali naquela hora.
Quando entrou no salo pouco depois, sentiu-se aliviada ao ver que ele
no estava; por desgraa, estava Fitz. Vacilou na porta e esteve a ponto de
dar meia volta e partir, mas antes que pudesse faz-lo, ele se levantou da
cadeira para lhe dar as boas vindas.

111

Bom dia, prima Mary. Tinha a esperana de poder v-la esboou


um sorriso, e nas comissuras de seus olhos azuis se formaram ruguinhas
muito atraentes.
Ah, sim?
Enquanto ela ia para a mesa, Fitz se apressou a afastar a cadeira.
Quando estava sentada e colocando um guardanapo no colo, um lacaio j
estava lhe servindo uma xcara de ch.
Obrigado, Will. Pode se retirar, serviremo-nos ns mesmos Fitz
esperou que se fosse antes de virar-se para ela Espero que no se
incomode, mas queria falar com voc e melhor faz-lo sem ter criados
por perto. Quer que te sirva? voltou-se para o bufeet, onde havia uma
variada seleo de comida, e pegou um prato.
Mary ficou de p, tirou-lhe o prato das mos, e disse com voz firme:
Obrigado, mas prefiro me servir sozinha se virou para o buffet, e
comeou a servir-se um pouco de cada coisa.
Ele esperou de p para afastar a cadeira de novo, e quando estavam os
dois sentados, concentrou-se em acabar de tomar o caf da manh. Esperou
em silncio enquanto ela comia, e ao v-la reclinar-se na cadeira e tomar
um gole de ch, afastou para um lado seu prprio prato e disse:
Quero pedir perdo pela atitude de meus irmos, os pobres so uns
tolos.
Mary deixou a xcara sobre a mesa e cruzou os braos. Era muito fcil
deixar-se deslumbrar pelo encanto de Fitzhugh Talbot, e no havia dvida
que foram muitas as pessoas que aceitariam fazer o que ele queria antes de
perceber o que estavam fazendo.
Disso no h dvida usou toda sua fora de vontade para
imunizar-se diante de seu encanto.
Mas ns dois sabemos que voc no tem nada de tola, e seria uma
tolice descomunal partir daqui por causa de alguns comentrios infelizes.
112

No foram os comentrios, a no ser a opinio que refletiam. O


conde no nos quer aqui, envergonha-se de ns e nos considera uma carga.
Querida minha, Oliver no sabe o que envergonhar-se de algo. Os
Talbot esto acima desse tipo de sentimentos. No sei o que chegou a ouvir
ontem noite, mas a meu irmo no preocupa minimamente o que possam
pensar os outros.
No espera que acredite nisso, no ?
a pura verdade, juro-lhe isso. A ideia nem sequer lhe passaria pela
cabea; de fato, jamais mostrou menor vergonha pelo fato de que o pai de
minha me se dedicasse se inclinou para diante, e fingiu estar
escandalizado ao comrcio. Vocs so americanas e esto um pouco
desambientadas aqui, mas tm uma ascendncia impecvel; e afinal, seu
pai pertencia a uma boa famlia apesar de ser pobre. Oliver no se
envergonha de minha procedncia, assim duvido que se importe com a sua.
Mas disse que
Chegou no meio de uma conversa. Oliver no muito socivel, e
estvamos falando das dificuldades que ter ao se encarregar de jovens
damas. No gosta dos acontecimentos sociais, est acostumado a aborrecerse nas festas, e se chateia sobremaneira receber as visitas de cortesia de
amigos e parentes.
O que ns temos a ver com isso?
Como compreender, deve encarregar-se de sua puesta de largo.
Que aposta? A que se refere?
Seu primo ps-se a rir.
Disse puesta, no aposta. Tm que fazer sua entrada no mundo
ao qual pertencemos, na alta sociedade o bom mundo. As jovens se
apresentam na sociedade.
Por que?

113

Olharam-se desconcertados, como se estivessem falando em diferentes


idiomas e fossem incapazes de entender-se; em seguida, Fitz disse
vacilante:
Porque bem o que se faz. Como espera que uma jovem
encontre seu futuro marido?
Pois suponho que como deve ser, no transcurso normal da vida.
Esse o transcurso normal de nossa vida vamos a Londres para
participar da temporada social, assistimos a festas, pera e ao teatro, e
tambm vamos passear no parque em carruagens ou a cavalo.
No fazem nada mais? perguntou, incrdula.
Bom, os homens vo a nossos clubes, e tambm aos leiles de
cavalos de Tattersall'S. As mulheres vo s compras, recebem e fazem
visitas coisas assim.
No que trabalham?
Desculpa?
Ningum trabalha?
Claro que h gente que trabalha. Eu no entro nesse grupo, obvio.
Sou como uma ave do cu, que no semeia, nem ceifa, nem armazena em
abrigos ou seria em celeiros? Enfim, isso o de menos. O que conta
que no fao nenhuma dessas coisas ao ver que se ps a rir, olhou-a
sorridente e acrescentou Mas Oliver passa meio-dia enfiado em seu
escritrio, revisando seus livros de contas e ocupado com seus assuntos, em
qualquer caso, o trabalho no o tema desta conversa.
A verdade que no sei qual o tema em concreto.
O fato de que suas irms e voc devem ficar aqui, estava te
explicando que a atitude de Oliver no tem nada a ver com vergonha de
vocs, a no ser o muito que detesta a ideia de entrar na vida social.
Por que tem que nos apresentar para a sociedade? Eu acredito que
no necessrio.
114

So suas primas, e decidiu se encarregar de vocs. Oliver um


homem que leva muito a srio suas responsabilidades.
Voc tem muita lbia, mas ele disse com clareza que no vamos ser
bem recebidas na alta sociedade.
Certamente disse pensando em vocs, porque no quer que sofram
humilhaes.
Por bobagens, como a roupa que vestimos no jantar? Mary ficou
vermelha como um tomate.
Exato. Oliver no se deu conta que surgiriam esse tipo de problemas,
e se sentiu culpado por no ter previsto que poderia acontecer algo assim.
Senhor Talbot lorde perdo, no sei como me dirigir a voc.
Como quiser, por favor. Poderia me chamar primo Fitz, ou Fitz
simplesmente. Eu adoro a informalidade americana.
De acordo, primo Fitz. Parece-me certo que queira advogar em favor
de seu irmo, mas intil. Por muito que tenha decidido responsabilizar-se
por ns, est claro que o faz a contra gosto, e que se sentir aliviado quando
formos. Tanto minhas irms como eu preferimos partir de um lugar onde
no somos bem recebidas.
Creio que est errada, querida prima disse ele, muito srio
Aonde iro? O que faro? Como iro sobreviver?
No sei disse com total sinceridade, porque eram perguntas que a
mantiveram acordada grande parte da noite Mas daremos um jeito, claro
que encontraremos algum emprego.
Ele a olhou atnito, e exclamou:
So damas! No tem importncia que fizessem isso nos Estados
Unidos, aqui no bem visto. O nico emprego aceitvel seria o de
preceptora ou dama de companhia, mas lamento, devo ser franco que
ingls contrataria uma americana como preceptora? E as damas de
companhia nunca so jovens atraentes e cheias de energia; alm disso, no
115

encontraro nenhum lugar ao que possam ir as quatro juntas, nem no caso


hipottico que algum estivesse disposto a contratar alguma.
Somos muito trabalhadoras. Sabemos cozinhar, limpar, e
Est insinuando que poderiam trabalhar de faxineiras? parecia to
horrorizado, que qualquer um diria que Mary sugeriu que suas irms e ela
poderiam prostituir-se Isso impossvel, Mary!
Por que?
No seria nada agradvel, garanto isso a olhou solene durante
alguns segundos, mas seu habitual sorriso acabou suavizando sua expresso
No acredito que tenham o temperamento adequado para serem
faxineiras, e de qualquer maneira, meu irmo no permitiria.
O que lhe importa o que faamos?
As primas do conde de Stewkesbury, vivendo como pobretonas?
Seria inaceitvel.
Prometo que no diramos nada, ningum seria informado que somos
suas primas.
Ele sim.
Ah.
Oliver um homem de crenas firmes. Considera-as responsabilidade
dele, assim no vai expuls-las nem permitir que partam.
No pode fazer nada a respeito, somos adultas.
No teu caso sim, ele poderia te passar um sermo durante horas e
te asseguro que isso pode ser inclusive pior que uma surra. Mas vi suas
certides de nascimento, e Lily no maior de idade. Sua tutela fica nas
mos de Oliver, e ele estaria disposto a ir justia para reclam-la
legalmente.
Ao ver que ela parecia ter ficado sem palavras, sorriu e estendeu o brao
por cima da mesa para pegar sua mo.

116

Vamos, priminha, somos famlia. normal que haja desacordos entre


parentes, mas no ter que partir. Pensa em suas irms, no pode condenlas a uma vida de pobreza porque se sentiu ofendida, por uma questo de
orgulho ferido.
Mary afastou a mo de repente, e o fulminou com o olhar.
Isso exatamente o que disse minha me!
V? Nota-se que somos famlia disse ele, com uma gargalhada
Sua me sabia a vida que poderiam ter aqui, e queria que viessem. O que
acontece que h um pequeno perodo de adaptao fez uma pequena
pausa antes de acrescentar O que me diz?
Mary o olhou com teimosia. No gostava nada da ideia de ficar ali
apesar do quanto convincente era seu primo, mas por muito que lhe
custasse, sabia que ele tinha razo. Tinha levado suas irms at a Inglaterra
porque o futuro que as esperava na Amrica era muito negro, mas seria
inclusive pior estando naquele pas com o qual no estavam familiarizadas.
Fitz tinha razo, seria uma loucura jogar fora todo o esforo que fizeram
para chegar at ali por uma questo de orgulho ferido.
A noite anterior prometeu a si mesma que se esforaria mais para tentar
se entender melhor com seus novos parentes, que morderia a lngua, mas
pouco depois decidiu em um ataque de gnio que iriam partir da casa do
conde. No pensou em suas irms nem no que poderia chegar a acontecer,
s tinha pensado em si mesma.
Alm disso, no fundo sabia que no era o conde quem a tinha
enfurecido. As palavras de sir Royce a feriram fundo porque foi muito tola
ao pensar que estava interessado nela, que gostava dela e inclusive lhe
atraa. No era justo que suas irms sofressem porque ela estava
comportando-se como uma adolescente.
Tem razo, Fitz. No h discusso possvel, temos que ficar aqui.
No te arrepender disse ele, sorridente.
117

Isso espero foi incapaz de devolver o sorriso. Tomou a deciso


correta pelo bem de suas irms, mas nesse momento s podia pensar que
teria que voltar a se encontrar frente a frente com Royce.
No saberia dizer se temia v-lo de novo ou se estava desejando isso.

118

Captulo 9
Mary no teve que esperar muito para saber como reagiria ao voltar a
ver Royce, porque naquela mesma tarde, quando suas irms e ela estavam
tomando ch em um dos salezinhos com Fitz e o conde, o mordomo
anunciou a chegada de sir Royce Winslow e lady Charlotte Ludley.
O corao deu um salto no peito, esticou-se e tremeram suas mos, e
grande parte do acar que estava colocando no ch caiu sobre o prato.
Deixou a colher no pote de acar e a xcara sobre a mesa sem pressa,
dando-se tempo para se encorajar, e no fim ergueu o olhar para os dois
recm-chegados.
Primeiro prestou ateno atraente mulher que sem dvida estava
vestida na ltima moda, e se concentrou em Royce. Teve a esperana que
possivelmente o veria com outros olhos depois de comprovar como era na
realidade, mas a descarga de excitao que a percorreu ao lhe ver era
inegvel. Precisou de toda sua fora de vontade quando seus olhares se
encontraram, porque no estava disposta a baixar o seu; at porque, era ele
que devia sentir-se envergonhado. Logicamente se encontrariam de forma
habitual se permanecesse naquela casa junto a suas irms, assim deveria
deixar claro que no lhe importava em nada a opinio que pudesse ter dela.
Depois de sustentar o olhar durante um longo momento com expresso
dura, olhou mulher que o acompanhava. Era um pouco mais velha que
ela, e usava seu cabelo castanho escuro preso e um chapeuzinho de seda de
um plido tom cinza decorado com cerejas artificiais. O vestido que usava
era da mesma cor, e apesar da cintura ser mais alta que a do corpo, era
muito mais baixa que a dos vestidos que usavam suas irms e ela. Os
119

vestidos que suas tias usaram durante o jantar tinham o mesmo estilo, assim
era bvio que era o que estava na moda. A mulher era atraente e tinha as
faces rosadas, faiscantes olhos marrons, e lbios carnudos e bem
delineados.
Prima Charlotte.
Tanto Fitz como Stewkesbury se levantaram sorridentes, e este ltimo
se aproximou para beij-la na face e acrescentou:
Senti muito que no pudesse comparecer ao jantar de ontem noite.
Eu senti muito mais quando mame veio para ver-me esta manh e
me disse a quem conheceu olhou s Bascombe, que estavam agrupadas
em dois pequenos sofs.
Me permita que lhe presente a suas novas primas Oliver se virou
para elas, e depois de enumerar seus nomes, acrescentou Charlotte a
filha de tia Cynthia.
Cus, so todas muito belas! exclamou Charlotte, antes de
aproximar-se e estender a mo Royce j tinha me dito isso, mas pensei
que estava exagerando. Est claro que dizia a verdade lanou um olhar
travesso ao conde antes de acrescentar Me parece que ter que trabalhar
duro para manter afastados seus pretendentes, Oliver.
Acredito que ter que esperar para isso.
No me refiro a esta temporada social, obvio. J sabe que est a
ponto de acabar. Mas causaro sensao na do ano que vem se sentou na
cadeira mais prxima a suas primas, e disse sorridente Quero saber tudo
sobre vocs, mame me disse que deixaram boquiaberta a tia Euphronia.
verdade que andam armadas? Royce me contou que tinham um rifle
quando as conheceu, mas no acreditei.
Como estava claro que seu interesse era sincero, as moas comearam a
contar verses mais realistas das histrias que narraram durante o jantar.
Mary deixou que suas irms dominassem a conversa e se concentrou em
120

fazer caso omisso da presena de Royce, embora fosse muito difcil


controlar a vontade de olhar para ele sobretudo tendo em conta que ele
parecia no tirar seus olhos de cima dela, j que sentia o peso de seu olhar
de forma quase tangvel.
Finalmente, durante uma pausa na conversa, Charlotte se virou para o
conde e comentou:
Royce me disse que talvez necessite ajuda, Oliver.
O conde pareceu animar-se como por um passe de mgica, e disse
sorridente:
Sim, obvio. Veio se oferecer como voluntria para se encarregar de
apresent-las na sociedade?
Charlotte se ps a rir.
Est louco? Com os trs diabinhos com os quais tenho que lidar?
No, obrigada, j tenho trabalho de sobra; alm disso, no sou a pessoa que
necessita para que alivie o caminho de nossas primas se virou para elas,
e disse Apesar de ter simpatizado com todas, ser uma rdua tarefa
prepar-las para entrar na alta sociedade.
O conde assentiu, e comentou:
Sou consciente disso; de fato, j contratei uma agncia para que
encontre

uma

acompanhante

que

possa

ensinar

as

normas

de

comportamento necessrias. Mandarei-as a Willowmere assim que a


contrate, e ali tero tempo e tranquilidade para aprender o que for
necessrio.
O que? Pensa em nos enviar para outro lugar? Mary olhou a suas
irms, e viu que estavam to surpreendidas e alarmadas como ela.
Sim, vou mand-las a Willowmere, o imvel ancestral da famlia.
Est ao norte daqui, no Distrito dos Lagos.
Claro, um lugar longe de Londres, onde no incomodaremos tanto
espetou Mary, com voz seca.
121

Lily soltou uma exclamao afogada, e disse com entusiasmo:


Vai nos encerrar em um lugar ermo, primo Oliver? Como o malvado
duque do O Escudo de Montague!
Quem? seu primo a olhou desconcertado.
apenas um livro disse Mary Me parece que uma deciso
muito arbitrria.
No levem a mal, Oliver arbitrrio com todo mundo. Concorda,
Fitz? perguntou Charlotte.
Sem dvida Fitz lhes piscou o olho, e acrescentou No liguem,
no pode evitar dar ordens.
E o que acontecer se no quisermos ir? disse Camellia.
O conde franziu o cenho, mas antes que pudesse responder, Charlotte se
adiantou.
Vocs gostaro muito de Willowmere, prometo. um lugar lindo, e
um verdadeiro remanso de paz ao qual se recorre depois de aguentar a
confuso de Londres; de fato, parece-me um plano perfeito. Sei que se
torna irritante, mas sempre assim com Oliver no final acaba tendo
razo. No podem entrar na temporada social sem a preparao necessria,
seria um desastre. Esclareo que tudo isto muito diferente do que esto
acostumadas.
Eu que o diga disse Camellia, em um sussurro quase inaudvel.
J sabem o que quero dizer. Foram criadas na Amrica e se sentem
incmodas aqui, mas, por mais injusto que parea, todo mundo exigir que
dominem as normas de comportamento que regem a nossa sociedade. O
fato que sejam to belas uma grande vantagem, mas at certo ponto; em
qualquer caso, a temporada est a ponto de acabar, e a cidade ser
aborrecida quando todo mundo partir. Vocs estaro em Willowmere,
aprendendo todo o necessrio, e
O que que vamos aprender? perguntou Mary.
122

A se comportar de forma adequada, a danar tudo o que


necessrio, a acompanhante que Oliver vai contratar se ocupar disso.
Quando retornarem cidade para a temporada social do ano que vem
estaro prontas para deixar boquiabertos a todo mundo, e conheo a mulher
perfeita para encarregar-se de sua apresentao: Vivian Carlyle.
Vivian Carlyle? A moa ruiva e magrela que no nos deixava em paz
quando estvamos em Willowmere? perguntou o conde.
Se passasse mais tempo em Londres, saberia que uma das damas
mais importantes da alta sociedade.
Estou sabendo disso, mas soube tambm que uma rebelde. Nossas
primas j esto bastante selvagens para que lhes sirva de exemplo algum
com to pouco respeito pelo decoro como uma Carlyle.
As Bascombe se indignaram ao ouvir como se referia a elas, mas
Charlotte respondeu antes que pudessem protestar.
No seja to arrogante, Oliver. No estou sugerindo que elas morem
com ela, e de qualquer maneira, continuaro tendo a acompanhante que vai
contratar. Mas se Vivian concordasse em apresent-las
Alguma de nossas tias poder fazer isso.
No diga tolices. Admito que nosso sobrenome seja antigo e
respeitado, mas carecemos do peso social que tm os Carlyle; alm disso,
seria uma crueldade fazer que estas pobres moas tivessem que suportar tia
Euphronia. Pedir a Vivian que se encarregue das quatro seria muito, mas
poderia convid-las a algumas de suas festas, conversar com elas em algum
baile, convid-las a sentar-se em seu camarote da pera enfim, coisas
assim. Sua aprovao significaria a entrada imediata de nossas primas na
alta sociedade, porque uma das damas mais influentes.
Mas uma Carlyle, Charlotte!

123

Tem uma reputao irrepreensvel, e no justo culp-la pelos


escndalos de antigos membros de sua famlia; alm disso, todo mundo j
esqueceu.
Eu no.
Todo mundo menos voc. Vivian faz o que gosta, mas no pode
classific-la de imoral. E se for pouco, filha de um conde.
Um momento, nossa opinio no conta para nada? disse Mary.
Charlotte se virou para ela, e disse;
No tm pelo que se preocupar. Vocs adoraro Vivian, e estou
convencida de que simpatizar com vocs tanto quanto eu. Somos amigas
h anos, e talvez possa convenc-la a visitar Willowmere antes que acabe a
temporada. Poderia visitar seu tio fechou a boca assim que pronunciou
aquelas palavras, e lanou um olhar tenso a Royce.
Mary o olhou tambm e no viu mudana alguma em seu semblante
de fato, estava inexpressivo; mesmo assim, notou que uma tenso crescente
enchia o salo, e notou que Oliver e Fitz trocavam um rpido olhar.
O tio de Vivian, o irmo mais novo do duque, vive perto de
Willowmere, e Charlotte deixou a frase inacabada, e olhou para Oliver
com uma expresso quase implorante.
De acordo, podem pedir ajuda a lady Vivian se quiserem se
apressou a dizer.
Mary se perguntou qual era o problema oculto que acabava de
acontecer, mas Charlotte j estava falando de novo.
Perfeito, isso est decidido. S resta o assunto da roupa.
Sabia que acabaria surgindo o tema disse o conde, com voz
queixosa.
obvio que sabia, est claro que no podem sair vestidas assim.
Mary baixou o olhar para seu prprio vestido. Sim, era certo que a roupa
das quatro estava um pouco fora de moda e inclusive gasta pelo uso
124

prolongado, mas no esperava que parecesse to inapropriada para todo


mundo.
Charlotte se virou para elas, e disse sorridente:
As quatro necessitaro de um guarda roupa completo para sua
apresentao na sociedade, obvio, mas no momento ter que conseguir
alguns objetos para o dia a dia. J sei! Perguntarei a Viv se gostaria de vir
s compras. Iremos escolher tecidos em Grafton House, e conheo uma
costureira que pode confeccionar vrios vestidos e pode enviar tudo a
Willowmere. Tambm tero que comprar chapus, luvas, e sapatos. Vai ser
muito divertido!
Mary estava to atnita com a avalanche de palavras, que ficou calada
enquanto se formavam redemoinhos na mente com imagens de cilindros de
tecido desde delicadas organzas, as elegantes seda e musselinas
plissadas. Olhou de esguelha a suas irms e viu que Rose parecia animada
pela primeira vez em muitos dias, Lily estava exultante, e inclusive
Camellia sorria.
Podemos ir amanh pela tarde no, amanh tenho que ir visitar a
av de Ludley. Est surda como uma porta, assim teremos que falar
gritando para que oua, e toma rap. Incrvel, no ? Est to antiquada,
que ainda usa crinolina, pintura facial e uma velha peruca puda, mas ela
quem tem as rdeas da famlia e o pobre Ludley lhe tem pavor.
Poderia informar que Ludley seu marido, acredito que
desconcertaste a suas primas comentou Royce, em tom de brincadeira.
Mary esteve a ponto de lhe devolver o sorriso, mas ao ver seu bonito
rosto voltou a lembrar da dor que sentiu ao ouvi-lo falar dela com tanto
desdm. Adotou uma expresso gelada, e se virou para Charlotte de forma
deliberada. Sabia que ele estava olhando-a, mas se obrigou a ignor-lo.

125

Me perdoem, sou uma faladora! Enfim, deixemos de lado o tema da


baronesa viva. O que importa que no poderemos ir s compras at
depois de amanh, mas assim terei tempo de convidar Vivian.
Enquanto Charlotte organizava a sada para as compras, Mary pensou
no moedeiro quase vazio que estava no dormitrio. A ideia de comprar
roupa nova era muito tentadora, mas estava claro que sua prima no sabia
que no tinham dinheiro. Sentia-se mal por frustrar os planos que Charlotte
estava fazendo com tanto entusiasmo, mas seria inclusive pior ter que
admitir depois que no podiam custear um guarda roupa novo.
Sonha maravilhosamente bem, Charlotte, mas acho que no sei se
podemos ficou vermelha como um tomate, mas elevou o queixo e
admitiu A verdade que no temos dinheiro para comprar nada.
Sua prima ficou olhando-a como se fosse incapaz de assimilar o que
acabava de ouvir. Lily soltou um suspiro de resignao e se reclinou na
poltrona, mas esse foi o nico som que quebrou o silncio que se produziu.
Como era bvio parecia que cometeu outra gafe, perguntou-se se para
aquelas pessoas seria vulgar falar de dinheiro, mas suas irms e ela no
podiam se permitir comprar nada, e no podia deixar que Charlotte
continuasse fazendo planos to tranquila.
Foi o conde quem falou no fim.
Acho que houve um mal-entendido, prima. As faturas sero enviadas
a mim.
Mas, no pode ser quer dizer, no est certo que no tem por
que comprar roupa.
Agora esto sob minha responsabilidade, acreditava que no iria
proporcionar a vocs tudo o que pudessem necessitar?
que no pensei que parece-me muito, no tem que nos pagar
tambm as roupas era muito difcil manter-se firme diante dos frios olhos
cinza daquele homem.
126

No pensou que ia deixar-lhes com a mesma roupa pelo resto de sua


vida, no ?
No, claro que no Mary se sentiu como uma boba.
Nesse caso, est decidido em seus olhos se refletiu um brilho de
diverso, e acrescentou Pode ser que consigam pr freio tendncia
esbanjadora de Charlotte.
Ludley no se queixa nunca disse ela com altivez.
Mary se sentiu maravilhada ao ver a naturalidade que demonstrava sua
prima diante do imponente conde, ela tinha que se encher de coragem cada
vez que lhe falava. Era uma naturalidade nascida da confiana, de sentir-se
parte de um crculo familiar um crculo ao que suas irms e ela no
pertenciam, e no que jamais conseguiriam entrar.
Pouco depois, as quatro saram ao vestbulo com Royce e Charlotte
quando esta disse que tinha que partir. Depois de despedir-se dela com
carinho, no teve outra opo alm de virar-se tambm para ele, mas se
limitou a fazer um pequeno e frio gesto de assentimento.
Suas irms e sua prima seguiram andando para a porta enquanto
conversavam animadamente sobre chapus e vestidos, mas antes que
pudesse segui-las, Royce a puxou pelo brao e perguntou em voz baixa:
No pensa em falar mais comigo em sua vida?
Mary se obrigou a olh-lo, e no pde evitar o sobressalto em seu
corao ao lhe ver sorrir. Por que tinha que ter aquela covinha to atraente
no queixo? Por que tinha que ter olhos de um verde to vvido, como folhas
depois da chuva?
Sem dvida teremos oportunidade de falar de vez em quando, mas
no acredito que passemos muito tempo juntos no futuro respondeu,
com voz gelada.
Por que diz isso? Os Talbot so uma famlia muito unida.

127

Se mal me recordo, voc no tem nenhum interesse em vincular-se


aos Talbot; alm disso, casar com algum que esteja a sua altura, assim
duvido que nossos caminhos se cruzem.
Mary entendo que queira me castigar, e admito que mereo isso
por fazer comentrios to desconsiderados, mas no pretendia te ferir. No
quero te causar mal algum por nada desse mundo, e rogo que ao menos me
d alguma esperana que cedo ou tarde dar por finalizado meu castigo.
No sei a que se refere, no estou tentando lhe castigar. Limito-me a
dizer a verdade, tal e como voc o fez. Eu no gosto de ser enganada.
No te enganei em nada!
Claro que no, certamente fui eu que entendeu mal, porque estou
acostumada com pessoas mais humildes. Confundi brincadeira e diverso
com amizade.
Ele a olhou boquiaberto, e se apressou a dizer:
Brincadeira? No, Mary, no quero que pense que
Sentiu-se mortificada ao ter revelado muito por culpa da dor que sentia,
assim esboou um tenso sorriso e disse:
absurdo discutir sobre isto. Desculpe-me. Verdadeiramente, no
me recordo de ter dado permisso a voc para me tocar deu um puxo
com o brao para escapar de sua mo, e se apressou a se unir a suas irms.
Tinha medo que ele tentasse retomar a conversa, assim foi um alvio ver
que, depois de suspirar pesaroso, despedia-se com uma reverncia de suas
irms e partia junto com Charlotte.
Virou-se para suas irms assim que a porta se fechou atrs deles, e se
surpreendeu ao ver que as trs estavam observando-a.
O que houve?
Ia perguntar o mesmo disse Rose Tem algum problema com sir
Royce? Ofendeu-a de alguma forma?

128

No, obvio que no. No h nenhum problema ps-se a andar


para a escadaria com a inteno de dar por terminada a conversa, mas suas
irms foram atrs dela.
Ento, por que est to esquiva com ele? Apenas lhe disse duas
palavras comentou Lily.
Nem sequer lhe sorriu, foi bastante bvio comentou Rose.
E h pouco, quando estavam conversando, parecia desgostosa
disse Lily.
um homem que pode ser muito exasperante respondeu com
naturalidade, enquanto subiam para os dormitrios.
Seria um alvio poder contar a conversa que ouviu na noite anterior, mas
s conseguiria feri-las e as colocar contra seus novos familiares. Era
importante, sobretudo para as mais jovens, que tivessem uma relao
cordial com o conde; alm disso, suas irms apreciavam Royce e seria uma
crueldade contar o que ele pensava realmente, assim se limitou a dizer:
No me lembro do que estava falando, mas era alguma tolice sem
importncia. J sabem como ignorou o olhar cheio de desconfiana de
Rose, e acrescentou Vamos falar de algo mais interessante por
exemplo, das compras que faremos depois de amanh com Charlotte.
Tal e como esperava, aquele assunto fez com que suas irms se
esquecessem de Royce, e foi Lily quem disse entusiasmada:
fantstico, concordam? Imaginem os vestidos, chapus, sapatos, e
inclusive luvas. No sei como vou aguentar at depois de amanh, viram o
vestido da prima Charlotte? Que maravilha!
Acho timo ter que comprar roupa, mas no entendo por que temos
que ir acompanhadas comentou Camellia, enquanto entravam as quatro
no quarto de Rose e Mary No somos meninas se jogou na cama,
ficou de lado para olh-las, e apoiou a cabea na mo.
Lily se sentou no ba que havia aos ps da cama, e admitiu:
129

No, no somos, mas est claro que no sabemos muitas coisas sobre
como se vive aqui. Lembram-se dos garfos e as colheres de ontem noite?
Eu no tinha nem ideia do que deveria fazer com eles.
Foi Camellia que respondeu.
Eu tampouco, mas me parece uma bobagem ter tantos talheres. S
necessrio uma pea de cada. Mame nunca usava tantas coisas para
comer.
No, mas garanto que sabia qual teria que utilizar. Lembra que j no
estamos em casa, Cam. No podemos viver como fazamos l, e se formos
ficar aqui, devemos mudar nosso comportamento e aprender a fazer as
coisas certas embora tivesse decidido no contar a suas irms o que
ouviu, Mary estava decidida a impedir que algum mais tivesse
oportunidade de voltar a falar delas naqueles termos.
No quero me transformar em chatas insuportveis como nossas tias!
No estou te pedindo que o faa, mas no vou consentir que algum
diga que no esto altura olhou uma a uma com expresso dura, e
acrescentou Quer que riam de vocs porque no sabem qual a colher
tem que usar? Querem pisar no p do seu parceiro de baile porque no
sabem os passos? ao ver que Camellia franzia o cenho, mas permanecia
em silncio, prosseguiu Participaremos da temporada social que nos
falou a prima Charlotte, e demonstraremos que no somos provincianas
sem modos.
Nos sairemos muito bem disse Lily Charlotte me explicou que
o que se faz assistir a um monte de festas onde se dana, se conversa e se
flerta com discrio, e que tambm teremos que ir ao teatro, pera e
No me importa nada disso! exclamou Camellia com indignao.
Mas a Lily sim, e quero que todas desfrutem de uma vida plena e
feliz neste lugar disse Mary Quero que se casem, que tenham filhos e
tudo o que merecem, mas no conseguiro se estiverem vivendo em algum
130

canto escondido no campo que onde nos deixar o conde se no


aprenderem a fingir, ao menos, o comportamento de uma dama.
Mary tem razo disse Rose Tampouco gosto de assistir a um
sem-fim de festas enquanto as pessoas nos olham e falam de ns, mas
parece que isso o que se usa aqui. Querem que digam que fomos
incapazes de faz-lo?
No!
A negao de Camellia foi to imediata como previsvel, e Mary teve
que conter um sorriso. Rose sempre conseguia encontrar as palavras
adequadas para conseguir que Camellia e Lily fizessem algo.
Pois ento ter que aceitar a acompanhante que o conde vai contratar
acrescentou Rose.
Camellia assentiu, e disse a contra gosto:
De acordo, aceitarei e aprenderei os costumes deste pas, mas serei
sempre a mesma pessoa.
obvio Mary a abraou antes de acrescentar Todas
continuaremos sendo as mesmas.

O jantar daquela noite foi muito menos tenso, j que s estiveram


presentes o conde e elas quatro; parecia que Fitz tinha outros planos, e no
havia nenhum outro convidado.
Mary notou que o conde, em vez de vestir roupa formal que se requeria
para o jantar, tinha optado por continuar com a mesma roupa que usou
durante todo o dia, e a opinio que tinha dele melhorou um pouco; mesmo
assim, como o pobre no tinha a mesma lbia que Fitz e Royce, e tanto suas
irms como ela ainda se sentiam bastante constrangidas em sua presena, a
conversa girou em torno do tempo e viagem de navio que fizeram at a
Inglaterra.
131

Foi um alvio quando o jantar acabou e as quatro puderam retirar-se da


mesa enquanto ele ficava para desfrutar, como de costume, de uma taa de
vinho do porto, mas o resto da noite tambm se fez bastante longa. Lily
costumava ler em voz alta enquanto remendavam seus vestidos ou cerziam
as meias trs-quartos, mas apesar de que no primeiro momento ficou
extasiada ao ver o tamanho da biblioteca, no final ficou decepcionada ao
constatar que no havia nenhuma novela das quais gostava.
No h nem um s livro da senhora Radcliffe! Todos so de histria,
filosofia e temas aborrecidos! exclamou, muito ofendida.
No h nenhum com um ou dois esqueletos? Rose disse
brincando, mas estava claro que nenhuma das obras daquela biblioteca ia
animar o resto da noite.
Em casa sempre tinham tarefas para manterem-se ocupadas desde
costurar ou fazer cortes nos vestidos velhos para fazer trapos e ataduras, at
abrir os sacos vazios de farinha para transform-los em panos de cho para
secar os pratos, ou polir o pequeno faqueiro de prata que tinham. Mas como
necessitaram vender o faqueiro para custear a viagem e s levaram a roupa
que estava em melhor estado, no tinham que costurar nem arrumar nada.
Mary tinha suas agulhas de tecer e as de fazer croch, mas a l teria
ocupado muito espao na mala, assim no tinha nem um s novelo.
Procuraram pelo salozinho para ver se havia algum jogo de mesa ou
um baralho de cartas, mas no tiveram sorte, e no final decidiram
retirarem-se cedo aos seus quartos.
Fitz retornou na manh seguinte com aspecto cansado no momento em
que elas desciam para tomar o caf da manh, mas s conseguiu saud-las
com um sorriso e uma reverncia perfeita e subiu imediatamente para
dormir. O conde tomou o caf da manh com elas, e lhes disse que pensava
trabalhar durante algumas horas em seu escritrio e que depois iria comer
no seu clube.
132

De modo que ficaram sozinhas, e com a perspectiva de um aborrecido


dia por diante.
J sei! Saiamos para explorar! exclamou Camellia de repente.
Aonde iremos? A fora s h a cidade disse Rose.
Exato, vamos explor-la.
Lily se ergueu em seu assento e comeou a sorrir, mas Rose no parecia
muito convencida.
No sabemos aonde ir, poderamos nos perder.
Nesse caso, perguntaremos a algum como retornar para casa. No
pode ser to difcil, Mary conseguiu voltar para a estalagem no outro dia.
Isso verdade. Perdi-me vrias vezes, mas acabei chegando no
tinha desfrutado absolutamente de seu passeio atravs da cidade, mas
naquela ocasio s o que importava era encontrar o caminho de volta e no
se fixou em nada mais Desta vez prestarei mais ateno no caminho
ficou de p, e olhou sorridente para Rose Ser divertido, ao menos
estaremos entretidas.
Sua irm franziu o cenho, mas mostrou uma vez mais que estava
disposta a apoi-la e assentiu.
Foram buscar os chapus e as luvas (Mary pensou com sarcasmo que,
afinal, no eram to selvagens para sair com as cabeas e as mos nuas),
mas quando desceram vacilaram ao ver um lacaio no vestbulo.
Era bvio que o conde no ficaria nada feliz que sassem sozinhas, mas
um criado no tinha poder para impedir que fizessem o que lhes desse
vontade, assim elevou o queixo e foi para a porta principal com
determinao enquanto suas irms a seguiam como patinhos. Sentiu-se
aliviada ao ver que o homem se apressava a lhes abrir a porta, mas
dissimulou e assentiu com altivez antes de dizer:
Se meu primo perguntar por ns, diga que samos para dar um
passeio.
133

Aceleraram o passo enquanto desciam os degraus de entrada, e ao


comearem a andar pela rua se sentiram invadidas por uma deliciosa
sensao de liberdade. Era um dia quente embora um pouco cinza, e
soprava uma suave brisa. O mundo que as rodeava no era to pitoresco
como as rvores e o caminho que viam ao sair do botequim, mas estava
cheio de atividade; de fato, quando ainda no tinham percorrido nenhum
um quarteiro j tinham visto dois homens a cavalo, uma elegante
carruagem que ia na direo oposta, e duas moas que passeavam com um
passo muito mais lento que elas e que estavam acompanhadas de uma
donzela uniformizada que as seguia a vrios passos de distncia.
Quando ultrapassaram s duas jovens, estas as olharam de esguelha e
Mary ouviu com claridade uma pequena risadinha.
H edifcios por toda parte, e muitas pessoas comentou Rose.
Sim, no emocionante? Lily estava entusiasmada.
Ao chegar a uma esquina, pararam atnitas quando um moo
desgrenhado se colocou a frente e foi varrendo o caminho enquanto
cruzavam. Virou-se para elas ao chegar do outro lado com expectativa, mas
seu sorriso se desvaneceu ao ver suas expresses de desconcerto e
murmurou:
Crcholis! Teria c'aberlo sbio sem mais, apressou-se a cruzar de
novo para repetir o processo na frente de um elegante cavalheiro.
O que disse? perguntou Rose.
No tenho nem ideia, tem um sotaque muito estranho.
Ao ver que o cavalheiro lanava uma pequena moeda ao moo depois de
cruzar a rua, Mary comentou:
Ah, parece que tnhamos que lhe pagar algo.
Por que? Por levantar o p? disse Camellia, estupefata.

134

Parece-me que varre a rua para que s pessoas no manchem os


sapatos nem a barra do vestido. No outro dia vi outros moos como ele,
mas no soube adivinhar o que estavam fazendo.
Prosseguiram com o passeio, mas Lily se virava para olhar para a
esquina a trs por quatro. Quando j se afastaram um bom trecho,
exclamou:
Olhe, no fez para esse homem!
Viraram-se para olhar, e viram um homem de ombros largos que estava
cruzando a rua nesse momento. Tinha uma boina, uma jaqueta de aspecto
tosco, calas folgadas, e botas de trabalho bastante desgastadas.
Claro, porque bvio que no tem dinheiro. A julgar pela roupa que
veste, deve ser um trabalhador disse Rose.
Pois no entendo que tenha varrido para ns comentou Mary.
Continuaram passeando e observando com grande interesse tudo o que
as rodeava; de fato, estavam to fascinadas, que j se passara meia hora
fora quando Camellia percebeu que no estavam memorizando o trajeto em
si. Pararam subitamente, e olharam a seu redor.
Bem, ao menos no nos colocamos em uma zona indesejvel. As
casas tm bom aspecto, e as ruas so amplas comentou Mary.
Deveramos voltar por onde viemos. Se nos afastarmos mais,
corremos o risco de esquecer como retornar disse Rose.
Camellia concordou a contra gosto, e iniciaram o caminho de volta.
Que estranho comentou Lily, em seguida.
O que?
O homem que cruzou a rua depois de ns, o trabalhador que o moo
no varreu o cho est ali, naquela esquina.
O desconhecido vinha caminhando para elas, mas ao ver que o olhavam
parou de repente e deu meia volta. Ficou olhando a porta da casa que estava
na sua frente, e depois se apressou a cruzar a rua.
135

Est certa que o mesmo homem, Lily? perguntou Camellia.


obvio. Essas botas, a jaqueta e antes tambm me chamou a
ateno que tem o cabelo bastante longo e aparece por baixo da boina.
Acho que tem razo disse Mary.
No estranho que ainda estivesse atrs de ns? perguntou Lily.
Sempre pensa que est prestes a acontecer algo sinistro disse
Camellia Se lembra quando pensou que o senhor Johnson tinha
assassinado a sua esposa porque ningum a viu durante uma semana, e no
fim a pobre estava com o tornozelo machucado e no podia andar?
Isso faz muito tempo, eu tinha apenas quatorze anos. S achei
estranho que ainda viesse atrs de ns.
Talvez fosse ao mesmo lugar que ns.
No estvamos indo a nenhum lugar determinado, Mary disse
Rose.
Mas pode ser que ele estivesse.
E seguimos por acaso a mesma rota que ele tinha que fazer? Rose
no parecia nada convencida.
Concordo, admito que parece bastante improvvel, mas que outra
explicao existe? Acredita que estava nos seguindo?
No, obvio que no, mas me parece estranho.
Lily continuou olhando para trs de vez em quando enquanto
caminhavam, e depois de alguns minutos, quando pararam em uma esquina
enquanto tentavam recordar que direo deviam tomar, soltou um gritinho
e exclamou:
Ali est!
Onde?
As demais giraram para olhar, e Mary comentou:
No o vejo.

136

Escondeu-se detrs daquele poste quando o vi, mas muito


corpulento e d para ver seu brao... Esto vendo?
Vamos por aqui.
Mary as fez dobrar a esquina, e ao ver uma carruagem que estava parada
a vrios metros de distncia, levou-as a rapidamente para l. Passaram ao
lado, e depois de conduzi-las at uma rua lateral que ficava a pouca
distncia dos cavalos do veculo, se deslocou com cautela e olhou para a
esquina.
Ora! Pode-se saber o que esto fazendo? Se afastem dos cavalos!
gritou o chofer, com voz ameaadora.
No vamos lhe fazer nenhum mal, s estamos descansando um
pouco.
No me interessa. Pertencem ao honorvel senhor Pinkley Fanshaw,
e so animais de primeira. No quero que fiquem nervosos ao lhes ver
saltitando a seu redor.
No estamos saltitando. Poderia se calar? Est armando um
escndalo em plena rua.
Estou armando o que?
No ouviram o resto da frase, porque nesse momento o tipo que as
seguia dobrou a esquina correndo.

137

Captulo 10
O desconhecido parou subitamente, e antes que suas irms pudessem
impedi-la, Camellia emergiu da rua lateral e se interps em seu caminho
com os braos na cintura.
Por que est nos seguindo? perguntou, com voz firme, enquanto
as demais se apressavam a lade-la.
O homem as olhou boquiaberto, mas de repente deu meia volta e fugiu
correndo. Camellia tentou segui-lo, mas Rose e Mary conseguiram agarrar
seus braos e a obrigaram a permanecer ali.
Espere, Camellia! Pode-se saber o que est fazendo? perguntou
Mary.
Vou averiguar por que estava nos seguindo.
Ora! Acham estranho que um tipo as seguisse? disse o chofer,
com uma gargalhada cheia de desdm Quatro descaradas que andam
sozinhas pela rua, mostrando os tornozelos a torto e a direito o estranho
que no as seguissem mais homens.
Mary ficou vermelha como um tomate, e as quatro olharam para a parte
inferior de seus respectivos vestidos. No havia dvida de que eram um
pouco mais curtos que o das demais mulheres, devido s lavagens
contnuas, tinham encolhido, mas os tornozelos no ficavam expostos
totalmente; as botas altas que usavam ocultavam as pernas.
Como se atreve? Lily as surpreendeu ao dar um passo adiante
para enfrentar o chofer. Cruzou os braos, e lhe disse com indignao
No fizemos nada, e no temos culpa que esse tipo estivesse nos seguindo.

138

Ser que quatro mulheres no podem andar por esta cidade sem que as
tentem agredir?
Exato! Camellia, que nunca se acovardava diante de uma briga, se
posicionou junto a sua irm com deciso Deveria sentir-se
envergonhado por julgar os outros com tanta arbitrariedade!
De maneira que vai ser assim, n? o homem desceu da carruagem,
embora com dificuldade por causa do seu peso excessivo, e isso diminuiu o
apelo dramtico ao momento.
Mary agarrou Camellia pela manga, e exclamou:
Camellia, Lily! Por favor! No podemos ter uma briga no meio da
rua.
No foi difcil imaginar como reagiria o conde, e seu aborrecimento
estaria justificado. O chofer era um mal educado, mas nem sequer em
Three Corners se considerava aceitvel que uma mulher bem educada
discutisse aos gritos com um desconhecido no meio da rua.
Suas irms estavam to cegas pela fria, que a ignoraram e foram
subindo o tom de voz cada vez mais ao responder os gritos do homem. Os
transeuntes comearam a parar e assistir, e alguns inclusive foram
aproximando-se; se a coisa prosseguisse, em breve estariam rodeadas por
uma multido.
Tanto Camellia como Lily resistiram e continuaram discutindo quando
Rose e Mary comearam a pux-las de forma contundente, mas nesse
momento aconteceram duas coisas de uma vez: um cachorro apareceu
correndo, e um homem alto e magro saiu da casa mais prxima.
O animal corria em crculos ao redor do grupo de pessoas enquanto latia
e balanava o rabo com entusiasmo, embora vez por outra, parasse para
saltar de um lado ao outro.
A reao do homem foi menos entusiasta.
Wainsley! Que demnios est acontecendo aqui?
139

Embora tanto Rose como ela estivessem concentradas em afastar a suas


irms dali, no puderam evitar olhar perplexas ao recm-chegado. Devia
ser o tal Pinkley Fanshaw, o dono dos cavalos, e a roupa que exibia teria
conquistado, sem dvida, a admirao de Gordon, o primo brio de Royce.
Usava calas ajustadas de um plido tom verde, e uma jaqueta azul de
cintura estreita com ombros exageradamente acolchoados e abas
posteriores to compridos que lhe chegavam quase aos tornozelos. Seu
chapu, que era vrios centmetros mais alto que os que usavam a maioria
dos cavalheiros e tinha uma dobra na parte superior, parecia um vaso com
uma borda exterior. De uma das lapelas estava pendurada a corrente de um
monculo, e na outra tinha uma enorme flor que superava a do primo
Gordon. Seu colete era estampado em tons de azul, amarelo e marrom, e
preso nele havia um relgio de bolso com uma corrente de ouro carregada
de pingentes. Usava anis em trs dedos de cada mo, e um diamante de
considervel tamanho preso no n da elaborada gravata-borboleta. O
colarinho da camisa estava to engomado e duro que o impediam de girar a
cabea, por isso, para falar frente a frente com algum tinha que girar o
corpo inteiro.
Colocou-se diante delas, apoiou uma mo em sua bengala negra e
brilhante com cabo de ouro, e voltou a perguntar:
Que demnios est acontecendo aqui?
O chofer se inclinou diante dele tudo o que pde, tendo em conta o
tamanho de sua barriga, e se apressou a responder.
Desculpe, senhor Fanshaw, que estas jovens estavam saltitando ao
redor dos cavalos
Mary o interrompeu indignada.
Isso no verdade! Estvamos paradas, foi seu chofer que se
comportou como um grosseiro.

140

O homem elevou o monculo para observ-la, e lhe devolveu o olhar


sem piscar. Quando pareceu perceber que no ia conseguir intimid-la,
baixou de novo o monculo e disse:
No falei com voc.
Ela se perguntou se era um pouco curto das ideias, e respondeu:
No, mas eu sim falei com voc. Tal e como lhe disse, o
comportamento de seu empregado foi muito descorts. Comeou a
O co, que parecia lamentar que tivesse acabado a gritaria, foi correndo
para eles e comeou a saltar como se tivesse molas. Quando apoiou as
patas dianteiras em suas calas verdes e as manchou de barro, Fanshaw
ficou vermelho como um tomate e soltou um grito ensurdecedor enquanto
tentava golpe-lo com a bengala.
Besta imunda, sujou minhas calas!
Enquanto o co se esquivava com agilidade dos golpes, Lily exclamou:
Pare, vai machuc-lo! No bata nele!
De fato, era pouco provvel que Fanshaw conseguisse acertar, porque o
animal era muito mais gil que ele e corria a seu redor latindo com
entusiasmo. Quando Fanshaw girou a bengala e tentou chut-lo, o olhar do
co se fixou nas abas flutuantes da jaqueta, e se lanou para elas. Assim
que conseguiu morder uma ponta, plantou as patas no cho com firmeza e
ficou a grunhir e a sacudir a cabea para subjugar sua presa.
A fria do honorvel senhor Fanshaw se avivou ainda mais. Comeou a
girar uma e outra vez, destrambelhado e soltando improprios, enquanto
tentava em vo golpear o animal, mas como este estava agarrado aba e
girava com ele, permanecia fora de seu alcance.
Maldito seja, Wainsley, afaste-o de mim!
O chofer deu um chute nas patas traseiras do co, e o animal soltou um
grito de dor enquanto rolava pela calada. Camellia se apressou a recolh-

141

lo, abraou-o com atitude protetora, e fulminou com o olhar o chofer antes
de lhe dizer com voz ameaadora:
No se atreva a voltar a toc-lo.
Um homem mais inteligente teria procedido com cautela ao ver sua
atitude perigosa, mas o chofer a agarrou pelo brao e exclamou:
Descarada!
Elevou a outra mo como se fosse golpe-la, mas Rose se lanou contra
ele e segurou seu brao para impedi-lo. O homem se libertou com um
puxo, mas Mary j estava unida a luta e golpeava sua cabea com as duas
mos juntas; Lily, por sua vez, estava batendo na mo que segurava
Camellia, e esta lutava para libertar-se.
O crculo de pessoas que os rodeava aumentou ainda mais, j que a cena
era toda um espetculo: enquanto o dandi examinava as abas de sua jaqueta
e choramingava pelo estrago, seu chofer tentava esquivar com uma mo o
ataque das trs jovens enquanto com a outra segurava o brao da quarta
moa; se fosse pouco, o co conseguiu soltar-se e ir para o cho, e comeou
a latir de novo e a dar saltos com muito entusiasmo.
Foi essa a cena que encontrou um cavalheiro quando abriu caminho com
calma entre a multido at chegar ao crculo interior. Depois de contemplar
a luta durante alguns segundos, soltou um sonoro suspiro, aproximou-se
dos combatentes, elevou a bengala com toda naturalidade, e deu um golpe
na cabea do chofer.
O tipo cambaleou, piscou como se estivesse desorientado, e soltou
Camellia. Ela se desequilibrou e teria cado se no tivesse se apoiado na
mo salvadora do cavalheiro que interviu na briga.
Com cuidado disse ele.
Ao ouvir aquela voz, Mary sentiu um alvio entristecedor e exclamou:
Sir Royce! Graas a Deus! virou-se para olh-lo sorridente, e ele a
saudou com uma teatral reverncia e lhe devolveu o sorriso.
142

Nesse instante recordou que estava zangada com ele, e a invadiram uma
infinidade de emoes contraditrias. A mais intensa era uma profunda
gratido, mas em seus calcanhares estava uma intensa humilhao ao ver
que as tinha encontrado brigando em plena rua e diante de uma multido.
Ficara furiosa quando o ouviu dizer que eram meio selvagens, mas aquela
situao demonstrava que seus comentrios eram justificados.
J vejo que se colocou em outra situao muito interessante.
Mary no estava disposta a tentar inventar uma desculpa e se limitou a
apertar os lbios com fora, mas Lily no era to reticente e se apressou a
dizer:
No foi nossa culpa, de verdade. S estvamos diante dos cavalos,
e
O chofer, que j se recuperara do golpe, plantou-se diante de Royce com
atitude agressiva e gritou:
Oua, o que acredita que est fazendo?
Ia lhe perguntar o mesmo. O que estava fazendo a estas jovens?
No estava lhes fazendo nada! Foram elas que nos atacaram, ao
senhor Fanshaw e a mim.
No fizemos nada a esse senhor! Mary no pde evitar intervir ao
ouvir tamanha mentira.
Seu co sarnento o atacou!
O chofer assinalou com o dedo acusatrio e todos se voltaram para olhar
o animal, que estava sentado to tranquilo movendo o rabo de um lado ao
outro enquanto os observava com grande interesse.
Royce o contemplou durante alguns segundos, e ento se voltou para a
Mary e perguntou:
Adquiristes um co?
No, no nosso. Veio correndo quando este homem comeou a
gritar. E no atacou o senhor Fanshaw bom, no exatamente.
143

O cavalheiro em questo, que at esse momento estava examinando


pesaroso as marcas de dentes que tinha nas abas, ergueu a cabea ao ouvir
aquelas palavras e disse com indignao:
Isto inconcebvel! Claro que me atacou, olhem minhas calas!
Certamente poder limp-las - respondeu Mary, impaciente O co
no pretendia sujar, s estava brincando.
Minha jaqueta ficou imprestvel! sacudiu a aba para enfatizar
suas palavras, e disse a Royce Olhe estas marcas de dentes, e tambm h
um rasgo! Isto no se resolve com uma simples lavagem, terei que matar
esse animal!
No! exclamou Lily, horrorizada.
Enquanto Camellia segurava o co em seus braos de novo como se
quisesse lhe proteger de um iminente assassinato, Royce passou um brao
pelos ombros de Fanshaw num gesto conciliador e disse com calma:
No h necessidade de ficar assim. Permita que lhe d o nome de
meu alfaiate, acredito que ele poder confeccionar outra jaqueta.
Enquanto ele tirava um carto da carteira, Fanshaw deu uma olhada a
sua impecvel jaqueta verde oliva e perguntou:
Weston seu alfaiate?
Ora, vejo que um homem de olho clnico.
Suas criaes sempre me pareceram muito simples.
Tenho certeza que Weston estar disposto a tentar algo mais
atrevido, acho que seu trabalho deve ser muito aborrecido com tipos to
simples como eu. Diga a ele que eu o enviei, e o atender imediatamente.
Fanshaw leu o carto, e disse pensativo:
Sir Royce Winslow conheo seu primo, o senhor Gordon
Harrington.
No estranho.
um tipo de primeira.
144

Sem dvida. Bom, j est tudo resolvido. Acompanharei a estas


jovens a sua casa, e
Um momento, o que vai acontecer com o co? E estas moas no
deveriam andar pelas ruas sem superviso, so uma verdadeira ameaa.
Atacaram meu chofer.
As quatro comearam a protestar imediatamente, mas Royce elevou
uma mo para silenci-las e respondeu com calma.
Garanto que sero devidamente repreendidas. Acabam de chegar do
campo, so primas de minha governanta, e ainda precisam aprender a se
comportar. Acredito que vou ter que insistir que as mande de volta a
Yorkshire.
Ah, vieram de l? J notei que tm um sotaque estranho.
Que observador depois de tocar o chapu como despedida, Royce
fez um vago gesto para elas e disse Retornemos a casa, estremeo
pensando no que dir a senhora Hogarth sobre esse comportamento.
Mary no achou nenhuma graa na sua atitude condescendente, mas no
disse nada e o seguiu junto com suas irms. Ao ver que Lily lanava um
olhar triunfal ao chofer por cima do ombro, beliscou-a no brao para que
andasse.
Agora somos suas faxineiras? perguntou a Royce em voz baixa,
quando j se afastaram vrios metros.
Ele soltou uma pequena gargalhada, e respondeu sorridente:
Isso te incomodou, no ? No podia dizer que so as primas de
Stewkesbury porque a notcia teria se espalhado como plvora por toda a
cidade em menos de meia hora, mas no vale a pena fofocar sobre quatro
moas de origem humilde recm-chegadas do campo; alm disso, desse
jeito tenho certeza que Fanshaw no as reconheer caso hipoteticamente
venham a se encontrar outra vez, porque jamais recordaria o rosto de
empregadas.
145

Apenas nos olhou, s se interessava por sua jaqueta. Era ridculo ver
essas abas flutuando, no estranho que Pirata tenha se lanado contra elas
comentou Camellia.
Quem Pirata? perguntou Royce.
O co. Parece um pirata, no acha?
Royce olhou o bichinho que a jovem tinha entre seus braos, e que
parecia uma mistura de terrier com alguma outra raa indeterminvel.
Apesar da sujeira, dava para ver que era branco com manchas negras, e
tinha uma mancha vagamente redonda que lhe rodeava um olho e uma
cicatriz que atravessava o focinho e elevava o lbio superior em uma
espcie de sorriso zombador eterno que lhe davam um ar de pirata. Tinha
uma orelha erguida e a outra cada, e nesta ltima faltava a ponta.
Me parece um co especialmente feio, era necessrio traz-lo?
No podia deix-lo, esse chofer grosseiro o teria matado se tivesse
conseguido peg-lo, claro.
Acredito que Oliver vai adorar a ideia de ter um co em casa
comentou ele com ironia.
No vai lhe contar, no ? Mary suspirou com resignao, porque
conhecia de sobra a suas irms. Camellia adorava todos os animais, e tanto
Lily como Rose eram muito sensveis. No queria nem pensar no que
poderia chegar a acontecer se o conde no lhes permitisse ficar com Pirata
Talvez pudssemos escond-lo...
Fechou a boca de repente, porque o co comeou a latir no preciso
momento em que viu uma carruagem que passava, e ao ver que Royce a
olhava com uma expresso que falava por si mesma, no teve mais opo
que admitir:
A verdade que tem tendncia a chamar a ateno, mas dentro de
alguns dias iremos ao campo e o conde no ter que v-lo nem ouvi-lo.
Nem agentar que lhe morda as abas.
146

S teria esse risco se comeassem a flutuar Mary soltou uma


gargalhada, e acrescentou Deveria ter visto esse homem girando como
um louco com as abas ao vento, tentando golpear o co com sua bengala.
Ele se ps a rir antes de responder:
Posso imaginar, mas por que estavam brigando com o chofer?
Porque deu um chute no Pirata, e quando Camellia pegou do cho o
pobre bichinho, esteve a ponto de chut-la tambm! disse Rose, com o
rosto vermelho de indignao.
No acredito deveria ter batido nele com minha bengala com
muito mais fora.
Sim, muito mais forte concordou Lily Ainda bem que Rose
segurou seu brao, e impediu que conseguisse atacar Camellia. Mary
comeou a socar sua cabea e eu tentei faz-lo soltar o brao de Camellia,
mas era um homem bastante forte. Pensei em morder a mo dele, mas
como estava com luvas dessas grossas para dirigir, no teria sentido nada.
No, creio que no disse muito srio, embora tivesse que fazer um
grande esforo por conter uma gargalhada. Depois de andar em silncio
durante um longo momento, comentou Suponho que devo ser um pouco
lento das ideias, porque estou sem compreender o que tinham a ver os
cavalos de Fanshaw com tudo isto.
Foi Mary quem respondeu.
No tinham nada a ver, no entendo por que o chofer reagiu assim.
Nem sequer os tocamos, estvamos perto deles quando nos escondemos.
Esconderam-se?
Sim, que nos pareceu que um homem estava nos seguindo, e
No h dvida de que nos seguia comentou Camellia Assim
que dobramos a esquina e nos escondemos, apareceu por onde tnhamos
vindo e nos procurou com o olhar.
Quem era esse homem?
147

No temos nem ideia, no o reconhecemos. Era de esperar, no?


Afinal, no conhecemos ningum neste pas disse Mary.
Era bastante corpulento, e parecia muito feroz Lily indicou com
as mos a largura aproximada do desconhecido.
Mary se viu obrigada a corrigi-la.
Bom, era corpulento, mas a verdade que no me pareceu feroz; de
fato, no vimos seu rosto at que dobrou a esquina, e parecia bem
assustado.
Lily suspirou com exasperao, e disse:
No tem nem o menor senso dramtico.
Tm ideia do por que estava lhes seguindo? Falaram com ele ou
fizeram algo que
No a resposta de Mary foi categrica Em nenhum momento
chegamos a nos aproximar o suficiente para falar com ele. Vimos que
caminhava a uma certa distncia de ns, e depois nos demos conta que nos
seguia. Foi ento quando dobramos a esquina e nos escondemos em uma
rua lateral bem na frente da carruagem, para checar se estava nos seguindo.
Quando ficou claro que sim, Camellia saiu de nosso esconderijo para lhe
perguntar por que
Royce sufocou com muita dificuldade um gemido, e se limitou a dizer:
Claro, era de esperar.
Mas o tipo deu meia volta e fugiu disse Camellia, com tom
depreciativo.
Estava empunhando a faca?
No, no a trouxe, mas est claro que deveria ter trazido. No sabia
que era to perigoso passear pela cidade.
Eu tampouco disse ele, sem inflexo alguma na voz.
Esse chofer horrvel disse que a culpa era nossa, por mostrar os
tornozelos Lily mostrou um pouco o p, e o observou durante poucos
148

segundos antes de acrescentar Eu acredito que estava sendo grosseiro de


propsito, porque no me parece que os tornozelos sejam ofensivos; em
qualquer caso, as botas os tampam.
Tem toda a razo, nunca me pareceu ofensivo ver os tornozelos de
uma dama. Acredito que mais provvel que um bastardo tenha decidido
segui-las ao ver que estavam sem acompanhante, para tentar tomar
liberdades indesejadas.
Com as quatro? Mary o olhou com ceticismo.
Estava esperando, para ver se alguma se separava das demais.
Parece-me inconcebvel! Nem sequer podemos passear por Londres
sem medo de algum ataque?
Em condies normais, duvido que voltem a ter que enfrentar uma
situao assim sempre e quando nenhuma saia sozinha, obvio. Mas no
sei se lembram de que Charlotte lhes disse que seus vestidos so enfim
Sim, j sabemos que est fora de moda Mary lanou um olhar de
soslaio antes de acrescentar Todo mundo se prontificou a nos informar
isso. O que no entendo por que um detalhe assim atrai a uvas sem
semente como o que nos seguiu.
Poderia dizer que no parecem que so jovens de bom bero. Se lhes
acompanhasse uma donzela ou um cavalheiro, garanto que no haveria
nenhum problema. Eu lhes ofereo com gosto meus servios nesse sentido.
Vamos ver se entendi temos que permanecer encerradas a menos
que carreguemos uma donzela, ou que estejamos acompanhadas pelo primo
Fitz ou por voc?
Parece que deveramos trazer o rifle de papai, como fazamos quando
saamos para procurar amoras no campo comentou Camellia.
Deus do Cu Royce no pde dissimular uma careta de espanto.
No podemos fazer isso, Camellia, todo mundo j nos considera
bastante estranhas disse Mary Sei que no fcil ambientar-se, mas
149

dentro de pouco tempo estaremos no campo se virou para Royce, e


perguntou Suponho que ali poderemos sair para passear sem nenhum
problema, certo?
obvio. Aqui tambm podem faz-lo, s precisam estar
acompanhadas de uma donzela se no quiserem esperar que algum dos
homens estejam disponveis.
As donzelas j tm trabalho de sobra, acredito que no querero ter
que nos acompanhar.
Ele pareceu ficar sem palavras ao ouvir as palavras de Rose, e em
seguida conseguiu dizer:
Suponho que preferiro sair para passear que limpar a chamin ou
tirar o p dos mveis.
Sim, mas tero essas tarefas pendentes ao retornar do passeio
respondeu Rose, com o ar de algum que falava por experincia prpria.
Me sentiria como uma tola passeando com uma donzela me seguindo
os passos comentou Camellia.
Ento, o que vamos fazer? Que aborrecido! exclamou Lily.
A cidade a aborrece? perguntou Royce.
No, a casa, no encontramos nada com o que possamos nos entreter.
No h nem um s livro interessante nessa enorme biblioteca, nem jogos de
mesa, nem sequer um simples baralho de cartas! Estava to desesperada,
que teria desejado ter algumas meias para cerzir.
Nisso posso ajudar, porque sei onde esto os jogos disse ele,
sorridente.
H jogos? as quatro se animaram um pouco.
Sim, obvio. Deveriam ter perguntado ao mordomo de Oliver, e ele
lhes teria dado isso.
No podamos perguntar nada a esse homem, no gosta de ns!
disse Lily.
150

Foi grosseiro com vocs?


No, mas nunca sorri.
Os mordomos sempre so srios; em qualquer caso, podem encontrar
os jogos vocs mesmas, esto no quarto de brincar dos meninos. Garanto
que l encontraro tambm livros mais interessantes. S vnhamos com
nossos pais a Londres em poucas ocasies, mas o quarto de brincar sempre
estava preparado. E tambm h um salo para os jogos de cartas.
Um salo inteiro para baralhos? Lily o olhou atnita.
No, refiro-me ao que se usa para jogar cartas. H mesas, cadeiras, e
todo o necessrio. Nas reunies sempre existem pessoas que preferem
retirar-se para jogar cartas, normalmente os mais velhos. a melhor forma
de livrar-se de tia Euphronia, posso garantir. Mostrarei onde est bem, j
chegamos.
Tiveram a impresso que o lacaio que abriu a porta estava muito
aliviado ao v-las; de fato, estava a ponto de sorrir ao dizer:
Sua senhoria se alegrar ao saber que retornaram.
Stewkesbury j est em casa? perguntou Royce.
Acaba de retornar de seu clube, e estava um pouco preocupado
com suas primas.
Terei que lhe pedir desculpas por prolongar tanto o passeio.
Depois de pr de lado o chapu, as luvas e a bengala de Royce, o lacaio
se virou para elas para recolher seus chapus, mas o co, que estava bem
acomodado nos braos de Camellia, no gostou da movimentao e rosnou.
Deus ! o lacaio fechou a boca de repente, mas no tirou o olho
de cima de Pirata enquanto se encarregava dos chapus Vou dizer a sua
senhoria que chegaram.
Estaremos no salo de jogos Royce se virou para elas, e indicou
com um gesto que o seguissem.

151

O co estava to intrigado com o novo lugar, que saltou ao cho e


comeou a brincar correndo junto a eles, corria um pouco e voltava.
Balanava o rabo com tanta fora, que sacudia o traseiro inteiro. Quando
entraram no salo de jogos, seu entusiasmo aumentou ainda mais e
comeou a correr de um lado ao outro, e a subir pulando nas cadeiras e
inclusive nas mesas.
Ol a todos. Alegra-me ver que j voltaram, primas disse o conde,
da porta.
Sim, saram para passear
Oliver ergueu a mo para interromper a explicao de Royce, e disse:
No sei que histria inventou, mas me poupe disso.
No nenhuma histria. O que aconteceu que estava desfrutando
tanto da companhia de suas primas, que creio que prolonguei muito o
passeio. Perdoe-me se ficou preocupado Royce se calou de repente
quando Pirata, ao ver uma nova pessoa, aproximou-se correndo.
Deus do Cu! Stewkesbury olhou boquiaberto ao co, que estava
saltando como um louco O que? O que isto?
Pirata! Mary tentou agarrar o co, que se esquivou e continuou
correndo Pegue-o, Camellia!
As quatro irms ficaram tentando agarr-lo sob o atento olhar dos dois
cavalheiros, mas Pirata estava desfrutando ao mximo daquela nova
brincadeira e continuou correndo de um lado ao outro, ziguezagueando
entre as cadeiras e as mesas.
Bem, Royce, vejo que adquiriu um co durante o passeio.
Sim, suas primas se afeioaram com ele.
O conde se limitou a lhe lanar um olhar, e ao ver que abria a boca para
tentar explicar a presena do co, negou com a cabea e disse:
No, no quero saber - colocou dois dedos nos lbios, e soltou um
sonoro assovio que parou subitamente a todos os presentes.
152

As moas se viraram para olh-lo, e quando Pirata se aproximou a toda


velocidade e comeou a saltar como um louco diante dele, olhou-o com
expresso severa e lhe disse com firmeza:
Voc! estalou os dedos, e apontou o cho Quieto! Sente-se!
Para assombro de todos, Pirata se sentou e ficou olhando Stewkesbury.
Tinha a lngua a mostra, e parecia que estava sorrindo encantado.
O conde o observou em silncio durante um longo momento, e
finalmente disse:
Me parece que o co mais feio que tive a desgraa de conhecer.
muito esperto, e se comporta muito bem disse Camellia.
Sim, j percebi o conde apertou os lbios com fora antes de dizer
com firmeza No pode ficar aqui a menos que tome um banho.
As quatro irms, que ficaram amuadas ao ouvir o princpio da frase,
agradeceram efusivamente, mas ele negou com a cabea e ergueu uma
mo.
Quando acabarem com isso, eu gostaria de falar com vocs no meu
escritrio disse, antes de partir.
Elas se olharam em silncio, e Mary pegou Pirata nos braos e
comentou:
Parece que nos espera uma reprimenda.
Bom, ao menos podemos ficar com Pirata disse Camellia.
Sim Mary olhou o co que estava em seus braos, e soltou uma
gargalhada Embora no sei se devo me alegrar ou no o deu a sua
irm, e acrescentou V procurar uma banheira ou algum lugar onde
possa banh-lo, logo irei tambm.
Quando suas irms saram do salo, virou-se para Royce. Durante o
trajeto de volta a casa tinha conversado com ele (foi muito difcil mostrarse zangada depois que as resgatasse, e, alm disso, a presena de suas irms

153

contribuiu para suavizar a situao), mas nesse momento, estando a ss


com ele, sentiu-se desconfortvel.
Sabe queria agradecer pela ajuda que nos deu com o senhor
Fanshaw e o chofer, e por fingir diante do conde que nos acompanhou
durante grande parte do passeio.
No foi nada.
Foi muito. a segunda vez que nos resgata a terceira, porque foi
voc quem nos trouxe para ver nosso primo quando me impediram de falar
com ele.
Terei que manter minha armadura bem brilhante, quem sabe quando
voltaro a necessitar de um cavalheiro disse sorridente, mas vacilou por
um instante e deu um passo para ela Mary
Tinha-o to perto, que teve que jogar a cabea um pouco para trs para
poder olh-lo no rosto. Seu sutil aroma masculino despertou uma estranha
sensao em seu interior, e no pde evitar recordar o que sentiu quando se
beijaram, quando a rodeou com aqueles braos musculosos como era
possvel que, apesar de saber quanto a desdenhava, sentisse aquele desejo
pensando naquele beijo? Como era possvel que ainda desejasse, no fundo,
voltar a senti-lo?
Lamento de corao o que houve ontem noite, e lamento ainda
mais o que ouviu disse ele, enquanto a olhava com olhos cheios de
carinho Estava aborrecido com Oliver por sua mania de controlar tudo, e
falei sem pensar. Por nada do mundo desejaria te magoar.
Era muito fcil lhe ter simpatia, e como descobriu naquela mesma tarde,
era muito difcil continuar zangada com ele, sobretudo quando dizia coisas
engraadas, ou quando sorria e lhe formavam aquelas ruguinhas to
cativantes nos cantos dos olhos, ou quando a olhava como nesse momento,
com um olhar intenso que parecia penetr-la at a alma.
Afastou-se um pouco dele, e escolheu com cuidado suas palavras.
154

Sou consciente que no diria o que disse se soubesse que eu estava


escutando.
Apesar do quanto ficou furiosa, estava convencida de que no a
magoaria de forma intencional, mas isso no mudava o fato que tinha sido
sincero quando falou que exps seu ponto de vista real.
Ao v-lo franzir o cenho como se acabasse de notar que sua resposta
no expressava um perdo completo, apressou-se a acrescentar:
No precisa continuar me pedindo perdo. Dizem que quando se
escuta s escondidas no se ouve nada de bom sobre si mesmo, e bvio
que no deveria ter me intrometido na conversa; alm disso, tendo em
conta a situao em que nos encontrou esta tarde, no posso afirmar que a
descrio que fez de ns seja injusta ou errada. Como vou culp-lo por
dizer a verdade? Creio que minhas irms e eu no estamos preparadas para
nos casar com cavalheiros ingleses, a pobre acompanhante que o conde vai
contratar, vai ter um grande trabalho para nos transformar em damas dos
ps a cabea.
No se permita mudar muito.
Nesse caso, no encontraramos marido.
Claro que o encontrariam, acredite. Tero uma infinidade de
pretendentes rendidos a seus ps se aproximou um pouco dela sem
deixar de olh-la nos olhos, e acrescentou Algum homem ficar
enfeitiado com esses olhos azuis, e no haver volta atrs. Desejar com
toda sua alma estar com voc, te sussurrar no ouvido, te beijar o rosto, e a
testa, e os lbios, e
Mary permaneceu imvel enquanto ele ia aproximando-se pouco a
pouco. Era incapaz de desviar o olhar, no podia mover-se nem respirar.
Sentiu que seu corpo se esticava, que reagia perante aquelas palavras como
se fossem carcias tangveis.
Deu as costas com brutalidade, e disse com voz seca:
155

Haver muitos homens que queiram casar-se com voc.


Mas voc no um deles assim que aquela frase saiu de sua boca,
percebeu que parecia insinuar que queria que se casasse com ela, e
esquentou os miolos tentando encontrar a forma de se corrigir.
Ele no pareceu notar seu desconforto, e se limitou a responder:
No, no tenho inteno de me casar com ningum.
Nunca?
Por que teria que faz-lo? H homens que devem casar-se Oliver,
sem ir mais longe. Tenho certeza que procurar at encontrar mulher
ideal que possa lhe dar filhos e ser uma condessa de Stewkesbury perfeita,
mas no me interessa nem ter herdeiros nem cumprir com meu dever.
Existem pessoas que se interessam pelo amor no saberia dizer
por que a incomodaram suas firmes palavras, mas sentia a necessidade de
contrari-lo.
O amor para tolos.
Como pode dizer tal coisa?
Porque vi o que acontece com as pessoas que sofrem com seus
efeitos. Minha me estava muito apaixonada pelo pai de Oliver; tanto, que
os outros pouco interessavam. S o que lhes importava era a grande paixo
que sentiam um pelo outro. Tambm haviam cenas de cimes, lgrimas,
manhas de criana e remorsos, e ento, em um abrir e fechar de olhos,
voltavam a estar um nos braos do outro, loucamente apaixonados.
Meus pais tambm se amavam, mas no se comportavam assim.
Eram felizes juntos, e conosco.
Nesse caso, tanto seus pais como vocs foram afortunados, porque as
coisas no costumam ser assim.
Me parece que tampouco so como voc diz se perguntou se
aquela averso ao amor se devia a algo mais, porque parecia ver certa
amargura em seus olhos ao dizer que era para os tolos; de qualquer
156

maneira, estava claro que no ia conseguir tirar mais informao nesse


momento, assim sorriu e disse com naturalidade Enfim, no sou a nica
mulher com a qual no quer casar, no ?
Exato, h muitas mulheres com as quais no quero me casar.
Ao menos no sou a nica.
Como ficamos, Mary? Perdoa-me? Voltamos a ser amigos?
J fomos amigos antes?
No sabe quanto me doem suas palavras. Salvei-a duas no, trs
vezes, e ainda no somos amigos? Vai continuar me desprezando?
Ela se ps a rir pela sua indignao fingida, e disse:
De acordo, Royce sim, somos amigos.
O certo era que no sabia o que eram. Ainda sentia uma profunda dor
pelo que ouviu-o dizer na noite anterior, mas estava convencida que
lamentava t-la ferido; alm disso, desfrutava de sua companhia, e seria
intil tentar manter-se fria e distante.
Mas deveria verificar se o que sentia por ele era amizade, tendo em
conta que sentia vontade de beij-lo cada vez que o via.

157

Captulo 11
Mary foi em busca de suas irms quando Royce partiu, e como estavam
assoviando e chamando pirata no corredor do andar superior, no demorou
muito para encontrar.
O que houve? Fugiu?
Mary! Voc o viu?
No, no o vi. No estavam dando banho nele?
Sim, claro que sim disse Lily.
Mas no gostou nada comentou Camellia Me deixou o vestido
encharcado e Lily deveria ter segurado ele enquanto fui me trocar, mas se
soltou.
Isso no verdade, escapou! Estava muito escorregadio.
Por isso disse que o segurasse com fora, Lily.
Rose ergueu a mo para interromper, e disse conciliadora:
Deixem pra l, no tem sentido essa discusso. Pirata escapou, e no
temos nem ideia de onde est.
Cus Mary no quis nem pensar o desastre que poderia causar o
co na elegante casa Temos que encontr-lo o quanto antes, o conde est
nos esperando em seu escritrio.
A busca foi infrutfera, e no final se renderam e desceram para falar com
o conde. Mary estava preocupada com o estrago que o co pudesse fazer
antes que o encontrassem, mas no queria fazer seu primo esperar. A porta
do escritrio estava aberta e ele estava sentado atrs de sua mesa, atarefado
com um livro de contabilidade. Ao v-las entrar, levantou-se e disse:
Entrem, por favor.

158

Quando passou junto a elas para fechar a porta, as quatro entraram e


pararam vacilantes diante da mesa. Contemplaram em silncio o escritrio,
onde imperavam os mveis escuros e masculinos.
Pirata! exclamou Camellia de repente.
Suas irms a fulminaram com o olhar, mas ela apontou para o co em
questo, que estava deitado de lado no cho, desfrutando da morna luz que
entrava pelas janelas. Ao ouvir seu nome, o animal abriu os olhos e
levantou um pouco a cabea.
Est aqui!
Entrou agora a pouco, correndo como uma raposa perseguida por
uma matilha de ces disse o conde.
Demos banho nele.
Sim, j percebi, embora sua aparncia no tenha melhorado muito.
Sentem-se, por favor.
Depois de esperar com cortesia que se acomodassem nas cadeiras que
havia junto s janelas, sentou-se tambm. Pirata, que se levantou e se
aproximou para saud-las, deitou-se junto a ele e apoiou a cabea na ponta
de sua bota.
Sim, d a impresso que se afeioou a mim comentou, ao ver que
elas o olhavam estarrecidas.
Sinto muito, voc se incomoda? Quer que o levemos daqui? disse
Mary, mortificada.
Tudo bem. Logo partiro para o campo, assim a situao no durar
muito depois de um longo e constrangedor momento de silncio,
acrescentou Se estou lembrado, a prima Charlotte as levar s compras
amanh pela tarde.
Mary sentiu que desmoronava. Iria cancelar a sada de compras pela
confuso em que se meteram durante o passeio? No se atreveu a olhar a
suas irms, mas sabia que ia ser um aborrecimento para Lily.
159

Charlotte se encarregar que me enviem as faturas, obvio, mas acho


que necessitaro um pouco de dinheiro em espcie para pagar pequenos
caprichos como laos ou doces.
As quatro ficaram igualmente estarrecidas com aquelas palavras, e
nenhuma soube o que dizer. Enquanto o olhavam assombradas, ele se
levantou, tirou um mao de notas de uma das gavetas da mesa, e distribuiu
entre elas.
Mary contemplou o dinheiro em silncio. No sabia qual era a
equivalncia exata entre a libra britnica e o dinheiro americano, mas
estava certa que a libra valia mais. O conde deu cinco a cada uma, e
pareceu muito para gastar em laos e doces.
muito dinheiro.
Ele a olhou surpreso, e disse:
No me parece, mas possivelmente deveria consultar Charlotte. Sei
que no tenho muita experincia no que se refere a comprar roupas para
jovens damas, mas suponho que h coisas que gostariam de comprar vocs
mesmas; alm disso, o dinheiro uma atribuio mensal.
Mensal? Rose estava pasma.
Sim, acho que cinco libras uma quantia adequada, mas avaliaremos
isso e mais adiante poderemos voltar a falar do assunto.
Mas no podemos aceitar Mary ignorou o belisco dissimulado
que lhe deu Lily, e acrescentou No imaginava que enfim, no
queremos ser uma carga. No sabamos como so as coisas aqui.
No estou entendendo.
Pensvamos que amos encontrar nosso av, e espervamos que
estivesse disposto a nos acolher em sua casa, mas voc nosso primo. No
me parece justo que tenha que nos sustentar; em todo caso, no tnhamos
inteno de viver custa de nosso av, pensvamos que teramos que fazer
algo para pagar por nossa moradia.
160

Fazer o que? parecia desconcertado pelo que estava ouvindo.


Trabalhar, realizar algumas tarefas ajudar a limpar, cozinhar, nos
encarregar do jardim algo para ganhar nosso sustento ao ver que ficou
boquiaberto, apressou-se a acrescentar J sei que isso no possvel,
mas no era minha inteno que fosse obrigado a nos dar de comer, a
comprar roupa e a colocar inmeros criados a nosso servio.
Pertencem famlia Talbot, e minhas responsabilidades esto muito
claras. Se meu av soubesse de sua existncia, teria se encarregado de
assegurar seu bem-estar; de fato, teria as includo em seu testamento, e
como no o fez, tenho o dever de me ocupar de vocs.
Entendemos, e te asseguro que estamos muito agradecidas, mas no
necessrio que nos d tantas coisas. Acredito que devemos te devolver este
dinheiro.
Ele a contemplou em silncio durante poucos segundos antes de dizer:
Minha querida prima, tenho uma reputao irrepreensvel que devo
manter. Seria objeto do escrnio pblico se minhas primas perambulassem
pela cidade sem dinheiro e vestidas com farrapos. Tachariam-me de
miservel, ou podiam levantar rumores que estou arruinado e necessitado
de recursos para vesti-las de forma adequada. Suponho que no gostariam
de me causar uma humilhao pblica, no ?
No, claro que no, mas
Nada de mas, Mary. Conheo esta cidade, e te informo que os
fofoqueiros me atacariam com suas lnguas viperinas.
Pelo simples fato de no nos dar uma atribuio mensal? no
sabia se deveria acreditar.
Um ttulo de nobreza acarreta muitas responsabilidades.
Mary tinha a clara impresso que estava sendo manipulada, mas no
tinha sentido continuar discutindo, sobretudo tendo em conta que para ele a
atribuio mensal parecia ser uma ninharia.
161

De acordo, se isso o que deseja, aceitamos. Obrigada, muito


generoso.
E quanto s tarefas para ganhar o sustento, acredito que tero
trabalho de sobra aprendendo todo o necessrio para serem apresentadas
para a sociedade na temporada que vem, mas se querem fazer algo mais,
pensei que possivelmente gostariam de verificar os pertences de sua me
enquanto estiveram em Willowmere.
Ainda h coisas dela l?
Acredito que sim, porque esse tipo de coisas costuma ser guardadas
no sto; de fato, h objetos de geraes anteriores. O av estava ferido e
zangado, mas no acredito que chegasse a desfazer-se de todos os pertences
de sua filha.
Obrigada, muitssimo obrigada.
O conde tinha feito muito por elas, mais do que esperavam, mas aquela
oportunidade de conhecer a antiga vida de sua me valia mais que todo o
dinheiro ou a roupa do mundo.

Charlotte chegou a Stewkesbury House no dia seguinte, pouco depois da


hora do caf da manh, acompanhada por uma mulher de meia idade que
estava com uma maleta.
Ol, primas disse com voz risonha, quando o mordomo a
conduziu ao salozinho Vim acompanhada da senhora Ransom, a
fantstica costureira que lhes falei. Vai tirar medidas enquanto esperamos
lady Vivian, e depois iremos comprar os tecidos para que possa
confeccionar as roupas.
Subiram ao quarto de Rose e Mary, e para surpresa das quatro irms, a
senhora Ransom pediu que ficassem de regata. Depois de tirar de sua
maleta uma cinta mtrica, uma caderneta e um lpis, comeou a tirar as
162

medidas dos ps a cabea enquanto ia anotando tudo; depois de uma hora,


quando anunciou que j tinha toda a informao que necessitava e partiu,
voltaram a descer para o salozinho e Charlotte comentou:
S faltaVivian chegar; com um pouco de sorte, no demorar.
Costuma se atrasar? perguntou Lily.
Vivian uma pessoa fora do comum, e tem sua prpria noo de
tempo.
Fitz chegou nesse momento, e logo em seguida, o conde entrou tambm
com Pirata nos seus calcanhares. Depois de percorrer o lugar saudando
todos e balanando o rabo como um louco e dando saltos de alegria, o co
retornou junto ao conde, deitou-se ao seu lado, e ficou adormecido
imediatamente.
No me diga que comprou um co, Stewkesbury disse Charlotte,
que olhava apreensiva o animal.
No meu.
Encontramos ontem na rua, e decidimos traz-lo para casa disse
Camellia.
Mas como
Parece que melhor no saber, Charlotte disse o conde Assim,
quando um agente da polcia bater na minha porta, no serei obrigado a
mentir.
Lily comeou a explicar que no tinham conseguido Pirata de forma
ilegal, mas foi interrompida quando o mordomo entrou no salozinho e
disse com grande pompa:
Lady Vivian Carlyle, milord.
Vivian! Charlotte sorriu de orelha a orelha, e se apressou a
levantar-se.
Que Deus nos ajude resmungou o conde, enquanto ficava de p
com muito menos entusiasmo.
163

A mulher que entrou depois do mordomo tinha o cabelo castanho


avermelhado, e usava um vestido verde esmeralda. O chapeuzinho negro e
debruado em seda que emoldurava seu rosto reclinava no centro at chegar
perto da testa, e tinha no centro uma pluma no mesmo vivido tom verde.
Em qualquer outra mulher, um chapu assim teria sido o centro das
atenes, mas nela era uma cortina de fundo perfeita para um rosto
sedutoramente belo.
Vivian Carlyle tinha olhos grandes e de uma cor verde to clara quanto
seu vestido, e estavam emoldurados em um rosto de propores perfeitas.
Havia quem disesse (embora nunca em pblico, obvio) que tinha uma
boca muito grande e uma mandbula muito quadrada, mas Mary e suas
irms no notaram essas supostas imperfeies, e diferentemente de alguns
membros da alta sociedade, no se sentiram incomodadas por seu olhar
franco e direto nem pela confiana em si mesma que deixava transparecer.
A dama ofereceu a mo ao conde quando este se inclinou diante ela, e
disse:
Ol, Stewkesbury. No necessrio que fique to nervoso, irei em
seguida. Espera-nos um longo dia de compras, e parou ao avistar o
co, que se tinha aproximado do conde e estava observando-a com
interesse Deus do Cu, Oliver, este co seu?
Comeo a pensar que sim.
Vivian olhou um e ao outro antes de comentar:
Deus, est claro que tem qualidades ocultas.
Se esto comparadas a esse co, no quero nem imaginar quais sero
respondeu ele, com sarcasmo.
Vivian se ps a rir, e saudou Charlotte e Fitz antes de virar-se para as
quatro irms.

164

E vocs devem ser as Bascombe. um prazer conhec-las, Charlotte


me falou muito de no se importa que as chamem pelo nome, no ?
Podem me chamar de Vivian.
Depois das apresentaes de praxe e de alguns minutos de bate-papo, as
mulheres se despediram de Fitz e do conde e saram para as compras.
Diante da casa as esperava a elegante calesa verde de lady Vivian, que
tinha um grupo de quatro cavalos e cuja capota de couro estava dobrada
para trs para que pudessem ver e serem vistas. Um lacaio de libr se
apressou a baixar o estribo e s ajudar a subir; por sorte, o veculo era to
espaoso como elegante e elas eram magras, assim no tiveram problemas
para sentar-se.
Quando partiram, Charlotte disse:
Tm que nos contar de onde saiu esse co, e como acabou seguindo
Stewkesbury a toda parte.
Sim, por favor. Fiquei pasma ao ver o conde com esse esse
Vivian no soube encontrar uma boa descrio, e se ps a rir.
Lily era a melhor na hora de contar histrias, assim foi ela quem contou
o que aconteceu com o condutor da carruagem, o co, e o honorvel senhor
Pinkley Fanshaw; e quando chegaram a New Bond Street, Vivian e
Charlotte estavam com a mandbula doendo de tanto rir.
Cus, teria me encantado ver esse homem dando voltas com o co
pendurado nas abas disse Charlotte, enquanto secava as lgrimas com
um leno.
Conhece Fanshaw? perguntou Vivian.
No, e voc?
Um pouco. Se o conhecesse, seria ainda mais engraado imagin-lo
lutando com Pirata, tenha certeza. um vaidoso, e sua predileo pelos
trajes ridculos no parece ter limites.
Nisso se parece com o primo Gordon.
165

muito pior. Gordon Harrington pode ser desculpado porque tem


dezoito anos, mas Fanshaw se aproxima dos quarenta e continua sendo um
palhao.
A calesa parou nesse momento, e o lacaio as ajudou a descer. Mary
observou a concorrida rua, e viu que havia lojas em ambos os lados.
Aonde vamos primeiro? perguntou a Charlotte.
A Grafton House. A partir das onze costuma estar abarrotada de
gente, e no h forma de encontrar uma atendente livre.
No tiveram esse problema. Apesar de ser a loja mais concorrida que
Mary tinha visto em toda sua vida, uma atendente se aproximou
imediatamente e se ofereceu para ajudar; a julgar por sua atitude solcita,
era bvio que algum iria atender lady Vivian com a mesma urgncia
embora tivesse chegado na pior hora.
Nem suas irms nem ela prestaram muita ateno empregada, porque
estavam observando abismadas aquele lugar. Havia fileiras e fileiras de
cones de tecido de ambos os lados alguns cados de lado nas prateleiras,
e outros expostos em vitrines ou colocados em cima das prateleiras e com o
tecido espalhado em chamativas cascatas de cor.
Mary nunca viu uma loja dedicada quase que inteiramente a vender
tecidos, nem sequer na Filadlfia. De ambos os lados do estabelecimento
havia longos balces de madeira onde as empregadas mostravam, mediam
e cortavam os tecidos. A maioria das clientes perambulavam daqui para l
olhando ou esperando junto aos balces, mas a atendente que as auxiliava
encontrou um par de tamboretes para Vivian e Charlotte e comeou a
mostrar imediatamente todos os tecidos que pediram.

No princpio, Mary e suas irms percorreram a loja enquanto


observavam abismadas a grande quantidade de tecidos elegantes sedas e
cetins, singelas ls e flanelas, e tambm linhos, veludos, brocados, organzas
166

e musselinas mas como Charlotte no demorou em cham-las,


concentraram-se na tarefa que tinham nas mos e em um abrir e fechar de
olhos estavam observando a impressionante coleo e escolhendo um
tecido atrs de outro.
Mary olhou para os cortes de tecido que j estavam preparados para
elas, e ficou assustada ao ver a quantidade.
Cus, parece que j compramos muito.
Absolutamente, isto s o comeo disse Charlotte So quatro,
e precisam de tudo.
O conde foi muito generoso conosco, mas ser que no se
zangar?
Vivian soltou uma gargalhada, e comentou:
Stewkesbury nem sequer notar quanto gastaram, todo mundo sabe
que aumentou com muita rapidez a fortuna que herdou de lorde Reginald.
No participa de jogos de azar, no esbanja em cavalos, carruagens, nem
roupa, e em raras ocasies teve alguma cara chrie amie se calou de
repente e lanou um olhar a Camellia, que estava olhando-a com grande
interesse Ora... Enfim, o que quero dizer que se trata de um homem
que leva uma vida muito austera apesar de sua posio social.
Est falando de amantes? perguntou Camellia.
Me desculpem, falei sem pensar. Esqueci-me que so muito jovens
Jamais teria passado pela minha cabea que o conde pudesse ter uma
amante; de fato, nem sequer o imagino tirando a gravata-borboleta disse
Camellia.
Charlotte levou a mo boca para sufocar uma gargalhada, mas Vivian
ps-se a rir e comentou:
E eu que temia ter sido muito direta.

167

Camellia Rose olhou a sua irm com severidade, e admitiu


O conde vai contratar uma acompanhante que tambm faa o servio de
preceptora.
Srio? Vivian a olhou sorridente.
Foi Mary quem respondeu. Suspirou pesarosa, e disse:
Segundo ele, no estamos preparadas para enfrentar alta sociedade,
e concordo com ele.
Me parecem encantadoras, mas certo que devero ter cuidado com
o que dizem diante de muitos membros da nobreza; mesmo assim, no sei
se o que precisam uma preceptora mas se Oliver est decidido, no
haver forma de faz-lo mudar de opinio. Sempre foi muito teimoso,
inclusive quando de menina ia visitar minha tia no vero. Minha me
morreu quando nasci e s tinha irmos, assim, meu pai pensou que seria
bom para mim a convivncia com minha tia. Eu adorava Halstead House, e
como Charlotte e sua me costumavam visitar Willowmere quando
terminava a temporada social, tinha a vantagem de contar com a companhia
de uma amiga de minha idade. No sabem o que crescer rodeada de
irmos, e a verdade que as invejo. Sempre desejei ter uma irm.
Mary no pde nem imaginar como teria sido crescer sem suas irms e
sem uma me, e num gesto impulsivo passou a mo no brao de Vivian e
disse com sinceridade:
Sinto muito, sei que deve ter sido muito duro para voc.
Vivian pareceu surpreender-se, mas ento esboou um sorriso radiante.
muito amvel, Mary depois de lhe dar um pequeno aperto na
mo, virou-se para Charlotte Parece que irei visitar de novo meu tio
agora que a temporada est chegando ao fim, gostaria de irmos juntas ao
baile de lady Cullington? Assim teremos oportunidade de conversar, e fazer
planos para a prxima temporada.

168

Charlotte concordou sorridente, e mais tarde, quando lady Vivan se


afastou para dar uma olhada num brocado marrom escuro, olhou-as e disse:
Conseguiram conquistar a simpatia de lady Vivian.
uma mulher muito agradvel e considerada comentou Rose.
Sim, mas muitas pessoas no conseguem enxergar alm do simples
fato que filha de um duque. Mantm uma estreita amizade com vrias
pessoas que conhece h muito tempo, mas a quase todos s interessa sua
posio social e sua fortuna do que ela prpria. Ficou feliz e surpresa que
no a tratem como uma Carlyle, e para ela ainda mais importante que
algum entenda que no teve uma vida perfeita.
No estava tentando ganhar sua simpatia disse Mary.
Sei, e ela tambm. Por isso gostou de voc. Bem, Lily, ter que
escolher agora uma destas duas musselinas. Temos que ir, ainda restam
muitas coisas para fazer.
No demoraram em descobrir que no estava exagerando; certamente,
sair s compras era um assunto muito srio para a doce Charlotte, e
adquiriram uma quantidade enorme de produtos enquanto iam de loja em
loja. Foram a uma sapataria, uma loja de espartilhos, uma loja
especializada em plumas (por solicitao expressa de lady Vivian, que
queria procurar uma pluma especfica para um de seus chapus), e uma
chapelaria.
Compraram leques, bolsinhas, broches, lenos, laos, e meias. Como
sempre estavam usando meias feitas por elas mesmas, s quatro irms
ficaram maravilhadas ao descobrir que podiam ser confeccionadas com
mquinas. Mary comprou vrias de algodo e no pde resistir tentao
de comprar tambm um ou dois pares de meias de seda com ponta de
algodo, mas foi incapaz de tanta ousadia como Lily, que comprou meias
de seda com um bordado nos tornozelos ideais para usar com algum traje

169

de noite; de sua vez, Rose comprou um xale lindo, e poder pagar por ele a
deixou to satisfeita com a mesma intensidade que possu-lo.
Em determinado momento, Lily insistiu em entrar na livraria Hatchard,
e como encontrou no um, mas dois livros que, segundo ela, deveria ler
urgentemente, Mary comeou a perguntar-se se cinco libras de renda
mensal seriam suficientes para Lily.
Quando Charlotte informou que ainda no tinham acabado e deveriam ir
a uma costureira, Camellia protestou dizendo que acabavam de comprar
muitos tecidos para que a costureira confeccionasse os vestidos, mas sua
prima negou com a cabea e disse com firmeza:
Os tecidos eram para os vestidos de dia, mas necessitaro alguns
vestidos de noite. Em Willowmere tambm tero que se vestir bem para
jantar.
Vivian e ela debateram durante poucos minutos a que costureira
deveriam ir; a primeira s se vestia com madame Arceneaux, mas Charlotte
frequentava vrias costureiras e afirmava que mademoiselle Ruelle, apesar
de no ter um gosto to primoroso, demorava menos tempo para terminar
os vestidos.
No final foi Vivian quem ganhou, depois de dizer com firmeza:
Me acredite, Charlotte, madame Arceneaux far os vestidos a tempo.
A ideia de confeccionar oito trajes de noite e de enviar a fatura a algum
to pontual como lorde Stewkesbury a animar a termin-los na metade do
prazo.
De modo que foram loja de madame Arceneaux, que era um
estabelecimento pequeno, mas elegante, localizado em Oxford Street.
Madame Arceneaux em pessoa saiu imediatamente para receber lady
Vivian, e quando disse o que queria ps suas ajudantes para trabalhar em
seguida. As quatro irms tiveram que aguentar de novo que tirassem suas
medidas, mas se esqueceram do cansao e da irritao quando se sentaram
170

com Charlotte, Vivian e a costureira para olhar os catlogos de vestidos.


Zangaram-se um pouco quando se inteiraram que s podiam se vestir de
branco, porque todas gostavam mais do verde e do amarelo claro,
preferidos por Charlotte ou o verde esmeralda e o azul intenso, que Vivian
aprecia, mas se envolveram na conversa sobre tecidos, babados, decotes,
lenos e saiotes, e se esqueceram da monotonia cromtica.
Quando terminaram, cada uma delas tinha escolhido dois vestidos de
noite, e madame Arceneaux estava exultante embora no houvesse
dvida que seu entusiasmo se devia tambm ao fato que lady Vivian
descobrisse que no podia viver sem um delicado vestido de noite branco e
dourado com peitilho, nem sem um vestido informal de musselina azul com
mangas largas e bufantes, e Charlotte havia se encantado por um casaco
marrom de seda.
Retornaram a Stewkesbury House satisfeitas com a jornada, mas o bom
humor das quatro irms se desvaneceu de repente quando, depois de
despedir-se de suas novas amigas e de entrar na casa, o conde apareceu
para receb-las e disse:
Perfeito, alegra-me que j estejam aqui. Devem conhecer a sua nova
acompanhante.
Elas trocaram um olhar, mas o seguiram obedientemente.
Permitam que apresente senhorita Dalrymple disse, com bvia
satisfao, ao entrar no pequeno salo Concordou em acompanh-las a
Willowmere e a ensin-las durante as prximas semanas.
A mulher que estava sentada no sof tinha a expresso sria, o cabelo
castanho preso em um rgido coque alto, e sobrancelhas grossas e retas que
quase se tocavam no meio e que lhe davam uma eterna expresso
carrancuda.
Depois de passar meia hora com ela, Mary chegou concluso que a tal
expresso carrancuda era mais apropriada a sua personalidade spera e seca
171

que as sobrancelhas quase unidas. Em to pouco tempo, a senhorita


Dalrymple aproveitou para corrigir a postura de duas de suas irms, de
repreender Camellia por sua linguagem pouco refinada, e de defender a
superioridade das britnicas sobre o resto das mulheres do mundo.
Quando a mulher partiu, comeou a pensar como poderia evitar que suas
irms se rebelassem, embora fosse possvel que ela mesma acabasse
liderando a rebelio.
O conde as desanimou de vez quando disse:
Por sorte, a senhorita Dalrymple pode comear a trabalhar
imediatamente, desse modo, partiro a Willowmere depois de amanh.
Mary sentiu que esmorecia, e enquanto as quatro subiam abatidas para
seus quartos, Lily se encarregou de falar o que todas estavam pensando:
No quero ir para Willowmere com essa mulher to detestvel!
Sim, a verdade que horrvel admitiu Rose, que geralmente era
a mais cordata Certamente s nos dar ordens.
E no permitir que tenhamos amigas eu estava desejando voltar a
ver Charlotte e a lady Vivian! resmungou Lily.
Pois eu estava desejando visitar o anfiteatro Astley comentou
Camellia, carrancuda O primo Fitz se ofereceu para nos levar, disse que
apresentam espetculos fantsticos onde se recriam batalhas famosas.
E sir Royce disse que nos levaria a Torre Lily estremeceu com
dramaticidade L foi onde decapitaram Ana Bolena e onde assassinaram
os jovens prncipes. Tenho muita vontade de ver a Porta dos Traidores.
Eu preferiria assistir uma corrida de cavalos Camellia disse com
firmeza, mas em seguida admitiu Embora a Torre tambm parece muito
emocionante.
Qualquer coisa seria mais emocionante que estarmos presas no
campo com a senhorita Dalrymple Mary estava to desgostada como
elas, mas o que no estava disposta a admitir era que, o motivo de seu
172

abatimento era a dvida se voltaria a ver Royce diariamente; nem sequer


sabia se voltaria a v-lo.
Sabia que era uma tola, que apesar de ter amolecido com ele pelo
acontecimento do dia anterior, no eram amigos nem podiam chegar a ser
nada mais. Mas a ideia de passar semanas ou inclusive meses sem ver
como se iluminavam seus olhos, como curvavam seus lbios quando sorria,
ou como arqueava uma sobrancelha naquele gesto cnico to tpico dele,
fazia com que a estadia em Willowmere parecesse insuportvel, aborrecida
e vazia e o fato de sentir-se assim a enfurecia.
Naquela mesma noite, durante o jantar, as quatro aceitaram alegremente
o convite para o passeio quando Fitz e Royce, ao tomar cincia que iriam
partir to breve de Londres, ofereceram-se para lev-las, no dia seguinte, a
alguns lugares que tinham comentado.
Camellia e Fitz preferiam as corridas de cavalos ao espetculo do
anfiteatro e o romantismo da Torre, mas como perderam a votao, na
manh seguinte os seis saram de Stewkesbury House acompanhados de
uma guia. Fitz comentou com ironia que pareciam turistas, mas Camellia e
ele desfrutaram da visita tanto como os outros, e todos escutaram com
ateno as explicaes de um dos soldados da guarda.
O homem narrou em primeiro lugar, a violenta histria dos dois jovens
filhos de Eduardo IV, que diziam terem sido assinados por ordem de seu
tio, Ricardo de Gloucester, e em segundo lugar contou sobre o terror que
sentiu a jovem princesa Isabel quando a fizeram entrar na Torre atravs da
Porta dos Traidores; diziam que caiu chorando na escada e se negou a sair
dali, j que tinha medo que lhe acontecesse o mesmo que aconteceu como a
sua me, Ana Bolena, que no saiu viva de l.
No sei se gostaria de ser princesa, parece mais aterrador que
romntico comentou Rose.

173

A verdade que parece mais fcil escolher um presidente que ter que
assassinar seus familiares para chegar a ser rei concluiu Mary.
Agora j no costumamos mais fazer coisas assim disse Royce
com calma.
Lily olhou a suas irms com exasperao.
A verdade que s vezes me pergunto se realmente estou aparentada
com vocs. Como possvel que sejam to prosaicas? No ficam
estarrecidas ao pensar na pobre lady Jane Grei, que sendo mais jovem que
eu foi coroada rainha e depois de pouco mais de uma semana perdeu tudo e
foi condenada a morte? fez uma pausa, e levou as mos ao peito com
dramatismo.
Camellia soltou uma gargalhada antes de dizer:
uma atriz. Vamos descer, quero ver os lees.
Sim, eu tambm! Ah, e no podemos nos esquecer das joias.
Desceram a escada em fila, e a Mary desceu por ltimo. Ergueu o olhar
quando chegaram abaixo, e no outro lado do ptio, perto de uma das torres,
viu Cosmo Glass.

174

Captulo 12
Mary parou subitamente, e se perguntou atnita como era possvel que
seu padrasto estivesse ali. Ao ver que dava meia volta e se embrenhava
entre um grupo de pessoas, saiu de sua paralisia momentnea e se apressou
a segui-lo, mas quando chegou ao lugar onde o viu, no o encontrou mais.
Cosmo era bastante baixo, era difcil localiz-lo entre a multido, mas ali
sim, bem ali, virando uma esquina aquele cabelo loiro, escasso e muito
comprido, era inconfundvel.
Agarrou a saia com uma mo, cruzou o ptio correndo, e ao virar a
esquina viu um longo caminho de grama que se estendia entre uma muralha
e a lateral do castelo, e que conduzia at uma alta porta de ferro. No havia
ningum vista, e vacilou por um instante. No sabia se o homem tinha
tomado aquele caminho de fato, nem sequer sabia com certeza se era
Cosmo.
Ps-se a andar com cuidado, e ao ver que um pouco mais adiante havia
uma entrada lateral, foi aproximando-se pouco a pouco. Apoiou uma mo
na parede de pedra, e se inclinou com cautela para olhar
Mary!
Deu um chute, e se virou como um suspiro. Royce vinha carrancudo, e a
agarrou pelo brao antes de dizer:
Que diabos est fazendo aqui? Virei-me e tinha sumido.
Ela amaldioou por dentro ao perceber que, se realmente era Cosmo,
com certeza j tinha escapado. Deu um puxo para escapar de sua mo, e
disse:
No sabia que deveria te informar de todos os meus passos.

175

Est sob minha responsabilidade, Mary. No posso permitir que


perambule sozinha por onde tenha vontade.
Pode ser que fique surpreso, mas fui capaz de cuidar de mim mesma
durante vinte e cinco anos sem sua ajuda.
Comeo a acreditar que um milagre que tenha conseguido
sobreviver.
Olharam-se carrancudos durante alguns segundos, e no final Royce
soltou um suspiro e abriu os braos com as palmas das mos para cima, em
sinal de paz.
Sinto muito, no costumo ser to
Mando? disse ela, docemente.
Exato. O que acontece que no estou acostumado a ter que cuidar
de algum, e me assustou quando no te encontrei. Londres pode ser um
lugar perigoso, muito mais do que acredita. A Torre est em uma zona que
no Mayfair, poderia se envolver em uma confuso muito mais
complicada que a do outro dia embora no foi sua culpa, obvio.
Mary se ps a rir ao ver que acrescentava o ltimo comentrio
rapidamente, e comentou:
Que diplomtico de sua parte.
Estou aprendendo. Pode ser que seja um pouco lento, mas
encolheu os ombros com indolncia, e retrocedeu um pouco antes de olhar
a seu redor O que faz aqui?
Ora acho que vi um corvo e queria v-lo de perto, mas devo t-lo
assustado.
S so corvos normais, nada especial.
Dizem que a monarquia cara se desaparecerem, assim no so to
normais.
Acredito que cortam um pouco suas asas para que no possam voar
para longe foi para a entrada lateral, e perguntou entrou aqui?
176

Acho que sim.


Apressou-se para segui-lo, e de repente pensou que, se Cosmo usou
aquele caminho e no tivesse sada, era possvel que ainda estivesse ali.
No tinha nenhuma vontade que Royce se encontrasse cara a cara com ele,
assim se sentiu aliviada quando dobraram a esquina e no encontraram um
caminho lateral, apenas uma espcie de ptio.
Acho que me enganei. Deveramos retornar junto aos outros, no
acha?
Sim respondeu ele, sem desviar o olhar de seu rosto.
Vendo o estranho brilho que refletia em seus olhos verdes, percorreu-a
uma intensa excitao e ficou um pouco nervosa. Apressou-se a dar meia
volta e pensou no quanto era ridculo se sentir assim, que ficasse
constrangida com ele e que ao mesmo tempo desejasse com todas suas
foras permanecer a seu lado.
Enfim, devo agradecer por vir me procurar. No sou uma completa
ingnua, e sou consciente que em uma cidade to grande espreitam muitos
perigos. No deveria ter sido to brusca com voc.
Voc est bem? perguntou, brincando.
Mary o olhou com uma falsa severidade.
No estrague tudo, estou tentando agir corretamente. Nossa nova
acompanhante me disse ontem em duas oportunidades que no estava me
comportando de forma correta.
No pode ser! Custa-me acreditar!
No necessrio que seja to sarcstico.
Lily me deixou claro sua opinio sobre a nova acompanhante. Se for
exatamente como a descreveu, tremo ao imaginar os dias que as esperam.
Eu tambm. Pode ser que a senhorita Dalrymple melhore conforme
vamos conhecendo-a melhor, possivelmente esteja tentando demonstrar ao
conde o quanto competente .
177

possvel.
Eu gostaria de poder acreditar nisso, mas no posso admitiu,
pesarosa.
Poderia falar com Oliver.
Ele nos considera indisciplinadas e difceis, e se falasse com ele
sobre isso s conseguiria confirmar essa opinio. O certo que ainda no
dei uma oportunidade senhorita Dalrymple, e de qualquer maneira,
estamos obrigadas a aprender todo o necessrio. No podemos continuar
nos comportando como antes se ficarmos vivendo aqui, porque
colocaramos o conde em evidncia.
Estou convencido que ele no quer que se sintam dominadas, nem
que mudem e se tranformem em pessoas que no so.
Ela o fulminou com o olhar antes de responder.
Ah, sim? Pois me passou uma impresso muito diferente; de
qualquer modo, duvido que a senhorita Dalrymple consiga nos dominar.
Prevejo futuras batalhas.
Agradea que no ter que presenci-las teve que fazer um
esforo para conseguir sorrir.
Estarei muito perto da primeira linha de fogo; de fato, posso at
chegar a receber algum fogo cruzado.
O que quer dizer? Vamos nos mudar para o imvel campestre do
conde.
Sim, a Willowmere. Sei, vou com vocs.
O que? apertou os lbios com fora para conter um enorme
sorriso, e no final conseguiu dizer Achei que ficaria em Londres.
Trouxe-as at aqui, e no penso abandon-las a prpria sorte. Oliver
tem que ficar na cidade para concluir alguns assuntos, e eu estou
completamente livre.

178

A alegria que sentiu ao saber que ele iria acompanh-las a impulsionou


a protestar.
No necessitamos que ningum nos acompanhe. Temos senhorita
Dalrymple, e viajaremos na carruagem de Stewkesbury.
Sempre mais fcil viajar com um cavalheiro que possa encarregarse de tudo.
Somos capazes de nos arrumar sozinhas.
Quer se livrar de mim?
No, obvio que no.
Devo admitir que estou desejando passar mais tempo com voc
deu um passo para ela, e afastou uma mecha de cabelo de seu rosto.
Mary ruborizou enquanto sentia que o corao acelerava, e foi incapaz
de pensar em alguma resposta trivial que dissimulasse sua reao fsica.
Seu chapu novo muito bonito.
O que? Ah, obrigada. A prima Charlotte e lady Vivian nos levaram
s compras ontem se sentiu mortificada ao responder de forma to
prosaica. Por que era incapaz de pensar quando o tinha to perto?
Est um pouco torto.
Antes que ela pudesse reagir, desfez os laos e tirou o chapu; quando
pareceu que ia coloc-lo de novo, olhou-a nos olhos e ficou imvel.
Enquanto se inclinava pouco a pouco para ela, sussurrou:
S tem um inconveniente faz que seja muito difcil te beijar.
Mary sabia que deveria dar meia volta e fugir, mas ficou nas pontas dos
ps e se rendeu ante a ternura e a excitao que a percorreram quando seus
lbios se encontraram. Seu corpo inteiro pareceu despertar sob a avalanche
de sensaes, sentiu o suave roar do vestido contra sua pele, a carcia de
uma ligeira brisa, o calor do corpo de Royce.
Quando aqueles lbios quentes e ternos a incitaram a abrir a boca,
estremeceu. Ergueu as mos e se segurou nas lapelas de sua jaqueta, porque
179

nesse momento ela era sua nica ancora em um mundo que parecia girar
sob seus ps. Quando a rodeou com os braos e sentiu o contato daquele
corpo duro e firme contra o seu, abraou-se a seu pescoo enquanto suas
lnguas se moviam em uma dana cheia de sensualidade e uma labareda de
desejo a percorria enquanto sentia em todo seu corpo um estranho
formigamento.
Quando ele deslizou a boca pelo seu pescoo, jogou a cabea para trs e
estremeceu ao sentir a carcia daqueles lbios macios. Mergulhou naquela
mar de paixo, o mundo que a rodeava deixou de existir, e cambaleou
desorientada quando ele a soltou e se afastou de repente. Olhou-o asustada,
mas a razo voltou de repente ao ouvir a voz de Camellia chamando-a, e
notou que acabava de beijar Royce em um lugar pblico como se fosse uma
qualquer, uma vulgar rameira.
Tirou-lhe o chapu da mo, e depois coloc-lo e de atar o lao sob o
queixo rapidamente, tocou os lbios. Certamente estavam avermelhados,
mas com um pouco de sorte, os outros no perceberiam o que esteve
fazendo.
Deu meia volta como um suspiro, e ao sair do ptio viu Fitz e a suas
irms na entrada do gramado; por sorte, estavam olhando na direo
oposta, e no a viram sair dali. Apressou-se a se unir a eles, e exclamou:
No sabem o quanto me alegro de v-los, me perdi! pegou o brao
de Rose, e acrescentou Sinto muito, estavam me procurando?
Foi Fitz quem respondeu.
Sim. Royce saiu em sua busca, mas agora parece ter desaparecido
tambm.
Logo aparecer Mary comeou a andar para afast-los dali Por
que no vamos ver os animais? Tenho certeza que Royce vai para l
quando no conseguir me encontrar.

180

obvio Fitz a contemplou com uma expresso penetrante por um


instante, e no final disse com naturalidade Vamos ver os tigres e os
lees, senhoritas.
Ande mais devagar, Mary! Est me arrastando! exclamou Rose,
brincando.
Me perdoe.
Mary

obedeceu

imediatamente,

enquanto

caminhava

mais

calmamente, sua irm lhe perguntou em voz baixa:


O que houve? Parece nervosa.
No, que
Pensou em contar o que acabava de acontecer com Royce, mas
desprezou a ideia imediatamente. Sempre contava tudo a Rose, mas aquilo
era muito novo, muito desconcertante. Lanou um olhar por cima do
ombro, e ao ver que estavam a mais de meio metro de distncia de
Camellia e Lily, e que Fitz vinha atrs de todas, virou-se de novo para Rose
e sussurrou:
Acho que vi Cosmo.
O que? Tem certeza? Rose empalideceu de repente.
No, estava muito longe e no pude ver bem. Fui atrs dele para
poder ver melhor, mas o perdi.
Acha que nos seguiu at aqui?
Sua irm estava apertando com tanta fora, que lhe doa o brao, mas se
limitou a dizer:
Acho uma possibilidade absurda, para que nos seguiria? E caso tenha
feito, no tem sentido que se esconda. No se contentaria nos seguindo de
um lado a outro; alm disso, como pde saber onde estamos?
Talvez soubesse sobre a identidade do conde, pode ser que mame
tivesse lhe contado. Se seguiu nosso rastro at a Filadlfia e descobriu em
que navio zarpamos, claro que chegou concluso que pensvamos vir a
181

Londres para entrar em contato com a famlia de mame. E caso no


soubesse o nome do conde, poderia ter encontrado novamente nosso rastro.
Com certeza na estalagem se lembram de ns, sobretudo quando o conde
mandou buscar nossos pertences.
Mary franziu o cenho. Tinha conseguido ocultar o verdadeiro motivo de
seu nervosismo, mas comeava a arrepender-se de ter lanado o assunto
sobre Cosmo.
Acha que poderia ter nos seguido to rpido?
Lembra que nosso navio se atrasou por causa das tormentas no
Atlntico. Cosmo teve tempo de chegar quase ao mesmo tempo em que
ns, mesmo tendo zarpado dias depois; inclusive pode ter chegado antes de
ns.
Mas por que? O que que espera conseguir?
Que eu me case com o senhor Suttersby.
No pode te obrigar, nem sequer pode te levar de volta a Pensilvnia.
Somos maiores de idade.
Camellia e Lily no so.
Seu tutor legal o conde, e jamais permitiria que Cosmo as levasse.
E no se esquea de Fitz e Royce, que tambm se oporiam. J no estamos
sozinhas, Rose. Temos uma famlia disposta a nos ajudar.
Sua irm a olhou carrancuda, mas no final esboou um pequeno sorriso
e admitiu:
Sim, creio que tem razo.
Claro que tenho. Creio que o homem que vi no era Cosmo, a no ser
algum muito parecido, mesmo que hipoteticamente se apresentasse na
casa do conde, teria uma recepo muito mais fria do que a que recebi. No
conseguiria passar da porta, garanto soltou uma gargalhada, e lhe deu
um ligeiro aperto no brao Nem sequer estaremos l para ver o

182

espetculo, porque amanh mesmo vamos para Willowmere. Estaremos a


quilmetros e quilmetros de distncia, e Cosmo no poder nos encontrar.
Rose relaxou de forma visvel, e sorriu com mais naturalidade. Soltoulhe o brao antes de dizer:
verdade, estaremos longe e a salvo.
Exato, completamente a salvo ao ouvir que Royce chamava Fitz,
virou-se para olhar com falsa calma e o viu aproximar-se, bonito e
tranquilo.
Sim, era certo que estaria a salvo de Cosmo em Willowmere, mas no
sabia como iria se virar para se proteger de sir Royce Winslow.

O grupo partiu de Stewkesbury House na manh seguinte, depois do


caf da manh. Para Mary foi um alvio ver que sir Royce iria a cavalo,
porque passou grande parte da noite anterior acordada, imaginando como
poderia agir naturalmente estando com ele no limitado espao da
carruagem, considerando que cada vez que o olhava s pensava nos
maravilhosos beijos da tarde anterior.
O conde apareceu para se despedir, e as ajudou a subir no veculo
enquanto Pirata, que tinha sado atrs dele, permanecia sentado alerta a
seus ps; ao ver que o co no fazia movimento algum para subir atrs
delas, Camellia apareceu na janela e disse:
No vem conosco, Pirata?
No diga tolices, est claro que adotou o primo Oliver disse Lily,
depois de soltar um bufo muito pouco elegante.
O co inclinou a cabea e as observou com interesse, mas permaneceu
onde estava. O conde olhou para ele, e ento se virou para elas de novo e
comentou:

183

Parece que Pirata um co de cidade, e no se adaptaria bem ao


campo.
Quando o co latiu com fora e comeou a mover o rabo como se
estivesse concordando, todo mundo riu. O lacaio fechou a porta, e quando
Stewkesbury fez um gesto ao chofer, este estalou as rdeas e o veculo
partiu.
Quando Mary se virou para trs logo em seguida, viu seu primo parado
nos degraus da entrada, seguindo a carruagem com o olhar e com o
desalinhado cachorro em seus braos; ao se virar novamente no pde
evitar olhar para Royce, que estava com seu cavalo junto carruagem, e
no teve mais opo que admitir para si mesma que tinha um porte muito
elegante. Era um verdadeiro prazer v-lo no lombo do magnfico animal,
ver aquele corpo forte e de ombros largos movendo-se com a agilidade
instintiva de algum que montava a cavalo literalmente desde o bero.
Obrigou-se a parar de olhar, porque sabia que era uma perda de tempo e
o que deveria fazer era pensar em como lutar com seus sentimentos em
todas as vezes que o tinha por perto ou melhor, ainda, em como arrancar
pela raiz aqueles sentimentos.
Nesse momento, a senhorita Dalrymple deu uma palmada no joelho de
Lily e lhe disse com firmeza:
As damas no colocam a cabea para fora da carruagem.
Se no fizer isso, no poderei ver nada!
A fora no h nada que possa interessar a uma jovem dama
enquanto Lily ficava olhando-a boquiaberta, virou-se para repreender
Camellia Peo que no use o dedo para apontar, senhorita Camellia.
uma vulgaridade.
A seguir lembrou a Rose que as damas no deviam perder a postura
mesmo estando em uma carruagem, repreendeu a Mary por no ter se
comportado corretamente com o conde durante a despedida, e depois de
184

fechar as cortinas, comeou explicar sobre o comportamento adequado que


se espera de uma dama; por sorte, no demorou em calar-se enquanto
comeava a cabecear, e acabou por adormecer.
A partir desse momento, a viagem ficou mais tranquila. Abriram de
novo as cortinas, e se dedicaram a desfrutar da paisagem e a conversar em
voz baixa para no despert-la.
Quando pararam em uma estalagem para comer algo e deixar que os
cavalos descansassem, Royce abriu a porta e estendeu a mo para ajud-las
a descer. Mary se esticou um pouco e desejou no ter que lhe tocar, mas
como sabia que era inevitvel, se encheu de coragem e aceitou sua mo.
Ergueu o olhar para ele e viu que estava olhando-a com tranquilidade e
cortesia, que em seu rosto no havia nada que pudesse indicar que no dia
anterior tinha acontecido algo entre eles, e pensou com determinao que
ela tambm podia mostrar-se distante e displicente. Estava convencida que
ele tinha mais experincia nesse sentido, mas no estava disposta a deixar
que percebesse.
Olhou-o com um sorriso corts e superficial que a deixou bastante
satisfeita, mas enquanto andava para a estalagem no podia negar que a
mo com a qual o havia tocado, ainda formigava. Era intil que tentasse
convencer-se que sua proximidade no a afetava.
Foi um alvio poder esticar as pernas; apesar do bom amortecimento da
carruagem e do quanto macios eram os assentos, estavam endurecidas
depois de tantas horas de viagem. Animaram-se um pouco quando as
conduziram at um salo de jantar e lhes serviram um lanche, mas o
ambiente se tornou desagradvel por causa das contnuas observaes da
senhorita Dalrymple sobre as maneiras na mesa e a hora certa para falar.
Mary tentou controlar seu gnio e concentrar-se na comida, mas em um
determinado momento ergueu a cabea e seus olhos se encontraram com os
de Royce, que parecia estar se divertindo enquanto a senhorita Dalrymple,
185

depois de um longo discurso sobre incorrees tais como falar em voz


muito alta, ou na hora errada, ou por muito tempo (embora ela no
parecesse se importar em cometer essa ltima incorreo), comeou a
exemplificar os assuntos que podiam falar.
Uma jovem dama no deve falar de si mesma nem de temas
acadmicos, j que correria o risco que a tachassem de intelectual. O tempo
sempre um assunto adequado, e tambm recomendvel interessar-se
pela sade de nosso interlocutor. E sempre ter que se lembrar de elogiar a
decorao da mesa e a qualidade da comida.
Mary foi incapaz de morder a lngua, e perguntou:
Ento s podemos falar do tempo, de mesas e da sade alheia?
A senhorita Dalrymple a olhou com desaprovao, mas antes que
pudesse responder, Rose comentou:
Parece um pouco aborrecido.
prefervel parecer aborrecida que descarada ou inapropriada.
Royce lanou um olhar a Mary antes de virar-se para a rgida
acompanhante, e comentou:
Mas deve haver alguma ocasio em seja permitido manter uma
conversa inteligente, no?
Por favor, sir Royce, todo mundo sabe que para manter uma conversa
inteligente com um cavalheiro, uma jovem s tem que deixar-se guiar por
ele sua expresso sria abriu caminho para um sorriso quase coquete.
As quatro irms ficaram olhando-a boquiabertas, e foi Camellia quem
acabou perguntando:
Est dizendo que temos que deixar que ele seja o nico a falar?
obvio que no. Vocs devem contribuir com uma ou outra palavra
de concordncia de vez em quando, para que note que esto escutando.
a maior estupidez que ouvi em minha vida!

186

A senhorita Dalrymple fulminou Camellia com uma olhar que no


demonstrava nada bom, mas antes que pudesse articular uma palavra,
Royce a olhou como se no tivesse ouvido o comentrio da jovem e
comentou com toda naturalidade:
Uma vez conheci no Exeter um homem que se chamava Dalrymple,
poderia tratar-se de um parente seu? Acho que me lembro de que se
chamava Gerald, e era banqueiro.
No, sou descendente de uma longa lista de clrigos e estudiosos
era bvio que adorava que lhe dessem ateno Meu pai vivia em
Warnbam, perto do imvel de lorde Shelley. Pobre homem, seu filho est
lhe dando muitas dores de cabea.
Depois de acabar de comer rapidamente, Mary lanou um olhar a Rose e
apontou para a porta disfaradamente, e as duas se levantaram quase ao
mesmo tempo.
Eu e Rose gostaramos de dar um passeio antes de retomar a viagem.
Nos esperem! exclamou Camellia. Lily e ela lanaram o ltimo
bocado boca, e ficaram de p em seguida.
A senhorita Dalrymple esteve a ponto de protestar, mas ao olhar Royce
sorriu e deixou que sassem. Estava claro que no se importava de acabar
de comer a ss com ele.
As quatro irms colocaram seus respectivos chapus enquanto saam
apressadas para a porta traseira da estalagem, e entraram por um estreito
atalho que virava para a direita.
Essa mulher vai me enlouquecer! exclamou Camellia.
Pode ser que as coisas melhorem quando estivermos em
Willowmere. Aqui temos que suport-la em tempo integral, mas l teremos
um descanso de vez em quando disse Rose, esperanosa.
No sei se pequenos descansos nos bastaro para poder suport-la,
uma verdadeira tirana resmungou Mary Se for certo que temos que
187

nos comportar como ela diz para sermos damas, acho que nunca
conseguiremos.
Menos mal que sir Royce est conosco, viram como o olha? Lily
soltou uma risadinha foi muito certeiro na hora de aplac-la.
Continuaram conversando enquanto passeavam, mas Mary deixou de
prestar ateno na conversa ao notar que algo estava errado. Sentia uma
estranha inquietao, uma sensao de desamparo que no saberia explicar.
Parou e deu uma olhada a seu redor, mas no viu ningum nem no jardim
nem no atalho. Olhou para a estalagem, e apesar de no ter visto ningum
nas janelas, sentiu-se observada.
Virou-se para um denso bosque que havia a sua direita. Se algum
estava escondido ali, oculto pela sombra das rvores, seria muito difcil
chegar a v-lo. Perguntou-se se estava sendo uma tola, se estava deixandose levar pela sua imaginao devido ao estranho incidente do dia anterior
na Torre.
Est com algum problema, Mary? perguntou Rose.
No, nada, que sinto-me um pouco estranha ao ver que
Camellia e Lily paravam tambm, esboou um sorriso tranquilizador. No
tinha contado o que ocorreu na Torre porque no queria preocup-las, ainda
mais pelo fato de no ter certeza de ter visto Cosmo Foi apenas uma
sensao passageira. Ser melhor que voltemos estalagem, teremos que
partir de novo e no quero que a senhorita Dalrymple nos repreenda por
demorar muito.
De acordo Rose franziu um pouco o cenho, mas no comentou
que o passeio tinha durado poucos minutos.
Mary se manteve alerta enquanto retornavam estalagem. No viu nada
estranho, mas ao chegar porta no pde evitar virar-se e dar uma ltima
olhada antes de entrar. Quando se virou de novo e viu o olhar interrogante
de Rose, limitou-se a encolher os ombros.
188

Disse a si mesma que estava exagerando, que estava dando muita


importncia a uma estranha sensao passageira e que em condies
normais no daria a menor ateno. Tinha reagido assim porque no dia
anterior pensou ter visto Cosmo Glass, mas era absurdo pensar que poderia
haver algum escondido no bosque ou perto do atalho; de fato, achava que
o homem que viu na Torre no era Cosmo. Ele no as seguiria at Londres,
e se o fizesse, no teria se limitado a segui-las s escondidas, mas sim,
tentaria extorquir dinheiro do conde imediatamente. Estava claro que tudo
era fruto de sua imaginao, mas, de todas as formas, era um alvio contar
com a presena de Royce.
A viagem continuou igual durante a tarde, embora a fadiga e o
aborrecimento a dominassem mais rapidamente. Todos estavam muito
cansados quando chegaram outra estalagem e desceram da carruagem,
assim jantaram rpido. Ela no tinha muito sono, mas suas irms estavam
esgotadas e a senhorita Dalrymple parecia estar a ponto de adormecer sobre
seu prato.
Quando todo mundo se retirou a seus respectivos quartos, continuou
sem sono, mas como Rose se deitou imediatamente e adormeceu em um
abrir e fechar de olhos, no tinha como entreter-se, assim acabou deitandose tambm. Demorou bastante tempo para conciliar o sono, mas apenas
levemente, porque um rudo a despertou. Virou-se para olhar, e ficou
gelada ao ver a silhueta de um homem sob a luz da lua. Estava de costas
para ela e caminhava lentamente e com cuidado para a janela, que estava
aberta. Era corpulento, e parecia disforme
Nesse momento percebeu que estava sozinha na cama, e que o
desconhecido levava Rose carregada no ombro.

189

Captulo 13
Mary comeou a gritar descontroladamente, saiu da cama como uma
exalao, e ps-se a correr para o desconhecido.
Royce! Royce! Socorro!
O homem se virou sobressaltado. Usava um gorro at a testa, o
colarinho da camisa levantado, e uma mscara escura que ocultava seu
rosto; ao colocar uma perna pela janela apressado, jogou-se para ele e
tentou segurar o brao de sua irm, mas s conseguiu agarrar a jaqueta do
desconhecido.
Rose! gritou com todas as suas foras, e comeou a chamar Royce
de novo.
O homem resmungou uma maldio, e deu um empurro que a fez
cambalear para trs. Ela conseguiu recuperar o equilbrio e se lanou de
novo ao ataque, mas ao ouvir o som de uma porta batendo contra a parede
no corredor e passos que se aproximavam correndo, o tipo tirou Rose do
ombro e a deixou cair sobre ela.
O sbito impacto a derrubou, e caiu de costas com sua irm em cima.
Bateu a cabea em um dos ps da cama, e desmaiou.

Mary! Acorde, Mary!


A primeira coisa que notou foi que um brao musculoso rodeava seus
ombros, e que tinha a cabea apoiada em algo duro e quente. Sentiu-se
segura e a salvo, cheia de bem-estar, sobretudo graas ao rtmico batimento

190

do corao que ouvia logo abaixo da orelha, mas de repente a sacudiram e


lhe deram um pequeno tapa no rosto.
Maldita seja, Mary, acorda de uma vez!
Quando abriu os olhos e viu um rosto masculino flutuando em cima
dela, sentiu um n no estmago e se apressou a voltar a fech-los.
Mary! Graas a Deus. Venha, abre os olhos outra vez e me olhe. Sou
eu, Royce.
Sorriu por dentro ao ouvir aquele nome, e de repente acabou por
recuperar a conscincia por completo e lembrou-se de tudo. Abriu os olhos
de repente, e lutou para sentar-se.
Rose! Onde est Rose? Est bem?
Est no cho, perto de voc. Tome cuidado, parece que bateu a
cabea com muita fora. O que houve? Por que a janela est aberta?
Entrou um intruso! Estava carregando Rose nos ombros em direo
janela conseguiu sentar-se com muita dificuldade. Doa-lhe a cabea,
mas j no estava enjoada.
Maldito seja! Royce a soltou, e foi olhar pela janela; depois de
olhar em ambas as direes, virou-se para ela de novo No h rastro
dele. Posso deix-la sozinha um momento? Quero sair para dar uma olhada.
V tranquilo, estou bem.
Quando ele partiu, permaneceu ali sentada enquanto tentava organizar
as ideias. Apalpou a cabea com cuidado, e ao notar algo mido e pegajoso
notou que a ferida sangrara um pouco. Apressou-se tirar a mo e olhou para
sua irm, que estava deitada junto a ela.
Rose Rose, pode me ouvir?
Puxou seu ombro para vir-la de costas, e afastou seu cabelo do rosto.
Ao v-la to quieta e com os olhos fechados, pensou por um terrvel
instante que estava morta, mas suspirou aliviada ao ver o movimento de seu
peito ao respirar. Sacudiu-lhe o ombro, e exclamou:
191

Acorda!
No entendia por que no reagia, ela tinha desmaiado e j estava
recuperada; alm disso, como era possvel que no acordasse durante o
enfrentamento com o desconhecido? Apalpou-lhe a cabea, mas no
encontrou nenhum galo.
Conseguiu ficar de p, e foi acender a vela que havia sobre a
penteadeira. Depois de umedecer um leno com gua fria que havia na
bacia, ajoelhou-se junto a sua irm e o passou pelo rosto dela enquanto
tentava entender o que havia acontecido. Quem era aquele homem? Por que
tinha tentado sequestrar Rose?
A primeira pessoa que lhe passou pela cabea foi Cosmo, mas era
magricela e poucos centmetros mais alto que ela, e o desconhecido era
corpulento e muito alto, quase tanto como Royce. Levantou-se carrancuda,
e se aproximou de novo da bacia para espremer o leno e voltar a umedeclo. Doa-lhe a cabea, e lhe custava pensar com claridade.
Quando se ajoelhou de novo junto a sua irm, segurou seu brao para
sentir sua pulsao. Estava um pouco lento, mas forte.
Rose, por favor. Venha, querida, acorde. O que acontece? deu-lhe
um tapinha na bochecha, e continuou chamando-a.
Ouviu passos que se aproximavam rapidamente pelo corredor, e Royce
entrou no quarto logo em seguida.
No vi ningum. Rodeei a estalagem inteira, mas no encontrei
nemhum rastro.
Voc me deu um soco?
O que? parou subitamente, e a olhou desconcertado.
H pouco, quando estava recuperando a conscincia parece que
me deu um soco.

192

S foi um tapinha carinhoso sorriu de orelha a orelha, e depois de


deixar sobre a mesa a vela que tinha na mo, ajoelhou-se junto a Rose
Ainda no acordou?
No. Suponho que esse homem a nocauteou, embora no tenha
nenhum galo.
Quem era esse tipo? Continuo sem entender o que houve.
Acredito que fui despertada por um rudo, e vi um homem
carregando Rose sobre os ombros. Gritei, pulei da cama e corri para ele.
Agarrei-o para impedir que escapasse pela janela com Rose, lutamos, e
quando ouvimos seus passos a jogou em cima de mim. Ca de costas com
ela em cima, e suponho que bati a cabea contra a cama.
Vamos ver se entendi algum entrou no quarto e tentou sequestrar
sua irm?
Exato. J sei que parece uma loucura, mas foi o que aconteceu.
Quem era?
No sei, mas isso no o que me preocupa neste momento. Rose no
acorda.
Acha que a golpeou na cabea? Royce levantou a cabea de Rose,
e comeou a apalp-la com cuidado No encontrei nenhum galo.
Eu tampouco encontrei. O que vamos fazer?
Para comear, no podemos deix-la no cho pegou Rose nos
braos, e a deitou na cama.
Mary a cobriu at os ombros, e depois de observ-la em silncio durante
alguns segundos, endireitou-se e perguntou:
Onde est todo mundo?
O que?
Onde esto Camellia, Lily, e a senhorita Dalrymple? Gritei a plenos
pulmes e s acordei voc.

193

Sim, e tambm o hspede do quarto no final do corredor. Ajudou-me


a dar uma olhada nos arredores, embora acredite que voc teve um
pesadelo.
Meu Deus!
Saiu do quarto desnorteada, e ele se apressou a segui-la.
Talvez preferiram permanecer no quarto, Mary.
Olhou-o como se fosse louco, e perguntou secamente:
Realmente acha que essas duas se esconderiam? sem mais, abriu a
porta do quarto de suas irms.
Sim, admito que seja uma ideia bastante absurda por sorte, pensou
em trazer a vela ao sair do quarto, e a ergueu ao entrar com ela.
Havia dois corpos na cama, e ao aproximarem-se puderam ver com
clareza que eram Camellia e Lily, e que estavam profundamente
adormecidas. Trocaram um olhar e ele levantou a vela para que iluminasse
o rosto de Camellia, mas a jovem no despertou. Mary foi ao outro lado da
cama e sacudiu o ombro de Lily, tentou de novo com mais fora ao ver que
continuava dormindo. Sua irm franziu o cenho, resmungou algo entre
dentes, e se ajeitou novamente.
Foram dopadas, a nica explicao possvel Mary o olhou
consternada, e acrescentou Ou talvez as envenenaram! O que vamos
fazer?
Ficou pasma ao ver que se inclinava para frente at que seu rosto ficou
muito perto do de Camellia, mas ele se limitou a cheirar um par de vezes
antes de virar-se.
Reconheo esse aroma, ludano.
Graas a Deus. No ser que lhes deram muito?
Tive a impresso que respiram normalmente.
Sim, e parecem saudveis. Mas no entendo como possvel que
estejam todas acho que o ludano estava na comida!
194

Sim, a nica explicao que me ocorre.


Mas quem? Como?
Provavelmente comeram algum prato que voc e eu no provamos,
ou possivelmente estava em alguma bebida.
No comi pudim, e Rose sim. No sei se as outras comeram.
Eu tampouco comi o pudim, nem a sopa.
Eu experimentei algumas colheradas, mas os nabos lhe deram um
sabor amargo Mary arregalou os olhos possvel que tivesse esse
sabor por culpa do ludano?
Sim, pode ser.
Virou-se de novo para suas irms, e disse com preocupao:
O que vamos fazer com elas?
Acredito que ser melhor que as deixemos dormir.
Sim, suponho que sim no gostava da ideia de deix-las a ss
naquelas circunstncias, mas no sabia como acord-las; de fato, no havia
razo alguma para faz-lo Virei depois para ver como esto.
Ser melhor que procuremos senhorita Dalrymple, sabe em que
quarto est?
Sim, do outro lado do meu o conduziu pelo corredor, e bateu na
porta do quarto em questo.
Como no recebeu resposta, bateu com mais fora e no final optou por
abrir e entrar. Viu a silhueta da mulher na cama, e, alm disso, o som de
seus retumbantes roncos ressoava entre as quatro paredes, assim fechou de
novo e se virou para Royce.
Parece que est igual a minhas irms.
Logo que deram meia volta para retornar junto a Rose, viram chegar o
hospedeiro. Estava sem flego pelo esforo de subir a escada correndo,
vestia uma enorme bata que conseguia envolver sua enorme figura, e tinha
a careca coberta com um gorro de dormir.
195

Houve algum problema? Um hspede se queixou do barulho, mas


acredito que deve ter alguma explicao. Se posso ajud-los em algo
Um indivduo entrou no quarto da senhorita Bascombe, e tentou
sequestrar sua irm disse Royce, sem rodeios.
Ora mas desculpe, senhorita, est certa disso?
obvio que estou, e tenho um galo que comprova respondeu
Mary, um pouco chateada.
E temos outro probleminha: parece que as outras quatro integrantes
de nosso grupo foram narcotizadas.
O homem pareceu ficar sem fala ao ouvir as palavras de Royce, e abriu
os olhos at que tiveram a impresso que sairiam das rbitas. Comeou a
balbuciar algo ininteligvel, e comeou a mover as mos como se estivesse
limpando algo com frenesi. Quando conseguiu recuperar um pouco a
compostura, disse:
No, no pode ser. Como possvel que as tenham narcotizado?
Jamais ningum que trabalhe neste estabelecimento seria capaz de fazer
algo assim, garanto!
O mais provvel que tenham posto ludano na comida disse
Mary.
No, no pode ser. Minha esposa fez a comida, e minhas filhas a
levaram nas bandejas ao salo privado.
Nesse caso, uma delas deve ter feito isso.
Ao ver que Royce dava um passo para ele, o hospedeiro se apressou a
retroceder alarmado.
No, juro que no! Por que faramos algo to ruim? Talvez no
estejam dopadas, s esto foi incapaz de encontrar alguma explicao
plausvel.
No podemos acord-las, e notei que cheiram a ludano.

196

Talvez tenham tomado por vontade prpria, possivelmente lhes doa


algo, ou se sentiam indispostas
As quatro de uma vez? No parece muito provvel Royce o olhou
com ceticismo.
Nem sequer temos ludano Mary olhou o hospedeiro nos olhos, e
acrescentou Talvez pensasse que no faria nenhum mal, que uma dose
pequena s causaria um sono profundo. Algum lhe pagou para fazer isso?
No! o homem parecia mais horrorizado Esta estalagem tem
uma reputao impecvel. Seria incapaz de fazer algo que a manchasse,
mesmo que me oferecessem todo o dinheiro do mundo.
Ento, como chegou o ludano comida? perguntou Royce.
Pode ter acontecido antes de chegarem estalagem.
Estavam h vrias horas dentro de uma carruagem antes de chegar
aqui, s pode ter sido durante o jantar Royce cruzou os braos, e o olhou
severo.
O homem no teve mais opo que admitir que as bandejas com a
comida fossem deixadas em um canto da cozinha, espera que suas filhas
fossem peg-las para lev-las ao salo, e que o mesmo aconteceu com as
jarras de cidra e de leite; supostamente, estavam muito atarefadas, e era
possvel que tivessem demorado alguns minutos para peg-las.
De modo que qualquer um poderia ter jogado o ludano nos pratos,
no ? disse Royce.
obvio que no! Se entrasse um intruso, teramos visto ao
perceber que aquele raciocnio o apontava como culpado, apressou-se a se
corrigir Bem, quem sabe enfim, a verdade que estvamos muito
ocupados, assim possvel que minha mulher no se desse conta. Esse
canto da cozinha est bem ao lado do corredor, algum pode ter entrado
escondido e colocado o ludano.

197

Nesse momento, j no podemos fazer nada comentou Mary,


pesarosa.
Royce assentiu e disse ao hospedeiro que podia retirar-se. Quando o
homem partiu escada abaixo, depois de dizer novamente que era a primeira
vez que acontecia algo assim naquele estabelecimento, virou-se para ela e
disse:
Voltemos ao seu quarto. Quero averiguar sua ferida, j deveria ter
feito isso muito antes.
No era prioridade deixou que pegasse seu brao e a conduzisse
at o quarto, e o que fez ao entrar foi verificar como estava Rose. Esboou
um sorriso ao ver que estava dormindo, alheia a tudo o que estava
ocorrendo a seu redor.
Royce umedeceu um pano na bacia, e indicou que se aproximasse.
Venha para perto da luz agarrou seus braos com suavidade, e a
girou um pouco para poder ver melhor a ferida vai sair um bom galo, e
tem uma pequena ferida.
Afastou o cabelo com cuidado e cobriu a ferida com o pano molhado,
mas ela quase no sentiu nenhuma dor. S era consciente do contato de
seus dedos na cabea, da carcia de sua respirao na face, do calor daquele
corpo forte e masculino atrs dela. S podia pensar no quanto perto estava,
e constatou que estava em seu dormitrio, a poucos centmetros de um
homem, e que apenas vestia uma fina camisola de algodo.
Percorreu-a um estremecimento, e lhe endureceram os mamilos.
Perguntou-se se ele tinha notado sua reao, se tambm estava pensando no
quanto prximos estavam um do outro, no fato de que todo mundo estava
dormindo e estavam literalmente sozinhos.
Era bvio que ele no perdeu tempo vestindo-se quando seus gritos o
despertaram e saiu correndo para socorr-la. Usava calas, e uma camisa

198

com a parte de cima desabotoada que mostrava parte de seu peito e deixava
entrever seus mamilos.
Quando colocou a outra mo sobre o ombro enquanto continuava
cuidando dela, no pde evitar recordar o toque daqueles mesmos dedos
quando se beijaram, e sentiu ccegas ao imagin-los descendo pelo seu
ombro, acariciando-a.
Sentiu que aquela mo deslizava de forma quase imperceptvel at tocar
a curva de seu ombro, mas logo em seguida ele retrocedeu um pouco,
afastou a mo, e pigarreou antes de dizer:
Acredito que a ferida j est limpa enxaguou o pano na bacia, e
acrescentou Deveramos pr algo, vou perguntar ao hospedeiro se sua
esposa tem algum unguento.
Eu tenho algo que pode servir Mary agarrou a bolsa que estava
nos ps da cama, mais que consciente de como estava vestida e que seus
seios, livres, moviam-se sob a camisola.
Lanou um olhar de soslaio a Royce, e corou ao ver que no estava
olhando seu rosto, olhava seu corpo. Quando finalmente encontrou o frasco
que procurava, entregou a ele e comentou:
apenas um remdio caseiro, mas ajuda a curar feridas roou os
dedos sem querer ao dar-lhe o frasco e no pde conter outro
estremecimento.
Est com frio?
Ela assentiu, mas foi incapaz de olhar para seu rosto. Aproximou-se
rapidamente da cadeira que havia junto cama, agarrou sua bata e a vestiu.
Virou-se outra vez para ele enquanto amarrava a faixa, e viu um estranho
brilho em seus olhos que a deixou sem flego. Tremiam-lhe as mos, e
tentou escond-las para disfarar.

199

Quando ele se aproximou, ergueu o olhar para seu rosto e ficou


enfeitiada por seus olhos, que sob a luz da vela pareciam escuros e
misteriosos.
Vire-se para que eu possa pr um pouco disto, Mary.
O que? Ah, sim se obrigou a deixar de olh-lo, e lhe deu as costas.
No tem ideia de quem poderia ser o intruso? afastou-lhe o cabelo
com cuidado de ambos os lados da ferida, e as longas mechas deslizaram
entre seus dedos.
Bem no, a verdade que no Mary tentou dissimular seu
nervosismo. Tinha a nuca nua e se sentia vulnervel, exposta e excitada
No consegui ver seu rosto, usava um gorro e uma mscara. O que pude
ver no me pareceu familiar pensou em contar sobre Cosmo, mas
decidiu no contar; afinal, o intruso era muito corpulento para ser seu
padrasto.
Quando ele comeou a aplicar o unguento com suavidade, deslizando
um dedo por seu couro cabeludo, aliviando a dor e acendendo de uma vez o
desejo ardente que a percorria dos ps a cabea, fechou os olhos e engoliu
com dificuldade antes de comear a dizer:
No conhecemos ningum na Inglaterra, s estamos aqui h poucos
dias. Como teramos tempo de arrumar inimigos? concentrou-se em
ignorar o delicado contato daquele dedo na cabea, e se obrigou a pensar
no quase sequestro de Rose.
No sei a voz de Royce soava mais rouca e profunda, e sua
respirao parecia acelerada. Quando afastou a mo, seus dedos lhe
roaram o cabelo de forma quase imperceptvel Bem, j est.
Obrigada disse, com voz trmula. No queria se virar para olhlo, porque temia que deixasse transparecer a agitao que a atormentava.
Foi um prazer.

200

Sua voz profunda foi como uma carcia. Estava to perto dela, que podia
sentir o calor de seu corpo atravs da roupa.
Ele se inclinou um pouco para frente, e murmurou:
Me chamou quando necessitou de ajuda.
Tinha razo, ela nem sequer se deu conta. Chamou-o de forma
instintiva, seu nome era o primeiro que passou por sua mente.
A quem queria que chamasse? No havia ningum mais.
Talvez o hospedeiro ou algum outro hspede, mas me chamou
deslizou um dedo por sua nuca, e ao v-la estremecer, sussurrou com voz
rouca to bonita se inclinou para ela, e a beijou no pescoo.
No acredito que
No pense em nada a puxou pelos ombros, e insistiu que o
encarasse.
Mary foi incapaz de resistir, e ficou sem flego ao ver seu rosto, aqueles
olhos escuros e intensos sob a luz da lua. Ergueu a cabea e por um instante
e se olharam em silncio, imobilizados pelo desejo que os consumia.
Fechou os olhos com um suspiro fraco quando ele baixou o rosto para o
seu, e o mundo que a rodeava desapareceu quando suas bocas se
encontraram e comearam a se beijar com uma paixo desenfreada.

201

Captulo 14
Royce apertou Mary contra seu corpo enquanto devorava sua boca,
enquanto a acariciava por cima da roupa. Depois de desatar de um puxo a
faixa da bata, colocou as mos sob o objeto e comeou a desliz-lo por
aquele corpo que s estava separado dele por uma fina camisola de
algodo.
Ela se esticou ao sentir seus dedos percorrendo seu estmago e os
quadris, mas a sensao era to maravilhosa, que no se afastou. Seus
mamilos se endureceram quando ele comeou a lhe acariciar os seios, e
algo em seu interior pareceu abrir caminho a um desejo quente e prazeroso.
Levantou os braos, e rodeou o pescoo dele.
Ele comeou a distribuir beijos em sua face, na orelha, e no pescoo em
um lento percurso que avivou o desejo que a abrasava, gemeu trmula
enquanto aqueles lbios aveludados a saboreavam e a exploravam. Sentiase emocionada, cheia de nsia, invadida por sentimentos que nunca antes
experimentou, mas ao mesmo tempo a invadia um sensual entorpecimento
que a imobilizava e a impedia de pensar.
Royce comeou a brincar com seus mamilos atravs da fina camisola, e
cada um daqueles movimentos parecia percorr-la at chegar a sua virilha,
que palpitava com uma tenso crescente. Ficou estarrecida quando notou o
quanto desejava rode-lo com as pernas, e as fechou com fora
imediatamente.
Ele soltou um pequeno gemido gutural, agarrou a gola da bata, e a
desceu pelos braos com um puxo. Quando a bata caiu ao cho, afundou
os dedos no seu traseiro e a atraiu para si, e ela conteve o flego ao sentir a
202

presso de sua ereo. Ergueu o olhar para ele, e viu o desejo que se refletia
em seus olhos.
Quando se inclinou para beij-la de novo, foi ao seu encontro ficando
nas pontas dos ps, mas ficou gelada ao ouvir que Rose murmurava algo
ininteligvel e se revirava na cama. O mundo voltou a materializar-se a seu
redor, e afastou-se com pressa ao constatar que estava beijando Royce com
abandono, permitindo suas ntimas carcias (e desfrutando delas), com sua
irm deitada a menos de um metro de distncia.
Ele a olhou como se acabasse de perceber tambm o que estavam
fazendo, resmungou uma maldio em voz baixa, e passou as mos pelo
rosto antes de lhe dar as costas.
Ela aproveitou para voltar a vestir a bata, e a fechou com mos trmulas.
Estava com o rosto quente (em parte pela vergonha que sentia, e em parte
pelo desejo que ainda ardia em suas veias), e teve que usar toda sua
coragem para atrever-se a olh-lo no rosto.
Me perdoe, Mary disse ele, sem olh-la. Estava to tenso, que
palpitava um msculo da face Meu comportamento foi indesculpvel
foi para a porta, e depois de abri-la se virou para olh-la e acrescentou
Fecha bem a porta e a janela vacilou por um instante, mas no final
assentiu e se limitou a dizer antes de partir At amanh.
Mary ficou onde estava durante alguns segundos, com o olhar fixo na
porta fechada, sem poder mover-se nem pensar; quando conseguiu
recuperar um pouco de compostura, fechou a porta com a chave e verificou
se o fecho da janela estava travado.
Sentou-se no banco que havia nos ps da cama e levou os dedos aos
lbios, que ainda formigavam. No conseguia entender como era possvel
que tivesse se comportado assim, que tivesse se deixado dominar pela
paixo, e se perguntou se no dia seguinte seria capaz de encarar Royce.

203

Quando o grupo se reuniu no salo na manh seguinte para tomar o caf


da manh, todo mundo parecia calado e entorpecido; de fato, a senhorita
Dalrymple no fez nenhuma s correo.
Mary, que quase no conseguiu pregar o olho durante o resto da noite,
foi ltima a chegar, e embora seus olhos se iluminassem por um instante
ao ver Royce, apressou-se a desviar o olhar. Quando se sentou mesa,
alegrou-se ao ver que lhe serviam caf em vez do famigerado ch, e tomou
um gole enquanto observava suas irms.
Rose estava bocejando, tinha os olhos opacos, e parecia aptica;
inclusive Lily, que costumava ser faladeira e animada, estava calada e
brincando com a comida. Sentiu uma fria crescente ao v-las assim,
porque embora estivesse um pouco sonolenta (tinha sido muito difcil
voltar a conciliar o sono depois do acontecido), ao menos no sofria os
efeitos de um narctico. O intruso poderia ter causado um dano grave a
alguma delas, porque era bvio que lhes tinha administrado uma dose
considervel.
A possibilidade que alguma de suas irms no tivesse despertado a fez
estremecer. Deixou a xcara sobre a mesa com brutalidade, e perguntou:
Alguma de vocs lembra o que aconteceu ontem noite?
Royce foi o nico que no a olhou com estranheza.
O que quer dizer, Mary? Refere-se ao jantar? perguntou Camellia.
No, ao alvoroo que causei quando gritei ao ver que a olhavam
boquiabertas, acrescentou Todas vocs foram dopadas, e algum tentou
sequestrar Rose.
Levantou uma mo para deter a avalanche de perguntas, e contou
tudo menos o que aconteceu quando voltou com Royce para o quarto,
claro. Houve um longo momento de silncio depois de suas explicaes,
at que Lily exclamou:
204

No posso acreditar que ns perdemos isso! parecia muito


decepcionada.
Sim, o nico fato interessante que houve nos ltimos dias, e ns
estvamos dormindo. Adoraria me enfrentar com esse tipo disse
Camellia.
Sua pistola teria vindo a calhar. Suponho que durma com ela sobre o
travesseiro, no ? comentou Royce, com falsa seriedade.
No diga tolices. Est na minha mala, e nem sequer est carregada
mas vou peg-la e a levarei comigo de agora em adiante. Acha que esse
homem tentar novamente?
No chame o azar, Camellia! exclamou Rose.
Devo dizer que em nenhum de meus empregos anteriores me
aconteceu algo assim disse a senhorita Dalrymple com rigidez.
Suponho que o conde seria resistente a contrat-la se em seus
anteriores empregos tivesse havido sequestros com assiduidade, mas me
parece que ser melhor que se acostume a tais eventos a partir de agora
disse Royce, com toda naturalidade.
A mulher ficou sem palavras.
Quem poderia ser esse homem? Talvez seja a mesma coisa que
aconteceu na novela do infame duque de Montclair, talvez tenha visto Rose
e sentiu uma luxria incontrolvel
Cuidado com o que diz, senhorita Lily!
A jovem estava to imersa em sua histria, que ignorou a observao
escandalizada da senhorita Dalrymple e continuou falando.
Possivelmente te viu em Londres, Rose, e ento nos seguiu at aqui
para aproveitar-se de voc.
Tenho a impresso que Camellia e voc se alegram que algum
tentasse me raptar! disse sua irm, indignada.

205

No diga isso, sabe que no verdade. Mas deve admitir ser o mais
emocionante que j nos aconteceu na vida Lily a olhou confusa, e optou
por calar-se.
Quando Rose se virou para olh-la com expresso interrogante, Mary
percebeu que estava pensando em Cosmo, e fez um pequeno gesto de
negao com a cabea para indicar que no dissesse nada a respeito.
O silncio de Lily foi efmero, porque de repente estalou os dedos e
exclamou:
J sei quem poderia ser, o homem que nos seguiu no outro dia! Mary
disse que o intruso de ontem noite era corpulento, e esse tambm era.
Sim, verdade.
Quem sabe nos seguiu no outro dia porque Lily parou, e lanou
um olhar de soslaio senhorita Dalrymple sentiu interesse por Rose.
Pode ser que esteja nos seguindo, nos vigiando, esperando que surgisse
uma oportunidade de apanh-la.
Sim, possvel, ou pode ser que algum a viu aqui e decidiu rapt-la
- disse Royce estive fazendo averiguaes, e nenhum hspede partiu no
meio da noite, mas debaixo de sua janela h pegadas que se afastam pelo o
caminho, assim no h dvida que o intruso partiu; fosse quem fosse,
espero que desista depois do fracasso de ontem noite, mas acredito que
seria boa ideia tomar certas precaues.
Sim, eu irei armada com minha pistola disse Camellia.
Jamais imaginei que chegaria a dizer algo assim, mas me parece uma
boa ideia. O condutor costuma ter uma arma nos trajetos longos, assim vou
falar com ele para que o lacaio a tenha a mo. Estou certo que no ser
necessrio, mas prefiro pecar pelo excesso a ter que dizer a Oliver que
perdi uma de suas primas pelo caminho. Ainda estamos bastante longe de
Willowmere, assim no temos outra opo que no seja pernoitar em outra
estalagem, mas decidi que melhor que nos desviemos um pouco e iremos
206

ao meu prprio imvel, Iverley Hall. Acredito que vale a pena percorrer
essa distncia maior e passarmos a noite num lugar seguro olhou uma
por uma, e ao ver que no havia protestos nem perguntas, acrescentou
Perfeito, est decidido. Falarei com o chofer enquanto se preparam para
partir.
Gosto muito dele comentou Camellia, quando a porta se fechou
atrs dele.
Eu tambm disse Lily Deve ter sido muito romntico quando
foi ajud-la, Mary.
No sei o que quer dizer, nesse momento estava inconsciente.
Quando despertei, ele estava me dando um soco no rosto.
A senhorita Dalrymple a olhou horrorizada, e exclamou:
No pode ser! inconcebvel! Um cavalheiro jamais
No fez por mal, s tentava me acordar Mary a olhou exasperada,
e se deu uma pequena bofetada como exemplo.
Ser melhor no voltar a falar desse assunto, um cavalheiro no deve
entrar jamais nos aposentos de uma dama.
Nem que ela esteja pedindo ajuda aos gritos?
Sua reputao seria despedaada se algo assim se tornasse pblico
ficou de p antes de acrescentar vou me preparar para partir, como
sugeriu sir Royce, e as aconselho a fazer o mesmo.
Assim que a senhorita Dalrymple saiu do salo, Camellia se virou para
suas duas irms mais velhas.
Est claro que esto nos escondendo algo, e no se incomodem em
negar. Vi o olhar que trocaram. No contaram a sir Royce tudo o que
sabem.
Mary viu Cosmo no outro dia admitiu Rose.
O que? E no nos disse nada?
No tenho certeza se era ele.
207

Isso no desculpa, Mary! Nunca nos conta nada! exclamou Lily,


indignada.
J no somos crianas disse Camellia.
Sei, sinto muito. Teria contado, mas sir Royce e Fitz estavam ali, e
quando chegamos em casa ficamos muito atarefadas; alm disso, no me
pareceu importante.
De acordo, deixemos de lado esse assunto e nos concentremos em
Cosmo. Onde o viu? Disse algo?
Vi-o de longe, por isso no estou certa que seja ele. Foi na Torre,
quando me afastei do grupo. Achei que era ele e fui atrs, mas perdi o
rastro, e ento corou ao recordar o que aconteceu quando Royce a
encontrou, e se apressou a acrescentar Enfim, s o vi por um momento e
de longe, assim pode ser que seja minha imaginao.
Ontem noite no foi fruto de sua imaginao.
No, mas o intruso era muito corpulento para ser Cosmo; alm disso,
o teria reconhecido apesar da mscara.
Por isso tampouco contou a sir Royce que o viu?
Exato, sabia que no podia ser ele; alm disso, o conde nem sequer
sabe que existe. No sei por que no falei para ele temi que suspeitasse
ainda mais de ns, ou talvez simplesmente me desse vergonha admitir que
conhecemos algum como Cosmo Glass.
Parece-me compreensvel, eu tampouco teria contado comentou
Camellia.
Alm disso, sendo Cosmo ou no, o melhor que podemos fazer no
perder Rose de vista e nos assegurar de que no lhe acontea nada olhou
a sua irm, e perguntou Ou prefere que conte tudo a sir Royce?
Rose negou com a cabea, e esboou um pequeno sorriso.
No, prefiro que ningum oua falar sequer desse homem. Tem
razo, s temos que tomar cuidado.
208

Todas teremos.

Na ltima hora da tarde, chegaram finalmente a Iverley Hall. O longo


caminho de entrada, ladeado de rvores, conduzia a uma imponente
manso de arenito vermelho que parecia brilhar sob a luz fraca do sol. Ao
longo de toda a fachada havia janelas com colunas no meio, e em ambos os
lados e no centro, grandes chamins quadradas. Era uma casa imponente e
acolhedora, e Mary teve imediatamente a certeza de que ali estariam a
salvo.
uma casa maravilhosa! exclamou, ao descer da carruagem com
a ajuda de Royce.
Ele a olhou sorridente, e lhe deu um pequeno aperto na mo antes de
solt-la.
Obrigado, tambm me parece assim. Bem-vindas a Iverley Hall.
Nesse momento saiu da casa um mordomo que, a julgar por sua
expresso sorridente, no tinha nada a ver com o rgido Hooper do conde, e
atrs dele apareceu uma mulher mais velha to sorridente quanto ele, que
estava alisando o avental com a mo. Depois das saudaes, apresentaes
e instrues, a mulher, que era a senhora Appleby, a governanta,
encarregou-se de conduzi-las a seus respectivos dormitrios enquanto se
pedia desculpas pelo fato de que s houvesse alguns quantos preparados.
Pensvamos que sir Royce demoraria trs ou quatro semanas ainda
mais para chegar disse a Mary, que ficou por ltimo Normalmente,
costuma nos avisar quando vai vir, e se vai trazer convidados parou
de repente, e se apressou a acrescentar No estou me queixando,
obvio. Tenho certeza que nos avisaria se pudesse.

209

obvio Mary a olhou com um sorriso tranquilizador, e


acrescentou Foi uma deciso inesperada, e estou convencida que tem
plena confiana em voc. Salta vista que a casa est muito bem cuidada.
A governanta corou perante o elogio.
Agradeo sua gentileza, senhorita. A verdade que nos esforamos
para fazer o melhor possvel, e sempre uma grande alegria quando sir
Royce vem para casa.
Sim, notei que todo mundo se alegrou ao v-lo.
um bom homem, recebeu uma boa educao. Quando lady Barbara
voltou a casar-se depois da morte de sir Alan e o levou a Willowmere ainda
menino, tememos no voltar a v-lo, que retornasse sendo j um adulto;
nem sequer sabamos se todos ns seramos despedidos e acabassem
fechando a casa. Mas o velho conde disse que no, que o amo Royce tinha
que conhecer sua propriedade e s pessoas que viviam aqui era ele quem
tinha o poder de deciso sobre tudo, inclusive sobre o rapaz. Manteve todos
os empregados e vinha trs ou quatro vezes por ano com o senhor Royce,
porque fazia questo que nos conhecesse e vice-versa esboou um
sorriso nostlgico, e soltou um pequeno suspiro O rapaz adorava vir
aqui, embora acredite que o que mais apreciava era o fato de poder
monopolizar a companhia do conde, porque o adorava. normal, porque
quase no podia se lembrar do prprio pai e seu av havia falecido antes
que ele nascesse ao chegar porta do quarto, parou para tomar flego
Cus, estou tagarelando sem cessar e voc est desejando descansar um
pouco e arrumar-se para o jantar.
No, absolutamente bem, sim, eu adoraria descansar, mas foi um
prazer falar com voc disse com sinceridade. Aquela mulher to cordial
e amvel era o oposto dos empregados do conde.
Apesar de o quarto ser menor do que o que tinha em Stewkesbury
House era cmodo e acolhedor. Sentia-se relaxada e a salvo, assim
210

conseguiu dormir um pouco depois de lavar-se, e quando despertou vestiu


seu melhor vestido e saiu para bisbilhotar um pouco antes do jantar.
Estava no corredor do trreo, observando retratos pendurados nas
paredes, quando ouviu uma voz masculina nas suas costas.
Parece um tanto infame, no acha?
Ol, Royce disse, ao virar-se para olh-lo.
Ele tambm se vestiu para jantar, embora, como tinham feito os Talbot
nas ltimas noites, optou por no usar roupa formal; como sempre, seu
corao acelerou ao v-lo, e corou ao lembrar o que tinha acontecido na
noite anterior. Perguntou-se se ele estaria pensando o mesmo ou se j
estava to habituado a esse tipo de situaes, que j tinha se esquecido.
A verdade que parecem bastante virtuosos comentou com
forada naturalidade, enquanto tentava disfarar seu nervosismo.
Pelo que dizem, eu diria que est enganada se aproximou dela, e
ergueu o olhar para o grande quadro pintado leo Este o primeiro
baro, que recebeu seu ttulo das mos da rainha Isabel. Acredito que era
uma espcie de corsrio, mas como se limitava a roubar a Espanha, ela no
se importou. Comprou estas terras dos Iverley, que estavam arruinados e se
dedicou a viver como um latifundirio.
Esta sua esposa? perguntou ao parar diante do seguinte retrato,
de uma mulher de cabelo avermelhado que usava uma gorguera.
A segunda. Dizem que a primeira se atirou de uma torre quando ele
se despediu da vida de corsrio; consta que no pde suportar a ideia de
conviver com ele diariamente. Esta lady Margaret, que depois da morte
de seu marido governou este lugar durante muitos anos com mo de
ferro e com grande sucesso, porque aumentou a fortuna familiar que
deixou para seu neto. Parece que seu filho era bastante incompetente, e
quando alcanou maioridade ela continuou no comando.
Vejo que est familiarizado com todos eles.
211

Sim, lorde Reginald insistiu que eu aprendesse todo o necessrio


sobre minhas terras e minha famlia. Disse que no deveria ser um estranho
para meu prprio povo s porque minha me se casou com um Talbot, e
tinha razo; de fato, quase sempre acertava, embora esteja claro que
cometeu um engano ao distanciar-se de sua filha.
Obrigada por isso. Minha me s nos falou dele quando contou a
briga que tiveram, e isso no foi suficiente para saber que tipo de homem
era; de fato, nem sequer saberia dizer o que ela sentia a respeito. Mas tenho
a impresso que voc o apreciava muito.
Sim, e ainda aprecio. Podia ser um velho irascvel e difcil de
conviver que ficava furioso quando contrariado, mas cumpria as mesmas
regras que impunha aos outros. No era afetuoso, o mximo que se podia
esperar dele era um gesto de assentimento quando aprovava algo; mesmo
assim, no seria qualquer um capaz de empregar tanto tempo e esforo
como ele, com um rapaz que no tinha seu sangue. Para mim foi muito
mais pai que o verdadeiro.
Mary sorriu ao constatar que aquelas palavras confirmavam o que a
governanta disse anteriormente. Era bvio que a mulher acertou totalmente
ao falar sobre Royce.
E o que me diz de seu padrasto, o pai de Oliver? perguntou,
enquanto percorriam o corredor.
Era um bom homem, mas nem minha me nem ele passavam muito
tempo em Willowmere. Preferiam as luzes brilhantes de Londres. Oliver,
Fitz e eu, s os vamos por um ou dois meses no inverno, ou quando
gastavam muito e tinham que passar uma temporada no campo at que seus
problemas financeiros se solucionassem.
Sinto muito tentou imaginar uma infncia assim, sem ver seus
pais. Embora no tivesse os recursos que ele teve, preferia a vida familiar
cheia de unio e de amor que desfrutara.
212

Nunca chegaram bancarrota disse ele, ao interpretar mal suas


palavras de comiserao.
No pde ver seu rosto, porque nesse momento ele estava olhando para
outro lado, mas Mary se perguntou se realmente tinha interpretado mal, ou
se o tinha feito de propsito porque era mais fcil falar sobre dinheiro.
O velho conde se encarregava das terras, assim Lawrence s podia
usufruir de suas perspectivas de futuro, e meu av materno deixou o
dinheiro de minha me to bem aplicado, que s podiam retirar as rendas.
O velho conde sempre tentava orient-los nesse aspecto, e de fato, acredito
que se sentiu um pouco aliviado quando Lawrence morreu antes dele,
porque temia que seu filho dilapidasse toda a fortuna antes que Oliver
pudesse herd-la. O av lorde Reginald se encarregou de administrar
minhas terras e meu dinheiro tambm, para que Lawrence e minha me no
pudessem me deixar sem nada a olhou com um sorriso para suavizar a
dureza do que acabava de dizer, e lhe ofereceu o brao antes de acrescentar
Venha, deixe que te mostre o resto da casa. H melhores coisas para
fazer do que contemplar todos estes ancestrais afetados.
Ela colocou a mo em seu brao, mas seus dedos comearam a tremer e
sua respirao acelerou; lembrando seus beijos e suas carcias, o corpo
inteiro formigava.
Enquanto percorriam um aposento atrs do outro e ele ia conversando
sobre a casa e sobre sua vida, desejou com todas suas foras que a tomasse
entre seus braos e a beijasse. Sabia que no era correto, que havia mil e
uma razes pelas quais deveria manter-se a certa distncia, mas a fora que
a arrastava para ele era muito mais forte que a lgica que os separava.
Perguntou-se se ele sentia o mesmo, mas a resposta estava clara: no,
claro que no. Era uma tola por cogitar sequer aquela possibilidade. Era
indubitvel que se sentia atrado por ela, mas os beijos da noite anterior

213

deviam ser algo insignificante para um homem como Royce Winslow, que
sem dvida tinha vivido muitos momentos parecidos.
Finalmente, quando a levou a um terrao onde se via um encantador
jardim com canteiros repletos de flores, comentou:
uma casa maravilhosa, Royce. Duvido que Willowmere possa
super-la.
Ele soltou uma gargalhada antes de responder.
Espere at ver Willowmere, acredito que mudar de opinio. Adoro
Iverley Hall, mas muito menos imponente.
s vezes, a grandeza no supera a beleza.
Como voc diplomtica.
Estavam to perto, que Mary conseguia ver o crculo verde mais escuro
que tinha ao redor da ris. Sentiu um aperto na garganta, e o corao
comeou a martelar no peito. Royce a desejava, podia ver isso refletido em
seus olhos.
Sabia que no deveria beij-la, que ela no deveria desejar que o fizesse.
O que houve na noite anterior foi apenas uma tenso do momento, uma
estranha situao, mas nesse agora devia ser sensata e lgica; mesmo
assim, estava imobilizada, tensa e trmula, e se sentia como se estivesse
beira de um precipcio.
Ele se virou com brutalidade e disse:
Deveramos voltar.
obvio respirou fundo e foi com ele para a porta, mas nessa
ocasio manteve distncia e no pegou seu brao.

214

Captulo 15
Quando partiram de Iverley Hall na manh seguinte, levavam dois
lacaios a mais que antes: um a cavalo na frente da carruagem, e o outro
atrs, e os dois armados com pistolas.
S restavam seis ou sete horas mais de viagem, e a paisagem ficava cada
vez mais interessante. No dia anterior, conforme foram aproximando-se de
Iverley Hall, Mary notou que a campina inglesa se tornou mais ampla,
por assim dizer.
Nesse momento foram aproximando-se das colinas cobertas de azul que
viram antes a certa distncia, e a viso que tinham diante de seus olhos
estava alternada com lindos lagos escuros; de fato, se lembrava bem, Oliver
tinha mencionado que aquela zona era o Distrito dos Lagos. Era um lugar
que tinha uma aura de grandeza, uma beleza selvagem.
Quando Royce se aproximou da carruagem no meio da tarde para dizer
que estavam a ponto de entrar nos jardins que rodeavam Willowmere, suas
irms e ela se acotovelaram nas janelas apesar dos protestos da senhorita
Dalrymple, e colocaram as cabeas para fora para poder ver a casa em que
iriam viver.
Depois de percorrer um longo caminho ladeado por rvores, a
carruagem atravessou uma grande extenso de grama. A casa de trs
andares estava no centro, como se fosse uma pedra preciosa incrustada, e
era muito maior que a de Royce. No tinha a simetria de Iverley Hall,
porque estava claro que com o passar do tempo foi ampliada e havia torres
e extenses por toda parte, mas o resultado geral era harmonioso. O tom
amarelado da pedra com a qual foi construda atribua um brilho quente sob
215

a luz da tarde, e como o material estava descorado de forma irregular, havia


zonas mais escuras. Uma das paredes estava coberta de hera, as rvores e
os arbustos que rodeavam a edificao contribuam com um toque de cor, e
em ambos os lados existiam amplos jardins.
Cus conseguiu dizer Lily, com voz fraca.
Inclusive a senhorita Dalrymple parecia impressionada.
imponente, no ? disse Royce No se preocupem, muito
mais confortvel que Stewkesbury House e no demoraro a se sentirem
em casa.
Mary no estava to convencida como ele, mas o certo era que a casa
era maravilhosa; mesmo assim, preferia Iverley Hall, j que tinha um
encanto especial.
Alegrou-se ao ver que os empregados no eram to rgidos como os de
Stewkesbury House, embora possivelmente aquela diferena fosse por que
suas irms e ela tinham aprendido a no fazer ou dizer coisas que pudessem
choc-los. Como o conde tinha enviado uma mensagem para avisar que
chegariam em breve, os criados tiveram tempo de preparar tudo, e as
conduziram aos seus respectivos quartos.
O de Mary estava na ala oeste da casa, e tinha vista para um jardim com
vrios nveis que desciam at um extenso gramado. Um pouco mais
frente, bem ao lado, existia um caramancho, e um dos muitos lagos que
tinham visto. O riacho que o alimentava nascia de um rio prximo, e era
cruzado por uma estreita ponte de pedra. Era uma paisagem que parecia
tirada de um conto de fadas.
Saiu da janela e avaliou o quarto com o olhar. A donzela lhe disse que o
chamavam quarto dos lrios, e o certo era que fazia honra a seu nome. O
papel das paredes era estampado com lrios, tanto as cortinas bem como a
roupa de cama tinham o intenso tom azul das tais flores, e cor dourada
escura da poltrona que estava junto chamin proporcionava um contraste
216

agradvel. Alegrou-se ao ver que os mveis no eram to escuros nem to


macios como os do quarto que lhe atriburam em Stewkesbury House, e
pensou esperanosa que possivelmente no seria to ruim viver ali.
Suas esperanas caram por terra no dia seguinte, quando a senhorita
Dalrymple deu incio a sua cruzada para transform-las em damas.
Primeiro as testou nas diferentes atividades artsticas que toda jovem deve
dominar para poder ser apresentada na sociedade: levou-as a sala de msica
para que cantassem e tocassem piano, depois as conduziu ao quarto de
estudo para que pintassem com aquarelas e carvo, e no demorou a
constatar que nenhuma delas tinha aptides para pintura; de fato, ficou
horrorizada ao descobrir que era a primeira vez que tinham um pincel em
suas mos. Sua reao ao testar suas aptides musicais foi inclusive pior,
porque apesar de as quatro irms eram capazes de entoar uma cano sem
desafinar muito e Camellia ter uma voz harmoniosa, Lily era a nica que
sabia tocar piano, e seu repertrio se limitava a poucas canes populares
bastante animadas.
Mary esperava se sair melhor quando passassem costura, mas o que
queria a senhorita Dalrymple era que soubessem bordar e fazer trabalhos
finos, e lhe pareceu muito vulgar que soubessem confeccionar vestidos e
cerzir rasgos.
Confeccionar um vestido muito mais til disse Mary Rose
uma costureira magnfica, ela que faz quase todos nossos vestidos. Ns a
ajudamos com as costuras, obvio, mas ela se encarrega do trabalho mais
complicado.
No podem contar isso a ningum, estragaria todas as possibilidades
de entrar na alta sociedade! exclamou a mulher, escandalizada.
Por que? Parece-me positivo saber confeccionar sua prpria roupa.
Seria como dizer a todo mundo que sabem cortar lenha ou limpar
pisos.
217

Sabemos fazer as duas coisas, embora nunca me dei bem com o


machado.
Por um momento, parecia que a senhorita Dalrymple ia desmaiar.
Jogou-se em uma cadeira, e se abanou com a mo enquanto tentava
recuperar a compostura.
No dispomos de tempo suficiente para aprender todo o necessrio,
portanto, nos concentraremos no mais importante. Sero um fracasso
socialmente se no souberem danar.
J sabemos protestou Lily, zangada.
No me refiro a alguma tosca dana, me rerifo aos passos da
quadrilha, as danas populares e a valsa. So as danas essenciais de todo
baile, e no podem comparecer nem em uma simples reunio rural at que
as dominem.
A partir desse momento, foi instaurada uma rotina diria: depois do caf
da manh tinham aula de comportamento, em seguida aprendiam a
comportar-se na mesa e o uso correto dos talheres enquanto almoavam,
depois aprendiam msica e canto, e por ltimo a aula de dana no salo
pequeno. A senhorita Dalrymple era to sria e rgida que conseguia
transformar atividades agradveis como cantar e danar em atividades
mortalmente aborrecidas.
As quatro irms comearam danando umas com as outras, mas quando
a acompanhante transformada em preceptora percebeu que faziam os
passos que corresponderia ao homem quando deveriam estar fazendo os da
mulher, pediu a sir Royce que colaborasse. Ele se mostrou disposto a
ajudar, como sempre, e sua presena animou bastante s aulas.
Era um grande bailarino, e inclusive Mary, que at aquele momento se
considerava uma negao na pista de baile, achava fcil seguir seus passos.
Como era um bom conversador, ameno e divertido, ela se concentrava mais

218

escut-lo do que se preocupar com os passos, e em pouco tempo foi capaz


de terminar uma dana sem tropeos nem erros.
As danas populares eram mais fceis para as quatro, porque eram
bastante parecidas com as danas que estavam na moda na Amrica. A
quadrilha e o cotilln pareciam mais difceis devido a seus intrincados
passos, e como eram to poucos participantes, era literalmente impossvel
reproduzi-los com fidelidade; em qualquer caso, a dana que mais chamou
sua ateno foi a valsa.
A valsa uma dana que nem sempre foi considerada apropriada
disse a senhorita Dalrymple, com sua habitual expresso contrariada H
alguns anos no seria admitida sob nenhum pretexto em uma festa rural, e
no Almack's s foi aceita h dez anos; pessoalmente, tenho minhas dvidas
se deveria ser permitida s jovens de bom bero, e no me parece nada
apropriado ensin-la para moas que tm um comportamento to pouco
refinado.
Fulminou-as com um olhar mordaz antes de acrescentar:
Mesmo assim, uma dana que alcanou grande popularidade, e
uma jovem no pode considerar-se preparada para entrar na alta sociedade
sem saber dan-la. De modo que ensinarei os passos, mas lembrem de que
espero que os coloquem em prtica com graa e dignidade extrema, que
devem permanecer distncia devida de seu parceiro, e que devem manter
uma conversa simples e refinada. E no esqueam que jamais devem
danar mais de duas valsas com o mesmo cavalheiro durante um baile, a
menos que seja seu prometido ou seu marido. Se tiverem a sorte de receber
um convite para o Almack's considerando sua careta depreciativa, era
bvio que essa possibilidade lhe parecia muito remota no devem
danar a valsa at que uma das matronas lhes d permisso e as apresente a
um cavalheiro adequado.
Parece um pouco absurdo comentou Camellia.
219

A senhorita Dalrymple franziu o cenho como se acabasse de morder um


limo, e Royce se apressou a explicar.
Sim, concordo, mas a senhorita Dalrymple tem razo. As matronas
de Almack's tm o poder de receber ou impedir a entrada de uma jovem na
alta sociedade. um lugar bastante aborrecido onde servem uma comida
ruim e lady Jersey o dirige com mo de ferro, mas no h nada to
cobiado como os convites de Almack's.
Como sempre, Rose, Lily e inclusive Camellia aceitaram as palavras de
sir Royce como lei, e prometeram solenemente que no cometeriam o
irreparvel engano de danar a valsa em Almack's sem permisso.
Quando ele a tomou entre seus braos para ensinar a danar, Mary
compreendeu imediatamente por que se considerava escandaloso, e teve a
impresso que a distncia adequada era muito pequena. No teve mais
opo que olhar para ele, e o tinha to perto, que podia sentir o calor de seu
corpo e cheirar sua colnia e o creme de barbear. Segurava-a pela mo e
pela cintura, e era o mais prximo a deixar que a abraasse em pblico
ficou vermelha como um tomate, e lutou para disfarar o que sentia.
Detectou a estranha expresso que transpareceu nos olhos de Royce e
pensou se seria um reflexo do que ela estava pensando, mas no teve tempo
de avaliar. Olhou-o carrancuda ao ver que ficava srio e distante, que a
olhava e falava de forma impessoal, mas a irritao a fez esquecer seu
desconforto anterior e foi mais fcil seguir seus passos. Quando danou
com ele pela segunda vez, conseguiu relaxar mais e segui-lo de forma
quase natural.
Isso, assim est muito melhor disse ele, em voz baixa.
Perdo? usou a expresso que a senhorita Dalrymple estava h
dias lhes ensinando; constava, que era utilizada para desanimar
pretenses, e embora no tivesse entendido muito bem o que queria dizer

220

isso, achou que a atitude de indiferena de Royce merecia aquela expresso


distante.
Muito bem, Mary. Se puder responder assim a um elogio e danar a
valsa sem se atrapalhar, ser um grande sucesso.
No diga tolices, no sei a que se refere. No me lembro de ter
ouvido nenhum elogio.
Expressei minha aprovao ao ver que deixava de pensar em si
mesma e se limitava a desfrutar da dana.
No estava desfrutando.
Nesse caso, devemos continuar praticando at conseguir.
No sei por que acha que estava pensando em mim mesma.
Vi isso em seu rosto, acredito que vai ter que aprender a disfarar o
que sente se quer se dar bem no traioeiro terreno da alta sociedade se
inclinou um pouco mais para ela, e sussurrou Vou dar um exemplo, direi
que quando coloquei a mo na sua cintura pensou no que aconteceu na
outra noite.
Mary sentiu que corava. Quase cambaleou, mas ele a segurou com mais
fora e continuaram danando.
Tem um conceito muito elevado de si mesmo.
obvio, mas sei que estava pensando nisso como eu.
Me permita que duvide, me olhava como se mal me conhecesse.
Ele soltou uma gargalhada antes de responder:
Teria preferido que te olhasse com luxuria? No acredito que isso
teria te ajudado a continuar valsando.
Est dizendo tolices.
Ah, sim?
Ao ver como a olhava, Mary sentiu que a percorria um calor familiar e
do mais inoportuno, e se apressou a afastar-se dele.

221

Senhorita Bascombe, uma dama no pode parar no meio de uma


dana! disse indignada a senhorita Dalrymple, que estava marcando o
ritmo da valsa dando batidinhas sobre o piano.
No quero continuar.
Isso no tem importncia, ter que danar at o final. Depois pode
dizer que lhe di a cabea e pedir que a levem junto a sua acompanhante,
mas no se deve parar a dana.
Pelo amor de Deus, s estamos praticando!
A senhorita Dalrymple inflou o peito como um pombo gordo, mas antes
que pudesse dar rdea solta a sua indignao, Royce interveio.
Temo que foi minha culpa, senhorita Dalrymple. Estava brincando
com a senhorita Bascombe e a distra.
Mary se incomodou ainda mais ao ver que a preceptora sorria como uma
tonta. Com suas irms e com ela sempre era rgida e seca, mas se derretia
com um simples sorriso de Royce.
Que prprio de voc assumir a culpa, sir Royce.
Sim, um perfeito cavalheiro.
A senhorita Dalrymple a olhou com desaprovao e disse:
O sarcasmo no nada atraente, sobretudo em uma jovem.
No estava tentando atrair ningum. Acaso devemos ser doces e
encantadoras o tempo todo? Alguma vez podemos ser ns mesmas?
Se esperam conseguir marido, no. Nenhum homem deseja ter uma
esposa incapaz de controlar a lngua. No concorda, sir Royce?
Ora pois por uma vez, parecia ter ficado sem palavras.
Sou consciente do quanto sir Royce exigente quanto a possveis
esposas Mary lhe lanou um olhar fulminante antes de acrescentar
Por sorte, jamais me ocorreria procurar um marido to irrepreensvel como
ele.

222

Notou que inclusive suas irms pareciam assombradas ao ouvir seu


custico comentrio. Ao ver que a senhorita Dalrymple respirava fundo
como se estivesse preparando-se para execr-la, sentiu que ia explodir se a
ouvisse pronunciar uma s palavra mais, assim disse secamente:
Perdo, mas acho que esta tarde no sou uma companhia agradvel
deu meia volta, e saiu rapidamente do salo. Ouviu que a preceptora a
chamava, e o murmrio tranquilizador de Royce.
Foi pelo corredor apressada e saiu pela porta traseira. Preocupava-lhe
que alguma de suas irms metesse na cabea sair atrs dela. No queria
falar com ningum, nem sequer com Rose, porque sabia que acabava de
comportar-se como uma tola. No se importava que a exasperante senhorita
Dalrymple pudesse pensar sobre ela, mas tinha certeza que suas irms no
entenderiam por que tinha falado de Royce com tanto deboche; de fato,
nem ela mesma entendia.
Cruzou o terrao, e desceu os degraus que davam ao jardim, nos ltimos
dias tinha percorrido grande parte dos arredores da casa, mas nessa ocasio
se dirigiu para o canto mais afastado dos jardins, onde as plantas cresciam
com maior profuso. Aquele canto conduzia at um pequeno pomar de
rvores frutferas, e mais frente havia um campo.
Pensou que um longo passeio lhe daria o tempo necessrio para chegar a
entender por que estava to aborrecida com Royce. J o perdoara pelo que
ouviu dizer ao conde, e tampouco estava zangada pelo que aconteceu entre
eles na estalagem. O segundo tinha sido culpa dos dois e fruto do
nervosismo do momento, da estranha situao.
O problema era que ele parecia ter se esquecido da paixo que dominou
os dois. Enquanto ele agia com total normalidade e era capaz de flertar com
ela com sua habitual displicncia, ela no podia deixar de pensar naqueles
minutos roubados, revivia uma e outra vez os beijos e as carcias; de fato, e
sendo sincera consigo mesma, no teve mais opo que admitir o quanto
223

desejava voltar a sentir tudo de novo. Era absurdo, no tinha sentido e


essa era a chave do problema, a causa de sua irritao: desejava algo, a
algum, que no podia ser dela.
Levantou a cabea, e ao olhar a seu redor ficou surpresa quando notou
que estava muito longe. Percorreu sem perceber, um caminho ladeado de
espessas sebes mais altas que ela, e no tinha nem ideia de onde estava.
Deu um giro de trezentos e sessenta graus, mas como s se viam sebes e
mais sebes, decidiu prosseguir. Certamente que saindo do caminho
conseguiria ver a casa, e saberia como voltar.
Pouco depois chegou a um cruzamento, e parou enquanto decidia se
devia tomar o caminho da esquerda ou o da direita. As sebes eram
igualmente altas em ambas as direes at onde podia enxergar, e se
perguntou que diabo era aquele lugar.
Ao ouvir um ligeiro som procedente do outro lado da sebe, virou-se e
perguntou:
H algum a? possivelmente alguma de suas irms tinha vindo
em sua busca, e as duas estavam perambulando a poucos metros uma da
outra.
A nica resposta foi um profundo silncio, mas sentiu de forma
instintiva que havia algum. Deu alguns passos para a sebe enquanto
aguava o ouvido para tentar captar algum som a mais, e voltou a ouvir
algo o rangido de ramos quebrando-se!
Parou subitamente e permaneceu alerta. No havia dvida que do outro
lado daquela sebe havia algum ou algo. O silncio que reinava no era a
quietude do lugar, a no ser a tensa espera da imobilidade forada.
Quem est a? Responda!
Pareceu ouvir o som de uma respirao fraca, mas o corao martelava
com tanta fora em seus ouvidos, que no saberia dizer com certeza. Notou

224

um ligeiro aroma que parecia familiar, uma mistura de tabaco e de


usque Cosmo.
Ao ouvir um pequeno rudo seco, deu meia volta e correu. No podia
voltar por onde veio porque no lembrava o caminho que percorreu,
portanto, se limitou a correr com todas as suas foras enquanto o corao
batia descompassado. Foi virando esquerda e a direita de forma aleatria,
aterrorizada perante a possibilidade de acabar topando em qualquer
momento com a misteriosa pessoa.
Chegou finalmente a um arco coberto de roseiras, e ao ver que
desembocava no jardim, sentiu-se esperanosa e correu com foras
renovadas, mas soltou um grito e parou ao ver que um homem se
embrenhava no colorido tnel. Sua silhueta estava contra a luz, por isso, s
podia ver seu contorno escuro.
Mary?
Royce! Oh, Royce! sentiu um alvio to entristecedor, que
correu para ele sem pensar nas normas de correo e decoro.
Ele correu tambm ao v-la to agitada. Quando se encontraram no
meio caminho, ela se lanou a seus braos e se agarrou no seu pescoo.
Mary! O que houve? Por que est to nervosa? rodeou-a com os
braos, e a apertou com fora contra seu corpo Est bem?
Ela se limitou a assentir e continuou abraando-o enquanto se
tranquilizava, mas comeou a perceber o quanto indecorosa era a situao.
Estava amoldada a Royce dos ps a cabea, tinha seu corpo firme e
musculoso contra o seu, estava imersa em sua fora e seu calor. Se algum
os visse assim, armaria-se um escndalo e se continuasse abraando-o,
seria incapaz de se controlar e levantaria a cabea para beij-lo.
Sentiu um tremor, e se afastou dele.
Tem frio? Venha, vista isso tirou a jaqueta, e a ps sobre os
ombros antes de acrescentar Me conte o que houve.
225

Na no foi nada estando junto a ele, seus medos pareciam


absurdos e exagerados.
Ele arqueou a sobrancelha em um gesto cheio de ceticismo, e disse com
firmeza:
Veio correndo para mim como fosse perseguida pelo prprio
demnio, est claro que fugia de algo.
Sim, senti que mas a verdade que no havia garanto que foi
uma bobagem sentiu que ficava vermelha como um tomate.
Me conte o que houve, e assim poderemos decidir se realmente foi
uma bobagem.
De acordo. Sa para dar um passeio, mas no me fixei no caminho.
Estava um pouco
Zangada?
Exato. Sinto ter sido to irascvel com voc, que a senhorita
Dalrymple me tira do srio. J sei que isso no me desculpa
No se preocupe com isso. O que aconteceu enquanto passeava?
No sei como, mas acabei em um lugar cheio de sebes. Logo vi que
estava perdida e parei para tentar decidir para onde ir, e ento ouvi um
rudo.
Que tipo de rudo?
Nada inquietante. Um simples sussurro, como se algum acabasse de
roar o outro lado da sebe ou estivesse pisando em folhas, ou s sei que
me deu a impresso de que no estava sozinha. Perguntei em voz alta se
havia algum, pensando que poderia me ajudar a voltar, que poderia ser um
jardineiro ou alguma de minhas irms, mas ningum respondeu. Continuei
caminhando, e achei que ouvi outro rudo. Nesse momento tambm no
responderam, mas estava convencida que havia algum, pude notar. Sei que
parece absurdo
No, conheo essa sensao.
226

Corri ao ouvir um ramo se quebrando, nem sequer sabia para onde ia


como no queria falar de Cosmo, no contou sobre o aroma que sentiu
Ento apareceu voc. Perdoa que me joguei em voc, deve ter pensado
que estava histrica.
Est claro que nunca viu uma mulher histrica. Vamos ao lugar onde
estava para verificar se podemos encontrar alguma pista.
Garanto que foi s meu nervosismo disse, enquanto andavam para
as sebes.
Jamais conheci uma mulher to pouco dada a ataques de nervos.
Tomarei como um elogio.
E , acredite a olhou sorridente. Sob a mistura de luz e sombras
que reinava no jardim, seus olhos tinham a cor verde escura das folhas.
Devolveu o sorriso antes de dizer:
Deve ter sido algum animal se que no foi minha imaginao,
claro.
Ouviu algum partindo quando perguntou quem estava l?
No. Agucei o ouvido, mas tudo estava em silncio.
No acha que um animal teria fugido ao ouvir uma voz humana? E se
fosse um co, teria latido, ou rosnado, ou tentado te encontrar.
Pode ter sido um jardineiro.
Nesse caso, por que no respondeu? A nica explicao que me
ocorre para que algum ficasse em silncio que sua presena ali era
indevida.
Nesse momento chegaram junto s sebes e Mary lhe guiou o melhor que
pde, embora lhe custasse bastante lembrar o caminho que percorreu antes.
O que este lugar?
Um labirinto. Foi construdo h muitas geraes, e estava um pouco
descuidado. Oliver e eu costumvamos brincar aqui quando crianas, e

227

quando herdou o ttulo se encarregou de que ficasse como novo. No centro


h um lago muito bonito.
Parece que foi aqui indicou a sebe da direita, e acrescentou Eu
estava bem aqui quando escutei o rudo, e ento caminhei um pouco mais
antes de dar meia volta e correr.
Ele observou o lugar com ateno durante alguns segundos, e olhou em
ambas as direes antes de dizer:
Venha, sei como chegar do outro lado.
Mary estava cada vez mais convencida de que foi sua imaginao. Foi
apenas um incidente absurdo, mas o mais louco de tudo era pensar que
pudesse ser Cosmo. Nesse momento no sentia nenhum aroma de tabaco, e
mesmo que tivesse sido real, seu padrasto no era a nica pessoa que
fumava um cachimbo. Certamente havia uma infinidade de homens que
usavam a mesma mistura que ele, ou alguma parecida.
Acho que estamos bem do outro lado onde voc estava Royce
comeou a percorrer o cho com o olhar.
Ela comeou a procurar tambm, embora nem sequer sabia o que
esperava encontrar; pouco depois, ele se empertigou e apontou para o cho.
Olhe! ao lado da sebe, na terra mida, havia uma pegada de
sapato No h dvida, havia algum aqui.
Por que no me respondeu? Por que permaneceu em silncio?
perguntou, em voz baixa.
Isso o que penso averiguar.
No sabemos se a pegada recente, pode ser que j estivesse aqui
farejou o ar com dissimulao, e no pode admitir com certeza se havia um
ligeiro aroma de tabaco.
No acredito, parece bastante recente; alm disso, est claro que no
foi um jardineiro.

228

Ah olhou com mais ateno, e notou que ele tinha razo. Aquela
pegada no pertencia a uma bota, mas a um sapato fino de cavalheiro
Acha que foi incapaz de acabar a frase, e ergueu o olhar para ele.
Que o homem que tentou sequestrar sua irm? ao v-la assentir,
pensou nisso por um momento antes de dizer A verdade que no
acredito. Esse incidente foi h dias e estamos a quilmetros de distncia da
estalagem, teria que nos ter seguido at aqui s escondidas para que no
notssemos.
Sim, parece pouco provvel.
Falarei com os jardineiros para ver se algum deles viu algum
rondando pelos arredores, e enviarei um dos lacaios ao povoado para que
verifique se algum forasteiro se alojou por l desde nossa chegada sua
voz endureceu ao acrescentar Tambm vou providenciar que haja uma
maior vigilncia. Cada dia haver uma patrulha de jardineiros extra nos
arredores da casa, e suas irms e voc no tero motivos para se preocupar;
em todo caso, preferiria que nenhuma voltasse a afastar-se tanto da casa.
Ser melhor que se limitem a passear pelos jardins mais prximos.
No acredito que seja necessrio
Pode ser que no, mas te peo que desta vez me agrade ofereceu o
brao, e a olhou sorridente Gostaria de ver o resto do labirinto?
Sim, obrigada.
Conduziu-a sem vacilar por aquela intrincada rede de caminhos
ladeados de sebes altas, mas ela se sentia cada vez mais perdida.
Espero no ficar sozinha nunca neste lugar, acabaria morrendo de
fome antes de poder encontrar a sada.
No to difcil quando se aprende o caminho, mas serve para
manter afastados os intrusos.
Chegaram finalmente a um lugar rodeado de sebes. No centro havia um
pequeno lago com nenfares e dois peixes coloridos, e os bancos de pedra
229

que o ladeavam completavam a tranquila imagem. Mary sentiu como se


estivesse entrando em um mundo parte, verde e tranquilo, e seus medos
anteriores pareceram distantes e tambm um pouco absurdos.
lindo disse, enquanto se aproximava do lago.
Me alegro que voc goste se aproximou dela, e indicou com um
gesto os bancos de pedra Nos sentamos? quando se sentaram um ao
lado do outro, comentou carrancudo Tinha planejado ensin-las a
montar, mas no me parece prudente se houver algum rondando pela
regio.
No acontecer nada! Camellia adoraria aprender a montar ser
uma pausa para todas, porque assim poderemos escapar das garras da
senhorita Dalrymple.
Sim, isso algo a ser considerado admitiu ele, com uma
gargalhada.
Por favor, Royce ps uma mo em seu brao, e o olhou
implorante no temos certeza que essa pegada seja de algum com ms
intenes; de fato, quanto mais penso, mais absurdo me parece, e voc
estar conosco todo o tempo quando sairmos para montar. Diga que sim,
por favor.
Seus olhos se escureceram ao olh-la, e disse com voz rouca:
Como posso me negar quando me olha assim?
Mary ficou paralisada, e sentiu que secava sua garganta. Estava ciente
da suave carcia da brisa em seu rosto, do frescor que reinava no corao do
labirinto, do som de uma r ao mergulhar no lago, e o mundo pareceu parar
a seu redor.
Quando Royce se inclinou para ela e lhe passou um brao firme e
musculoso pela cintura, derreteu-se contra ele e saboreou o calor de sua
boca. Era como se estivessem a quilmetros de distncia do resto do
mundo, envoltos em um manto de calor e desejo, alheios a todo o resto.
230

Ele a acariciou por cima da roupa, deslizou a mo com lentido por suas
costas e seu quadril e voltou a subi-la at tocar um seio, e ela sentiu que um
fogo incontrolvel a percorria e se concentrava em seu ventre; de repente,
sentou-a sobre suas pernas e soltou um gemido gutural enquanto a rodeava
com seus braos e deslizava a boca por seu pescoo, e a mordiscava e
beijava com paixo. Voltou a passar uma mo pelos seus seios, e os
mamilos se endureceram sob suas carcias.
Mary sentia um estranho calor entre as pernas, um desejo que no
entendia. Rodeou-lhe o pescoo com os braos e afundou os dedos em seu
espesso cabelo loiro. Moveu os quadris de forma instintiva ao notar que seu
membro ficava ereto e o ouviu respirar com fora.
Ele continuou passando os lbios at chegar ao seu decote, e sussurrou
seu nome antes de afundar a cabea para saborear a macia pele de seus
seios. Ela soltou uma exclamao abafada e seu sexo se umedeceu ainda
mais.
Royce soltou uma maldio de repente, levantou a cabea, e a olhou
durante um longo momento com os olhos escurecidos pelas sombras que os
rodeavam. Tinha o rosto tenso, e os lbios inchados e avermelhados pelos
beijos que acabavam de compartilhar.
Maldita seja uma mulher perigosa, Marigold Bascombe ficou
de p, e a ajudou a levantar-se Acredito que j hora de voltarmos para
casa.
Mary s conseguiu assentir antes que ele a conduzisse para a sada do
labirinto.

231

Captulo 16
Tal e como se devia esperar, foi a senhorita Dalrymple quem destruiu os
planos de Royce; segundo ela, as moas no podiam sair para montar sem o
traje adequado.
Por que no? Podemos usar a roupa que temos protestou
Camellia.
Impossvel. O traje adequado para montar especial, confecciona-se
com tecido extra para que para que as extremidades fiquem bem
cobertas. Seria inconcebvel e escandaloso que uma dama montasse a
cavalo sem a vestimenta apropriada.
A mulher se mostrou inflexvel apesar de seus protestos, e naquela
ocasio Royce lhe deu a razo.
Lamento, mas a senhorita Dalrymple tem razo. Vou mandar uma
carta a Charlotte para pedir que se encarregue da roupa adequada. No se
preocupem, os cavalos no vo a nenhuma parte.
No, mas vou morrer de aborrecimento resmungou Camellia,
enquanto saam do salo de baile e subiam para seus quartos.
Tinham acabado a aula de dana e teriam a tarde livre, porque
senhorita Dalrymple gostava de dormir tarde. Nos primeiros dias
aproveitaram para explorar a enorme manso e os jardins.
O que vamos fazer? perguntou Lily, triste J percorremos toda
a casa, e Royce nos proibiu de ir ao labirinto. No justo que s voc que
pudesse v-lo, Mary.
Sim, j sei se manteve inexpressiva, embora cada vez que algum
mencionava o labirinto seu corao dava um salto Tenho uma ideia: por

232

que no vamos ao sto? O primo Oliver nos disse que l esto as coisas de
mame.
A ideia entusiasmou suas irms, e foram em busca de alguma donzela
que pudesse lhes dizer como subir at l. A jovem as olhou boquiaberta ao
ouvir o pedido, saiu apressada e voltou acompanhada da senhora
Merriwether.
Os objetos mais recentes esto guardados no sto da ala norte, farei
com que um dos lacaios suba para buscar o que vocs desejarem disse a
mulher.
No necessrio, preferimos subir ns mesmas. Poderia nos indicar
como chegar at l? perguntou Mary.
Mas um lugar pouco ventilado, e com pouca iluminao; alm
disso, o p tende a acumular-se apesar de limparmos de forma peridica.
Vo sujar a roupa, seria muito mais fcil descer os bas.
No se preocupe, ns gostaramos de explorar os stos. Ser
divertido estava aprendendo a comandar os serviais, e a impor seus
desejos.
A governanta achou que era uma forma um pouco estranha de divertirse, mas guardou sua opinio e se limitou a sorrir com cortesia antes de
ordenar donzela que lhes indicasse o caminho.
Subiram a escada traseira at o andar superior, que era onde viviam os
empregados, e depois subiram outra escada mais estreita que conduzia
pequena porta do sto, Junie, a donzela, entrou com elas e levantou o
abajur de querosene que segurava para que pudessem dar uma olhada.
O sto era to grande, que devia abranger quase toda a ala norte da
manso. Ao longo da parede havia algumas janelas que proporcionavam
um pouco de luz, e entre o sem-fim de caixas, bas e mveis, havia objetos
de todos os tipos de um manequim a um tren, at um grotesco basto
feito de uma pata de elefante. No era de estranhar que a governanta as
233

tivesse avisado, tudo estava empoeirado, porque deveria ser muito difcil
manter limpo um lugar to enorme.
O mais recente est a partir daqui, e vai retrocedendo
cronologicamente naquela direo disse Junie A senhora
Merriwether disse que as coisas de lady Flora devem estar bem atrs, e que
quase tudo isto do comeo so coisas velhas dos meninos ela chama
assim o conde e os outros, j trabalhava aqui quando eram meninos
depois de olhar a seu redor, virou-se para a Mary e perguntou Quer que
pegue algo, senhorita?
No, ns podemos nos virar sozinhas.
A donzela no pde ocultar seu alvio, e lhe deu o abajur; assim que
partiu, as quatro irms comearam a explorar. No se importavam de se
sujarem com o p, nem encontrar uma ou outra teia de aranha; de fato,
bisbilhotar entre todos aqueles trastes era a melhor diverso que
encontraram desde que chegaram naquela casa.
Isto divertidssimo! exclamou Lily, enquanto tirava uma jaqueta
de corte militar de um ba De quem seria isto?
Rose se aproximou dela, e comentou:
De algum dos meninos, claro. Imagina o conde vestido assim?
S se for um uniforme de general disse Mary, com sarcasmo
Olhe, h uma espingarda de mentira!
Comearam a vasculhar o ba e encontraram bolas, tacos de beisebol e
de criquet, saquinhos com bolas de gudes, e uma coleo de mariposas.
De quem seria tudo isto? Talvez sejam coisas dos trs disse Rose.
Mary abriu a tampa de um ba marrom menor que estava ao lado de
outro, e viu que continha roupa de homem.
Cheirava a cnfora, mas tambm notou um ligeiro aroma de colnia que
lembrou a que Royce usava, embora no fosse exatamente a mesma. Era
possvel que o ba fosse dele, e embora soubesse que no era de bom tom
234

vasculhar entre suas coisas, no pde resistir tentao de tirar um


montinho de folhas de papel dobradas que viu entre a roupa. Eram de uma
cor azul clara, exalavam um aroma mais feminino, e estavam presas com
um lao azul escuro. Virou, e viu escrito o nome de Royce com uma letra
claramente feminina.
Notou que deviam ser cartas de amor, e sua curiosidade aumentou ainda
mais. Passou um dedo pela tinta envelhecida, e vacilou por um momento.
Estava desejando l-las, mas isso seria uma intromisso muito grave na
privacidade de Royce; no final, voltou a coloc-las a contra gosto no ba e
o fechou.
Olhem, aqui tem vestidos! exclamou Rose Acho que estamos
chegando perto das coisas de mame e das tias.
Tirou com ajuda de Camellia vrias jaquetas de veludo, uma marrom e a
outra verde escuro. Tinham um corte reto e muito severo, sem adornos, e
uma fileira de botes metlicos na parte dianteira. A gola e as lapelas
tinham um ar masculino, embora considerando o tamanho e o corte, estava
claro que eram de mulher. Havia tambm saias combinando, longas e com
uma ligeira cauda, e chapeuzinhos muito charmosos.
So trajes de montar! Lily tirou uma jaqueta de corte militar com
gola alta, e um chapeuzinho parecido com um chapu militar.
Se vestirmos isso, essa velha chata no poder nos impedir de
aprender a montar! exclamou Camellia, entusiasmada.
Olhem, as botas esto no fundo Lily as tirou, e as virou para ver o
tamanho da sola Ser que servem?
Vou usar isso seja como for disse Camellia.
Poderamos arrumar a roupa ns mesmas bem, a verdade que
Rose teria que encarregar-se de quase tudo.
Claro que sim, o material est em boas condies. E h quatro trajes,
perfeito.
235

Depois de voltar a colocar tudo no ba, arrastaram-no at a porta e


retornaram para continuar vasculhando. Em outro ba encontraram, entre
outros artigos de roupa, um vestido de noiva guardado com cuidado entre
folhas de papel de seda, e como sua me tinha fugido para Amrica, deram
como certo que era de alguma de suas tias.
Quando abriram o seguinte ba e perceberam um familiar aroma de
essncia de rosas, Mary sentiu que se formava um n na garganta e os
olhos se encheram de lgrimas.
Mame!
Sim, tem que ser disse Rose, com reverncia. Tirou um vestido
dobrado, e exclamou Olhe, um vestido de menina!
O objeto branco de algodo tinha um bordado de rosas, e um lao rosa
combinando ao redor da cintura. Rose fez meno de deix-la de lado, mas
parou e olhou a seu redor.
A senhora Merriwether tinha razo. No deveramos tirar tudo isto
aqui, sujaria.
Sim, verdade. Deixaremos separado para levarmos para baixo
tambm.
Quando acabavam de arrastar o ba at a porta, Junie chegou para avisar
que se aproximava a hora do jantar, e mesmo querendo continuar
explorando, estava anoitecendo e decidiram continuar outro dia; afinal,
teriam tempo de sobra para isso.
Ento, pediram que um lacaio se encarregasse de descer para seus
quartos os dois bas selecionados, e depois de jantar se desculparam e
subiram para comear a trabalhar nos trajes de montar; para alvio de todas,
serviram bastante bem e s teriam que fazer alguns ajustes. As botas
ficaram um pouco pequenas, mas como no as usariam para passear s para
montar a cavalo, seriam suficientes.

236

No dia seguinte comearam com as aulas de equitao. Camellia se


destacou imediatamente, embora nenhuma delas teve problemas para
aprender sob a tutela de Royce. Era fantstico poder sair da casa, e no s
para escapar da senhorita Dalrymple, mas tambm pelo fato de poder estar
do lado de fora; realmente, Mary ainda no tinha percebido o quanto estava
enfadada at que pde sair para participar daquela atividade ao ar livre.
Depois da primeira aula no ptio dos estbulos, rodearam os jardins e
cruzaram um campo. Mary notou que Royce, alm de estar perto delas em
todos os momentos, permanecia alerta e vigiava constantemente os
arredores.
Quando atravessaram um bosque e cavalgaram por um velho caminho
ao lado de um muro de pedra, Lily apontou para uma distante colina que
dominava o resto da paisagem e perguntou:
O que aquilo?
Sobre a colina havia uma espcie de estrutura, mas de to longe era
muito difcil distinguir do que se tratava.
Beacon Hill o ponto mais alto em quilmetros disse Royce
Antigamente, acendiam-se fogueiras em seu topo para alertar populao.
O que h em cima?
As runas de um castelo romano. um bom lugar para visitar,
podemos ir quando estiverem mais habituadas a montar. Podemos levar
uma cesta de comida, e passar todo o dia fora. Vocs gostam da ideia?
Claro que sim, parece muito emocionante! exclamou Lily,
entusiasmada.
Bem, no sei se ser emocionante
Mary soltou uma gargalhada ao v-lo to desconcertado, e comentou:
No sabe que runas sempre so emocionantes?

237

Sim, imagine as possibilidades! Lily olhou fixamente, como se


estivesse contemplando algo que s ela podia ver As pessoas que
viveram e morreram ali contrabandistas, rebeldes
Parece que esta regio no se destacou muito por seus
contrabandistas e seus rebeldes comentou ele, com uma gargalhada.
No estrague a histria ralhou Mary.
Claro, perdo disse, com falsa seriedade.
Tiveram aula de equitao quase todas as tardes, mas na semana
seguinte aproveitaram um dia chuvoso para retomar a explorao do sto.
Encontraram mais trs bas de sua me, e tambm os arrastaram at a porta
para que algum lacaio os levasse a seus quartos. Quando estavam descendo
a escada, a senhora Merriwether apareceu no corredor.
Alegra-me ver que j terminaram. No queria interromper, mas lady
Carlyle veio de visita e est esperando no salo.
Vivian? Mas a vimos muito recentemente em Londres disse Mary,
pasma.
No, quem veio lady Sabrina. a esposa de lorde Humphrey
Carlyle, o tio de lady Vivian. Vivem perto daqui, em Halstead House.
Ento a tia de lady Vivian, certo?
No, no a governanta vacilou por um instante bem, sim,
suponho que sim, mas custa imagin-la como tal. a segunda esposa de
lorde Humphrey.
Mary entendeu imediatamente as palavras da senhora Merriwether ao
entrar no salo, porque a mulher que estava sentada no sof conversando
com a senhorita Dalrymple tinha trinta e um ou trinta e dois anos, olhos
azuis, cabelo loiro, e era a perfeita personificao de uma fria beleza
britnica.
Mesmo que tanto suas irms como ela tivessem parado diante do
espelho do vestbulo para arrumar um pouco o cabelo e sacudir o p da
238

roupa, sentiu-se incmoda e desarrumada perante a aparncia impecvel


daquela dama. Pensou que encontraria a mesma frieza que demonstraram
suas tias, portanto, foi uma grata surpresa ao ver que se levantava e que
lhes estreitava a mo sorridente enquanto a senhorita Dalrymple se
encarregava das apresentaes.
um prazer conhec-las, estava desejando visit-las. Resolvi esperar
alguns dias para que pudessem ambientar-se a seu novo lar, mas a vida no
campo pode ser muito montona e no pude continuar me contendo.
Sua atitude doce e calorosa as relaxou imediatamente, e se sentaram
sorridentes. Mary tentou deixar de lado a decepo que sentiu ao ver que
Royce no estava no salo, mas ento Lily perguntou por ele, e se sentiu
aliviada ao ver que no era nica que sentia sua falta.
A senhorita Dalrymple lanou a jovem um olhar condenatrio, mas lady
Sabrina soltou uma pequena gargalhada e disse:
Acredito que partiu rapidamente ao ver que tinha uma visita. Os
homens so assim, aborrecem-se com os assuntos de mulheres.
Mary estava convencida que muito poucos homens desperdiariam a
oportunidade de desfrutar da companhia de lady Sabrina, mas o fato que
Royce no mostrasse nenhum interesse por aquela beldade lhe pareceu
gratificante.
Estou desejando saber mais detalhes sobre vocs. A senhorita
Dalrymple estava me explicando que so filhas de lady Flora, e que vieram
dos Estados Unidos. Parece uma histria muito emocionante!
Era uma pessoa com a qual era muito fcil falar, e no demoraram a
entabular uma conversa animada. Para Mary foi um alvio que suas irms
no comeassem a falar de botequins, armas, nem ndios selvagens; parecia
que estavam to ansiosas como ela para no escandalizar nem ofender a
dama.

239

maravilhoso voltar a ter vizinhas comentou lady Sabrina,


quando chegou o carrinho de ch e a senhorita Dalrymple comeou a
encher as xcaras Os ltimos anos foram muito aborrecidos, levando em
conta que em Willowmere s havia solteiros.
Lady Vivian no vem visit-la? sua sobrinha, no ? A
conhecemos atravs de nossa prima Charlotte, em Londres, e nos pareceu
muito agradvel disse Camellia.
Lady Sabrina soltou uma risadinha cheia de encanto antes de responder:
Sim, um doce. engraado que eu seja sua tia, considerando que
temos idades parecidas. Fomos muito amigas na nossa juventude, quando
eu vivia com meus avs; infelizmente, os dois faleceram faz tempo
suspirou com nostalgia antes de acrescentar Vivian, Charlotte e eu nos
entendamos muito bem, mas sinto que nenhuma das duas venham para c
tanto como antes.
Falaram que viriam antes que acabasse a temporada social
comentou Mary.
Srio? Que maravilha! o rosto de lady Sabrina se iluminou
Organizarei um baile em vossa honra, como boas vindas. O que acham da
ideia? A senhorita Dalrymple me disse que tanto o conde como seu irmo
viro em breve, e ser fantstico poder contar tambm com Charlotte e
Vivian; mesmo assim, devem me prometer que viro me visitar um dia
desses.
Depois de combinar que iriam na semana seguinte, a conversa se
concentrou no baile de boas vindas.
Que mulher to amvel, me alegro de t-la conhecido! exclamou
Lily, quando lady Sabrina partiu muito bonita, no acham?
exatamente como imaginei lady Jessamine, do conde de Ottrello.
Me pareceu muito considerada, no fez um s comentrio sobre
nossa roupa Mary olhou para sua prpria saia antes de acrescentar
240

Ao entrar percebi que tenho uma mancha bem acima do babado, mas no
deu nenhuma olhadinha sequer.
A senhorita Dalrymple ficou de p, e foi olhando uma a uma ao dizer:
Foi muito generoso de parte dela mostrar interesse por vocs, os
Carlyle so uma das famlias mais distintas do pas. Sua tolerncia me
surpreendeu, mas bvio que uma mulher discreta e refinada. Deveriam
tom-la como exemplo, e durante o resto da semana vamos treinar os
assuntos para a conversa que tero quando forem visit-la sem mais,
saiu do salo.
Camellia soltou um sonoro gemido, e se ajeitou na cadeira antes de
dizer:
Menos mal que lady Carlyle no se parece em nada senhorita
Dalrymple.
Sim, estou desejando ir visit-la. Tomara
Ao ver que Rose deixava a frase inacabada, Mary insistiu que
conclusse.
Tomara o que?
Tomara chegassem de uma vez as roupas que Charlotte encomendou!
Sim, eu tambm estou desejando disse Lily O vestido de lady
Sabrina era divino, no acharam?
Subiram a seus quartos conversando animadamente sobre as maravilhas
que as esperavam quando os vestidos chegassem, e quando desceram mais
tarde ao salo de jantar, Mary se surpreendeu ao saber que Royce no
jantaria com elas. No pde evitar sentir uma certa decepo, e em seguida
uma certa irritao por se sentir decepcionada.
Os jantares so muito mais aborrecidos sem a presena de Royce
comentou Rose.
Eu gosto de ter a oportunidade de estar a ss com vocs disse,
com indiferena.
241

Rose se limitou a lanar um olhar de soslaio, mas Lily a olhou com


franca estranheza e perguntou:
Onde foi? Estar doente?
No notei nada durante o almoo comentou Camellia Aposto
que foi ao botequim do povoado.
A senhorita Dalrymple a olhou com desaprovao, e respondeu:
No devem se meter nos assuntos de sir Royce; em todo caso,
normal que um homem se farte da companhia constante de jovenzinhas.
Est dizendo que est farto de ns? perguntou Lily, cabisbaixa.
No, claro que no Mary fulminou com o olhar a preceptora, e
acrescentou No tenho a menor dvida que Royce nos aprecia, mas
talvez estivesse querendo tomar alguns goles na companhia de outros
homens.
No podem esperar que um cavalheiro passe todo seu tempo com
vocs. A pura realidade que os homens tm outros interesses atividades
de natureza mais primitiva.
Que tipo de atividades? era bvio que Lily estava fascinada pelo
assunto.
No apropriado que debatemos a esse respeito. Uma dama
sofisticada jamais pergunta onde vai um cavalheiro, nem por que.
E como poder saber se no perguntar? disse Camellia.
H coisas que melhor que uma dama no saiba depois de to
odiosa afirmao, a senhorita Dalrymple se disps a continuar comendo seu
jantar.
Depois de jantar se retiraram ao salo menos formal, como de costume,
mas a ausncia de Royce se notou ainda mais. A senhorita Dalrymple as
induziu a acabar com qualquer assunto interessante, e como no se
agradaram com nenhuma das atividades que foram sugeridas, tiveram que

242

contentar-se jogando whist ; no final, quando anunciou que j era hora de


dormir, subiram a seus quartos sem protestar.
Depois de despir-se e de se preparar para meter-se na cama, Mary ainda
no estava com sono. Sentia-se solitria, desejosa da companhia de Rose.
Era estranho no ter que compartilhar o quarto com ela.
Depois de uma pequena vacilao foi ao quarto de Rose, que estava bem
ao lado, e abriu a porta sem fazer barulho. Conseguiu v-la dormindo na
cama apesar da escurido, assim retornou a seu prprio quarto e se deitou,
mas depois de dar voltas e mais voltas durante alguns minutos decidiu
vestir a bata e descer biblioteca; segundo Lily, os livros dali eram to
pouco interessantes como os da casa de Londres, mas possivelmente
conseguiria dormir lendo algo aborrecido.
Saiu ao corredor nas pontas dos ps. No queria despertar senhorita
Dalrymple, que considerava que uma boa noite de sono era fundamental
para toda jovem dama; de fato, sempre estava falando de moas que,
esgotadas pelo fluxo constante de festas e eventos sociais, acabavam
desmaiando.
Olhou para o quarto de Royce, e ao ver que no saa luz por baixo da
porta, perguntou-se se ainda no teria retornado. Tinha ido ao botequim,
como Camellia tinha sugerido? Estaria l? Estaria flertando (ou algo pior)
com alguma empregada?
Pensou que no se importava que ele preferisse ir ao botequim do que
passar a noite com ela. Ele era livre e podia fazer o que lhe desse a vontade,
e no estava disposta a sentir cimes; mesmo assim, a dor que sentia ao
imagin-lo flertando com outra mulher era inegvel, e se perguntou se para
ele era o mesmo flertar com ela ou com qualquer outra.
Recusou-se a pensar nisso, e foi nas pontas dos ps pelo corredor at a
escada. A vela que carregava lhe permitia ver o caminho, mas ao descer ao

243

primeiro andar viu que as velas que havia no corredor que conduzia
biblioteca ainda estavam acesas.
Quando chegou biblioteca, parou antes de entrar e viu que saa luz do
salo para fumantes. Soube sem sombra de dvidas que Royce estava l, e
vacilou por um instante; por um lado, sabia que o mais sensato seria
escolher um livro e retornar a seu quarto, mas pelo outro, uma pequena voz
a impelia a ir para o salo. No teve mais opo que admitir que no fundo,
no tinha descido a procura de um livro, a no ser para verificar se ele j
estava de volta.
Foi para a porta aberta, e suas suspeitas se confirmaram. Royce estava
ali, sentado em um dos sofs de couro, com as pernas cruzadas na altura
dos tornozelos numa atitude indolente. Tinha uma garrafa de vinho do
porto no cho, junto poltrona, e um copo na mo. Estava despenteado,
sem a jaqueta e a gravata-borboleta, e tinha os primeiros botes da camisa
desabotoados.
Marigold Bascombe disse, sorridente, ao v-la na porta.
Cambaleou ao ficar de p, e a saudou com uma teatral reverncia.
Ol, Royce entrou no salo, e deixou a vela na mesa perto da
porta desci para pegar emprestado um livro da biblioteca, e achei que
havia algum aqui.
Que afortunado sou. Venha, sente-se. Gostaria de uma taa? No,
no seria adequado, no ? No sei se h alguma garrafa de licor
No se preocupe, no tenho sede.
Eu tampouco, mas isso no me impede de beber sorriu de orelha a
orelha, e se sentou de novo.
Sim, j percebi.
Parece-me detectar certa desaprovao em seu tom, Marigold.
Pare de me chamar assim, por favor. um nome ridculo.
seu nome, e a verdade que eu gosto.
244

Est bbado, Royce.


Sim, e est claro que no gosta disse, antes de soltar um suspiro
pesaroso.
Mary no pde conter uma pequena gargalhada. A mecha de cabelo que
lhe caa sobre um olho contribua para lhe dar uma aparncia adorvel de
garoto travesso, e o imaginou quando menino com a roupa amassada,
despenteado, e metido em uma boa confuso depois de fazer alguma
travessura.
Por que no gostaria? Segundo a senhorita Dalrymple, a coisa mais
normal do mundo que um cavalheiro se farte de estar rodeado de damas, e
prefira ir a um botequim para beber e entreter-se com atividades de
natureza primitiva.
Ele se ps a rir antes de dizer:
Ah, sim? E pode-se saber que atividade me atribuiu exatamente?
No sei com certeza, parece que tinha uma ampla variedade em
mente. O principal que uma jovem dama no deve perguntar onde foi um
cavalheiro, nem o que fez; consta, que melhor no saber.
Nesse caso, no lhe direi para proteger seus delicados ouvidos.
Ora! A verdade que eu gostaria de saber; de fato, insisto nisso.
Mereo isso, porque jantar tendo senhorita Dalrymple como nica
companhia foi muito tedioso.
Sinto-me honrado ao saber que me considera mais interessante que
ela inclinou um pouco a cabea, e a contemplou em silncio durante
alguns segundos antes de acrescentar O certo que fui ao botequim,
porque o centro de atividade do povoado. Queria me certificar que o tipo
que tentou sequestrar Rose no estava por l, claro que encarreguei meus
lacaios que averiguassem se algum tinha visto algum forasteiro desde
nossa chegada, mas resolvi indagar por mim mesmo; afinal, meus criados

245

tambm so forasteiros, e alguns aldeos seriam resistentes a lhes dar


informao.
Mary no considerou aquela possibilidade, e a explicao a animou um
pouco.
Ento, no saiu porque estava farto de estar rodeado de mulheres?
Jamais me fartaria disso, minha querida disse, com outro de seus
cativantes sorrisos.
Pensava que talvez quisesse evitar uma aborrecida visita de cortesia,
mas ao ver lady Sabrina logo entendi que deveria haver outra explicao
comentou, em tom de brincadeira.
Ele se empertigou de forma quase imperceptvel, e ficou de p. Depois
de esvaziar seu copo, deixou-o no aparador onde estavam as garrafas e
comentou:
Conheo lady Sabrina h muitos anos, e sou imune a seus encantos
mas me custa muito resistir aos teus se apoiou no aparador, e cruzou os
ps com atitude indolente Me pergunto como possvel que sempre
acabe a ss com voc quando est com roupas inadequadas.
Cus! ficou vermelha como um tomate, e conseguiu dizer
No no deveria ter descido, mas que no estou acostumada a viver
assim.
Eu tampouco, mas devo admitir que no lamento que o destino se
empenhe em nos aproximar. Meu cavalheirismo tem limites apesar de
seu tom de voz desenvolto, seus olhos refletiam um olhar intenso e cheio
de paixo, um fogo contido.
Mary se apressou a afastar o olhar ao sentir uma onda de desejo, e
engoliu com fora antes de dizer com voz trmula:
Devo ir.

246

Antes que pudesse dar meia volta, ele se aproximou com uma
velocidade incrvel e a agarrou pelo pulso. Olhou-o sobressaltada, e ficou
sem flego ao ver seus olhos escuros de desejo e seu rosto tenso.
No, Mary, no deve ir.

247

Captulo 17
Quando suas bocas se encontraram, Royce soltou seu pulso e a rodeou
com os braos. Mary notou em sua boca um ligeiro sabor de vinho do porto
enquanto se beijavam com sofreguido, e gemeu quando ele deslizou os
lbios por seu rosto e comeou a mordiscar sua orelha.
Deus, Mary estava morrendo de vontade de fazer isso desde aquela
noite na estalagem. Foi um inferno estar com voc e te ver em Iverley Hall,
em meu prprio lar, sentada na minha mesa, imagin-la na minha cama
passou os lbios por seu pescoo enquanto acariciava com a lngua e dava
pequenas mordidinhas enlouquecedoras E aqui no posso conciliar o
sono sabendo que est to perto de mim, no deixo de imaginar que
percorro o pequeno espao que separa seu quarto do meu e que entro
Mary soltou um suspiro trmulo, e jogou a cabea para trs, rendida.
Suas palavras a excitavam tanto como seus beijos. Murmurou seu nome, e
levantou as mos por seus braos at enredar os dedos em seu cabelo.
Estava encantada pelas diferentes texturas a suave camisa de cambraia, a
pele tensa de seu pescoo musculoso, o tato sedoso de seu cabelo e quase
no podia assimilar a infinidade de sensaes que a bombardeavam.
Ouvi-lo respirar ofegante bastava para enlouquec-la de desejo, e
estremeceu dos ps a cabea quando ele comeou a acarici-la pelo corpo
inteiro. Quando se beijaram na estalagem, sentiu-se invadida por uma
paixo que a fez arder em todos os sentidos, mas agora
Agora, as sensaes j no eram surpresa. Como j tinha certa
experincia com o prazer que ele podia lhe dar com as carcias de suas
mos e seus lbios, acreditava que no reagiria com tanta fora, porm
ficou atnita ao perceber que a antecipao contribua para intensificar seus
248

sentimentos. Esperava com expectativa o prazer e a onda de paixo,


convencida que no podiam ser to maravilhosos como lembrava, e
descobriu que podia ser ainda melhor.
Estremeceu enquanto ele a acariciava com os lbios, enquanto a
mordiscava com ardor, enquanto deixava rastros midos com a lngua
sobre sua pele. Desejava mais, muito mais, embora no soubesse se
acabaria explodindo com aquela tenso crescente, se o fogo que se formava
em seu ventre acabaria queimando-a viva.
Quando seus lbios chegaram ao decote da camisola, Royce soltou um
grunhido e se apressou a desabotoar a faixa da bata. Abriu com nsia, e a
olhou com olhos febris. A fina camisola branca de algodo tinha um decote
recatado que deixava descoberto pouco mais que o ombro, mas os seios
podiam ser vistos atravs do fino tecido.
Sem afastar o olhar dela, agarrou as lapelas da bata e a desceu pelos
braos. Mary estremeceu, e o pequeno movimento fez com que os mamilos
pressionassem contra o tecido. Enquanto ele desfazia os ns que fechavam
a camisola e a ela abria-se pouco a pouco, manteve o olhar fixo em seu
rosto. Sua excitao foi aumentando ao ver o brilho de seus olhos e o rubor
que foi estendendo-se por seu rosto, ao ver como esboava um pequeno
sorriso de satisfao e acelerava ainda mais sua respirao.
Quando seus seios ficaram meio descobertos e ele passou um dedo por
eles, respirou com fora e sentiu uma quentura crescente no meio de suas
pernas.
Teve a impresso que podia notar at o ltimo detalhe daquele dedo que
estava percorrendo seus seios com uma lentido quase insuportvel.
Quando abriu a camisola totalmente e cobriu seus seios com as mos,
foi incapaz de sustentar seu olhar e fechou os olhos. No poderia dizer se
estava corada por vergonha ou por desejo, s sabia que seu corpo inteiro
ardia de paixo. Precisava sentir suas mos por toda parte, que a acariciasse
249

e a explorasse como quisesse. Com seus mamilos duros, comeou a sentir


que fraquejavam suas pernas e teve dvidas se poderia ficar em p.
Agarrou sua camisa para evitar cair, e atravs do tecido notou o calor de
sua pele e o quanto batia acelerado seu corao. Precisava toc-lo,
descobrir a textura de sua pele, explorar todo o seu corpo, e no final no
pde resistir tentao. Deslizou as mos sob a camisa, e comeou a
acariciar pouco a pouco seu peito. Levantou a vista quando sentiu que ele
estremecia, e seu corao deu um salto ao ver a paixo descontrolada que
brilhava em seus olhos.
Ao ver que ele a olhava com uma expresso quase desafiadora enquanto
continuava acariciando seus seios, respirou fundo e deu rdeas soltas
necessidade de explor-lo. Depois de deslizar as mos por aquele peito
musculoso e acariciar os plos macios, foi descendo e acariciando o
contorno das costelas enquanto ele respirava ofegante.
Ao ver que consentia, ergueu de novo s mos at chegar aos mamilos.
Pegou um entre o indicador e o polegar, do mesmo jeito que lhe tinha feito
na estalagem, e ao ouvi-lo soltar um gemido gutural esboou um sorriso e
comeou a atorment-lo com carcias provocadoras.
Sua boca, quero sentir sua boca na minha pele.
Ela o olhou atnita ao ouvir seu sussurro rouco, mas apesar do quanto
surpreendida estava, teve que admitir para si mesma que queria fazer o que
ele acabava de pedir, que estava desejando saborear sua pele desde que
comearam a se beijar.
O pequeno sorriso de satisfao que no pde conter e a expresso
decidida que apareceu em seus olhos pareceram incentiv-lo, porque se
esticou ainda mais e se afastou um pouco antes de tirar a camisa
rapidamente. Aproximou-se dele pouco a pouco, colocou as mos abertas
sobre sua cintura, e enquanto subia por seu corpo se inclinou para frente e o
beijou no meio do peito.
250

O estremecimento que o percorreu serviu para encoraj-la, e foi


deixando um caminho de beijos enquanto subia por seu peito. Lembrando
como a tinha beijado antes no pescoo, comeou a chup-lo e a mordisclo, a saborear aquela pele quente e ligeiramente salgada, e cada
estremecimento e gemido que conseguia arrancar dele, aumentava ainda
mais seu prprio desejo.
Quando agarrou os lados abertos da camisola e deu um puxo que
rasgou a parte dianteira da mesma, soltou uma exclamao e o olhou
sobressaltada, mas ele parecia alheio ao mundo que o rodeava, tinha os
olhos quase negros e seu rosto refletia um desejo avassalador. Tirou-lhe a
camisola com movimentos febris, e depois de contempl-la com voracidade
durante alguns segundos, comeou a acarici-la e foi descendo as mos por
seus seios, sua barriga e seus quadris.
Mary estremeceu novamente, e pensou que as pernas fossem falhar de
um momento par o outro. Quando colocou uma mo entre suas pernas,
sentiu uma mistura de assombro e desejo. Teve a impresso de que o
mundo inteiro parou de repente, e s era consciente das maravilhosas
sensaes que irradiavam de sua vagina. Jamais sonhou sequer com algo
parecido nunca imaginou que um homem pudesse acarici-la ali, e que
sentiria tal prazer.
Ele se inclinou e a beijou com desespero. Sua lngua a impulsionava a
abrir a boca enquanto seus dedos continuavam com aquelas mgicas
carcias, as mesmo tempo que abria e separava aqueles delicados lbios
inferiores e acariciava aquela pele to sensvel com uma delicadeza infinita.
Mary apertou seus dedos nos braos dele enquanto estremecia de prazer,
e antes que pudesse notar o que acontecia, ele a ergueu nos braos, deitou-a
sobre a bata, e se deitou ao seu lado. Comeou a beij-la de novo enquanto
acariciava seu corpo, subia e descia suas mos por suas coxas, enquanto

251

deslizava os dedos at chegar a poucos milmetros de seu sexo e voltava a


afast-los, atormentando-a at faz-la enlouquecer de desejo.
Passou a boca por seu pescoo, e ao chegar aos seus seios lambeu
primeiro um mamilo e depois o outro conforme continuava acariciando-a
com as mos. Ela se mexia sob seu corpo, perdida naquela onda de prazer,
enquanto um desejo incontrolvel abria caminho em seu interior. Queria
que voltasse a acarici-la l, no centro do desejo, onde sentia um estranho
vazio que precisava preencher. Queria no sabia o que exatamente, s
era consciente daquele desejo que se apropriou de seu ser.
Ao sentir que lhe cobria um mamilo com a boca e deslizava os dedos
por seu sexo mido e quente, soltou um gemido e apoiou os ps no cho
enquanto se arqueava. Ele comeou a sugar o mamilo, a criar com cada um
de seus movimentos, correntes de desejo que a sacudiam dos ps a cabea,
e de repente soltou um grunhido gutural e se colocou entre suas pernas.
Olhou para ela ao mesmo tempo em que lutava para desabotoar as
calas e ficou imvel de repente.
Maldita seja! girou para um lado com um suspiro, sentou-se, e
afundou o rosto entre as mos.
Royce?
Vista a roupa disse com voz tensa e dura, sem olh-la.
Mas por que?
Faa agora! sua voz estalou como um chicote Vista a bata,
volta correndo para seu quarto, e agradea que no estou completamente
bbado.
Mary ficou vermelha como um tomate, e se sentiu humilhada e exposta.
Ficou de p rapidamente, agarrou a bata sobre a qual estava deitada
segundos antes, e a vestiu imediatamente. Depois de amarrar a faixa com
firmeza, agarrou sua destroada camisola, enrolou-a como pde, e saiu
correndo do salo.
252

Como estava descala, no fez nenhum barulho ao atravessar o corredor


e subir a escada; ao chegar ao quarto, fechou a porta com chave e se apoiou
nela enquanto lutava para recuperar um pouco da compostura. Tinha a
respirao acelerada, e lhe tremiam as pernas.
No sabia como deixou acontecer tudo isso, o que Royce pensaria dela?
Soltou um gemido, e se sentou no cho ao mesmo tempo em que
apertava a camisola contra seu peito. No sabia se seria capaz de voltar a
encarar Royce ele podia desculpar-se afirmando que estava bbado, mas
ela se comportou como uma descarada apesar de estar sbria e lcida.
Deveria estar derramando muito lgrimas, angustiada e morta de
vergonha,

mas

apesar

do

quanto

horrorizada

estava

por

seu

comportamento, no podia negar que ainda sentia-se trmula de desejo. O


sangue corria como uma corrente de fogo pelas veias, e a pele estava to
sensvel que at o roar da bata em seu corpo a fazia tremer.
O que fez era repreensvel, mas mesmo assim
Soltou outro gemido, colocou as mos na cabea, e afundou os dedos
em seu couro cabeludo como se assim pudesse evitar os pensamentos que
rondavam sua mente. Tinha desfrutado ao mximo do que acabou de
acontecer, seu corpo inteiro cobrou vida sob os beijos e as carcias de
Royce. No estava certa se teria sido capaz de pr freio situao se ele
no tivesse feito; no fundo, sabia que voltaria a cair de novo em seus braos
se ele aparecesse em seu quarto nesse momento.
Mas tambm sabia que no podia haver nada entre os dois, porque ele
deixou isso muito claro. Entregar-se a ele seria um engano monumental,
ficaria marcada de forma irreparvel. Isso era algo que se inculcava em
todas as jovens assim que passavam de menina para mulher, embora ela
sempre se perguntava por que todo mundo insistia tanto nessa lio.
Sempre lhe pareceu muito fcil resistir ao pecado da luxria, e de fato,
nunca se sentiu tentada a beijar um homem, mas nesse momento entendia
253

perfeitamente. O prazer era um terreno muito escorregadio, e de agora em


diante teria que ser muito mais cuidadosa para no cair de cabea assim
no teria outra opo que manter-se afastada de Royce.
Suspirou com resignao, e ficou de p; basicamente, no deveria ser
muito difcil manter distncia, porque a mera ideia de encar-lo a deixava
mortificada. No queria nem imaginar a opinio que devia ter dela se
antes pensava que era uma ferinha, certamente que nesse momento a
considerava tambm uma verdadeira descarada.
Como no queria que as donzelas vissem a camisola estraalhada, abriu
o ba que estava nos ps da cama e a escondeu debaixo dos lenis
dobrados; depois de vestir a camisola de reserva que estava na penteadeira,
meteu-se na cama para tentar conciliar o sono. No queria que, no dia
seguinte, algum pudesse pensar que no tinha dormido a noite toda.

Como temia, no dia seguinte despertou com olheiras e abatida.


Considerou ficar na cama e desculpar-se dizendo que se encontrava
indisposta (e ao ver-se no espelho, constatou que seria uma mentira
aceitvel), mas sabia que suas irms subiriam para lhe fazer companhia e
bombarde-la com perguntas. Era melhor descer e aguentar as aulas da
senhorita Dalrymple, porque suas irms estariam muito ocupadas com as
tediosas tarefas para notar sua falta de entusiasmo.
Por sorte, era muito tarde para tomar o caf da manh, assim, chamou
uma donzela e lhe pediu que trouxesse ch com torradas. Depois de comer,
esforou-se para ficar com melhor aparncia e desceu ao primeiro andar.
Sentiu um grande alvio ao ver que Royce no estava com suas irms e a
senhorita Dalrymple; mesmo assim, se tornou mais difcil como de
costume, prestar ateno a aula, que se baseava no tratamento que deveria
ser usado ao dirigir-se a algum em funo do ttulo que ostentasse. No
254

podia deixar de pensar na noite anterior, e se Royce tentaria manter


distncia, e na m opinio que devia ter dela.
Tampouco o viu na hora do almoo, mas seu corao acelerou quando o
viu chegar ao salo de baile na hora de sempre. Afastou o olhar e quase
disse que torceu o tornozelo e no podia danar, mas desprezou a ideia
imediatamente, porque no gostava de recorrer a mentiras e subterfgios.
Quando chegou sua vez, aproximou-se dele com determinao e o
encarou apesar de saber que estava corada. No queria que percebesse o
quanto envergonhada estava. Quando ele se inclinou com uma reverncia e
a conduziu pista de baile, pensou que ao menos no seria uma valsa. Era
um alvio no ter que sentir sua mo na cintura nem estar to perto dele, s
deveria estar de frente a ele e pr a mo em seu brao de vez em quando
ainda assim, esse ltimo bastava para deix-la nervosa.
Ele se mostrou corts, mas parecia mais distante que nunca. Seus olhos
estavam opacos, e seu habitual sorriso estava ausente; de fato, estava
imitando o conde perfeitamente. Aquela frieza foi o incentivo que ela
necessitava para deixar de lado o nervosismo, j que lhe parecia revoltante
que ele tivesse a petulncia de estar zangado com ela.
Ao ver que se comportava com muito mais naturalidade ao danar com
suas irms, que ria e conversava com elas, sua irritao foi aumentando.
Sabia que no era razovel esperar que a tratasse normalmente, sobretudo
considerando o quanto nervosa esteve com a ideia de encar-lo, mas temia
ter perdido sua amizade, e que jamais voltasse a trat-la como antes.
Quando a aula chegou ao fim, a senhorita Dalrymple se retirou para
descansar. Quando Mary estava saindo do salo atrs de suas irms, Royce
estendeu uma mo para par-la, mas no chegou a tocar seu brao.
Espere, Mary. Eu gostaria de falar contigo um momento.
Ela se virou para olh-lo, e sentiu um aperto no estmago. Estava to
tenso, que parecia inclusive mais distante que antes.
255

Quero me desculpar pelo meu comportamento de ontem noite, o


que fiz foi inaceitvel disse, com uma voz to formal e rgida como suas
costas.
Ela no soube como responder. O que deveria fazer? Deveria perdo-lo,
admitir que ela tambm fosse culpada? Uma coisa estava clara: no podia
ser sincera e admitir que o ocorrido na noite anterior fosse a experincia
mais excitante que teve em sua vida.
Ele colocou as mos para trs, e acrescentou:
Lamento sinceramente o que fiz, voltaria atrs se pudesse.
Suas palavras foram como uma punhalada no corao, mas se obrigou a
disfarar e disse com falsa indiferena:
No se preocupe, no foi sua culpa.
Claro que foi, me comportei como um descarado. Oliver me cortaria
o pescoo se soubesse o que aconteceu, e com razo.
Posso saber o que ele tem a ver com este assunto? No me lembro de
que estivesse conosco no salo de fumantes.
Claro que no, s me referia a enfim, sua prima. Est sob seu
amparo, e ele me confiou seu bem-estar. E em vez de te proteger,
aproveitei-me de voc quando estava bbado lhe deu as costas, e
comeou a passear de um lado ao outro Admito que no sou o homem
mais nobre do mundo, mas no costumo sair por a seduzindo jovens
inocentes, ainda mais quando esto sob meus cuidados.
Poderia parar de falar isso? D a impresso que sou uma uma cesta
de ovos, ou uma menina.
Maldita seja, no pode aceitar uma desculpa sem discutir? Est claro
que no uma menina, mas sou mais velho que voc e tenho mais
experincia. Voc nova neste mundo. Deveria estar te alertando dos
perigos que vai enfrentar se relacionando com os homens, e em vez disso, o
principal perigo sou eu. Excedi-me com a bebida, e perdi o controle.
256

A irritao que foi aumentando conforme o ouvia falar chegou ao seu


limite. Depois de beij-la e acarici-la, depois de lhe rasgar a camisola para
despi-la, no se desculpava dizendo que sua beleza o tinha enlouquecido,
nem que o desejo que sentia por ela destrura sua fora de vontade. No,
claro que no. Sua desculpa era que estava bbado!
E qual sua desculpa para o que aconteceu na estalagem? Que eu
saiba, naquela ocasio no estava bbado disse.
Ele a olhou sem saber o que dizer. Abriu a boca, voltou a fech-la
enquanto ficava vermelho como um tomate, e por fim, respondeu:
No voltar a acontecer, asseguro-lhe isso.
Perfeito! cruzou os braos, e o fulminou com o olhar.
Ele fez uma pequena reverncia como despedida, e se limitou a dizer:
Se me der licena
Ao ver que dava meia volta e se dirigia para a porta, no pde controlar
o impulso de lanar um ltimo golpe.
No se preocupe, no contarei nada a seu querido Oliver.
Ele parou subitamente, e lanou um olhar assassino por cima do ombro
antes de partir.
Teve vontade de lanar algo contra a parede, mas tudo o que havia
naquela casa era muito valioso para destruir em um ataque de raiva. Sentiase absurda e mesquinha, com os sentimentos a flor de pele. Uma dama teria
se enfurecido pelo fato que a tivesse beijado, e teria aceitado suas
desculpas de fato, as teria exigido.
No queria que ele agisse como se no fosse nada, nem a desagradou
que ele se desculpasse como um cavalheiro. O que sentia era que enfim,
ao menos poderia ter feito algum comentrio sobre o quanto maravilhoso
foi beij-la, poderia ter feito algum outro elogio em vez de estar
arrependido.

257

Era bvio que para ele no foi nada fora do comum, que se arrependia e
desejaria que no tivesse acontecido, que detestava ter perdido o controle.
Quase fizeram amor porque estava muito bbado para perceber o que
estava fazendo.
Levantou o queixo, e lutou para conter as lgrimas. Negava-se a chorar,
seria muito humilhante. Subiu ao andar superior e encontrou Rose em uma
sala de estar, acrescentando um babado a um dos vestidos de Camellia.
Onde esto as outras? perguntou, ao sentar-se junto a ela no sof.
Estavam discutindo por alguma tolice, e no final perdi a pacincia e
lhes disse que fossem discutir em outro lugar a olhou com um sorriso
pesaroso, e acrescentou Acho que hoje no estou de muito bom humor.
Voc tambm? Deve ser contagioso Mary soltou um suspiro,
reclinou-se no assento, e esticou as pernas com os tornozelos cruzados.
Animou-se um pouco ao pensar no quanto horrorizada ficaria a senhorita
Dalrymple ao v-la assim O que que houve? Voc sempre um
anjinho.
Isso no verdade. Esta manh fui um pouco contundente com
Junie que no entendo por que se empenha em me pentear, no
suporto.
Sim, voc gosta que a deixem tranquila inclusive quando fica doente.
A verdade que te parece melhor pedir ajuda do que estarem dependentes
de voc em todos os momentos.
Pode ser que sim, mas sei que Junie s tenta cumprir suas obrigaes
e que no devo ser to contundente com ela. O trabalho de donzela no me
parece nada agradvel, ainda mais aqui. Lembro-me que tanto a cozinheira
do botequim como Josie e Annie viviam em suas prprias casas, mas aqui
todos os empregados vivem nesses aposentos to pequenos. Levantam-se
antes de ns, deitam-se depois, e ningum agradece.
Se agradecer, olham como se eu fosse louca.
258

Rose se ps a rir antes de responder:


Sim, verdade. Acho que lamento essa situao mais que eles
mesmos, mas no posso evitar me sentir culpada por ter falado assim com
Junie esta manh. que no se sente confinada neste lugar?
Mas se a casa enorme! Todas temos um quarto prprio muito maior
do que compartilhvamos em casa.
No me refiro a isso, a no ser s pessoas. Sinto-me observada,
acredito que no fundo todo mundo pensa que no deveria estar aqui, que
no sou uma dama de verdade.
a mais refinada de todas, qual o problema que no seja como as
britnicas? Prefiro ter voc como irm que a uma covarde que fizesse e
dissesse tudo o que manda a senhorita Dalrymple.
J sei, Mary Rose a olhou sorridente antes de acrescentar Sei
que estou sendo uma tola, que qualquer um pensaria que tivemos muita
sorte. Vivemos em um lugar lindo, temos toda a comida que necessitamos e
roupa nova sinto-me como uma ingrata olhou pesarosa suas mos,
que estavam imveis sobre o vestido de Camellia, e perguntou No
sente falta de nosso lar? s vezes no deseja poder retornar?
No, a verdade que no. Sinto falta de mame, e frequentemente
me ponho a chorar quando penso nela, mas no sinto falta de Three
Corners, nem de Cosmo, nem do botequim a olhou com preocupao, e
perguntou Voc sente? Est dizendo que no feliz aqui?
Deus, Mary! a olhou com os olhos cheios de lgrimas, e
exclamou Sim, sinto falta de, sinto falta da! levou a mo boca
enquanto as lgrimas comeavam a correr pelo rosto No sabia que
sentiria tanta saudade!
A quem te refere? No me diga que sente falta de Cosmo! quase
no podia acreditar no que estava ouvindo.
Sua irm soltou uma gargalhada, e secou as lgrimas antes de responder.
259

Claro que no, jamais sentiria falta dele! Refiro-me ao Sam.


Ah, Sam Treadwell. Mas me disse que tentou recordar a
conversa, e no final comentou Quando falamos dele na casa de Londres,
me disse que no pensava em perder mais tempo esperando-o.
E no estou, de verdade que no suspirou de novo, e admitiu
Bem, considere que no quero mais perder tempo. que no sabia o quanto
seria difcil, que sentiria tanta saudade. No deixo de pensar em seu sorriso,
e no quanto desejo voltar a v-lo. Tem lindos olhos cinza, e quando me
olhava sentia arrepios pelo corpo inteiro rodeou o corpo com os braos,
e estremeceu.
Est apaixonada por ele?
No sei, no tenho certeza. Sou incapaz de me imaginar vivendo com
outro homem, e quando penso nele, desejo com toda minha alma passar o
resto de minha vida a seu lado. Acha que estou sendo tola?
Claro que no! Mary vacilou por um segundo antes de perguntar
Chegou a lhe beijar alguma vez?
Mary!
Ao ver que corava, olhou-a boquiaberta.
Claro que a beijou! Ficou calada, por que no me contou?
Fui incapaz. Foi to no sei como explicar to maravilhoso e
especial, que quis guardar isso s para mim; alm disso, preocupava-me
que pensasse mal de mim.
No diga tolices, a opinio que tenho sobre voc jamais ser ruim.
Quando te beijou? Como aconteceu?
Foi num dia em que eu estava indo para a casa de Nan Sutton, e o vi
aproximar-se a cavalo pela rua. Acabava de chegar da Filadlfia, e estava
imponente no lombo do cavalo seus olhos brilhavam enquanto lembrava
Desmontou e comeamos a conversar, inclusive ultrapassei a casa de

260

Nan porque queria passar mais tempo com ele. Acompanhei-o ao estbulo,
que estava deserto, e ento pegou minha mo e me beijou duas vezes.
Sentiu vontade que o beijo no acabasse nunca?
Rose a olhou boquiaberta, e no final perguntou:
Como sabe? Mary! Quem voc beijou?
Royce depois de escut-la falar com tanto acanhamento de seus
dois beijos roubados, sentiu-se incapaz de admitir que Royce e ela tivessem
feito muito mais que beijar Me prometa que no o dir nada a Lily nem
a Camellia, tirariam o sarro sem piedade. E no diga nada a esse respeito
para Royce
No se preocupe, meus lbios esto selados. Diga-me uma coisa, est
apaixonada por ele?
No, claro que no. Entre ns no existe esse tipo de sentimento. Ele
tinha bebido, e, portanto, no estava consciente do que fazia; de fato,
pediu-me perdo nesta mesma tarde seu rosto se endureceu ao
acrescentar Me disse que desejaria que jamais tivesse acontecido.
Realmente te disse isso?
Bem, algo parecido. Est claro que se arrepende.
Rose tomou sua mo antes de perguntar com voz suave:
E voc?
Quer que seja sincera? ao v-la assentir, admitiu No, no me
arrependo, achei muito bom. Cus, acabo de degradar minha alma, no ?
No diga tolices, acabo de te contar que beijei Sam e que desejei que
no parasse. Se sua alma est degradada, a minha tambm est.
Bem, ao menos teremos companhia.
Est certa que no h nenhuma esperana?
De me casar com Royce? Mary soltou uma gargalhada No,
irmzinha. No estou sofrendo por ele, no se preocupe com isso. Admito
que feriu um pouco meu orgulho ao me dizer quanto lamenta o que
261

aconteceu entre ns, mas j me recuperei. No me atrai absolutamente a


ideia de me casar, ainda mais com um desses cavalheiros britnicos to
afetados. Tenho o pressentimento de que acabarei sendo uma solteirona e
uma verdadeira carga para todas as minhas irms, que estaro bem casadas
e tero a amabilidade de me permitir abusar de sua hospitalidade.
Acho que ns duas acabaremos sendo solteironas, e viveremos as
custas de Camellia e Lily ou talvez continuaremos sendo uma carga para
nosso primo conde.
Boa ideia sorriu ao v-la mais animada, e agarrou a mesa de
costura Deixa que te ajude; no sei por que, mas tenho muita vontade de
cravar alguns alfinetes.

262

Captulo 18
No dia seguinte, as quatro irms estavam na sala de msica com a
senhorita Dalrymple, lutando com acordes e notas musicais, quando o
mordomo abriu caminho para lady Sabrina.
Lady Sabrina, que prazer to inesperado! a preceptora se levantou
com uma agilidade surpreendente, e se apressou a lhe dar as boas vindas
Moas, venham cumpriment-la.
Suas palavras eram desnecessrias, porque j estavam levantando-se
sorridentes.
Espero no ter interrompido nada importante comentou lady
Sabrina com cortesia.
Absolutamente, as moas estavam repassando seus conhecimentos de
piano.
As quatro a olharam carrancudas ao ouvir aquele enorme eufemismo,
mas como lady Sabrina se limitou a assentir sorridente, imaginaram que ao
aproximar-se pelo corredor no tinha ouvido Camellia tocando as teclas
grosseiramente.
Nesse caso, espero que no se importe que as leve daqui por uma ou
duas horas.
Claro que no!
A dama sorriu ao ver a reao cheia de entusiasmo das quatro, e
comentou:
No se animem muito, a sada que proponho no muito
emocionante.
Tenho certeza que ser muito bom assegurou Mary.

263

Pensei em visitar a esposa do proco, e achei que poderiam me


acompanhar. Sua companhia far a tarefa mais agradvel, e tero a
oportunidade de conhecer alguns de seus vizinhos. A esposa do
latifundirio costuma visitar a senhora Martin as quartas-feiras pela tarde,
assim com um pouco de sorte podero conhec-la tambm.
uma ideia maravilhosa, maravilhosa de verdade o sorriso da
senhorita Dalrymple aumentou ainda mais, e assentiu para enfatizar
muito amvel de sua parte que as considere se virou para elas, e
acrescentou com voz aguda No resta a menor dvida que se sentem
muito agradecidas.
Por uma vez, foi fcil estar de acordo com ela. Mary estava
especialmente aliviada, porque graas sada com lady Sabrina estariam
liberadas da aula de dana daquela tarde. Aquela manh se mostrou corts e
um pouco fria com Royce, e no gostava absolutamente de ter que passar a
tarde perto dele.
Subiram apressadas para pegar os chapus e as luvas, que apesar de no
estarem altura da roupa de lady Sabrina, ao menos no estavam muito
fora de moda, e quando desceram de novo e se dispunham a sair, Royce
apareceu no vestbulo. Parou por um instante ao ver lady Sabrina, mas se
aproximou dela e a saudou com uma corts reverncia.
Bom dia, lady Sabrina. No sabia que estava nos visitando.
Ol, Royce ofereceu a mo antes de acrescentar Por que tanta
formalidade? Antes me chamava pelo nome.
Foi assim quando ainda no estava casada, faz muitos anos seu
olhar estava muito mais distante do que quando olhou para Mary no dia
anterior.
No mudei em nada assegurou, com um brilho de diverso nos
olhos.
Pois creio que eu sim.
264

Mary e Rose tocaram um olhar quando ouviram o tom de voz de Royce,


que beirava a grosseria, e Lily se apressou a encher o incmodo silncio
que se abateu.
Lady Sabrina teve a considerao de nos pedir que a acompanhemos
para visitar a senhora Martin.
Ah, sim? O que acontece com a aula?
Certamente no se importa de ser liberado por hoje dessa tarefa, ter
o resto da tarde livre disse Mary.
Royce est nos ensinando a danar explicou Lily a lady Sabrina.
Srio? Lamento interferir em suas aulas, possivelmente deveria ficar
para dar uma ajuda.
Ao ver que o oferecimento era recebido com um coro de protestos, lady
Sabrina ps-se a rir e continuou com o plano inicial. Virou-se para Royce, e
disse:
Se livrou, mas te advirto que vou enviar um convite para suas primas
e para voc.
No so minhas primas.
Um convite para o baile? perguntou Lily.
No, o baile ser mais para frente. Como sou incapaz de esperar
tanto, decidi convid-las para jantar em Halstead House na semana que
vem. Espero que venham.
Ser um prazer disse Mary.
No sei se poderei
Lady Sabrina interrompeu a desculpa de Royce com uma gargalhada, e
exclamou:
Nem sequer disse o dia!
Estou convencido de que as moas comparecero encantadas
disse ele, rgido.

265

Ficarei muito decepcionada se no vier, Royce; alm disso, elas


necessitam um acompanhante.
obvio depois de despedir-se com uma pequena reverncia,
Royce se virou para Mary e suas irms Eu mesmo poderia lev-las
amanh para visitar a senhora Martin, e assim economizaramos esse
inconveniente lady Sabrina.
No nenhum inconveniente, gosta de ter companhia.
Royce a ignorou, e lanou a Mary um olhar que falava por si mesmo
antes de acrescentar:
Preferiria ser eu quem as acompanhasse, seria mais seguro.
Lady Sabrina soltou uma gargalhada, e disse sorridente:
Pelo amor de Deus, Royce, o que acha que pode acontecer? Nesta
regio no temos ladres espreitando em cada esquina.
Acredito que no teremos nenhum problema na carruagem de lady
Sabrina disse Mary, decidida.
Ele se esticou de forma visvel, mas no teve mais remdio que ceder.
De acordo, mas farei que sejam acompanhadas por um de meus
lacaios.
Partiu sem mais nem menos, e ao ver que lady Sabrina o seguia
estupefata com o olhar, Lily comentou:
No se aborrea.
Sim, est h dois dias com um humor do co comentou Camellia.
No se preocupem, no lhe dou a mnima ateno. Conheo-o desde
menina.
Quando subiram carruagem e o lacaio de Royce se sentou na boleia
junto ao chofer, lady Sabrina se virou para elas e disse sorrindo:
Devo admitir que tinha um motivo oculto para convid-las para me
acompanhar. Visitar a senhora Martin costuma ser muito aborrecido, e
pensei que com vocs seria mais agradvel. Espero que me desculpem.
266

Elas confirmaram que estavam encantadas de poder aliviar seu tdio,


sobretudo tendo em conta que o favor era recproco.
Minhas intenes no eram do todo egostas, Ser mais fcil
conhecer a mulher do proco com algum que possa preparar o terreno.
Huelga uma boa mulher, e bastante inteligente. Seu pai, que tambm era
religioso, era um estudioso de renome, e lhe deu uma boa educao. Fala
trs lnguas alm do latim e do grego, obvio e capaz de manter
conversas animadas com o conde e lorde Humphrey sobre filosofia; de
fato, s vezes tenho a sensao de que sou de novo uma aluna quando o
senhor Martin e ela comeam a dissertar.
Cus foi tudo o que disse Lily.
No se deixem intimidar. No uma mulher desconsiderada, mas s
vezes no percebe que outros no tm tantos conhecimentos sobre os
clssicos como ela. Por isso pensei que poderia ser mais fcil conhec-la
estando comigo, conheo-a muito bem e no me assusta.
O que pode nos dizer da outra mulher, a esposa do latifundirio?
perguntou Rose.
Ah, sim, a senhora Bagnold. Acha-se um pouco superior as pessoas
do campo, e aproveita qualquer oportunidade para mencionar o fato de que
seu av era conde. Seu pai era o mais novo de cinco filhos, mas se orgulha
de ter sangue nobre. Pode chegar a ser um pouco afetada. Meu marido
irmo de um duque, por isso, sempre me tratou com cortesia, mas no se
digna a se relacionar com ningum que esteja abaixo na escala social; de
fato, a senhora Martin est no limite do aceitvel. Vocs so primas de um
conde, assim no vo ter nenhum problema.
Mary lanou um fugaz olhar a Rose; sentia que, estavam a ponto de
enfrentar outro par de afetadas como suas tias.
Estamos contentes de poder contar com sua companhia, lady Sabrina.

267

Acredito que deveramos nos chamar pelo nome, estou convencida


de que vamos ser grandes amigas. No se preocupem, prometo-lhes que
no demoraremos muito. No fiquem nervosas, no ir mord-las e se
fizerem, eu estarei l para ajudar.
O entusiasmo das quatro irms se aplacou um pouco, e permaneceram
caladas quando a carruagem parou diante da casa do proco, que era um
edifcio de dois andares e de tijolos marrons situado junto igreja
normanda.
Mary teve a impresso de que a casa, que estava coberta de hera e
rodeada de arbustos, tinha uma aparncia sombria, e sups que Lily j
devia estar inventando alguma historia de terror.
Uma donzela as conduziu a um salo onde havia duas mulheres de meia
idade sentadas, uma delas era alta e magra e a outra baixa e gordinha. A
primeira, era a senhora Martin, tinha os ombros um pouco encurvados, o
cabelo loiro e grisalho, um rosto longo e magro, e uma testa franzida com
uma expresso carrancuda permanente. Usava culos de armao metlica,
e como a luz que refletia nos vidros escondia seus olhos, ficava muito
difcil ler sua expresso. A senhora Bagnold parecia ser a mais velha das
duas, j que o cabelo que aparecia sob sua touca era completamente
grisalho. Tinha um rosto arredondado, nariz curto e olhos grandes e
redondos, e o conjunto lhe dava um ar infantil que parecia incongruente.
As duas esboaram, com muita dificuldade, um pequeno sorriso para
saud-las, e a senhora Bagnold as olhou com certa cautela. Lady Sabrina se
encarregou das apresentaes, e disse:
So as filhas de lady Flora, lembram-se dela? Era a tia do atual
conde.
Sim, j me lembrei a senhora Bagnold no parecia muito
entusiasmada Era uma moa muito vivaz. Lorde Reginald a tinha em

268

grande estima era um grande homem. Lembrava a meu prprio av, o


conde de Penstone.
Quando Sabrina lanou um olhar travesso, Mary teve que apertar os
lbios para conter um sorriso. Era bvio que a dama conhecia muito bem a
suas vizinhas.
Lorde Oliver tambm um bom homem, obvio, mas no pode
comparar-se a seu antecessor e a meu av. Ningum poder igual-los
jamais.
obvio disse Sabrina, sem inflexo alguma na voz.
A conversa continuou sem muita animao, e nem a senhora Martin
nem as Bascombe contriburam muito. Falavam basicamente de pessoas e
lugares que Mary e suas irms no conheciam, embora lady Sabrina se
desculpasse ao notar e se esforou para mudar de assuntos.
Estamos nos esquecendo de que nossas amigas da Amrica, no
conhecem lorde Kelton e tampouco a senhora Hargreaves, nem
condessa de Brackstone.
Mary sentiu certo alvio quando a senhora Martin mandou donzela
trazer ch e doces, porque assim podiam ter as mos ocupadas e uma
desculpa para no falar quando algum fizesse algum comentrio, mas
tinha medo de cometer alguma incorreo como derramar ch sobre o
tapete, ou dar uma mordida muito grande em um doce. No estava
acostumada a preocupar-se se por acaso desse um passo em falso estando
em pblico, mas as aulas da senhorita Dalrymple s tinham deixado claro
que no tinha nem ideia de como tratar com as pessoas da alta sociedade, e
no queria deixar Lady Sabrina em evidncia.
Em seguida, quando, inclusive lady Sabrina ficou sem assunto e se
produziu um longo silncio, Mary notou que Rose estava ficando cada vez
mais tensa. Como sabia que quanto mais se prolongasse o silncio, mais
probabilidades existiam que Camellia e Lily tentassem romp-lo com
269

algum comentrio, esquentou os miolos tentando pensar em algo para


dizer, mas no lhe ocorreu nada.
Gostam de ler, senhoritas Bascombe? perguntou de repente
senhora Martin.
Lily sim respondeu Camellia.
Srio? era difcil saber com certeza por causa dos culos, mas teve
a impresso que a expresso da senhora Martin se suavizou um pouco
quando se virou para Lily Nesse caso, deve estar encantada com a
biblioteca de Willowmere. bastante extensa.
Sim, verdade a jovem parecia cada vez mais nervosa.
Que livros gosta de ler?
Mary apertou tanto as mos, que cravou as unhas nas palmas. Se sua
irm revelasse seus gostos literrios, aquela mulher de educao to
primorosa faria algum comentrio mordaz, ou a olharia com um daqueles
olhares de horror to tpicos de tia Euphronia, e ento Camellia ou ela
mesma se veriam obrigadas a defender sua irm, e a visita acabaria sendo
um dos desastres to tpicos delas. Mas o pior de tudo era que lady Sabrina,
que foi to amvel com elas, seria prejudicada tambm.
Bem novelas admitiu Lily, com voz fraca.
Ah, sim? a senhora Martin arqueou as sobrancelhas, e comentou
Que interessante, eu gosto tambm.
A jovem se animou imediatamente quando ouviu aquelas palavras.
Srio? A prima Charlotte nos levou a livraria Hatchard
Eu adoro esse lugar sua voz refletia alegria.
Mary comeou a relaxar, mas nesse momento sua irm comentou:
Comprei A mscara dos Corsrios, da senhora Preston assim que
pronunciou aquelas palavras, Lily corou antes de baixar a cabea.
Mary sentiu uma pontada de dor ao v-la to abatida e comeou a
enfurecer-se, mas de repente a senhora Martin quebrou o silncio.
270

No li essa novela em especial, mas duvido que possa ser mais


emocionante que A Dama de Mirabella. a segunda obra da senhora
Preston, e me parece a melhor.
Lily elevou a cabea de repente, e a olhou com um sorriso radiante ao
responder:
Sim, a mim tambm; de fato, meu livro preferido. Gosta tambm
das obras da senhora Radcliffe?
obvio a senhora Martin estava sorridente, e tinha as bochechas
rosadas Gostaria de ver minha biblioteca? No to grande como a de
Willowmere, mas tenho vrios livros que acredito que gostar.
Obrigada, eu adoraria v-la! ficou de p com tanta urgncia, que
quase derrubou sua xcara de ch, mas por sorte se lembrou dela no ltimo
momento e a deixou sobre a mesa.
Quando a senhora Martin pegou o brao de sua irm e saram do salo
conversando animadamente, Mary olhou de esguelha as outras e teve que
se controlar para no rir ao ver seus rostos assombrados.
Me alegro que Miriam tenha encontrado algum que compartilhe seu
interesse por esses livros, eu no os suporto comentou no fim a senhora
Bagnold Quase no leio, mas quando o fao, prefiro me entreter com
algo prtico. Meu marido no aprova o hbito da leitura, obvio.
Faz tempo que no o vejo, como est ele? perguntou Sabrina,
docemente.
Suas costas voltaram a lhe causar problemas sua voz suavizou
pela primeira vez, e acrescentou pesarosa Di tanto que quase no pode
caminhar nem sentar-se e muito menos montar a cavalo.
Lamento muito, foi consultar o doutor Berry?
Esse homem um completo intil que s sabe fazer sangrias, e estou
convencida que foi isso que matou meu av.

271

O xito de Lily parecia ter encorajado Camellia, porque se apressou a


dizer:
Minha irm Mary poderia ajud-la, conhece muitos tratamentos a
base de ervas.
Ah, sim? a senhora Bagnold concentrou seu imperioso olhar em
Mary, e perguntou verdade, jovenzinha?
Pois sim, sempre cuidei de minhas irms quando adoeciam.
Conheo alguns remdios populares.
Lembro que minha bab era uma curandeira, que sempre estava
disposta a preparar uma infuso para aliviar uma dor de cabea ou de
barriga. Alguns diziam que era uma bruxa, mas isso eram puras tolices. O
que sugere para meu marido?
A dor na parte baixa das costas e desce pela perna, ou se estende
pelas costas inteiras?
O primeiro, na parte baixa e pela perna.
O velho senhor Benton costumava ter a mesma dor e os cataplasmas
que lhe aplicava aliviavam um pouco. S ter que ferver as ervas, envolvlas em um tecido, e colocar nas costas com cuidado para no lhe
queimar, obvio.
A mulher a observou em silncio durante alguns segundos, e disse:
Que interessante. Ervas, ento?
Exato.
Parece uma moa sensata, est claro que herdou algum carter do
defunto conde.
Ora obrigada foi a nica resposta que lhe ocorreu, mas pareceu
satisfazer senhora Bagnold.
Ficou calada de novo quando a mulher comeou uma conversa sobre os
cavalos de sir Humphrey com lady Sabrina, que em seguida demonstrou
estar farta do assunto; de fato, levantou-se dizendo que j era hora de partir
272

quando Lily retornou por fim, sorridente e carregando vrios livros, junto
senhora Martin.
Depois das despedidas de praxe, subiram na carruagem e Lily comentou
com entusiasmo:
A senhora Martin me emprestou esses trs livros, e me disse que
volte para pegar mais quando os terminar. Tem todas as obras da senhora
Radcliffe, e vrios ttulos que nem sequer conhecia. Comprometi-me a lhe
emprestar os dois que comprei em Londres, e ficou muito contente.
Quem poderia imaginar que esposa do proco gostava dos mesmos
livros que voc? Camellia estava maravilhada.
Sim, assombroso o tom de lady Sabrina revelava certo espanto,
e ao ver que a olhavam com assombro, suspirou e acrescentou Sinto
muito, querida. Fui um pouco petulante, no ? que quando penso em
todas as vezes que tive que aguentar suas prelees sobre Homero, Chaucer
ou Aristteles e agora gosta das novelas romnticas! Nunca se conhece a
verdade? apoiou a cabea no refinado assento de couro, e fechou os
olhos.
Est tudo bem, Sabrina? perguntou Mary.
Sim, querida, estou perfeitamente bem abriu os olhos, e esboou
um sorriso Me desculpem, deveria t-las levado casa do proco em
outro dia. Enfrentar as duas ao mesmo tempo demais, inclusive para mim,
comeou a me doer a cabea. Espero que a senhora Bagnold no tenha lhes
parecido muito desagradvel.
No to terrvel como nossas tias disse Camellia com
sinceridade.
Parece que sente um grande afeto por seu marido comentou Rose.
Eu acredito que a senhora Martin no fria. Acho que muito
tmida, e por isso fala to pouco comentou Lily Me tratou com muita
amabilidade quando fomos biblioteca.
273

Sua capacidade para ver o lado positivo das coisas me parece


elogivel disse lady Sabrina.
Mary reparou que atrs de seu aparente tom alegre se escondia certa
tenso, e imaginou que se devia dor de cabea. Colocou a mo em seu
brao com impulsividade, e disse:
Obrigada por nos apresentar s pessoas da regio, isso nos ajudar a
nos ambientarmos a este lugar.
Me alegro seu sorriso era um pouco artificial.
Como sabia que sua nova amiga estava cansada, Mary optou por no
prolongar a despedida ao chegar a Willowmere e insistiu com suas irms
que descessem imediatamente da carruagem. Lily ficou um pouco triste,
porque antes de chegar estava a ponto de mostrar a Sabrina os livros que
lhe tinham emprestado, mas recuperou o bom humor imediatamente e se
contentou mostrando a suas irms; alm disso, durante o jantar desfrutou
contando a Royce como foi a visita, e acabou dizendo que no esperava
que a esposa de um proco pudesse ser to agradvel.
Ele conteve com muita dificuldade um sorriso e disse muito srio:
Sim, sempre me deram um pouco de medo.
Lady Sabrina foi muito amvel nos apresentando - comentou Rose.
Ah, sim?
Ouvindo sua voz cheia de sarcasmo, Mary elevou o queixo e disse:
Sim, claro que sim estava achando que ele queria impedir que
fizessem amizade com Sabrina, mas como a ideia no tinha sentido, achou
que sua atitude se devia ao mau humor que o dominava durante os ltimos
dias Voc mais que ningum sabe que nem sempre causamos uma boa
impresso nas pessoas deste pas.
Pois parece que ficaram amigas de lady Sabrina com muita facilidade
disse ele, bruscamente.
No acredito que isso seja de sua conta.
274

No, no deixou o copo sobre a mesa com brutalidade antes de


acrescentar O que acontece que estou preocupado com sua segurana,
e esperava que voc tambm estivesse.
Tanto Mary como suas irms o olharam atnitas.
Desculpe, mas no consigo entender qual o perigo de estar na
companhia de lady Sabrina.
Ele soltou uma gargalhada seca, e comentou:
No estranho ao ver como o olhavam, suspirou com impacincia
Maldita seja ficou de p, e lanou o guardanapo sobre a mesa
Me desculpem, mas gostaria de ficar sozinho foi para a porta, mas parou
e se virou para elas S peo que me informem quando decidirem sair de
Willowmere.
Ningum falou durante alguns segundos quando partiu, Camellia
arqueou as sobrancelhas e comentou:
Minha me, o que ser que o preocupa?
No devemos questionar seu comportamento disse lady
Dalrymple, com sua habitual frieza mas acredito que um jovem
cavalheiro como ele, deve estar comeando a se aborrecer por estar
perdendo tempo no campo cuidando de jovenzinhas.
Por que no parte, se est to aborrecido? disse Mary, secamente.
A precptora a olhou horrorizada, e exclamou:
Isso seria inconcebvel! um cavalheiro, e no pode deixar quatro
jovens desprotegidas. Sente-se obrigado a esperar at que cheguem o conde
ou o senhor Fitzhugh.
No somos crianas, no necessrio que nos vigie todo o tempo
Mary olhou a suas irms antes de acrescentar com firmeza Nos viramos
sozinhas muito bem at agora.
So comentrios como esse que faro que seja muito difcil encontrar
um marido adequado.
275

Talvez no interesse encontrar um marido adequado disse


Camellia, carrancuda.
Posso acreditar, mas seu dever para com o conde satisfeita por
ter cortado pela raiz esse comeo de rebelio, concentrou-se de novo no
jantar.
Ao ver o olhar debochado de Camellia, Mary lhe deu um chute por
baixo da mesa.
Ai! sua irm a olhou zangada, mas se calou e acabaram o jantar
em paz.

Na manh seguinte, quando a senhorita Dalrymple lhes enviou uma nota


para avisar que se sentia indisposta, todas sentiram um alvio enorme.
Espero que no esteja muito mal Rose olhou Mary com expresso
pesarosa, e admitiu mas a verdade que no lamento me liberar por um
dia de sua companhia.
Camellia no se mostrou to diplomtica.
No estaria indisposta se ontem noite no tivesse comido pescado,
presunto e queijo alm de trs pastis e duas gelatinas.
O principal neste momento decidir o que vamos fazer com nosso
dia livre disse Lily.
Passaram a manh no sto, e depois de encontrar mais dois bas cheios
de antigos pertences de sua me, pediram que os levassem para a sala de
estar e desfrutaram de um almoo consistente de carnes frias e queijos.
Quando acabaram de comer e Camellia sugeriu a ideia de sair para
explorar, Mary disse:
Podemos ir ao labirinto se quiserem tinha prometido a Royce que
no as levaria l, mas nesse momento no estava de humor para acatar suas
ordens Embora ache que acabaramos nos perdendo.
276

Teramos que ir ao menos um pouco mais frente do jardim inferior


Camellia se apoiou no marco da janela, e olhou para o exterior com
expresso triste J sei! Que acham se formos ao laguinho?
Quer dizer a lagoa?
Sim, a que h alm dos jardins. Seria um passeio fantstico, e h uma
espcie de casa.
um caramancho, eu tambm o vi Mary se aproximou da janela,
e olhou para o local em questo.
Poderamos pedir cozinheira que nos prepare uma cesta com
pastis, e com todo o necessrio para tomar ch junto lagoa disse Lily.
E o que faremos com Royce? Quer que o avisemos se formos sair.
Quando ouviu as palavras de Rose, Camellia a olhou carrancuda e
comentou:
No me diga que voc tambm acha que no podemos nos virar
sozinhas.
Claro que no, mas
Mas nada disse Mary, decidida Se o avisarmos, insistir em vir
tambm ou em fazer que algum de seus lacaios nos acompanhe, e tudo se
estragaria.
Sim, acho que tem razo Rose olhou pela janela com certa
melancolia antes de perguntar Mas no podemos esquecer o intruso da
estalagem
Duvido que ainda esteja nos vigiando.
No se esquea do que aconteceu no labirinto, Mary.
No chegou a ver ningum se apressou a dizer Camellia S
encontraram uma pegada, e isso no prova nada; alis, disse que parecia
que o tipo cheirava como Cosmo, e as quatro juntas podemos nos
encarregar dele.
Mary lhe deu razo.
277

Claro que sim. O tipo do botequim fugiu quando gritei, e no me fez


nada apesar de estar sozinha.
Podemos levar as pistolas de papai, e Camellia sua faca. Querem que
levemos tambm o rifle? disse Lily.
Depois de uma pequena discusso, concordaram que era melhor no
levar, porque j levavam as outras armas e era bastante pesado. De modo
que pegaram o estojo das pistolas, carregaram-nas, e tanto Camellia como
Lily guardaram uma no bolso. Depois pegaram uma manta, calaram suas
botas mais resistentes e seus chapus mais velhos, e desceram para a
cozinha. A cozinheira concordou imediatamente em preparar uma cesta
com pastis e uma jarra de gua, mas foi difcil convenc-la que no
precisavam que um lacaio as acompanhasse para carregar a cesta.
Mary se sentiu um pouco culpada quando saram pela porta lateral com
a cesta, a jarra e a manta. Sabia que no era bom que incentivasse suas
irms a fazer algo que enfureceria Royce, mas estava cansada de viver
confinada na casa, aprendendo uma lista interminvel de coisas que lhe
pareciam absurdas.
Seria divertido sair um pouco, fazer algo novo e inesperado, e quando
Royce comeasse a reclamar, admitiria que ela era a nica responsvel pela
excurso para que suas irms ficassem livres de toda culpa; certamente, ele
s colocaria a responsabilidade sobre ela.
Foram na direo oeste, e em vez de atravessar os jardins, cortaram
caminho pelo arvoredo que se estendia ao sul do bosque e chegaram ao
prado. A lagoa era escura e misteriosa, e a ponte que cruzava o riacho
contribua com um toque pitoresco. Primeiro, exploraram o caramancho,
que era pouco mais que um cercado grande e redondo com um banco ao
longo de quase toda a parede. No havia nem um s mvel, e como os
arcos da entrada estavam fechados e inclusive murados, s se via a lagoa
pela nica porta aberta.
278

Decidiram estender a manta junto lagoa, e depois de comer os pastis


conversando e rindo, guardaram tudo na cesta e sacudiram as migalhas.
Ento se deitaram de costas, e se dedicaram a contemplar as nuvens e a
fazer comentrios enquanto ouviam o som da gua.
Mary comeou a dormir, mas abriu os olhos sobressaltada quando ouviu
um estalo e Lily soltou um grito abafado. Sentou-se de repente, e nesse
momento um homem surgiu dentre os arbustos prximos e avanou para
elas.

279

Captulo 19
Mary ficou de p de forma instintiva. Lily comeou a gritar ao ver que o
indivduo agarrava o brao de Rose, e esta comeou a soc-lo para tentar se
soltar. Camellia tirou a pistola do bolso, mas soltou uma maldio ao notar
que se arriscaria a acertar sua irm se disparasse.
Mary bateu nele com todas suas foras com a cesta de comida, e mesmo
s conseguindo atingir seu ombro, o impacto foi suficiente para faz-lo
retroceder um passo. Quando Lily jogou em suas costas a jarra de gua, o
tipo gritou enfurecido e se virou; ao ver que a soltava levemente, Rose
conseguiu escapar e se jogou no cho, e Camellia aproveitou para disparar.
O homem soltou um grito quando sua boina saiu voando, virou-se para
olh-la boquiaberto, e deu meia volta e saiu correndo para o bosque ao ver
que Lily tirava outra pistola do bolso.
Camellia era a que tinha melhor pontaria, assim, carregou a arma
novamente, levantou-a, e a apoiou no brao antes de disparar de novo. O
tipo cambaleou, colocou a mo no brao, e se afastou dali como se fosse
perseguindo pelo demnio.
Mary se ajoelhou junto a Rose, e perguntou ansiosa:
Est bem?
Sua irm assentiu ao sentar-se, e esfregou o brao que o homem tinha
agarrado.
Sim, mas logo terei hematomas soltou uma risadinha nervosa, e
acrescentou No vou poder usar manga curta durante alguns dias.
Maldita seja, falhei duas vezes! resmungou Camellia, antes de
meter a pistola no bolso.

280

Acertou o segundo tiro, colocou a mo no brao disse Lily,


enquanto se sentava na manta junto as outras.
Mas eu estava apontando para suas costas, que era bastante grande.
Estava correndo e a uma distncia considervel, Camellia; alm
disso, arrancaste a boina com o primeiro tiro.
Camellia agarrou a boina em questo, e a observou com ateno antes
de dizer:
A bala a atravessou de lado a lado colocou o dedo em um buraco,
e depois no outro Tomara tenha ferido sua cabea.
Viram a cara que fez? comentou Mary, com uma gargalhada.
Lily se ps a rir tambm, e exclamou:
Sim, certamente no esperava que moas o recebessem a tiros!
Gritou como um garotinho quando bateu nele com a jarra!
Em questo de segundos estavam rindo enquanto lembravam os
momentos principais do enfrentamento, mas emudeceram quando ouviram
que algo se aproximava rapidamente atravs dos arbustos, e se viraram para
olhar o estreito atalho que conduzia a lagoa. Royce apareceu por ali em
seguida, sem jaqueta nem chapu, armado com um galho torto e correndo
para elas a toda velocidade, mas foi diminuindo o passo at parar ao v-las
sentadas to tranquilas na manta.
Que demnios aconteceu aqui? Ouvi tiros! comeou a dizer,
ofegante.
Pensava em enfrentar o assaltante com um galho? perguntou
Mary com ironia.
Ele jogou de lado o galho antes de responder.
Foi a nica coisa que encontrei, j estava fora de casa quando escutei
os tiros as olhou carrancudo, e acrescentou sa para busc-las assim
que soube que tinham metido na cabea vir at a lagoa.

281

Camellia tirou a pistola do bolso para mostrar-lhe e disse com toda


naturalidade:
Eu atirei, acredito que o tipo no estava armado. Consegui acert-lo
uma vez, mas escapou.
Ento certo, foram atacadas! sua expresso se escureceu ainda
mais.
Sim, e me parece que era o intruso da estalagem disse Mary com
calma Era bastante corpulento e agarrou Rose, mas o enfrentamos e ele
fugiu. Cam atirou duas vezes, e se calou ao ver sua expresso feroz.
Suas irms trocaram um olhar, e Camellia se aproximou dele e entregou
a boina furada; nesse momento apareceram correndo pelo caminho um
jardineiro e um dos lacaios de Royce, e ao v-los, pararam e se inclinaram
enquanto tentavam recuperar o flego.
Royce agarrou a boina sem dizer nenhuma s palavra, mas manteve o
olhar fixo no rosto da Mary. Ela se encheu de coragem, e disse com
firmeza:
A culpa foi minha.
Isso no verdade, todas queramos vir se apressou a dizer Rose.
Tanto Lily como Camellia admitiram sua parte na culpa tambm, mas
Royce as sossegou com um olhar duro e disse:
Recolham suas coisas, e voltem para casa se virou para os
empregados, e acrescentou Jarred, Giddings, levem as trs moas para
casa e no as percam de vista.
Sim, senhor.
Os dois homens se aproximaram delas e permaneceram espera; ao ver
que no se moviam, olharam com ansiedade para Royce antes de viraremse de novo para elas.
Senhoritas, por favor o jardineiro torceu sua boina com
nervosismo, e retrocedeu para indicar que o precedessem.
282

No pretendemos ir sem Mary Camellia cruzou os braos.


Podem ir, est tudo bem disse ela, antes que Royce pudesse
intervir.
Mas
Ser melhor que sir Royce e eu tenhamos esta discusso em
particular, garanto isso.
Suas trs irms olharam indecisas uma a outra, e no final Royce
exclamou com indignao:
Maldita seja, no vou lhe fazer nenhum dano!
Partam j.
Suas irms acabaram indo a contra gosto junto com o jardineiro e o
lacaio, e ela esperou perd-las de vista antes de olhar de novo para Royce.
Ento deram dois tiros no sequestrador, no? disse ele, como se
no fosse nada do outro mundo. Quando se inclinou para recolher a manta
e viu o amassado que tinha a cesta, deu-lhe um pequeno empurrozinho
com o p e comentou Devo acreditar que bateu na cabea dele com isso.
Tentei, mas era muito alto.
Ele soltou uma estranha gargalhada seca e carente de humor, e se
limitou a dizer:
Claro que tentou deu um chute to forte na cesta, que a lanou
pelos ares Maldita seja, Mary! No tem nem pingo de sentido comum?
Ela se sobressaltou perante aquele ataque de raiva to sbito, mas
recuperou a compostura imediatamente.
Suponho que uma pergunta retrica, no?
Avisei que permanecessem em casa!
No, s nos pediu que avisssemos se quisssemos sair havia algo
em seu interior que a impelia a provoc-lo, a pression-lo at enfurec-lo.
Estava preparada para enfrentar a exploso, ansiava por isso Mas isso

283

o de menos, porque no somos crianas que possa dar ordens. No pode


nos dizer o que temos que fazer, e esperar que obedeamos cegamente.
Est louca? O que significa isso? Estamos falando de suas vidas!
aproximou-se dela com os olhos faiscando e o rosto avermelhado
Poderiam ter morrido! No se importa? Para voc d no mesmo que
alguma de suas irms poderia ter morrido tambm?
Mary respirou com fora, e comeou a enfurecer-se.
Como se atreve a dizer tal coisa? Passei minha vida cuidando de
minhas irms, so o que mais me importa neste mundo.
Deu meia volta e se afastou furiosa, mas ele se apressou a segui-la e a
alcanou diante do caramancho. Agarrou-a pelo brao e a obrigou a entrar
na pequena construo.
Nesse caso, por que demnios as trouxe at aqui? resmungou uma
maldio, e lanou a manta ao cho No consegue entender o que
poderia ter acontecido? Esse sujeito poderia ter feito mal a vocs, poderia
ter sequestrado alguma poderia ter assassinado a todas!
Duvido o olhou de frente, e levou as mos aos quadris Como
pode ver, no nos aconteceu nada. Sabamos que esse homem podia estar
rondando por aqui, mas achamos improvvel ignorou seu bufo
zombador, e acrescentou tomamos vrias precaues razoveis de
dia, permanecemos alerta e somos quatro. muito difcil que um s
homem mate a quatro pessoas; inclusive no caso hipottico de que tivesse
uma pistola em cada mo, teria que carreg-las novamente.
Assim s arriscastes duas de suas vidas, no?
No diga tolices. Trouxemos nossas pistolas, e Camellia tem boa
pontaria; de fato, foi ela que disparou duas vezes. Se mostrasse mais
interesse em captur-lo do que discutir sobre a autoridade que tem sobre
ns, faria que seus homens rastreassem a zona. Garanto que h um rastro de
sangue.
284

Maldita seja! Acha que o que me importa minha autoridade, o


controle que exero sobre vocs?
a nica coisa que te preocupou durante os ltimos dias aonde
vamos, quando e com quem. Acreditamos que temos que te pedir
permisso antes de escapar dessa casa que se converteu em nossa priso, s
podemos passear pelos jardins mais prximos, e tambm colocou objees
quando lady Sabrina teve a amabilidade de oferecer-se para nos levar de
visita a outro lugar. Tudo isso demonstra seu desejo de controlar a todas.
Poderiam estar mortas! Sa para busc-las imediatamente quando me
disseram que viriam para c, e no meio do caminho ouvi gritos e tiros.
Pensei que as tinham matado, tive medo de chegar e encontrar seus corpos
sem vida atirados pelo cho. Como pode dizer que s me preocupa minha
autoridade? deu dois passos para ela, e agarrou seus braos Maldita
seja, vai me deixar louco!
Ela no se deixou intimidar e sustentou seu olhar desafiante. O calor que
irradiava de seu corpo masculino e o fogo que ardia em seus olhos eram um
reflexo das chamas que ardiam em seu prprio peito, da frustrao e da
raiva que faziam ferver seu sangue. Queria se jogar contra ele, bater, gritar.
..
Olhou para sua boca, e antes que percebesse estavam abraados e
beijando-se loucamente. Enquanto seus corpos se amoldavam um ao outro
e suas bocas se devoravam, afundou os dedos em suas costas e agarrou sua
camisa com fora. Queria se afundar em seu corpo, fundir-se com ele,
perder-se entre seus braos.
Tirou suas presilhas rapidamente, e quando conseguiu soltar seu cabelo
mergulhou os dedos naquela cascata sedosa e a beijou at deix-la sem
flego.
Mary se apertou a ele, sua nica ancora naquele mundo que desapareceu
no meio de um caos repentino, enquanto caa no centro daquela paixo
285

desenfreada. Seguiu beijando-a uma e outra vez enquanto lhe desabotoava


os botes da parte de trs do vestido e deslizava as mos por suas costas,
por cima da fina cambraia da regata.
Royce foi descendo por seu pescoo com um caminho de beijos
enquanto abaixava o vestido pelos braos, e quando ficou preso nos pulsos,
ela o tirou com impacincia e o atirou ao cho, levantou cabea e seus
olhos se escureceram ao contempl-la; sem dizer nenhuma palavra, com a
respirao ofegante, levantou a mo para o lao que fechava a regata e o
desfez com um pequeno puxo.
Ela se limitou a observ-lo em silncio, consciente que os olhos de
ambos refletiam o mesmo olhar ardente. Sentiu uma grande satisfao,
possivelmente inclusive alegria, ao ver o desejo que detectava em seu rosto.
Queria ver como o consumia o fogo da paixo.
Sem parar para pensar no que estava fazendo, tirou a regata e a jogou
para o lado. Corou ao ficar to exposta diante ele, mas se manteve firme e o
olhou com o queixo levantado.
Ele parecia incapaz de desviar o olhar de seus seios nus, e sua respirao
acelerou como se fosse incapaz de respirar normalmente; em seguida,
cobriu seu seio com a mo e comeou a acariciar de forma quase reverente
quela pele acetinada e o mamilo ereto.
to linda, Marigold sussurrou, roucamente, enquanto seguia
com o olhar o movimento de seus prprios dedos no h flor alguma
que possa ser comparada com voc.
Soltou-a de repente, estendeu a manta no cho rapidamente, e a deitou
por cima antes de ajoelhar-se a seu lado. Tirou-lhe a angua, a calcinha e as
botas, e a seguir deslizou os dedos por suas pernas enquanto a despojava
pouco a pouco das prticas meias de seda. Foi parando de vez em quando
para beijar a pele que despia, e ela estremeceu de prazer.

286

Quando ficou de p e comeou a despir-se sem desviar o olhar dela,


Mary se debateu entre a vergonha e a excitao. Observou aquele peito
largo, o contorno dos msculos e ossos, a barriga plana, o plo loiro que
descia pelo peito e o umbigo at chegar a seu membro ereto e imponente.
Ficou vermelha como um tomate, e se apressou a desviar o olhar.
Diferentemente da maioria das moas de bom bero, no ignorava de todo
o que acontecia entre um homem e uma mulher; afinal, quando menina
passou alguns anos em uma granja, e depois viveu em um pequeno
povoado rodeado de campos cheio de animais, portanto, tinha uma ligeira
ideia de como eram produzidas as crias.
E se fosse pouco, muitas vezes ajudou a servir bebidas no botequim, e
apesar de que as filhas do proprietrio eram tratadas com mais respeito que
as outras empregadas, ouviu muitas conversas masculinas e comentrios
picantes e pde imaginar os conceitos bsicos do ato conjugal; mesmo
assim, jamais viu um homem nu (e muito menos excitado), e admitiu que
era uma imagem bastante chocante embora nada desagradvel.
Depois de empurrar a roupa de lado com um chute impaciente, Royce se
deitou a seu lado e se apoiou no cotovelo. Observou-a em silncio durante
um longo momento enquanto deslizava a mo lentamente por seu corpo, e
ela estremeceu e fechou os olhos envolvida em uma onda de prazer,
enquanto saboreava o contato daquela mo contra sua pele. Estava com
todos os sentidos em alerta, preparados para cobrar vida diante de cada
nova sensao.
Ele se inclinou para beij-la, e enquanto sua boca se movia contra a sua
com uma cadncia pausada que a atormentava e a excitava cada vez mais,
continuou acariciando-a e explorando-a com as mos. Ao ver que se
retorcia de prazer e soltava um pequeno gemido, esboou um sorriso e
deslizou os lbios por seu pescoo. Depois de saborear com a lngua a
delicada profundeza de ser ombro, foi deslizando a boca pelo seu corpo at
287

chegar a seus seios. Traou com a lngua um dos mamilos, lambeu com
movimentos curtos e sensuais, e comeou a sugar com sofreguido
enquanto passava uma mo por sua barriga, seus quadris e suas pernas.
Quando seus dedos deslizaram finalmente entre suas coxas, Mary no se
sobressaltou tanto como naquela noite no salo para fumantes, mas a
sensao lhe pareceu inclusive mais doce. Seguiu acariciando-a com
movimentos experientes at que ela gemeu de prazer, at que abriu as
pernas de forma instintiva.
Agarrou-se a ele cega de paixo, passou uma e outra vez as mos pelos
seus braos e suas costas. Precisava toc-lo em toda parte, conhecer seu
corpo dos ps a cabea, e apertava os dedos em sua pele cada vez que a
levava a uma nova onda de prazer. Estava ofegante e suada, tensa e
desesperada, ansiosa por alcanar o xtase. Ao ouvi-lo respirar ofegante, e
notar que estava tenso e tambm suado, soube que ele estava igualmente
febril de desejo, e sussurrou:
Por favor, Royce
Que Deus me ajude, vou enlouquecer se no te fao minha.
Posicionou-se entre suas pernas e comeou a penetr-la pouco a pouco,
com muito cuidado. Parou ao encontrar a barreira da virgindade, e a olhou
nos olhos.
No, no pare.
Mary soltou um pequeno grito de dor quando terminou de penetr-la
com uma firme estocada. Ele afundou o rosto em seu pescoo enquanto
lutava para recuperar o controle, e conseguiu ficar imvel at que notou
que ela relaxava.
Quando ele comeou a mover-se de novo, os ltimos vestgios de dor
desapareceram sob a onda de prazer que invadiu seu interior, e cada uma
daquelas rtmicas estocadas foi aumentando a paixo e o desejo que a
dominavam.
288

Jamais imaginou que pudesse ser preenchida assim, como se houvesse


um vazio em seu interior que nunca tinha notado. Mas havia algo mais,
algo que a impulsionava, que a chamava, e se sentiu como se estivesse
correndo para alcanar, como se estivesse a poucos milmetros de
conseguir.
Quando aquela sensao incrvel aflorou em seu interior, esticou-se dos
ps a cabea e se arqueou contra Royce enquanto era dominada por ondas e
mais ondas de prazer. Ele soltou um gemido afogado contra seu pescoo, e
intensificou os movimentos com estocadas mais duras e rpidas. Por um
instante, ficaram unidos totalmente, perdidos em um reino de prazer, com
as almas to entrelaadas como seus corpos.

Mary sentiu que flutuava durante um momento atemporal, e foi


tomando conscincia pouco a pouco do peso de Royce, da textura grosseira
da manta que estava deitada, e da dureza do cho. Enquanto seu corao
recuperava o ritmo normal, sorriu, saboreando o formigamento prazeroso
que a percorria. Imaginou-se, encantada, passando o resto da tarde deitada
ali, nos braos de Royce ele a beijaria no pescoo e lhe acariciaria os
braos, sussurraria palavras doces em seu ouvido
Nesse momento, ele se virou de lado e soltou um gemido.
Maldita seja, que demnios acabo de fazer?
A mente da Mary acordou de repente, e tomou plena conscincia de sua
nudez. Virou-se para olh-lo e viu que estava sentado de costas para ela,
com as mos no cabelo. Enquanto observava aquelas costas firme e os
ombros largos, teve vontade de passar a lngua por sua coluna vertebral, de
saborear seu sabor quente e salgado, de sentir a maciez de sua pele mas o
n que foi se formando em sua garganta conforme o silncio foi se
prolongando fez com que esse impulso se desvanecesse imediatamente.
289

Endireitou-se at sentar e comeou a recolher sua roupa.


Deus, Mary, sinto muito. No deveria no poderia ter feito
Me poupe de seus arrependimentos, por favor disse com uma voz
to tensa como uma mola a ponto de saltar. Pensou que deveria saber, que
foi uma tola ao acreditar que ele reagiria de outra forma.
J tinha vestido a regata sem se incomodar em fech-la, e ficou de p
para vestir a calcinha e a angua. Enfiou as meias no bolso, e pensou com
certa tristeza que sempre acabava escondendo suas roupas quando estava
com Royce.
Ele se virou para olh-la nesse momento, e ao v-la se vestindo, disse:
No, Mary espere, por favor.
Ela vestiu o vestido ao contrrio, porque sabia que demoraria muito para
fechar os botes traseiros. Tinha que partir imediatamente, porque no
sabia por quanto tempo mais poderia conter as lgrimas.
Temos que conversar disse ele, antes de ficar de p.
No calou as botas sem apertar os cordes, e saiu apressada
enquanto abotoava o vestido.
No, espera! foi atrs dela, mas parou subitamente ao lembrar que
estava nu, e soltou uma maldio antes de dar meia volta.
Ela correu para casa pelo caminho que atravessava os jardins, e a
angstia que a consumia pareceu faz-la voar. Estava desesperada para se
refugiar em seu quarto antes que Royce, que tinha as pernas mais longas e
era mais rpido, conseguisse alcan-la. As lgrimas corriam por seu rosto,
e no estava disposta a permitir que a visse chorar.
Acabava de ter a experincia mais maravilhosa de sua vida, e ele s
tinha oferecido desculpas e arrependimento.
A sorte estava do seu lado, porque no encontrou ningum pelo
caminho. Entrou pela porta traseira cuidadosamente, e subiu pela escada;
ao ver que o corredor estava deserto, passou correndo at chegar ao seu
290

quarto, e depois de fechar a porta com suavidade, fechou com chave e


desabou no cho enquanto lutava para recuperar o flego e foi ento
quando soluou desconsoladamente.
No saberia dizer quanto tempo ficou ali, apoiada na porta com os
joelhos dobrados contra o queixo e a cabea apoiada nos braos, mas de
repente ouviu passos que se aproximavam pelo corredor, uma suave batida
na porta, e que Royce a chamava em voz baixa e aflita antes de tentar girar
a maaneta, manteve-se firme e calada, e logo depois, ouviu-o se afastar
pelo corredor e bater a porta de seu quarto com muita fora.
Soltou um suspiro, e jogou a cabea para trs at apoi-la na porta. Seria
maravilhoso poder se enfiar na cama e permanecer nela at o fim de sua
vida, mas Mary Bascombe no se rendia facilmente, e certamente, no se
escondia em seu quarto sentindo pena de si mesma.
Seria um enorme alvio poder desabafar com algum, mas Rose que era
sua confidente habitual, ficou muito acanhada ao confessar que Sam
Treadwell a tinha beijado, portanto, ficaria escandalizada ao saber o que
acabava de acontecer; alm disso, com certeza, pediria explicaes a
Royce, e exigiria que se casasse com ela depois de cometer o grande
pecado de deflor-la.
Esboou um sorriso ao imaginar sua irm sacudindo o dedo diante do
nariz de Royce e discutindo com ele como uma fera. Pensou que no
necessitava de um marido, e muito menos de Royce. No seria necessrio
que ele se desculpasse, continuaria agindo normalmente, e teria que se
consolar sozinha sem desabafar com sua irm.
Nesse momento notou que o segundo andar estava mais silencioso do
que o habitual, que no se ouvia suas irms em seus quartos nem na sala de
estar que havia no fundo do corredor; logo a seguir, ouviu um murmrio de
vozes que pareciam vir do primeiro andar, entre elas, uma masculina, por
isso, levantou e entreabriu a porta com cautela.
291

Quando ouviu uma suave risada feminina seguida da voz de Fitz, ficou
petrificada. Era bvio que seu primo acabava de chegar acompanhado de
algum, e que nesse momento estavam conversando com suas irms em
algum lugar do primeiro andar. No tinha nem um pingo de vontade de
conversar e ser amvel, mas de repente, notou que era uma oportunidade
perfeita; graas presena de Fitz e de outros, seria muito difcil Royce
conseguir falar a ss com ela, ou armar uma cena. Teria que dar as caras
cedo ou tarde, e esse era sem dvida o melhor momento.
Depois de despir-se e lavar-se rapidamente, vestiu roupa limpa e se
penteou. Permitiu-se alguns minutos mais para tentar tirar da cabea o que
aconteceu nas ltimas horas, e saiu finalmente, decidida. Seguiu o som das
vozes, e ao entrar no salo viu suas irms sentadas, conversando com lady
Vivian Carlyle e a prima Charlotte.
Fitzhugh Talbot estava de p junto chamin, com um brao apoiado no
suporte numa atitude indolente, e ao v-la entrar sorriu e exclamou:
Ol, prima Mary! Alegro-me muito ao v-la se aproximou dela, e
se inclinou sobre sua mo com a elegncia inata que o caracterizava.
Depois de saudar com sincera cordialidade, Mary se virou para
Charlotte e Vivian, que estavam sentadas em um dos sofs.
Que alegria que tenham vindo, no as esperava to cedo.
Comevamos a nos aborrecer em Londres, e quando soubemos que
Fitz pretendia vir antes de Oliver, decidimos acompanh-lo respondeu
Charlotte, sorrindo.
Sim, mas acho que para o pobre Fitz no foi muito divertido disse
lady Vivian, sorridente Nossa presena o obrigou a vir na carruagem, e
sua nova calesa ficou nas mos de Oliver. Ficamos surpresas que no se
negasse a nos trazer.

292

Prefiro acompanhar duas belas damas que conduzir uma calesa.


Mary, onde est meu querido irmozinho? Suas irms me disseram que
estavam passeando juntos pelo jardim.
Estvamos
No me diga que te deixou abandonada, nem sequer Royce to
desconsiderado.
Ela no pde evitar sorrir. Era impossvel permanecer sria ou tensa
estando com Fitz.
No, acho que foi justamente o contrrio.
Ele sorriu de orelha a orelha, e comentou:
Srio? Acredito que mereceu.
Disso no h dvida disse uma inesperada voz masculina.
Todos olharam para a porta bem a tempo de ver Royce entrar, e Mary
notou zangada que parecia to impecvel e sereno como sempre. Depois de
saudar com uma reverncia Charlotte e Vivian, apertou a mo de seu irmo
e disse:
Alegra-me que esteja aqui, Fitz.
Eu tambm.
Oliver no veio com vocs? Mary manteve o olhar fixo em Fitz.
No, ainda tinha assuntos de negcios pendentes. Eu j estava farto
de Londres, e achei muito mais divertido desfrutar da companhia de minhas
novas primas que ficar na cidade, assistindo Oliver reunir-se com seu
administrador e seus advogados.
Alegramo-nos que tenha vindo, primo Fitz disse Lily com
entusiasmo As aulas de dana sero mais fceis com um segundo
acompanhante.
Um acompanhante muito melhor que o primeiro, porque Royce um
desajeitado Fitz lanou um olhar travesso a seu irmo.
Tenho fama de ser um excelente parceiro de dana.
293

Mas no chega nem na sola dos meus sapatos.


Que declarao modesta comentou Mary, com uma gargalhada.
No se pode ser modesto em determinados assuntos respondeu
Fitz, em tom de brincadeira Nos quesitos danar e fazer reverncias,
desafio a todos que queiram competir comigo.
Seria menos irritante se no fosse certo comentou Royce.
Bostwick, o mordomo, apareceu nesse momento na porta, e esperou que
se virassem para ele antes de dizer a Charlotte:
Os bas j chegaram, onde deseja que os levemos?
As roupas! Charlotte olhou suas primas com olhos faiscantes, e
perguntou Onde querem que deixem suas roupas novas?
Lily conseguiu sufocar com muita dificuldade um gritinho de emoo, e
ficou de p num salto.
Trouxe tudo?
Sim. A carreta onde estavam os bas era mais lenta que nossa
carruagem, mas parece que j chegou. Quer que levemos ao seu quarto,
Lily? Podemos desempacotar tudo l para organizar tudo.
Sim, por favor!
Charlotte se ps a rir, e fez um gesto de assentimento ao mordomo antes
de virar-se para Fitz e Royce.
Nos desculpem, mas nos chama um assunto mais importante
parecia quase to entusiasmada como as irms.
Sim, j ouvi o chamado da deusa da moda disse Fitz, sorridente
ser devastador ficar sem sua companhia, mas entendemos. Estou
desejando ver o que vestiro para o jantar.
Escolheremos os vestidos mais bonitos em sua honra garantiu
Lily.
Mary se sentiu aliviada quando saiu do salo junto s outras.

294

Gostaria de tomar um gole para tirar da garganta o p do caminho?


perguntou Royce a seu irmo, antes de andar para a porta.
Sim, e tambm me viria bem um bom usque. Sempre me esqueo de
como longo o trajeto de Londres.
Acredito que seja por isso que quase no aparece.
Foram pelo corredor at o salo de fumantes, e ao aproximar-se do
mvel onde estavam as garrafas, Royce no pde evitar pensar no que tinha
vivido com Mary naquele lugar. Lembrou a imagem de seu corpo quando
tirou sua camisola, e como tinha se agarrado a ele naquela mesma tarde,
mas se obrigou a esquecer enquanto servia um copo a seu irmo.
Me alegro de que tenha vindo to cedo ofereceu a caixa de
charutos antes de acrescentar alertei todos os empregados e trouxe dois
dos meus lacaios de Iverley Hall, mas um alvio ter em casa o homem
com a melhor pontaria de toda a Inglaterra.
Depois de ler a carta que enviou, Oliver e eu decidimos que era
melhor que viesse o mais rpido possvel, e considerando o que contou
sobre minhas primas, acredito que foi uma boa ideia. verdade que algum
tentou sequestrar Rose de novo?
Parece que sim, eu no presenciei. Adverti a elas que no fossem a
nenhum lugar sem me avisar, mas escapuliram sozinhas assim que a
preceptora se sentiu indisposta. Condenada mulher
Sim, foi muito desconsiderada ao adoecer.
muito fcil para voc levar na brincadeira, no a pessoa
responsvel por elas.
to difcil assim? era bvio que Fitz estava contendo a risada
com muita dificuldade.
Ter que explicar a elas que no podem ir ver os cavalos e conversar
com os homens do estbulo, porque parece que quando viviam na Amrica
estavam habituadas a fazer isso. E tambm ter que esclarecer que no
295

devem oferecer ajuda aos empregados para trocar os mveis de lugar, eles
ficam estarrecidos. As aulas de dana esto indo bem, mas cada dia h uma
nova discusso com a senhorita Dalrymple. Devo admitir que uma
mulher muito lenta, mas no posso apoi-las sempre, sobretudo levando em
considerao que quase sempre est com a razo... Mesmo que acredite que
poderia usar um pouco mais de tato ao ensin-las como devem comportarse, e que mostrasse um pouco de compreenso ao v-las cometer algumas
transgresses de pouca importncia.
So incontrolveis?
Eu no diria tanto, o que acontece que esto acostumadas a ter mais
liberdade que uma dama inglesa. A senhorita Dalrymple tem razo ao dizer
que seus hbitos acabaro lhes causando problemas, mas mesmo assim, no
suporto v-las reprimidas.
Acho que seria muito difcil reprimir s Bascombe Fitz vacilou
por um instante antes de comentar Tenho a impresso que est muito
afeioado a elas.
Royce soltou uma gargalhada ao ouvir aquilo.
No sei se descreveria assim, mas no posso negar que so
divertidas. impossvel aborrecer-se quando esto por perto.
H alguma que seja especialmente divertida?
No entendo o que quer dizer, Fitz disse, com cautela.
Quero dizer que seus olhos foram diretos prima Mary assim que
entraste no salo, e que cada vez que a olhava aparecia neles um estranho
brilho.
Lady Mary e eu somos muito depois de lanar um rpido
olhar a seu redor, deixou o copo sobre a mesa com um golpe seco e admitiu
A verdade que penso em me casar com ela.
O que? Fitz o olhou boquiaberto Est falando a srio? Vai se
casar com essa moa?
296

Claro que falo srio. Mas neste momento est furiosa comigo, e com
razo.
Passou um sermo nela por causa do passeio? Suas irms me
disseram que estava furioso, e que insistiu em falar com ela a ss. Estavam
decididas a voltar para a lagoa para resgat-la, mas consegui convenc-las
que esperassem aqui.
Royce observou seu irmo durante um longo momento antes de
responder.
No foi assim exatamente bom, sim, mas s em parte comeou
a passear de um lado ao outro antes de continuar Me considera um tipo
mando e autoritrio, e no sei enfim, a verdade que perco a cabea
cada vez que estou com ela olhou com um sorriso tenso, e acrescentou
Possivelmente deveria te pedir que me aconselhasse sobre como lhe
propor casamento; afinal, sabe muito bem lidar com as damas.
No sei nada sobre propostas de casamento, sou precavido e me
mantenho afastado de qualquer conversa sobre casamento e das jovens
casadouras. Prefiro lidar com atrizes, bailarinas ou vivas
Ou mulheres casadas acrescentou Royce, com certo sarcasmo.
S quando contam com a concordncia de seus maridos, no tenho
vontade de me ver envolvido em um duelo. No atiraria no meu rival,
obvio, mas no seria nada agradvel errar de propsito e descobrir depois
que o tipo tem boa pontaria.
Sim, isso poderia ser um srio problema.
O que quero dizer que escolho a mulheres que sabem o que fazem,
que s esto interessadas em uma aventura amorosa que seja mutuamente
prazerosa. No quero ter nada a ver com jovenzinhas que esperam que
ponha o corao a seus ps e um anel no dedo.
Mas neste caso, me casar justamente o que quero.
a primeira vez que ouo algo assim Fitz parecia fascinado.
297

Tenho que pensar em minhas terras e em ter herdeiros respondeu,


com falsa indiferena.
Sim, claro, as terras e os herdeiros agora entendo contemplou
sua taa de licor como se fosse muito interessante.
Alm disso, j tenho idade de casar e assentar a cabea.
verdade, est a caminho da meia idade.
Sei que est zombamdo de mim, Fitz.
Srio?
Royce soltou um sonoro suspiro. No passado teria contado tudo a seu
irmo; de fato, sempre desabafou com ele quando teve problemas com
alguma mulher. No se importava em revelar suas prprias transgresses
(de fato, seria bom poder confessar sua culpa e admitir o insensato que foi,
como se deixou arrastar pela paixo que sentia por Mary e esquecido sua
honra). Seria uma atitude liberadora, mas agora nem sequer podia
desabafar com Fitz, porque o que estava em jogo era a honra de Mary.
Enfim, ser melhor que deixemos de lado esse assunto. Temos que
nos concentrar no manaco que est tentando sequestrar Rose.
As moas me disseram que hoje viram o rosto dele e no o
reconheceram, mas esto convencidas que o homem que as seguiu em
Londres. Est sabendo disso?
Sim, embora naquele momento, no dei importncia a isso. Saram
para passear sozinhas pela cidade, mas como costumam chamar ateno,
acreditei que se tratava de algum ordinrio que as confundiu com mulheres
fceis. Saiu correndo quando Camellia o enfrentou.
Possivelmente ficou to interessado por Rose, que a seguiu at aqui
para tentar sequestra-la, mas parece bastante improvvel.
Sim, verdade.
Todavia, devemos considerar que alguns tipos esto loucos de pedra,
e Rose uma jovem muito atraente.
298

Sim, uma beleza embora Mary seja a mais bela das duas
nesse momento estava de costas para Fitz, portanto, no viu o olhar
divertido que lanou.
Acha que pode ser algum que as seguiu da Amrica?
Virou-se para ele antes de responder:
Acho inclusive mais improvvel que a possibilidade que algum as
tenha seguido de Londres.
Admito que seja uma distncia considervel, mas ao menos as estaria
seguindo por algo mais que um mero encontro casual na rua.
Tem razo, mas se fosse assim, elas o teriam reconhecido, no?
Voc est considerando que esto sendo completamente sinceras.
Tem uma mente maquiavlica Royce cruzou os braos, e voltou
ao assunto Acredito que so capazes de disfarar um pouco a verdade,
mas no acredito que estejam mentindo. Mary bateu a cabea na noite do
quase sequestro na estalagem, e as demais estavam narcotizadas; alm
disso, hoje ouvi gritos e tiros quando estava indo para a lagoa. Seria uma
farsa muito bem elaborada, ainda mais por que o nico resultado que
obteriam seriam mais restries soltou um suspiro, e admitiu
Acreditava que a situao estava bem controlada depois do incidente do
jardim.
A que te refere? quando Royce contou o susto que Mary levou no
labirinto, franziu o cenho e comentou Essa pegada no combina com o
homem que tentou sequestrar Rose, as moas me disseram que usava boina
e roupa grosseira.
Sim, vi a boina com meus prprios olhos. A verdade que no
combina com a pegada de sapato fino, e isso me parece bastante
preocupante.
Acha que pode haver dois intrusos?

299

A verdade que nem sequer sei se existe um. Enviei meus homens
ao povoado, e inclusive, eu mesmo fui investigar, mas ningum viu
nenhum forasteiro nos arredores. No h nenhum recm-chegado
hospedado na estalagem, nem vivendo de aluguel em alguma das casas. O
guarda-florestal de Oliver me disse que encontrou restos de fogueiras no
bosque em algumas ocasies, mas poderiam ser viajantes que estavam de
passagem pela regio ou algum caador ocasional. Ordenei aos jardineiros
que vigiem as moas, e que no as percam de vista quando as virem passear
pelos jardins. Os homens do guarda-florestal patrulham todo o permetro, e
de noite h um vigilante fora da casa.
Tenho certeza que isso bastaria para afugentar qualquer sequestrador.
Isso pensei eu, at esta tarde.
Acredito que afinal no ser nada fcil mant-las vigiadas.
Nisso estou de acordo.
Alm disso, minhas primas parecem bastante aborrecidas com as
restries que foram impostas.
Eu que o diga.
Nesse caso, vamos ter que descobrir o quanto antes quem esse tipo,
e por que est atrs de Rose depois de girar seu copo, Fitz acrescentou
Camellia me disse que conseguiu atingir seu brao, ento, sugiro que
aproveitemos enquanto ainda dia para ir dar uma olhada e ver se
encontramos rastros de sangue.
Royce esboou um sorriso, e deixou de lado seu copo antes de dizer:
Vamos em seus olhos refletia o olhar de um predador espreita.

300

Captulo 20
Quando as mulheres chegaram ao quarto de Lily, os criados j estavam
subindo com os bas, e Mary e suas irms comearam a tirar
imediatamente os tesouros que continham sob o olhar indulgente de
Charlotte e Vivian. Foram deixando a roupa em cima da cama, e quando j
no cabia nada mais, optaram por deixar as coisas sobre qualquer superfcie
disponvel.
Tudo isso no pode ser para ns, Charlotte! exclamou Mary.
Claro que , as quatro necessitam roupas de dia e de noite
respondeu sua prima, sorridente tudo o que escolheram vocs mesmas
em Londres, o que trouxe a mais so os trajes de montar que Royce
encomendou. Isto o imprescindvel, necessitaro muitas mais coisas para
a apresentao na sociedade.
Parece incrvel comentou Mary, enquanto percorria com o olhar
as roupas espalhadas por todo o quarto.
No esperava que fosse tanta coisa, ver ao vivo muito diferente de
escolher nos catlogos disse Rose, com voz suave. Alm de vestidos
formais e informais, tambm havia sapatos, camisolas, casacos e roupa
interior de algodo e cambraia. Abriu uma caixa, e olhou boquiaberta para
Charlotte Tambm comprou joias?
So apenas broches, colares, e pequenos adornos. Precisam de
acessrios disse Vivian.
Vocs no gostaram? perguntou Charlotte.
Ns adoramos! Lily deu um abrao em cada uma delas, antes de
acrescentar Obrigada por tudo o que esto fazendo por ns, so
maravilhosas.
301

No podamos permitir que continuassem perambulando por a


vestidas como pobretonas, certo? Passaria uma imagem pssima sobre
nossa famlia disse Charlotte, brincando.
Nesse caso, suponho que temos a obrigao de sermos as mais
elegantes possveis respondeu Mary, sorridente.
Vivian afastou para o lado as roupas que estavam na beira da cama, e se
sentou antes de dizer:
Vamos, experimentem tudo para que Charlotte e eu possamos ver o
quanto ficar bem.
No teve que insistir para convenc-las, e Mary foi direto para um dos
vestidos de noite que tinha escolhido. Era uma pea de seda branca, com a
cintura baixa que estava na moda e que ressaltava a figura feminina. Nunca
vestiu nada to decotado o vestido deixava descoberto a parte superior
dos seios, e as mangas curtas e bufantes comeavam na parte superior dos
braos, abaixo dos ombros nus. A saia tinha um babado de encaixe cor de
mel na parte de baixo, com rosas de cetim do mesmo tom, e deixava a
mostra a saia dourada.
Sabia que estava sendo vaidosa, mas no podia deixar de olhar-se no
espelho. Decidiu que desceria para jantar vestida assim, estava desejando
ver a expresso de Royce ao v-la.
Vivian pareceu ler seu pensamento, porque disse:
Ponha esse vestido para o jantar de hoje, com um lao dourado
entrelaado no cabelo e este camafeu se aproximou dela, e colocou
uma corrente com um pingente em forma de camafeu branco com fundo
marrom.
Est perfeita comentou Charlotte, sorridente, ao v-la se olhar no
espelho com os olhos cheios de iluso.
Mary experimentou vrios trajes mais, entre eles um vestido
arredondado de fusto com um delicado estampado em tons de azul claro e
302

um casaco combinando, e ainda outro vestido de noite branco e rosado.


No havia modelo que no pusesse um sorriso em seus lbios, mas o
vestido dourado e branco continuava sendo seu preferido. Prue, a donzela
que se encarregava de sua roupa, constantemente tentava convenc-la a
permitir que a penteasse desde que chegaram naquela casa, e decidiu que
hoje estaria em suas mos.
Enquanto elas continuavam experimentando as roupas, Vivian e
Charlotte tocaram no assunto daquela tarde.
Ficaram muito assustadas quando o viram correndo para vocs? Eu
teria ficado aterrorizada disse Charlotte.
Eu senti medo, mas a verdade que sou a mais covarde das quatro.
Tenho certeza que Camellia no se assustou comentou Rose.
Claro que me assustei. Era um homem muito corpulento, e apareceu
repentinamente.
Sim, no esperava voltar a v-lo comentou Mary.
Por isso demorei tanto para tirar a pistola do bolso continuou
dizendo Camellia Quando vi, j tinha agarrado Rose, e me deu medo
acertar ela por engano.
Acho fantstico que saiba atirar, estaria disposta a me ensinar?
disse Vivian.
Est falando srio?
Sim, parece uma habilidade muito mais til que a maioria das quais
possuo.
A senhorita Dalrymple no estaria de acordo com voc disse Lily
Aposto que sabe tocar piano, cantar, e pintar e certamente tambm
fala francs!
O suficiente para comprar um vestido em Paris ou conversar com a
cozinheira admitiu Vivian, com uma gargalhada Mas uma cano ou

303

algumas palavras em francs no me serviriam de nada se um ladro


interceptasse minha carruagem, garanto isso.
J aconteceu alguma vez? Lily tinha os olhos arregalados, e
parecia debater-se entre o horror e a inveja.
No, mas se chegar o momento, preferiria sacar uma pistola antes do
moedeiro ao ver que o desfile de moda chegava ao fim, soltou um
suspiro pesaroso Lamento no poder ver como reagem os outros ao vlas esta noite, mas devo partir.
No vai ficar para o jantar? perguntou Charlotte.
No, acho que seria muita falta de considerao chegar a Halstead
House as altas horas da noite, quando todo mundo j estiver deitado. Mas
no se preocupem, virei visit-las frequentemente. Lady Sabrina e eu
seramos incapazes de aguentar nossa mtua companhia durante muito
tempo.
Quando partiu, Lily olhou Charlotte e perguntou:
No se d bem com lady Sabrina?
Sua prima pareceu se surpreender com a pergunta, e vacilou por um
instante antes de responder:
Digamos que tm personalidades muito diferentes.
Lady Sabrina comentou que foram grandes amigas.
Sim, mas isso j faz muitos anos.
Lady Sabrina no me agrada muito comentou Camellia de
repente.
O que?
Suas irms a olharam boquiabertas, e Lily perguntou:
Desde quando?
Achei que estava encantada com ela disse Rose, desconcertada.
No estou dizendo que no gosto dela, s que no comeo gostava
mais. que a ltima vez que a vimos no sei, achei que ficou
304

decepcionada ao ver que causamos boa impresso senhora Martin e


senhora Bagnold.
Mary a contemplou carrancuda durante alguns segundos, e finalmente
comentou:
Acredito que no estava bem, doa-lhe a cabea.
Estou convencida que est enganada, Camellia. Foi muito amvel
conosco disse Rose.
Tero tempo de sobra para descobrir se gostam dela ou no disse
Charlotte Agora ser melhor que separemos tudo isso para que as
donzelas os levem para seus respectivos quartos, logo teremos que nos
arrumar para o jantar.
Prue estava encantada de finalmente poder vestir Mary com roupa digna
de uma dama, e seu entusiasmo aumentou ainda mais quando soube que
tambm poderia pente-la. Demorou muito mais que o habitual para
arrum-la, mas o resultado valeu a pena.
Mary foi incapaz de conter um sorrisinho de satisfao quando entrou
na sala de espera onde se reuniam antes de jantar e viu a reao de Royce.
Ele levantou o olhar quando a viu, ficou rgido, e ficou olhando-a
embevecido como se fosse a primeira vez que a via. Ela se limitou a saudlo com uma fria inclinao de cabea, e foi se unir a conversa que
mantinham Fitz e Lily.
Notou o peso do olhar de Royce durante toda a noite, e embora durante
grande parte do tempo tentasse conter a vontade de olh-lo, em uma
ocasio no pde evitar virar-se para ele. Seus olhos verdes estavam fixos
nela, e a expresso penetrante e primitiva que transpareceu neles quando
seus olhares se encontraram a deixou trmula. Apressou-se a se concentrar
de novo em seu prato, e lutou para recuperar a compostura.
Depois do jantar tomou cuidado de sentar-se entre duas de suas irms no
sof do salo, para que quando ele voltasse junto com Fitz, depois da
305

costumeira taa de porto, no pudesse conversar a ss com ela. Parecia


empenhado em lhe dizer algo, mas fosse o que fosse, nesse momento no
estava com disposio para ouvir. Certamente queria continuar insistindo
no quanto infeliz tinha sido o incidente no caramancho, no quanto o
lamentava, e que no voltaria a acontecer.
Como era consciente do quanto teimoso podia ser, no esperava que
acabasse dando-se por vencido, assim no se surpreendeu quando na manh
seguinte se apressou a segui-la depois do caf da manh.
Agarrou-a pelo brao, e disse sem prembulos:
Eu gostaria de falar contigo em particular.
Ela sentiu que seu corao acelerava. Estava to srio e tenso, que teve a
impresso de que estava diante um desconhecido, e se apressou falar a
primeira desculpa que lhe ocorreu.
Sinto muito, mas tenho que ir para a aula.
senhorita Dalrymple no se importar se antes dermos um pequeno
passeio pelo jardim.
Estava claro que era intil continuar resistindo. Teria que enfrentar
situao cedo ou tarde, e era melhor o quanto antes. Comeou a lhe doer o
estmago s pensando no momento to desagradvel que teria pela frente,
e se armou de foras para poder aguentar sem derramar nenhuma s
lgrima.
De acordo, vou pegar meu chapu disse friamente.
Ele a esperou no p da escada, e quando retornou a conduziu pelo
corredor e lhe abriu a porta traseira para deixar que passasse primeiro.
Mary saiu para o terrao, e desceu os degraus enquanto colocava o
chapu. Manteve o olhar distante enquanto comeavam a percorrer o
jardim, e se sentiu aliviada ao ver que no lhe oferecia o brao. Tentou
pensar em algum assunto incuo, mas no podia tirar da cabea o

306

acontecido no dia anterior. S pensava no rosto de Royce cheio de desejo, o


calor e o sabor de sua pele
Acelerou o passo, e ele comentou com ironia:
No sabia que estvamos participando de uma corrida.
Eu gosto de andar rpido.
Sim, percebo, mas quero te dizer algo e preferiria no estar atrs
gritando a plenos pulmes.
Nesse caso, no deveria ter me convidado para passear.
Mary, por favor sei que est zangada comigo e est em todo seu
direito, mas me d a oportunidade de fazer o que puder para arrumar as
coisas.
Ela parou subitamente, e o olhou surpreendida.
No estou zangada.
Deveria estar. O que fiz foi horrvel, comportei-me como um
bastardo e no h desculpa possvel.
No necessrio que se desculpe, foi um ato no qual participamos os
dois ficou vermelha como um tomate.
Ele arqueou as sobrancelhas, e esboou um sorriso.
Deveria saber que sua resposta seria atpica.
Sinto que meu comportamento no seja digno de uma dama.
Suponho que preferiria que casse desmaiada, mas no tenho nem ideia de
como fazer isso e me sentiria muito ridcula tentando. O que passou,
passado est, e acho muito melhor que nos esqueamos disso e sigamos
como se nada tivesse acontecido.
Creio que isso impossvel para mim disse ele, muito srio
Passei dos limites, e devo me desculpar.
De acordo, desculpas aceitas assentiu com naturalidade, e deu
meia volta.
Espera, ainda no terminei.
307

Virou-se de novo para ele, e perguntou exasperada:


Ainda no disse tudo?
Venha, vamos nos sentar.
De acordo no parecia muito convencida.
Conduziu-a at um banco de pedra e se sentou a seu lado, mas de
repente voltou a levantar-se e se afastou um pouco. Aproximou-se de novo
e disse vacilante:
Bem tinha um discurso preparado, mas agora me parece absurdo.
Mary, gostaria? Quer dizer enfim, o que quero te pedir que se case
comigo.
Ela ficou olhando-o boquiaberta, e quando conseguiu assimilar o que
acabava de ouvir, seu corao acelerou e sentiu uma felicidade
embriagadora. Imaginou casando-se e vivendo com ele, passando toda a
vida a seu lado e as noites em sua cama, e se surpreendeu com o
entristecedor desejo que a invadiu; mesmo assim, sua praticidade inata no
demorou em se impor. No era a senhora do castelo, a no ser a simples e
sincera Mary Bascombe.
Por que quer se casar comigo? perguntou, desconfiada.
Parece que a resposta bvia, no? parecia desconcertado.
Absolutamente. Est tentando proteger minha reputao? Cr que
deve fazer isso porque seu dever como cavalheiro depois do que
aconteceu ontem? desviou o olhar ao sentir que corava, e acrescentou
com voz firme No necessrio, tenha certeza. No vou contar a
ningum.
No me sinto impulsionado a te propor casamento se por acaso
algum chegasse a descobrir o que aconteceu, embora deva dizer que
melhor permanecer em segredo para proteger sua reputao. Tenho a
obrigao de me casar contigo depois de tirar sua inocncia.
assim que voc chama isso? disse secamente.
308

Que demnios quer dizer isso? Sou um cavalheiro, Mary. Talvez


esteja acostumada a lidar com homens que seduzem e abandonam jovens
inocentes, mas eu no sou assim.
O fulminou com o olhar antes de responder.
No se preocupe, absolvo-o de toda culpa. Assumo a plena
responsabilidade de meus atos. Sou uma mulher adulta, e era consciente do
que estava fazendo.
O que quer dizer?
Parece que fui muito clara, no espero que me oferea casamento.
No tenho inteno alguma de me prender a voc pela vida toda por um
nico erro, por um acidente do destino ficou de p, consciente que
continuava corada.
Eu no chamaria acidente. Admito que a situao surgiu de forma
espontnea, mas era plenamente consciente do que estava fazendo e das
consequncias.
As consequncias? Suponho que se refere ao castigo que seria para
voc se casar comigo, no ?
Claro que no! Maldita seja, no inverta as coisas! No castigo, a
no ser o resultado lgico do que fizemos.
O que fizemos no basta como base para um casamento.
No o nico fator em que se apoiaria nosso matrimnio, isso
apenas um comeo. Existem inmeras razes
Ela cruzou os braos, e o olhou com ceticismo.
Ah, sim? Enumere por favor. E no se atreva a dizer que o fato de
no ofender lorde Stewkesbury uma delas.
O que? No, isto no tem nada a ver com Oliver parou um pouco
para esclarecer as ideias, e acrescentou A atrao que existe entre ns
bvia, e acredito que nos entenderamos bem dentro e fora da cama. Tenho
rendas considerveis, assim posso te oferecer uma vida confortvel; alm
309

disso, no sou miservel. Acredito que Iverley Hall te agradou, que se


sentiu feliz l. Em Londres s tenho um apartamento alugado com vrios
quartos, mas durante a temporada social poderamos alugar uma casa em
Mayfair, ou inclusive chegar a compr-la se quiser ter uma intensa vida
social.
Mary tentou manter seu gnio controlado, e comentou:
Seus argumentos deixam claros os benefcios que o casamento traria
para mim, mas me pergunto no que voc seria beneficiado.
Todos os homens gostariam de ter uma esposa bela; alm disso,
estabelecer uma vinculao com a famlia Talbot positivo para mim. O
defunto conde ficaria muito satisfeito.
Por isso quer se casar comigo? Para satisfazer meu av?
Ele vacilou por um momento antes de responder.
Pode ser que sim, ao menos em parte. Foi muito bom comigo, e teria
se alegrado de me ter na famlia de forma oficial. Mostrava-se arrependido
ao falar da briga com sua filha, e estou certo que teria se encarregado de
voc se soubesse de sua existncia; como esto as coisas agora, estou
convencido que gostaria que Oliver, Fitz e eu cuidssemos de vocs o
melhor possvel.
Pode ser que voc esteja disposto a se casar em honra ao velho
conde, mas eu no.
No estou dizendo que quero me casar com voc por isso, mas um
fator a mais
No precisa continuar falando de seus fatores, j ouvi mais que o
suficiente. O conceito que tem do casamento me parece muito frio.
realista.
E onde se encaixa o amor em tudo isto?
No pretendo me casar por amor. No acredito nele, nem na ideia de
estragar sua vida por um conceito to ilusrio. Algum se casa por amor, e
310

acorda junto a uma esposa que acaba transformando sua vida em um


inferno durante quarenta anos.
Se essa a opinio que voc tem sobre o casamento, aconselho-o que
no se case nunca; de minha parte, no penso ficar presa em uma unio
assim.
Surpreende-me sua reao, no pensei que fosse uma romntica.
No, est claro que pensou que sou uma mulher to desesperada para
encontrar marido, que estaria disposta a aceitar a proposta de casamento
mais fria e insultante do mundo, mas te informo que minha situao no
to deplorvel. Ontem me entreguei a voc por vontade prpria, pelo desejo
que sentia pode ter certeza que no fiz isso para te chantagear e
conseguir que se casasse comigo. No tenho nenhum interesse em me casar
com um homem por seu dinheiro nem porque eu goste de sua casa, e muito
menos porque teria agradado um velho teimoso e implacvel ao qual nem
sequer cheguei a conhecer. Sou uma mulher prtica, mas isso no significa
que seja insensvel. Apesar do pouco que tinham e de ser um casamento
pobre, meus pais foram felizes porque se amavam, e eu no penso me
conformar com menos. Quando disser sim a um homem, ser porque ele
no pode viver sem mim. No me interessa algum que teve que convencer
a si mesmo que deve me propor casamento, e menos ainda um que me
prope isso porque um cavalheiro.
Retornou a casa sem mais nem menos, e o deixou ali plantado.

Mary subiu a escada atacada pela raiva que sentia. Sabia que no
poderia comparecer a aula de comportamento naquele estado; estava to
furiosa, que lhe custava caminhar e inclusive respirar, e bastaria uma s das
absurdas instrues da senhorita Dalrymple para faz-la explodir.

311

Pretendia ir diretamente para seu quarto, mas parou na porta da pequena


sala de estar ao ver que Rose estava l sozinha, sentada diante de um dos
bas que trouxeram do sto. Sua irm tinha tirado vrias coisas de dentro
e nesse momento estava folheando um livro, mas ao ouvi-la chegar ergueu
o olhar e sorriu ao v-la.
Ol! Como voc saiu para passear com Royce, a senhorita Dalrymple
nos deu a manh livre incrvel como mudou sua atitude depois que
nossa prima chegou. Quando Charlotte lhe disse que poderamos deixar a
aula para outro dia, ela concordou como se fosse a mulher mais razovel do
mundo.
Est dando uma olhada nas coisas de mame? perguntou.
Surpreendeu-lhe ser capaz de falar com tanta normalidade.
Shhh no conte para as outras, disse que as esperaria. Camellia e
Lily ainda esto embaixo, tomando o caf da manh com Charlotte; parece
que nossa prima est acostumada a acordar tarde, e j sabe que Lily adora
tomar o caf sem pressa. A verdade que no pude resistir tentao de
dar uma olhada mostrou o pequeno livro encadernado em couro que
tinha entre as mos, e disse sorridente Olhe, o dirio de mame;
considerando a data, calculo que o escreveu aos dez anos, e no h nada
fora do comum fala do que come, dos passeios com suas irms, e de seus
estudos. Sua preceptora aplicava as mesmas tcnicas que a senhorita
Dalrymple, pode acreditar que com essa idade j tinha que caminhar com
um livro na cabea? soltou uma pequena gargalhada antes de
acrescentar Camellia ficar muito contente ao saber que ela tambm
detestava.
Que bom se ajoelhou junto a ela enquanto tentava dominar seu
desassossego. Pegou o dirio, e passou uma mo pela velha capa de couro.
Rose a olhou carrancuda, e cobriu sua mo com a sua.
O que houve? Parece desgostosa.
312

Srio? tentou sorrir, mas conseguiu com muita dificuldade.


Sim, srio. O que aconteceu? A senhorita Dalrymple disse que te viu
saindo para o jardim com Royce, te passou outro sermo? Ofendeu-te?
Mary ficou de p rapidamente, e nem sequer percebeu quando o dirio
caiu no cho.
Pediu-me que me case com ele!
O que?
Eu fiquei to surpresa quanto voc, mas a pura verdade. Pediu-me
que me case com ele.
O que respondeu?
Que no, obvio.
Ah!
Me considera to covarde, to sem graa e pouco atraente, que estava
certo que estaria disposta a me casar com qualquer um!
No pode ser! verdade que te disse isso?
Bom, a verdade que no, mas uma mulher teria que estar realmente
desesperada para aceitar a proposta de casamento que me fez. Chegou a me
dizer que nos entenderamos bem.
Cus.
Exato. E se achar pouco, argumentou que tem boa renda e que gostei
de sua casa. incrvel, no acha? Acreditou que estaria disposta a me casar
com ele porque eu gostei de Iverley Hall! E tambm me disse que no
miservel, e que estaria disposto a comprar uma casa em Londres ah, e
que lhe convm casar comigo porque sabe que algo que teria agradado o
velho conde, e porque assim estaria completamente vinculado aos Talbot.
Que horror! Rose ficou de p, e foi abra-la.
A compreenso de sua irm a acalmou um pouco, e se abraou a ela
com fora. O n que lhe apertava o peito comeou a afrouxar um pouco,
mas seus olhos se encheram de lgrimas.
313

Me nego a chorar por ele.


Quem sabe se expressou mal, quem sabe no muito bom com as
palavras.
Eu que o diga. Obrigada por tentar me dar esperanas, mas acho que
foi uma proposta de casamento fria e desinteressada que demonstra
perfeitamente o que sente por mim.
Disse algo sobre amar voc?
No, nenhuma palavra sua voz estava cheia de amargura No
me disse nenhuma s vez que no pode viver sem mim, nem que meus
olhos brilham como estrelas; nem sequer mencionou como ficaria
orgulhoso se me tornasse a senhora sir Royce, ou seja, l como se diz.
Sinto muito, Mary.
A verdade que me considera incapaz de encontrar um marido,
pensa que ningum vai me querer porque no sou refinada, e me comporto
como uma pobretona, e tenho maneiras deplorveis.
E por isso quer se casar com voc?
No, quer casar porque um cavalheiro!
No entendi nada.
Mary se calou ao perceber o rumo que a conversa estava tomando, e
comeou a desmoronar.
que no lhe contei tudo, Rose. No queria que me odiasse.
Jamais poderia te odiar, tolinha.
Pode ser que no, mas sei que ter um mau conceito de mim
soltou um suspiro, e se armou de coragem J te contei que o beijei.
Sim.
Pois ontem, quando estava to furioso, levou-me ao caramancho
Meu Deus, Mary! No me diga que te forou!
No, claro que no! Foi algo mtuo, e tomamos certas liberdades.
Est dizendo que
314

Mary assentiu, e corou antes de admitir:


Digamos que minha inocncia se foi.
Mary! Rose se sentou de repente na cadeira mais prxima.
Agora me odeia, no ? Sinto muito, no deveria ter te contado isso,
mas no podia continuar fingindo.
Claro que no te odeio; de fato, me alegro por ter me contado. que
foi to inesperado, que no sei o que dizer.
Sim, eu tampouco esperava admitiu isso com certa ironia, antes de
sentar-se junto a ela.
Sua irm tomou sua mo, e perguntou, suavemente:
Me diga uma coisa como foi? Foi horrvel? Teve medo?
Foi maravilhoso esboou um sorriso nostlgico, e acrescentou
No basta para fazer com que me case com ele, mas quase. Senti no
sei como explicar, nunca senti algo assim. Quando me acariciava me sentia
viva de corpo e alma, como se estivesse danando por dentro. Sentia-me
bonita, receptiva, vibrante.
Cus os olhos de Rose se acenderam ao ver seu rosto radiante, e
disse Talvez devesse casar com ele, Mary.
Como vou casar com um homem que no me ama, que me props
casamento porque se sente obrigado?
Depois de observ-la em silncio durante alguns segundos, sua irm
perguntou com delicadeza:
Est apaixonada por ele?
No foi uma resposta muito rpida e cortante, mas sentiu uma
pontada de dor ao recordar aquele momento em que se sentiu to unida a
ele, e admitiu com voz fraca Pensei que talvez sentisse algo por ele, mas
percebi que era puro desejo fsico, a luxria contra a qual sempre nos
avisaram. Nada mais. No estamos no sentimos nada um pelo outro.

315

Ento no pode se casar com ele, como vai ter um casamento feliz se
no existir amor?
Eu mesma me tenho feito essa pergunta ouviram vozes que se
aproximavam pelo corredor, disse Por favor, no conte a Camellia e
Lily.
Claro que no. Prometo que no contarei a ningum.
Obrigada.
Suas irms menores entraram nesse momento na sala de estar, seguidas
por Charlotte.
Ol, Mary! J chegou do passeio? Perfeito, assim poderemos
comear a verificar as coisas de mame. A prima Charlotte pode nos
ajudar?
claro Mary olhou sorridente a Charlotte, e disse Embora
possa ser um tanto aborrecido para voc.
Absolutamente, acho realmente fascinante. Minha me jamais nos
falou sobre tia Flora, mas quando vocs chegaram comeou a nos contar
coisas. Lamenta de corao o que aconteceu, e mesmo que na ocasio fosse
incapaz de se opor vontade de seu pai, di-lhe ter perdido a sua irm.
Alm de um monte de roupa velha, encontraram nos bas uma boneca
de trapo com a cabea de porcelana, um jogo de ch em miniatura com o
bule um pouco descascado, e velhos cadernos cheios de anotaes e
redaes. Todos os dirios pessoais que encontraram pertenciam infncia
de sua me, que escreveu neles sobre seus estudos, seus pratos favoritos, e,
sobretudo sobre suas irms. Lily foi lendo em voz alta, acrescentando suas
prprias inflexes teatrais, enquanto as demais continuavam rebuscando, e
gargalharam quando ouviram o quanto Cyn era mandona, ou sobre o roubo
das guloseimas de Phyl, e da brincadeira que as quatro irms planejaram
fazer com a preceptora.

316

A prxima vez que tia Euphronia me disser que meus filhos so


incontrolveis, lembrarei que suas irms e ela puseram uma r na cama da
senhorita Carpenter comentou Charlotte, brincalhona.
Olhem isto! Rose tirou uma caixinha de madeira, e a abriu
imediatamente.
No espelho que havia no interior da tampa se refletiam as figuras de um
homem e uma mulher vestidos com roupa do sculo anterior. Estavam
inclinados um para o outro, e suas mos elevadas se tocavam.
uma caixa de msica, que bacana! Charlotte deu corda, e as
figuras ganharam vida e comearam a girar ao som da msica.
a caixa de joias de mame.
Rose o deixou no cho, e comeou a tirar os objetos que havia entre os
nichos de cetim: dois pequenos anis que no caberiam em um adulto,
vrios botes de filigrana, vrios pares de brincos, um reluzente broche
com forma de um vaso de flores, um bracelete de tartaruga marinha, e um
pingente com um retrato em miniatura de um cavalheiro com peruca.
Charlotte agarrou o broche, e comentou:
Coisas de meninas, e bijuteria. Uma moa de sua idade no devia ter
muitos objetos de valor, e deve ter levado quando partiu pegou o
pingente, e acrescentou Este o velho conde, seu pai.
Que triste Rose passou o dedo pelo pingente, e disse suavemente
Deve ter se enfurecido tanto com ele, que no quis levar seu retrato.
Acreditam que depois se arrependeu?
Camellia tirou um montinho de cartas de outro dos bas, e exclamou:
Olhem, aqui h cartas! desatou a fita verde que as prendia, e deu
uma olhada Lady Cynthia Talbot todas destinadas tia Cynthia aqui,
em Willowmere.
As quatro irms olharam Charlotte, que parecia desconcertada.

317

A minha me? Mas me disse que no tinha recebido nenhuma s


carta de tia Flora, que gostaria de ter sabido onde estava para poder
oferecer sua ajuda.
Esto fechadas disse Camellia, antes de dar-lhe.
Charlotte franziu o cenho ao ver o selo intacto e o endereo, e
comentou:
Aposto que tia Euphronia ou lorde Reginald evitaram que minha me
as recebesse. possvel que tivessem decidido no ler a primeira por
respeito a seu pai, mas abominvel que tenham ignorado todas essas
so oito. Acredito que tia Flora pensou que minha me tambm lhe tinha
dado as costas, que triste. Posso lev-las? Tenho certeza que adorar poder
l-las, posso garantir que no tinha nem ideia de sua existncia.
Claro que pode levar, afinal esto destinadas a ela Mary olhou
suas irms, e todas concordaram.
Quando Charlotte voltou a prender as cartas e as deixou de lado,
retomaram a explorao. Mary abriu o ltimo ba, que estava cheio de
roupa, mas em cima de tudo havia uma carteira de couro presa com um
lao; quando a abriu, viu que continha vrias folhas de papel, e prendeu o
flego de repente ao reconhecer aquela letra.
a letra de papai! apressou-se a ler por cima a primeira carta, e os
olhos se encheram de lgrimas Est implorando o perdo de nosso
av Deus, quanto deve ter lhe custado escrever isso. Diz que assume
toda a responsabilidade da fuga, que mame no queria ir contra os desejos
de seu pai e ele a convenceu, mas no verdade!
Olhou suas irms, e Rose foi a que respondeu:
No, claro que no. Mame nos disse que se zangou muito com seu
pai, e que estava decidida a fugir com papai.
Mas papai queria que nosso av a perdoasse, aqui fala de suas trs
garotinhas Lily, suponho que voc ainda no tinha nascido e diz o
318

quanto lamenta que cresam sem conhecer sua famlia. Olhem o que
escreveu: No estou pedindo que nos ajude. Apesar de nossa vida aqui ser
muito diferente da que tnhamos em Londres, Flora e eu somos muito
felizes e no desejamos mais do que temos; mesmo assim, minha esposa
lamenta a perda do amor paterno, e por isso peo que escreva para que ela
saiba que voc no lhe deu as costas.
Mary deu a carta a Rose, que a leu com Lily e Camellia olhando por
cima de seu ombro.
No tem a data completa bem, esto o dia e o ms, mas falta o ano
disse sua irm no fim.
Sim, eu tambm percebi. O remetente Littleboro, em Maryland.
Lembro-me que quando vivemos l, papai abriu uma escola. Mudamos
quando eu tinha uns sete anos mais ou menos.
O que so os outros papis?
Mary deu uma olhada na carteira de couro, que estava em seu colo.
So vrias cartas de algum de Baltimore, parece que um advogado
as folheou com rapidez, e acrescentou Informava a lorde Reginald
sobre a busca do senhor Miles Bascombe aqui escreve que esteve em
Littleboro, e detalha os gastos que teve esta a ltima carta, est datada
de dez de julho de 1806. Diz que no conseguiu localizar nosso pai e sua
famlia em Littleboro, nem em nenhum dos povoados prximos. No
posso continuar aceitando o pagamento que me ofereceu por meus servios,
j que foi impossvel cumprir a tarefa que me encarregou sentiu como
se acabassem de lhe tirar um peso do peito, e levantou o olhar para suas
irms.
Nosso av estava nos buscando? Lily estava atnita.
Claro que sim! exclamou Charlotte, sorridente Sabia que o av
teria sido incapaz de permanecer inflexvel durante todo esse tempo, no
era um homem mau.
319

Mas demorou muito para escrever a papai, e ento j tnhamos


mudado Mary sentiu que os olhos se enchiam de lgrimas Tentou
contatar conosco, queria nos conhecer.
Quem sabe pediria que vissemos Inglaterra disse Lily.
Sim, verdade. Pela primeira vez, sinto que esse nosso lar.
Charlotte soltou uma exclamao abafada e a abraou com fora antes
de dizer:
Sempre foi.

320

Captulo 21
Dois dias depois, foram ao jantar de lady Sabrina. Mary passou os
ltimos dias evitando Royce, por isso, se sentiu aliviada ao saber que no
precisaria aguentar sua presena no espao fechado da carruagem, porque
tanto Fitz como ele iriam a cavalo. Considerando os frequentes olhares que
lhe lanava, era bvio que queria falar com ela de novo, e certamente
pretendia pression-la para que concordasse a casar-se com ele ento se
esforou para sentar-se sempre entre duas de suas irms no salo, depois do
jantar.
Suas irms usavam seus melhores vestidos para esse evento, e estavam
desejosas de agradar lady Sabrina. Lily quase no podia ficar quieta, e no
deixava de se mexer em seu assento e de afastar as cortinas para olhar para
fora.
A quarta vez que fez, Camellia resmungou:
Est muito escuro, Lily. No se v nada.
J sei, mas aposto que as luzes de Halstead House aparecem logo.
Quanto falta para chegar, Charlotte?
Muito pouco, j ver.
Quando Lily voltou a olhar para fora, soltou um gritinho de entusiasmo.
A est! enorme!
As demais se aproximaram da janela para dar uma olhada. Halstead
House resplandecia com a quantidade de luzes acesas para receber os
visitantes, e era uma imponente manso quase to grande como
Willowmere e com uma aparncia muito mais majestosa (embora para
Mary parecesse muito menos encantadora). O edifcio estava construdo
com pedras cinzentas, e formava um E perfeito. O gramado que havia na
321

frente mostrava a mesma preciso: havia dois atalhos que se cruzavam em


um X perfeito, e outro que o dividia e que se curvava pelo caminho que
percorriam at a porta principal.
Um dos dois lacaios de libre que esperavam em ambos os lados da
entrada se apressou a ajud-las a descer da carruagem, e o outro abriu a
porta da casa e se inclinou em uma reverncia quando entraram.
O mordomo os conduziu ao vestbulo, que tinha o piso de mrmore
branco e negro, at uma sala de espera onde se destacavam o verde mar e o
branco. Lady Sabrina estava sentada em uma banqueta que estava no centro
do aposento, e parecia elegante e serena vestida com um vestido azul claro
e uma gargantilha de volumosas prolas brancas. Lady Vivian estava de p
a poucos metros dela, elegante com um vestido com um escuro tom
dourado que deixava descoberto seus ombros brancos como o leite e seu
pescoo de cisne, conversando animadamente com um cavalheiro mais
velho com cabelo grisalho e os ombros um pouco encurvados.
Sabrina arregalou os olhos ao ver Mary e suas irms, levantou-se com
um movimento gil, e se aproximou para saud-las.
Esto maravilhosas, queridas pegou a mo da Mary entre as suas,
e se inclinou para ela antes de dizer em tom confidencial incrvel o
que um vestido de Londres pode fazer por uma mulher, concorda?
depois de saudar alegremente s quatro irms, virou-se para os outros
Charlotte, Fitz quanto me alegro que pudessem vir to cedo junto com
nossa querida Vivian esboou um pequeno sorriso ao olhar para Royce,
e estendeu a mo para ele um prazer que tenha decidido nos
acompanhar, Royce.
Ele se limitou a fazer uma breve inclinao sobre sua mo, e ento
retrocedeu e se virou para Vivian e o outro cavalheiro, que estavam
aproximando-se deles nesse momento.
Sir Royce. Talbot disse o homem, com reserva.
322

Mary logo viu que era lorde Humphrey Carlyle, marido de Sabrina e tio
de Vivian, e sua suposio se confirmou quando a primeira o olhou com
um sorriso doce e lhe disse:
Querido, permita que o apresente s primas do conde depois de
encarregar-se das apresentaes, Sabrina acrescentou como se tivesse
esquecido Ah, e j conhecem lady Vivian, claro.
claro Vivian passou por sua tia por afinidade como se ela no
existisse, e as saudou uma a uma com ternura Estava desejando voltar a
v-las, esto deslumbrantes. A temporada que vem vo conquistar Londres.
Planejam visitar Londres no ano que vem? perguntou Sabrina,
surpresa Que maravilha, no tero nenhum problema. No deixem
que as matronas as aterrorizem esboou um sorriso travesso, e
acrescentou Ou melhor, no deixem que vejam que esto aterrorizadas.
No se preocupe, Sabrina, as Bascombe no se deixam aterrorizar
com facilidade disse Vivian De qualquer maneira, tero a mim para
amaciar o caminho, porque vou me encarregar de apresent-las para a
sociedade e de lhes dar todo meu apoio.
Ah, sim?
Sim, vou organizar um grande baile para apresent-las oficialmente.
Na casa londrina do duque? o sorriso de Sabrina perdeu um pouco
de intensidade.
claro. O majestoso salo de baile o lugar perfeito, ser o evento
social da temporada.
Estou segura que sabe o que faz, querida Sabrina olhou a Mary, e
disse Devo admitir que Carlyle House me pareceu intimidante a
primeira vez que a vi pegou seu brao, e enquanto a afastava de Vivian
e dos outros, inclinou-se para ela e disse em voz baixa Nossa querida
Vivian cresceu aqui, assim no entende como podemos nos sentir
intimidadas ao ver semelhante imponncia. Esta casa tem tal ar de
323

grandeza, que parece quase impossvel consider-la um verdadeiro lar,


concorda? Suponho que acontece o mesmo com Willowmere.
A verdade que Willowmere bastante grande se limitou a
oferecer aquela vaga resposta, porque o certo era que gostava de
Willowmere.
Sabia que teria parecido muito mais intimidante se no tivesse
conhecido antes Stewkesbury House, mas apesar de Willowmere ser maior
que a casa londrina de seu primo, tambm era menos formal em todos os
sentidos desde suas eclticas estruturas acrescentadas, at a atitude
menos distante dos empregados; alm disso, os mveis confortveis e
usados e as marcas que deixaram as geraes passadas lhe conferiam um
ambiente acolhedor e caloroso.
Nesse momento, deu-se conta de que os outros as tinham seguido e
estavam agrupados a seu redor.
No se preocupe, logo se acostumar com Willowmere disse
Sabrina Veja Halstead House, no to sombria como antes. Pouco
depois de me casar com lorde Humphrey redecorei vrios aposentos, este
um deles.
Sim, antes havia uma porta antiga de madeira de nogueira que se
comunicava com a sala de jantar. Teve que se desfazer de algo muito
antigo, obvio comentou Vivian. Em sua voz transparecia uma certa
ironia velada.
Sabrina soltou uma pequena gargalhada, e disse com desenvoltura:
Creio que Vivian gostava da casa como era, e ainda no me perdoou
pelas mudanas que fiz. Admito que a porta fosse bonita, mas me parecia
muito grande e escura se virou para Royce, e perguntou Se lembra
dela, no ?
A verdade que no.

324

Depois daquela resposta seca, produziu-se um silncio absoluto que Fitz


se apressou a romper.
Suas remodelaes so to encantadoras como voc, lady Sabrina.
Sabrina o olhou com um sorriso resplandecente, mas Mary notou que o
sorriso com que respondeu ele no parecia totalmente sincero. Nesse
momento percebeu que o comentrio de Fitz poderia ter uma interpretao
muito diferente, mas ele j estava virando-se para outro lado e no
conseguiu ver sua expresso.
A situao a desconcertou um pouco. Era compreensvel que duas
mulheres to atraentes como Sabrina e Vivian, que estavam acostumadas a
ser o centro das atenes, se chocassem de vez em quando, sobretudo tendo
em conta que viviam na mesma casa, mas no pde evitar perguntar-se por
que dois homens to amveis como Royce e Fitz poderiam sentir
animosidade por uma mulher to encantada como Sabrina.
Lorde Humphrey escoltou Vivian at a sala de jantar, que era a mulher
de maior importncia do grupo. Sabrina foi pelo brao de Fitz, Charlotte no
de Royce, e suas irms e ela foram atrs. Quando todos se sentaram em
uma das pontas da longa mesa, notou que no foi seguida a habitual
organizao por filas, j que Royce e Fitz estavam sentados juntos entre as
damas.
Devo me desculpar pelo desequilbrio que h disse Sabrina
Teria gostado de convidar algum outro solteiro para equilibrar um pouco o
nmero de homens e mulheres, mas no me veio nenhum cabea. Espero
que Royce e Fitz me desculpem por coloc-los entre ns, mas pensei que
assim teramos um ambiente mais informal olhou sorridente a Royce,
que estava sentado a sua esquerda, e acrescentou Nos conhecemos todos
to bem, que somos como uma famlia, concordam?

325

Com alguns temos laos familiares, e outros com os quais no temos


nenhum parentesco olhou para Mary, que estava no extremo oposto da
mesa.
Ela sentiu que corava, e se zangou consigo mesma por reagir assim.
Como era possvel que aquele homem pudesse afet-la tanto? Nesse
preciso momento s bastava olh-lo para se sentir dominada por uma
atrao primitiva. Lembrou o toque daquele cabelo sedoso deslizando-se
entre seus dedos, o prazer daquelas mos percorrendo seu corpo
Apressou-se a fixar o olhar em seu prato e se sentiu envergonhada por
sua prpria reao fsica. Supunha-se que as mulheres no deviam sentir-se
assim, no ? No devia sentir aquela paixo ardente, aquele desejo no
pelo amor de um homem, mas sim por seu corpo.
No pde evitar pensar que, se concordasse em casar com ele, poderia
experimentar aquele prazer sempre que quisesse, que fazer amor seria
aceitvel e inclusive algo permitido, ao menos at que nascesse o primeiro
herdeiro; mesmo assim, era incapaz de casar-se s por prazer. Sabia que
um casamento que estivesse apoiado somente na paixo fsica no seria
duradouro, que com o tempo no a faria feliz.
A conversa fluiu sem contratempos. Tanto Fitz como Vivian eram
conversadores experimentados, e cada vez que o ambiente decaa um
pouco, encarregavam-se de anim-lo comentando pequenas intrigas ou
notcias de Londres.
Ela permaneceu bastante calada, e percebeu que Sabrina tambm
parecia bastante reticente; ao ver que se animava cada vez que se falava de
Londres e da temporada social, lembrou que mencionara que se aborrecia
um pouco vivendo no campo, e sups que devia ser bastante duro estar
casada com um homem muito mais velho e passar a vida enfiada naquele
imvel rural.

326

O jantar lhe pareceu interminvel. Era muito mais formal que os de


Willowmere, e foram servidos pratos e mais pratos. Ela j estava satisfeita
depois do pescado, assim se limitou a brincar desinteressada com o resto da
comida, mas se sentiu orgulhosa ao ver que sabia usar corretamente cada
talher.
Sentiu um grande alvio quando Sabrina se levantou no fim e indicou a
todas que a seguissem para que os cavalheiros pudessem tomar seu porto a
ss. Conduziu-as ao que, em suas prprias palavras, era o salo de
reunies, que era um grande aposento onde existia uma grande mesa
central de mogno e vrias cadeiras e sofs.
Enquanto as demais se sentavam em um dos cantos do salo, pegou-a
pelo brao e disse:
Venha, Mary, vamos dar um passeio comearam a andar pela
sala, e em seguida, olhou-a com um sorriso doce e comentou Me alegra
voltar a ter uma amiga, sinto-me um pouco s sem ningum da minha idade
por perto. agradvel poder falar com algum.
Agrada-me que me considere uma amiga. Estou acostumada a viver
com minhas irms, e me custa imaginar como deve ser horrvel no ter
nenhuma mulher prxima com quem falar.
Espero que no tenha se sentido incomodada durante o jantar.
Absolutamente, foi muito agradvel era mentira, mas Sabrina no
tinha culpa que no tivesse desfrutado do jantar.
O comportamento de Royce enfim, esperava que com o tempo
pudssemos voltar a ser amigos, que acabasse deixando para trs sua
amargura, mas est claro que no assim. Sofreu muito.
Foram amigos? aquelas palavras despertaram sua curiosidade.
Sabrina se virou assombrada, e perguntou:
Ento no sabe? Ningum lhe contou?
O que?
327

Tempos atrs, sir Royce e eu estivemos loucamente apaixonados.


Mary sentiu que desmoronava e ficou olhando-a boquiaberta.
O que?
Sabrina assentiu, e esboou um sorriso nostlgico.
Estvamos muito apaixonados, mas a histria no teve um final feliz.
Tanto meus pais como o conde se negaram a permitir que nos casssemos.
Por que? Quando? Sinto muito, no tinha ideia desejou poder
sumir dali, quase no podia assimilar o que acabava de ouvir. Lutou para
disfarar o quanto afetava estava, porque no queria que Sabrina
percebesse que sentia algo por Royce.
Acho estranho que no tenha sido informada por Charlotte nem por
algum dos criados, foi a fofoca da regio embora a verdade seja que j
aconteceu h muito tempo. No h dvida de que ramos muito jovens,
pode ser que meus pais e o conde tivessem razo; mesmo assim, naquele
momento foi muito doloroso.
O que aconteceu? sabia que senhorita Dalrymple diria que era
uma pergunta muito indiscreta, mas no pde conter sua curiosidade.
O primo de minha me conde e meu pai filho de um baro, assim
a linhagem de minha famlia bastante boa, mas como tnhamos pouco
dinheiro, eu tinha que encontrar um bom partido. Por isso se negaram a
permitir que me casasse com sir Royce.
Mas achei que Royce era
Royce tinha uma fortuna considervel e um sobrenome respeitvel,
mas a situao econmica de meus pais era pssima e necessitavam muito
mais dinheiro; alm disso, lorde Humphrey tambm pretendia que lhe
concedessem minha mo.
Obrigaram-na a casar com ele?
No, no foram to brutais. Mas me proibiram de casar Royce, e no
pude me opor a eles.
328

Mary achava inconcebvel casar com um homem estando apaixonada


por outro, fosse qual fosse a opinio de seus pais, mas mordeu a lngua.
Sabrina deve ter lido seu pensamento, porque soltou um suspiro pesaroso e
acrescentou:
Suponho que te pareo uma covarde, que voc teria feito uso da
famosa rebeldia americana, mas no podia condenar minha famlia runa.
Pode ser que as coisas sejam diferentes em seu pas de origem, mas aqui,
em nosso crculo social, devemos nos casar acatando os desejos da famlia.
Lorde Humphrey um bom homem, e um marido exemplar.
Mary pensou em sua prpria me, e em como se negou a ceder aos
desejos do conde. Estava claro que a rebeldia e a ousadia de uma pessoa
no dependiam de sua nacionalidade, mas sim de sua forma de ser.
No posso lamentar o que fiz continuou falando Sabrina, com os
olhos cheios de lgrimas mas lamento ter feito mal a Royce. Zangou-se
muito comigo, queria que me negasse a acatar os desejos de minha famlia
e que fugisse com ele a Gretna Green, mas era uma loucura o escndalo
teria piorado ainda mais a situao de minha famlia. Preocupava-me que
Royce pudesse causar uma horrvel cena, mas o velho conde e Oliver o
enviaram a um dos imveis que os Talbot tm na Esccia. Tive a esperana
que com o passar do tempo chegasse a me perdoar, que se casasse tambm
e encontrasse a felicidade, mas no se casou.
No, claro que no se casou. Tudo estava claro afinal, a atitude de
Royce fazia sentido um horrvel e desencorajador sentido. Mostrava-se
to frio e inclusive grosseiro com Sabrina porque era muito doloroso t-la
perto, porque tinha partido seu corao. A amou h anos atrs, e de fato,
achava que aquele sentimento jamais se dissipou.
A lamento que sofresse tanto conseguiu dizer com muita
dificuldade. Precisava sair dali, voltar para casa o quanto antes, esconder-se

329

em seu quarto enquanto tentava assimilar tudo aquilo. Como era possvel
que Royce no lhe contasse nada a respeito?
muito amvel, um alvio ter algum a quem contar confidncias
Sabrina lhe deu um afetuoso aperto no brao.
Ela se limitou a esboar um sorriso vago, mas orou para no ter que
escutar nenhuma confidncia a mais; alegrou-se ao ver que Sabrina parecia
notar seu estado de nimo e a levava de volta junto s demais, e se sentou
imediatamente no espao que havia entre Rose e Camellia no sof.
Os cavalheiros chegaram pouco depois e a noite no demorou a chegar a
seu fim, porque era bvio que Royce estava impaciente e nem sequer Fitz
tentou manter viva a conversa. Todo mundo permaneceu silencioso durante
a volta para casa, e Mary fechou os olhos e encostou a cabea no assento
enquanto pensava sobre a conversa com Sabrina.
Repassou tudo o que aconteceu entre ela e Royce, mas sob o prisma do
que acabava de saber. Com razo lhe disse que no pensava em apaixonarse amava a uma mulher inalcanvel, e no faria diferena se casar com
qualquer outra.
Ao menos no aceitou sua proposta de casamento, e isso a reconfortava
um pouco; mesmo assim, no deixava se sentir um forte ressentimento,
porque parecia incrvel que fosse capaz de lhe pedir em casamento sem
contar sobre seu passado com Sabrina. Sim, foi sincero quando disse que
jamais poderia chegar a am-la, mas isso no era o mesmo que admitir que
amasse outra. Certamente nenhuma mulher aceitaria se casar com um
homem que suspirava por outra que no podia ter; obviamente, ela no
tinha nenhum desejo de ter um casamento assim.
Assim que chegaram em casa, desculpou-se dizendo que lhe doa a
cabea e se apressou a subir para seu quarto sem olh-lo nenhuma s vez.
Como no estava disposta a aguentar que Prue demorasse uma eternidade

330

para despi-la, a ajudou a tirar o vestido e lhe disse que cuidaria do cabelo
ela mesma e lhe deu permisso para retirar-se.
Depois de sentar-se diante da penteadeira, tirou as presilhas com tanta
brutalidade que saltaram as lgrimas. Queria chorar, desabafar um pouco e
tirar do peito as emoes que formavam tormentas em seu interior, mas o
pranto se mostrou to ilusrio como o sono, e quando amanheceu ainda
estava se revirando na cama.
Conseguiu dormir poucas horas, e como despertou tarde e j tinha
passado a hora do caf da manh, pediu que trouxessem ch e torradas e
decidiu que no sairia do quarto durante todo o dia. A senhorita Dalrymple
podia protestar at perder a voz, mas se sentia incapaz de ver Royce no
momento.
Pensou em dar uma olhada nas coisas que encontraram nos bas; afinal,
ainda no tinham lido todos os dirios de sua me. Tambm poderia ir ao
quarto de estudos, para ver se encontrava algum livro.
Nenhuma daquelas alternativas despertou seu interesse, mas pensar nos
bas a fez lembrar-se do sto e do montinho de cartas dirigidas a Royce
que encontrou l. Perguntou-se se seriam cartas de amor escritas por
Sabrina, e sentiu um desejo terrvel de subir para l-las.
Sabia que no era correto, que estaria invadindo a privacidade de Royce,
que no devia fazer isso mas parecia muito difcil conter-se, e no pde
deixar de pensar nisso enquanto acabava de tomar o caf da manh e se
vestia; no final, em um intento desesperado de distrair-se, decidiu arrumar a
camisola rasgada que escondeu no ba h pouco mais de uma semana.
Vasculhou sob os lenis at que encontrou a camisola rasgada, e
quando fechou o ba notou de repente algo estranho. Voltou a abri-lo, e
observou com ateno o que havia dentro at que percebeu o que era: a
carteira de couro que guardava os documentos no estava entre os lenis e
a parede do ba.
331

Enfiou a mo e comeou a tentar encontr-la, e inclusive procurou entre


os lenis dobrados se por acaso alguma donzela tivesse afastado para um
lado. Embora tivesse certeza absoluta que a deixou ali, olhou em todas as
gavetas e no fundo do armrio, mas foi em vo.
Colocou a camisola em sua mesa de costura e tocou a campainha para
chamar Prue, que lhe informou que no viu a carteira e procurou nos
mesmos lugares que ela; de fato, inclusive chegou a se deitar no cho para
olhar debaixo da cama.
Depois de tudo, decidiu procurar suas irms, e seguindo o som de suas
risadas, as encontrou na biblioteca do primeiro andar. Parou subitamente ao
v-las sentadas ao redor de uma mesa com Fitz e Royce, e seu olhar se
concentrou imediatamente neste ltimo. Estava to desconcertada pelo
sumio da carteira, que no parou para pensar que poderia encontr-lo.
Sentiu calor, depois frio, e teve a impresso que a lngua ficava presa no
cu da boca. Desejou com todas suas foras no ter atravessado aquela
porta, mas j era muito tarde para voltar.
Quando conseguiu desviar o olhar de Royce, virou-se para Rose e
perguntou:
O que esto fazendo? Onde est a senhorita Dalrymple?
Fitz levou um dedo aos lbios, e a olhou com um brilho travesso nos
olhos.
Shhh conseguimos nos livrar dela.
O primo Fitz est nos ensinando a jogar fara disse Camellia,
sorridente.
Sim, e comeo a pensar que a prima Camellia no foi totalmente
sincera quando me disse que no sabia jogar, porque uma adversria
implacvel indicou com um gesto o montinho de fichas que tinha na sua
frente, e acrescentou Como pode ver, est me levando bancarrota.

332

Sim, bvio que est te arrasando. Espero que no esteja levando


minhas irms pelo mau caminho, acha que a senhorita Dalrymple aprovaria
isto?
Foi Lily quem respondeu.
No sabe ainda? O primo Fitz desbancou Royce no corao de nossa
querida senhorita Dalrymple, tudo o que ele faz lhe parece perfeito.
Sim, estou destroado disse Royce, sorridente No se
preocupe, o fara um jogo totalmente aceitvel para as damas da alta
sociedade.
Mary no se incomodou em responder. Era irritante que seu sorriso
pudesse afet-la tanto apesar do quanto zangada e magoada estava.
Venha jogar, Mary. Podemos acrescentar mais uma pessoa disse
Rose.
No, estou cerzindo fingiu no notar que Royce arqueava uma
sobrancelha com incredulidade.
Espero que no tenha vindo pedir que a ajudemos comentou Lily.
No, estava procurando vocs porque no encontro em nenhuma
parte minha carteira, e pensei que talvez alguma de vocs esteja com ela
ao ver cinco rostos cheios de estranheza, decidiu acrescentar A carteira
que contm nossos documentos.
Para que eu pegaria essa carteira? disse Lily.
No tenho nem ideia porque voc a pegaria, ou qualquer outra
pessoa, mas no sei quem poderia estar com ela.
Est certa que no est no seu quarto? perguntou Royce,
carrancudo.
Sim, Prue e eu olhamos em todos os lugares. No sei onde pode
estar.
Acha que foi roubada? perguntou Fitz.

333

A quem poderia interessar roubar algo assim? S continha a escritura


da granja de meu pai e o recibo da carreta e dos cavalos que vendeu ao
velho senhor McCready. O conde tirou tudo de valor o certificado de
casamento de nossos pais, nossas certides de nascimento, a carta que
mame escreveu e guardou em seu cofre de Londres.
Pode ser que a pessoa que pegou a carteira no soubesse disso
disse Royce.
Esto falando srio? Acham de verdade que a roubaram? Mary
custava a acreditar.
A verdade que parece bastante improvvel que um ladro tenha
entrado na casa e s roubasse isso admitiu Fitz.
Sim, verdade.
A casa estava cheia de coisas de valor. Uma carteira de couro no podia
comparar-se aos candelabros e aos vasos, sem falar dos centros de mesa e
os jogos de ch de prata, ou da caixa de ouro que havia na biblioteca, sobre
o suporte da chamin.
Mesmo assim, tem que ter desaparecido por alguma razo disse
Royce inegvel que nas ltimas semanas aconteceram coisas muito
estranhas. Quando desapareceu?
No sei. Coloquei-a no ba quando chegamos a Willowmere, e no
tornei a prestar ateno. Hoje me dei conta que no estava l por pura
casualidade.
Farei que Bostwick pergunte aos criados, pode ser que algum deles a
tenha visto.
Mary assentiu e comeou a se virar para a porta, mas parou subitamente
quando ouviu a senhorita Dalrymple chamando-as do corredor.
Onde esto, moas? hora de aula de msica!

334

Camellia soltou um gemido, mas tanto suas irms como ela ficaram de
p. Fitz se levantou tambm, e garantiu muito srio que iria assumir toda a
culpa perante a feroz preceptora.
Mary se prontificou a sair atrs deles, mas Royce se levantou nesse
momento e disse:
Mary fica um momento, por favor.
Devo ir para a aula com minhas irms respondeu, sem olh-lo.
Para poder fugir teria que chegar porta antes dele, mas no estava
disposta a rebaixar-se se pondo a correr No tenho nada mais para
acrescentar sobre o assunto da carteira.
Quero falar contigo de outra coisa fechou a porta da biblioteca e
foi at ela.
No acha que isso um pouco inapropriado?
Possivelmente, mas acredito que nenhum dos dois gostaria que
algum ouvisse nossa conversa.
De acordo cruzou os braos, como se assim pudesse conter as
emoes que dominavam seu interior. O nervosismo, a fria, o
ressentimento, a dor e os cimes lutavam por obter a supremacia, e no
queria que Royce os vislumbrasse. Desejou ter ficado em seu quarto Do
que quer falar?
De nosso casamento.
No h nenhum casamento.
Tem que ter. Maldita seja, Mary, enfrente realidade de uma vez.
Sua reputao e seu futuro esto em jogo, tem que se casar comigo.
No me venha com imposies!
Maldita seja, deixa de se comportar assim. O que o que acontece
com voc? Suponho que sabe como afetaria seu bom nome
Ao diabo com meu bom nome! fulminou-o com o olhar, baixou os
braos e fechou as mos em dois punhos apertados J te disse que no
335

penso em me casar com um homem que no me ama e muito menos com


um que est apaixonado por outra mulher!
O que? perguntou, boquiaberto.
Lady Sabrina me contou sua histria ontem noite sentiu uma
dolorosa satisfao ao ver que sua expresso se tornava fria quando
mencionou a outra mulher.
Acredito que foi muito divertido para as duas. O que foi que disse?
Que estavam apaixonados, mas seus pais a proibiram que se casasse
com voc e a empurraram para casar com lorde Humphrey. Que voc quis
que fugissem juntos, mas ela se negou.
Vejo que continua sendo uma mentirosa comentou ele,
ironicamente.
Est negando? No estava apaixonado por ela? perguntou, com o
queixo levantado, enquanto dava um passo para ele.
Estava muito tenso, e seus olhos tinham um brilho estranho; por um
momento, deu a impresso que no responderia, mas de repente deu as
costas e admitiu:
Sim! Sim, estava apaixonado por ela, mas as coisas no foram
exatamente como te contou se virou para olh-la de novo Seus pais
no a proibiram de se casar comigo, a deciso foi dela. Eu lhe parecia um
bom partido, mas o que mais lhe interessava era o dinheiro no, a
verdade que lhe interessavam duas coisas: o dinheiro e a posio social.
Parecia que eu tinha bastante das duas coisas at que lorde Humphrey
comeou a interessar-se por ela, e esteve me dando esperanas at que
conseguiu ca-lo. Assim que a pedi em casamento, me rechaou com
seu doce sorriso e algumas lgrimas, obvio.
Mary sentiu uma pontada de dor ao ouvi-lo, porque o sarcasmo que
transparecia em sua voz demonstrava claramente que a ferida que Sabrina
lhe deixou ainda no estava cicatrizada. Estava claro que ainda a amava.
336

Por isso que sumiu quando veio nos visitar, no ? Por isso no
queria ir jantar na sua casa ontem noite, porque no suporta v-la.
No, no queria v-la; de fato, estaria encantado se no voltasse a vla em toda minha vida, mas no entendo porque isso te interessa.
Pediu-me que me casasse com voc, mas no entende porque me
interessa o que sentiu por ela, que ainda sente? No acha que uma futura
esposa gostaria de saber que est apaixonado por outra mulher? Sua
arrogncia de arrepiar. Nem sequer v uma esposa como uma pessoa, mas
sim como outra posse mais para guardar em algum canto, algo carente de
sentimentos, inteligncia e orgulho.
Isso no verdade! Ficou louca? Jamais fiz qualquer coisa que
indique que penso isso sobre voc, ou de minha futura esposa.
Nesse caso, por que no me falou de Sabrina? Por que no me
confessou que seu corao pertence a ela?
Porque no assim! Maldita seja, est invertendo outra vez minhas
palavras! Admiti que estive apaixonado por ela, mas isso faz doze anos. J
no estou mais.
Tem certeza? O dia que veio nos visitar se sentiu to mal ao lembrar,
ao recordar o que significou para voc, que se embebedou. Foi beber no
botequim, e ento voltou para casa e continuou bebendo atormentado pelas
lembranas da mulher que amou e perdeu.
Fui ao botequim conseguir informaes, e averiguar se algum viu
algum forasteiro no povoado. Bebi porque estava sendo cordial para tentar
surrupiar qualquer informao.
E teve que ser justamente naquela noite, no ? Beijou-me, beijoume porque estava bbado e eu estava ali, disponvel, e ela no! foi
incapaz de continuar, porque no sabia se poderia conter as lgrimas. No
queria que a visse chorar.

337

No! Isso no verdade! deu um longo passo para ela, e a olhou


com olhos cintilantes.
Seriamente? Bebeu muito tentando esquec-la, e ento me usou
como substituta da mulher que deseja realmente.
Se realmente acredita nisso, porque no est em seu juzo perfeito
a agarrou pelos ombros com fora, e admitiu com voz rouca voc
que h semanas est me deixando louco, no v? Penso em voc todas as
noites quando estou na minha cama, voc quem me mantm acordado,
suado, ardendo de desejo at tal ponto que tenho que usar toda a minha
fora de vontade para conter o mpeto de percorrer o corredor e entrar em
seu quarto. Deus do Cu, Mary morro por seus lbios, por seus seios, por
sua suave pele s o que desejo, no posso viver sem eles fechou a
boca, e a olhou com uma mistura de frustrao e desejo.
Ela ficou olhando-o boquiaberta. A paixo declarada de suas palavras a
tinham impactado, deixando-a desarmada.
Maldita seja, Mary, voc tudo o que quero nesta vida! devorou-a
com o olhar durante alguns segundos cheios de tenso, e de repente a
beijou.

338

Captulo 22
Mary estremeceu enquanto lutava para permanecer impassvel, mas a
paixo que a dominou assim que ele a tocou era avassaladora. A boca de
Royce estava devorando-a, lhe exigindo que respondesse, possuindo-a por
completo, e no pde resistir.
Abraou-o com fora, e se apertou contra ele. Estava ansiosa por voltar
a sentir sua fora, seu poder, sua pele firme amoldando-se a seu corpo.
Estremeceu quando comeou a acarici-la, quando aquelas mos
comearam a percorr-la e a descer por suas costas at parar sobre seu
traseiro. As lembranas de quando tinham feito amor se misturavam com as
sensaes que a embargavam nesse momento enquanto apertava suas
ndegas, enquanto a levantava e a marcava a fogo ao apert-la e esfreg-la
contra seu membro ereto, que parecia palpitar de desejo.
Continuou devorando-a com a boca, possuindo-a e penetrando-a em
uma imitao do que queria fazer com seu corpo, e levantou uma mo at
um de seus seios. As sensaes a enlouqueciam, era como se todas e cada
uma de suas terminaes nervosas estivessem flor de pele, prontas para
reagir perante o mais leve movimento.
Deslizou a mo pela parte dianteira do vestido, e afastou com
impacincia o tecido que o impedia de ter acesso a sua pele nua. Ao sentir
seus dedos acariciando um mamilo, Mary acreditou que suas pernas fossem
fraquejar e que se derreteria a seus ps at se transformar em uma poa de
puro desejo, mas ele a tinha segura com o outro brao e a abraava com
firmeza.
Levantou a cabea para olh-la, e depois de um momento eletrizante
soltou um gemido gutural e afundou o rosto em seu pescoo. Foi descendo
339

entre beijos e mordidinhas usando lbios, dente e lngua, e ento pegou um


dos seus seios e cobriu o mamilo com a boca. Comeou a sugar com
firmeza e ternura, a atorment-la com as carcias de sua lngua mida e
quente.
Mary estava cega pela paixo que a dominava, sentia um vazio no mais
profundo de seu ser e queria que ele o enchesse. Queria voltar a viver
aquele glorioso momento em que ele a penetrou e a fez dele, queria t-lo
em seu interior e abraar-se a ele, envolv-lo por completo, sentir pele
contra pele, e estremeceu ante a tenso e o desejo que a envolviam.
Ele comeou a encher de beijos seu colo, e deslizou uma mo entre suas
coxas enquanto sussurrava com voz rouca:
Mary por favor deixa que
Quando comeou a acarici-la com firmeza atravs do tecido, Mary
sentiu que a paixo estava aumentando mais e mais, que subia para uma
exploso de prazer. Estava perdendo a noo do que a rodeava, seu mundo
se fechava concentrando-se naquele desejo enlouquecedor, no xtase que j
estava quase ao seu alcance
Como doce sussurrou ele, com voz gutural Minha doce
Marigold minha esposa.
Ela parou de repente, e a fria realidade a golpeou totalmente. Afastou-se
com brutalidade, e exclamou:
No! o corpo palpitava de desejo e tinha a pele trmula, mas se
obrigou a ignorar aquelas sensaes.
Mary! deu um passo para ela, aturdido, e estendeu as mos.
No retrocedeu rapidamente, e subiu o vestido Pare j, no
pode ganhar todas as discusses assim. J lhe disse que no penso em me
casar com voc se virou para a porta.
No fiz isso parar soltou uma maldio, e foi atrs dela
Maldita seja, Mary, vai se casar comigo!
340

Virou-se de repente para ele, e o fulminou com o olhar.


Se acredita mesmo nisso, porque realmente no me conhece.

Durante os dias seguintes, os dois travaram uma guerra silenciosa que


todo mundo notou e ningum entendeu. Mary inventava uma desculpa e
saia cada vez que ele entrava em um aposento, e quando era inevitvel que
estivessem juntos, como no caso dos jantares, tratavam-se com fria cortesia
e se limitavam a falar o imprescindvel com tom frio e cortante.
Ela no saa para montar a cavalo com os outros, e por sua vez, Royce
saa a trs por quatro da casa com expresso sombria e dava longos e
solitrios passeios a cavalo. Se algum mencionasse a sbita animosidade
que existia entre eles, recebia como resposta um olhar frio e a afirmao
categrica de que no havia nenhum problema. Rose era a nica que sabia
das razes do conflito, mas no disse nenhuma palavra.
A tenso que reinava em Willowmere se acabou vrios dias depois, com
a chegada do conde. A notcia correu como plvora pela casa, e todo
mundo se apressou a ir receb-lo.
Oliver entrou na casa com Pirata pisando seus ps, e quando estava
entregando o casaco e as luvas a um dos lacaios, as quatro irms saram ao
vestbulo acompanhadas da senhorita Dalrymple.
Lily soltou um gritinho de entusiasmo, e exclamou:
Trouxe Pirata!
O co correu para elas, e comeou com seu repertrio de saltos e giros
enquanto latia sem parar.
Tentei deix-lo em Stewkesbury House, mas os empregados me
imploraram que o trouxesse comigo e acabei cedendo. Desde que chegou
na casa quebrou dois abajures, trs vasos e o biombo de uma chamin, sem
falar da quantidade de sapatos que deixou imprestveis ao mordisc-los.
341

No me importei de ficar sem as sapatilhas que tia Euphronia me


presenteou, mas gostava muito de um dos meus pares de botas.
Mary soltou uma gargalhada, e comentou:
Nesse caso, estou surpresa que no tenha dado cabo dele.
Seria incapaz de fazer tal coisa, muito divertido ver Hornsby
tentando esconder as coisas para que no as destroce; de momento, Pirata
demonstrou ser mais astuto que meu valete, e garanto que isso uma
proeza esboou um pequeno sorriso, e se aproximou delas.
Com um simples estalo de dedos conseguiu que o co se sentasse
obedientemente, balanando o rabo sem parar. Depois de saud-las uma
por uma com uma reverncia, virou-se para apertar a mo de Fitz, que
comentou:
Me alegro de te ver, espero que tenha trazido minha calesa s e salva.
Acredito que sou capaz de conduzir uma calesa sem problemas. A
tua tem um bom amortecimento, mas seus cavalos tm tendncia a puxar
para a esquerda.
Nem pensar, certeza que a culpa das mos que os guiavam.
O conde se virou por ltimo para Royce, e apertou sua mo.
Ol, Royce. Alguma novidade?
No, nada novo desde que te enviei aquela carta. Foi uma semana
bastante tranquila.
O conde assentiu, e olhou de novo a suas primas.
Se me desculparem, quero me lavar e tirar de cima o p do caminho.
Nos vemos na hora do ch?
Elas assentiram e deram meia volta contra gosto para prosseguir com
as aulas, mas Royce permaneceu onde estava e disse a seu meio-irmo:
Oliver, poderia falar com voc um momento?
Quando ouviu aquelas palavras, Mary parou e os olhou por cima do
ombro.
342

Quero pedir algo de suma importncia acrescentou Royce, ao ver


que Oliver o olhava um tanto surpreso.
obvio. Vamos a meu escritrio.
Mary os seguiu com o olhar, sem saber o que pensar.

Os dois meio-irmos percorreram o corredor em silncio, mas assim que


entraram no escritrio, Oliver fechou a porta e olhou Royce carrancudo.
O que houve? Disse-me que a semana foi bastante tranquila.
No se trata disso, quero falar sobre outro assunto totalmente
diferente. Veja, que
Ao ver que titubeava e parecia bastante nervoso, Oliver sentiu uma
curiosidade crescente.
Me diga.
Quero te pedir a mo de sua prima em casamento sua prima Mary.
Depois de um longo silncio, Oliver sorriu de orelha a orelha e disse:
Isto fantstico! Sim, claro que tem minha permisso, mas no
entendo como chegaste a esta situao. Acreditava que se
interrompeu ao ouvir que batiam na porta, e gritou com impacincia Um
momento!
Voltou a concentrar-se de novo em Royce, mas quem quer que fosse
comeou a golpear a porta com fora renovada.
Stewkesbury! Sir Royce! Quero falar com vocs!
Mary! sem notar a expresso de apreenso que apareceu no
rosto de seu meio-irmo, Oliver foi abrir sorridente Chegou bem a
tempo, querida prima! Royce estava me dando boa notcia.
Ah, sim? Mary lanou um olhar furioso a Royce.
Pedi a Oliver permisso para me casar com voc disse ele, com
voz firme.
343

Imaginei que era isso quando disse que queria falar a ss com ele
cruzou os braos, e os fulminou com o olhar E suponho que voc lhe
deu permisso, no ?
Sim, claro que sim. Espero que sejam muito felizes disse Oliver,
sorridente.
Certamente seremos, mas separados. No ocorreu a nenhum dos dois
que eu posso opinar sobre isso, no ?
O conde olhou desconcertado para os dois, e no final perguntou:
Ser que falei antes da hora? Dei por certo que Royce j tinha
declarado suas intenes
Sim, deixou muito claro que tem inteno de casar-se comigo, mas
eu respondi o mesmo que vou dizer para voc: no penso em me casar com
ele, nem agora nem nunca. Podem fazer todos os planos que queiram, mas
no me incluam neles sem mais nem menos, deu meia volta e se foi.
Depois de alguns segundos, Oliver se virou para Royce e lhe disse
calmamente:
Parece que seu cortejo deixou bastante a desejar depois de fechar
a porta se aproximou de sua mesa, apoiou-se nela com as pernas estendidas
para frente e os tornozelos cruzados, e se limitou a esperar em silncio.
No me olhe com essa cara zombadora, eu gostaria de te ver tentando
lidar com Mary. a mulher mais teimosa sobre a face da Terra, nega-se a
admitir que casar comigo seria o melhor para ns dois. E se acha pouco,
agora se tornou amiga de Sabrina!
Sabrina? J entendi o sorriso saiu de seu rosto.
No, no entendeu o ver a mistura de dvida e pena que
transparecia no rosto de seu meio-irmo, Royce soltou um suspiro de
exasperado No me venha com essa, Oliver. Isto no tem nada a ver
com Sabrina.
Tem certeza? Sua deciso de se casar me parece bastante sbita.
344

No estou tentando substituir Sabrina por Marigold! Maldita seja,


est to cego como Mary.
J sabe sobre Sabrina?
Conhece a verso deturpada que ela lhe contou. Acredita que Sabrina
e eu estvamos loucamente apaixonados, e que seus pais no permitiram
que nos casssemos. Tentei explicar o que aconteceu realmente e o que
sinto realmente por Sabrina, mas no quis me escutar.
E o que que sente, Royce?
Nada, o que mais quero no ter que aguentar sua presena mais do
que o absolutamente necessrio. Foi uma sorte para mim que me mandasse
para a Esccia antes que pudesse fazer um papel ridculo.
Pois me parece que naquele tempo no pensava assim; de fato, me
lembro que me disse que eu era apenas uma marionete nas mos de meu
av, e um afetado incapaz de sentir paixo e simpatia.
Bem, reafirmo isso, mas a verdade que tinha razo quanto a
Sabrina. Tive muita sorte no me casando com ela.
Oliver o olhou sorridente, e no final perguntou:
Tem certeza que quer se casar com minha prima? Sabe que eu
adoraria, mas no quero que se sinta obrigado. No falava a srio quando
sugeri essa possibilidade, j sabe que te considero parte da famlia
independente de com quem se case.
Sim, sei seus olhares se encontraram, e em seguida desviou o seu
e acrescentou No quero me casar por esse motivo, Oliver. que me
parece razovel, seu av ficaria muito feliz.
Isso no me parece razo suficiente para um casamento.
No vai me passar um sermo cheio de sandices sobre amor e
devoo eterna, no ? Pensei que voc certamente poderia entender o
casamento sobre um enfoque racional. uma boa parceria, e assim Mary
no ter que passar por essa tolice de apresentao na sociedade. mais
345

velha que a maioria das debutantes, e, alm disso, acredito que acabaria
dizendo ou fazendo algo que pareceria imprprio a alguma velha afetada; e,
alm disso, casando-se far o caminho de suas irms mais tranquilo, e sero
aceitas com mais facilidade. Mary e eu vamos formar um casal perfeito, s
tem que deixar de lado sua absurda teimosia.
Oliver arqueou uma sobrancelha, e comentou com ironia:
No entendo como possvel que no tenha sucumbido diante de tais
argumentos.
Aquelas palavras no fizeram efeito nenhum. Royce soltou uma
gargalhada pesarosa, e admitiu:
Sim, j sei que no soube dirigir a situao. No sei por que fui to
tolo, mas que Mary parece ter a capacidade de tirar o pior que h em
mim.
Nesse caso, parece um pouco estranho que queira se casar com ela.
Maldito seja, no penso em te dar mais explicaes! Royce foi
carrancudo para a porta, mas antes de sair, virou-se para olh-lo e disse
com voz determinada vou me casar com ela, no tenha a menor dvida
disso.

Aquela noite, quando os trs cavalheiros se reuniram com as damas no


salo depois do habitual encontro para o porto de depois do jantar, Royce
foi direto para Mary, que estava sentada no sof junto a Lily. Ela se
comportou como se percebesse que estava aproximando-se, mas ao ver que
parava na sua frente no teve outra opo que elevar o olhar para ele
enquanto tentava fingir indiferena.
Ele fez uma reverncia diante elas, e as olhou com um sorriso isento de
frieza e rancor que tinham caracterizado sua expresso durante os ltimos
dias.
346

Venho pedir a sua irm que passeie comigo pelo aposento, Lily.
Acha que vai aceitar?
A jovem soltou uma risadinha antes de responder:
Creio que no posso responder por ela, j sabe que muito
independente.
Deixem de falar como se eu no estivesse aqui, sou capaz de
responder por mim mesma teria ficado satisfeita usando um tom de voz
mais cortante, mas foi incapaz.
Quando Royce estava de mau humor era muito mais fcil trat-lo com
frieza, mas quando sorria assim, com aqueles olhos verdes brilhantes,
sentia mpetos de devolver o sorriso e de fazer o que fosse para manter seu
bom humor.
que me preocupa qual ser sua resposta, e no sou um homem que
goste que ser repudiado.
Sim, isso j sei disse ela, com ironia.
Mesmo assim, devo me arriscar com a esperana de que no pisoteie
meu pobre corao. Gostaria de dar um passeio comigo pelo salo?
Como posso me negar depois de ouvir palavras to eloquentes?
Minha irm me repreenderia sem piedade.
obvio Lily assentiu, e olhou Royce sorridente.
Mary ficou de p, e quando lhe ofereceu seu brao, aceitou-o e
comearam a passear pelo espaoso aposento. Charlotte estava tocando
piano, e suas alegres toadas, que por sorte no tinham nada a ver com as
sombrias e lentas que costumava tocar a senhorita Dalrymple, permitiam
que conversassem sem que ningum os ouvisse, pois mantinham o tom de
voz bastante baixo.
muito ardiloso. Ento, estava com medo que pisoteasse seu pobre
corao, no ? Sabia que Lily ficaria do seu lado.

347

Claro que sim. s vezes me comporto como um tolo, mas na


realidade no sou.
Mary o olhou ao concluir que suas palavras soavam como uma
desculpa, e como ele olhava para frente, aproveitou para observar a curva
de sua mandbula e a bochecha, a linha reta de seu nariz, seus longos
clios sentiu um forte desejo de traar aquele perfil com a ponta de um
dedo, de descer pela testa e o nariz at chegar aos lbios, e se apressou a
afastar o olhar.
Enquanto passeavam, o silncio aumentava. Quando ela disse que
naquele dia o tempo esteve muito bom, ele concordou; quando ele
comentou que era muito melhor que Charlotte tocasse piano em vez da
senhorita Dalrymple, ela assentiu.
No final, quando Mary comeava a perguntar-se se ficariam limitados a
conversas banais durante todo o passeio, ele disse de repente:
No quero que estejamos em guerra.
Eu tampouco.
Sinto falta de nossas conversas.
Eu tambm voltou a olh-lo, e sentiu que seu corao saltava
quando se virou para ela e sorriu.
Espero que me perdoe pelo meu comportamento durante os ltimos
dias, acho que no me dou bem com as decepes.
Ela se limitou a fazer um som vago que no negava nem confirmava
nada, mas estava tentando conter um sorriso.
Percebi que estava te pressionando para obter seu consentimento, e
no era essa minha inteno. No posso te obrigar a aceitar ser minha
esposa, e no quero que minha insistncia acabe te afastando de mim.
Me alegro-me sentiu uma pontada de decepo ao notar que ele
iria deixar de cortej-la.

348

Mesmo dizendo para si mesma que assim era melhor, que no queria
zangar-se com ele nem continuar com aquela contnua animosidade, no
pde evitar sentir uma certa tristeza. Por mais que a desagradasse sua
proposta de casamento por razes prticas, perguntou-se como teria se
sentido sendo sua esposa.
Teve que pigarrear um pouco para limpar a garganta antes de
acrescentar:
Eu gostaria que continussemos sendo amigos.
Estou decidido que seja assim.
Bem, nesse caso me alegro que tivemos essa pequena conversa
olhou a seu redor, e percebeu que j tinham rodeado o salo e estavam
voltando para o sof onde Lily estava sentada Tenho certeza que dentro
de alguns anos se alegrar de ter tomado essa deciso.
Isso espero.
Olhou-o com um sorriso tenso, e comentou:
No resta dvida que se considerar afortunado por no ter se casado
comigo.
No disse que no vou me casar com voc, Mary.
O que? Mas se acabou de me dizer que
Que no vou te obrigar a se casar comigo, mas no disse em nenhum
momento que desisti de torn-la minha esposa parou diante do sof, e se
virou para ela.
Mas, como? Quer dizer
Ele soltou uma gargalhada, e se aproximou um pouco mais para poder
sussurrar no seu ouvido:
H outros mtodos de persuaso, minha querida.
Inclinou-se como despedida enquanto ela permanecia olhando-o
confusa, e depois de beij-la na mo e de lhe lanar um ltimo olhar
ardente, deu meia volta e se afastou.
349

No dia seguinte, quando suas irms saram para montar a cavalo pela
tarde, Mary preferiu ficar em casa. Pensou que o fazia para no ter que
estar perto de Royce, mas no fundo sabia que havia outra razo. No podia
deixar de pensar nas cartas que encontrou no sto, e a noite anterior,
enquanto rolava na cama acordada e pensando no que Royce lhe disse,
constatou que se lesse aquelas cartas saberia com certeza o que Sabrina e
ele tinham significado um para o outro.
Queria saber se Royce era sincero ao dizer que foi apenas um primeiro
amor de juventude, algo j superado h muito tempo ou se como Sabrina
insinuou, foi um grande amor que os marcou para toda a vida; de sua parte,
ela acreditava na segunda hiptese.
Assim que ouviu que suas irms desciam a escada, abriu a porta do seu
quarto com cuidado e colocou a cabea para fora para confirmar que no
havia ningum. Foi rapidamente pelo corredor para a escada traseira, e
subiu at o sto. Encontrou em seguida o ba que procurava, e
permaneceu indecisa durante um longo momento; mesmo assim, por muito
que repetisse a si mesma que no era correto ler as cartas de Royce, sabia
que no voltaria atrs depois de subir at ali, assim soltou um suspiro e
abriu o ba.
Agarrou o punhado de cartas, que estava em cima de tudo, e depois de
desfazer o lao, sentou-se no cho sem preocupar-se com o p e as ps no
colo. Deixou a vela sobre a superfcie plana do ba, pegou a primeira carta
com mos trmulas, e a abriu.
Querido Royce virou, e leu no final Tua para sempre,
Sabrina.

350

Estava claro, Royce tinha guardado os bilhetes e as cartas da Sabrina


pensando em conserv-las para sempre; apesar dos anos passados, em
nenhum momento foi em busca delas para se desfazer.
Lutou para conter as lgrimas, e ao ver que uma das cartas estava escrita
com letra e papel diferentes, deu uma olhada e percebeu que era uma carta
escrita por ele, ficou na dvida se chegou a envi-la ou se Sabrina a tinha
devolvido. Abriu-a pouco a pouco, e comeou a ler.
Minha Deusa:
Ontem fui de novo te visitar, e sua donzela voltou a me dizer que no
podia descer para me receber. Esperei sob sua janela com a esperana que
aparecesse, mas no apareceu. Disse-me que jamais te manteria afastada
de mim por vontade prpria, que seus pais lhe exigiram isso, que eram eles
que te obrigavam a se casar com um homem com idade suficiente para ser
seu pai. Oliver me garantiu que isso no verdade e eu me neguei a
acreditar, mas esta tarde, quando te vi na rua acompanhada somente por
sua donzela e voc me deu as costas, quando se afastou sem me dirigir uma
nica palavra e deixaste meu corao em pedaos, percebi que no era
Oliver quem mentia.
A carta continuava de forma parecida ao longo de vrios pargrafos.
Depois de expressar a dor que sentia pelo anncio das iminentes bodas de
sua amada com lorde Humphrey, Royce iniciava um amargo desabafo
contra a deslealdade de Sabrina.
Acaso no significam nada para ti as promessas que fizemos?
Pergunto-me se mentiu quando me disse que me amava e que se casaria
comigo, ou se foi mais tarde quando decidiu que sua palavra no tinha
valor algum.
A seguir explicava que partiria para a Esccia, como queriam Oliver e o
velho conde, e no final, como se no pudesse se conter, surgiram novas
palavras de amor. Recordava a aparncia de Sabrina quando a viu pela
351

primeira vez, e a descrevia com todo requinte de detalhes. Lembrou o que


conversaram e o que tinham feito, e como acelerava seu corao cada vez
que a via.
Quando as lgrimas a cegaram, fechou os olhos e deixou que descessem
pelo rosto. As palavras de Royce refletiam a paixo e a emoo de um
homem jovem, mas tambm mostravam a profunda convico do amor.
Perguntou-se se algum que tinha amado to profundamente podia chegar a
perder todos aqueles sentimentos, se podia chegar ao extremo de no sentir
nada pela pessoa que tinha conquistado seu corao.
Depois de dobrar a carta com pressa, colocou-a junto s demais e as
amarrou de novo. Sentia-se incapaz de continuar lendo, e desejou no ter
subido ao sto. Agarrou a vela e voltou ao seu quarto, mas logo depois
concluiu que no queria estar a ss com seus pensamentos. Vestiu um de
seus vestidos novos de musselina, e desceu para o primeiro andar para ver
se Charlotte tambm estava desocupada.
Achou que deveria ter ficado em seu quarto quando viu Royce
conversando com Charlotte no p da escada, e perguntou sem pensar:
O que faz aqui? foi consciente do quanto grosseira soava a
pergunta assim que a deixou escapar, e lanou a Charlotte um olhar de
desculpa Perdo, que pensei que estava cavalgando com minhas
irms, Royce.
No, deixei que fossem sozinhas com os lacaios. Eu tinha que falar
com Oliver sobre alguns assuntos de negcios.
Ah.
Tentou inventar alguma desculpa para poder partir, mas Charlotte a
pegou pelo brao e disse:
Venha at a sala de estar conosco, Oliver est l.
Pensou que a tarde ia de mal a pior, e quase no pde sorrir enquanto
Charlotte a conduzia para a pequena sala de estar que havia na parte da
352

frente da casa. No teria mais opo que sentar-se e conversar bobagens


com vrias pessoas, entre elas o homem que no queria ver nesse momento.
Quando entraram, encontraram Fitz detalhando a Oliver as virtudes do
novo grupo de cavalos que estava pensando em comprar.
No comprou um grupo novo no ano passado? perguntou seu
irmo com indolncia.
Sim, obvio, mas que esses so magnficos. Teria que v-los para
entender.
No duvido ao ver que Pirata, que estava deitado ao seu lado,
limitava-se a levantar a cabea e dar um latido ao v-los entrar, Oliver
olhou Mary e comentou Ter que desculpar Pirata, mas samos para
passear e esteve perseguindo vrios esquilos e pardais, portanto, deve estar
muito cansado para te saudar com suas habituais amostras de alegria.
Fitz se virou para Royce, e disse:
Voc viu os cavalos de Parkington, no viu? Acha que vale a pena
pagar o preo que est pedindo por eles?
Sim, se estiver precisando deles se aproximou da chamin, e
apoiou o brao no suporte.
igualzinho a Oliver, no tm jeito. Necessitarei novos cavalos
quando comprar o faetn de bolia alta que tenho em mente.
Outro veculo mais? protestou Oliver, com voz queixosa.
Diz como se tivesse uma frota Fitz levantou uma mo para evitar
que fosse interrompido, e acrescentou E no, no comece a contar como
fez aquela vez com minhas pistolas.
Tanto Oliver como Royce sorriram, e o primeiro disse:
Lembro que naquela ocasio me fez desistir imediatamente.
S foi um olho roxo, e mereceu isso.
Deu um soco em lorde Stewkesbury? Mary estava to atnita, que
no parou para pensar que no era de bom tom interromp-los.
353

Sim, embora naquela poca ainda no tivesse herdado o ttulo. Foi


uma vez que veio de Oxford, era um chato que no deixava de me
atormentar.
Porque voc fazia o que tinha vontade quando Royce e eu no
estvamos acrescentou seu irmo.
Fitz olhou Mary, e disse sorridente:
Estavam ciumentos de mim, porque eu era o favorito do conde.
Antes que seus irmos pudessem comear a contar suas verses da
histria, Bostwick apareceu na porta e anunciou a chegada de lady Vivian
Carlyle, e tanto Charlotte como Mary ficaram de p imediatamente para lhe
dar as boas vindas.
Me desculpe por vir de visita de novo to cedo, Stewkesbury, mas se
Sabrina e eu tivssemos passado mais meia hora juntas, acredito que nesse
momento o cho do salo estaria cheio de sangue.
Oliver ficou de p, e a saudou com uma reverncia formal antes de
responder.
Pode vir a Willowmere sempre que queira, embora esteja convencido
que sua relao com a Sabrina se tornar mais harmoniosa conforme forem
se acostumando de novo uma outra.
Ela se ps a rir.
J sei que voc gosta de manter uma imagem corts, mas lembre de
que mentir pecado. Todos sabem que Sabrina e eu nunca nos demos bem,
no h razo alguma para fingir o contrrio.
Vejo que a mesma de sempre comentou ele secamente.
O mesmo digo disse ela, com outra gargalhada. Olhou Mary, e
acrescentou Lorde Stewkesbury lembra muito bem quando Charlotte e
eu ramos apenas meninas. Ele estava em Oxford, e nos considerava muito
exasperantes. Eu costumava vir frequentemente de visita, porque tinha

354

permisso de meus tios lorde Humphrey e sua primeira esposa. Charlotte


e eu percorramos os corredores de Willowmere correndo e rindo.
E aprontando brincadeiras com todo mundo acrescentou Royce.
Sim, principalmente comigo o rosto do conde suavizou um pouco
com um pequeno sorriso Eram incontrolveis, e Royce as apoiava.
Quem, eu? Era Fitz quem fazia isso, eu era apenas um inocente
que parou de repente, e olhou ao seu redor ouviram isso?
Todo mundo ficou imvel e logo depois se ouviu um grito longnquo, o
som distante de uma voz de mulher. Mary se levantou e foi correndo para a
janela. Conhecia muito bem as vozes de suas irms, e era capaz de
reconhec-las por mais longnquas que soassem.
O que viu ao olhar pela janela a desconcertou. Suas irms e dois lacaios
se aproximavam a cavalo, e apesar de que fosse bvio que elas estavam
gritando algo para a casa, no pareciam estar assustadas; de fato, os cavalos
apenas trotavam. Um dos lacaios montados puxava pelas rdeas um
segundo cavalo sem cavaleiro, e na outra mo segurava uma pistola. Junto
a ele, no mesmo cavalo, estavam Camellia e o segundo lacaio; ela estava
atrs, sem chapu e com o cabelo loiro caindo livre pelas costas, e rodeava
o homem com os braos. Lily e Rose fechavam a marcha, e seguravam uma
pistola cada uma.
Que demnios? Aconteceu algo a Camellia! exclamou Royce,
que se aproximou da janela junto com outros.

355

Captulo 23
Parece que aconteceu algo ao lacaio, Cam est atrs segurando-o
disse Mary, enquanto corria para a porta.
Saiu da casa correndo, e cruzou o gramado com os outros a seguindo.
Quando chegaram entrada, os cavaleiros estavam a poucos metros de
distncia, Camellia exclamou:
Graas a Deus que est aqui, Mary! Que algum me ajude a descer
Teddy, por favor.
O outro lacaio desmontou imediatamente. A palidez de seu rosto
evidenciava ainda mais as sardas que salpicavam seu nariz e suas
bochechas, e quando viu lorde Stewkesbury deu a impresso que estava a
ponto de desmaiar. Tirou a boina de repente e comeou a tagarelar, e
mesmo tendo um sotaque bastante acentuado e estivesse falando
rapidamente, Mary parecia entender que estava se debulhando entre
desculpas e lamentaes.
J basta, Geoff! ordenou o conde, com voz cortante Primeiro
nos ajude a descer Teddy, e depois poder nos contar o que aconteceu.
O lacaio fechou a boca, e seguiu os trs irmos at o cavalo de Camellia.
Depois de pegar o ferido, deitaram-no no cho. Estava com os olhos
fechados, inclusive mais plido que Geoff, e os nicos sinais de vida que
demonstrou at o momento foram alguns gemidos e caretas de dor quando
o tinham descido do cavalo.
Pode-se saber que demnios aconteceu? disse Oliver.
Sinto muito, milord, sinto muito. No o vi chegar, apareceu do nada
e comeou a atirar em ns.

356

Estava torcendo sua boina com nervosismo, mas como falava com
menos rapidez, Mary comeou a entender.
Atiraram em vocs?
No pudemos fazer nada para evitar, juro. Sinto muito, milord.
Pelo amor de Deus! exclamou Camellia exasperada. Passou ao
lado do trmulo Geoff, e disse a Oliver Algum a cavalo atirou, e ento
veio a galope para ns.
Algum dos tiros acertou Teddy?
No, parece que no. No vi sangue.
Tem razo, no est sangrando disse Mary, que tinha se ajoelhado
junto a ele e estava examinando-o com cuidado.
Seu cavalo se agitou com os tiros, e o derrubou. Foi assim que se
machucou acrescentou Camellia.
Rose se encarregou de continuar a narrao.
Camellia desmontou e comeou a atirar com a pistola de Teddy, e o
tipo fugiu.
Tomara estivesse com o rifle, as pistolas no tm suficiente alcance
comentou Camellia, pesarosa Acredito que no cheguei atingi-lo, s
tinha duas balas. Ia segu-lo assim que peguei a pistola de Geoff.
Mas decidimos que era melhor trazer Teddy de volta disse Rose.
Alm disso, necessitvamos as balas que sobraram caso o tipo
decidisse voltar. No tnhamos munio extra, por isso, a pistola de Geoff
era nossa nica defesa.
Sim, a minha est vazia disse Lily Rose e Geoff esto com as
duas que esto carregadas.
A prxima vez que sarmos para cavalgar, deveramos ir todos
armados comentou Camellia.
A prxima vez? Oliver, que estava escutando boquiaberto, franziu
o cenho e disse com voz autoritria No haver uma prxima vez.
357

O que?
No!
Isso no justo!
Silncio! logo que levantou o tom de voz, Oliver conseguiu cessar
os protestos das jovens Poderiam ter sido mortas, esse sujeito pode ter
melhor pontaria na prxima vez.
Parece que no estava apontando para ns disse Rose No o vi
disparar na primeira vez, mas na segunda disparou para o alto. Acredito
que queria nos assustar, pode ser que estivesse tentando nos fazer cair dos
cavalos.
Camellia se apressou a assentir.
Sim, Rose tem razo. Estava muito longe para poder nos atingir com
pistolas, sobretudo tendo em conta que estvamos nos movimentando.
Acredito que estava tentando sequestrar Rose, como da outra vez.
E pensam que vou facilitar para que volte a tentar? perguntou
Oliver.
Se sairmos sempre juntas e armadas
Ele passou a mo pela testa, e depois disse:
Discutiremos isso mais tarde. Geoff, se encarregue de levar os
cavalos ao estbulo e manda um dos lacaios buscar o mdico.
No necessrio disse Mary, que continuava ajoelhada junto ao
ferido recuperou a conscincia e no encontrei nenhum galo, acredito
que no bateu a cabea. Tem um ombro deslocado, acho que desmaiou por
causa da dor.
Com exceo de suas irms, todos outros a olharam boquiabertos; no
final, foi Oliver quem perguntou:
E por que no quer que busquemos o mdico?
Porque no necessrio que percamos tempo esperando por ele
enquanto Teddy continua sofrendo, eu posso voltar a encaix-lo.
358

Claro, era de se esperar disse Royce, em voz baixa.


Levem-no at esse banco a, por favor. Segurem bem seu brao.
Os trs irmos levantaram Teddy com cuidado, e o levaram ao banco de
pedra que estava beira do caminho. Enquanto Royce e Fitz o seguravam
com firmeza, Mary agarrou seu brao com ambas as mos e, sem deixar de
falar em nenhum momento, colocou-se em posio e voltou a encaixar o
brao em seu lugar com um movimento sbito e firme.
Charlotte soltou uma pequena exclamao abafada e desmaiou, mas por
sorte, Vivian estava perto dela e conseguiu segur-la e deit-la com
cuidado no cho.
Podem me dar uma parte de tecido? Tenho que enfaixar seu brao
para imobilizar - Mary deu meia volta, e ao ver sua prima atirada no cho
ficou desconcertada Cus, o que houve com ela?
Acho que desmaiou, sempre foi bastante impressionvel disse
Vivian, sorridente.
Percebo. Parece que Teddy tambm , tem sais aromticos?
No, mas Charlotte ter com certeza. As damas respeitveis quase
nunca viajam sem um pote lanou um olhar de falsa severidade ao
conde, e ordenou No se atreva a fazer algum comentrio sobre o que
isso revela sobre mim, Oliver.
Ele se limitou a arquear as sobrancelhas num gesto que falava por si
mesmo, e ao virar-se para a casa, levantou uma mo e gritou:
Bostwick!
Mary olhou naquela direo, e viu um grupo de serventes observando
atnitos; ao ouvir que o conde o chamava, o mordomo se apressou a
aproximar-se para receber instrues.
Enquanto esperavam que voltasse com todo o necessrio, Oliver se
concentrou em solicitar toda a informao possvel sobre o desconhecido.

359

Viram seu rosto? Era o mesmo homem que tentou sequestrar Rose
nas outras vezes?
Foi Camellia quem respondeu:
Usava uma mscara e um chapu inclinado para frente, portanto, no
pude ver seu rosto, mas percebi que era bem menor que o outro homem.
Tem certeza disso? Estava montado a cavalo, possivelmente te
pareceu diferente por isso.
O olhou como se fosse curto das ideias, e disse com um tom
condescendente:
O outro homem tambm teria parecido corpulento montado a cavalo.
Estou certa que no era o mesmo, me acredite. O de hoje no era maior que
Geoff apontou o lacaio em questo, que estava maravilhado ao ver como
Mary solucionara o problema do ombro deslocado de Teddy.
Mary colocou a mo no brao de Rose, e a afastou um pouco dos outros
antes de sussurrar:
Era Cosmo?
Sua irm encolheu os ombros, e respondeu com voz igualmente baixa:
No sei. Parece que tinha o mesmo tipo fsico, mas no vimos seu
rosto. Poderia ser qualquer um, mas a verdade que estranharia muito que
Cosmo fosse capaz de atacar algum com uma pistola.
Mary assentiu, e como ainda no tinham nenhuma prova que
demonstrasse que seu padrasto tinha algo a ver com tudo aquilo, decidiu
que no era necessrio que Royce e o conde soubessem de sua existncia.
Charlotte j comeava a recuperar a conscincia quando chegaram as
ataduras e os sais aromticos, mas mesmo assim Vivian os colocou debaixo
de seu nariz; enquanto isso, Mary usou as ataduras para imobilizar o brao
de Teddy contra o corpo, e lhe fez tambm uma tipoia. Quando acabou e
deu meia volta, viu que todos estavam observando-a e que Vivian estava

360

com um brao ao redor da cintura de Charlotte, que j estava de p e lhe


perguntou assombrada:
Como sabia o que tinha que fazer?
Onde vivamos nem sempre havia um mdico por perto, e por isso,
se aprendem as coisas mais bsicas.
As mais bsicas? disse Charlotte, com voz estrangulada.
Lady Vivian olhou Mary e suas irms sorridente, com seus claros olhos
verdes brilhando sob a luz do sol, e comentou:
Me alegro muito que vieram para a Inglaterra.
Stewkesbury soltou um bufo muito pouco elegante, e disse:
No estranho virou-se para suas primas, e as olhou muito srio
No vai haver mais passeios a cavalo at que esse louco esteja preso.
Royce, Fitz
Os outros dois assentiram, e retornaram os trs juntos para a casa. As
mulheres os seguiram sem pressa, e ao entrar foram direto para a sala de
estar.
O que vo fazer? perguntou Rose.
Suponho que organizar buscas, Oliver est furioso Charlotte tocou
a campainha para pedir que lhes servissem o ch.
Ah, sim? Como sabe? perguntou Mary.
Vivian se ps a rir.
Se expressasse suas emoes, no seria Oliver. Melhor dizendo: no
seria o conde.
No esperava que se importasse tanto; afinal, apenas nos conhece
comentou Camellia.
Charlotte a olhou surpresa, e disse:
Est claro que no o conhecem. No o faz por afeto no estou
dizendo que no goste de vocs, e tenho certeza que chegar a ter um
grande afeto por vocs quando conhec-las melhor ao ver que no
361

pareciam muito convencidas, acrescentou De qualquer jeito, isso no


interessa. Pertencem famlia Talbot, portanto, tem a responsabilidade de
cuidar de vocs.
O fato que nos tenham atacado um insulto para ele disse
Camellia.
Exato Vivian assentiu Mas, alm disso, isso o faz mais
decidido do que nunca a proteg-las. Apesar do pouco que as conhecem,
esto sob seu amparo e so a famlia dele.
E ningum ameaa sua famlia acrescentou Charlotte.
Entendo, mas algo que no esperava dele.
Asseguro-te que um erro subestim-lo, Mary; afinal, teve o bom
senso de rechaar Sabrina.
Mary se virou para Vivian com os olhos arregalados.
O que?
Perdoa, esqueci por um momento que a tem em alta estima, mas
que me custa muito guardar a opinio que tenho dessa mulher. Suponho
que deveria me limitar a no nome-la, ou a comear meus comentrios
dizendo que a opinio que tenho dela est prejudicada pelo fato que ocupou
o lugar de minha querida e adorvel tia. S estava h trs meses na tumba
quando Sabrina comeou sua campanha para caar meu pobre tio, que
estava aturdido pela dor.
Bem, est claro o que pensa dela comentou Charlotte, com fingida
seriedade.
Sou incapaz de fingir que gosto dela. Na teoria parece mais razovel
dizer que melhor ficar calada que falar mal de algum, mas me parece
melhor alertar os que no a conhecem que a moeda da amizade da Sabrina
enfim, no chegaria ao extremo de dizer que falsa, porque
indubitvel que gosta de estar rodeada de gente que possa admir-la mas

362

no h dvida que acima de tudo uma ferramenta que usa para beneficiarse.
Eu disse que no gostava muito dela comentou Camellia.
No se afastem dela s por causa da minha opinio; como j lhes
disse, no sou imparcial com ela. Mas as aconselho que sejam precavidas
ao entregar sua amizade.
Um lacaio chegou nesse momento com uma bandeja, e a conversa foi
interrompida durante alguns minutos enquanto se dedicavam ao ritual de
servir ch e bolos; mesmo assim, Mary no pde deixar de pensar no que
acabava de ouvir, e quando o lacaio se foi, virou-se para Vivian e disse:
No foi lorde Stewkesbury, e sim Royce, no ? Lady Sabrina me
confessou que Royce e ela se apaixonaram.
Sim, certo que lhe entregou seu corao comentou Charlotte.
Mas Sabrina tentou antes com Oliver disse Vivian Ele era o
herdeiro, e sempre foi um homem muito bonito soltou uma risadinha
antes de admitir sorridente De fato, eu mesma estive encantada por ele.
Charlotte deixou sua xcara no prato, e a olhou atnita.
De verdade? No sabia!
No podia te confessar isso, sua prima. Parecia-me muito rgido e
afetado, mas acredito que uma das razes pelas quais aprontava tanto com
ele era porque queria chamar sua ateno ps-se a rir, e acrescentou
De qualquer maneira, Oliver no quis ter nada a ver com Sabrina, ela
mesma me confessou isso tomou um pouco de ch, e soltou um suspiro
Suponho que chegou o momento de revelar minhas prprias idiotices da
juventude. Aos dezesseis anos ainda era uma moa desajeitada, gordinha e
com um cabelo incontrolvel e ouriado; de fato, parecia que algum tinha
colocado fogo na minha cabea. Senti-me muito adulada quando Sabrina
tentou fazer amizade comigo.

363

Sim, lembro-me dessa poca. Fiquei ciumenta ao ver quanto tempo


passavam juntas comentou Charlotte.
Fui uma tola. No percebia o quanto era estranho que essa moa trs
anos mais velha do que eu e que j tinha sido apresentada na sociedade
quisesse ser minha amiga, a mais bela de toda a regio. Naquele tempo,
ainda no tinha aprendido uma valiosa lio: sempre h gente interessada
em ter amizade com a filha de um duque para tirar algum benefcio; nesse
caso, Sabrina no estava interessada em meu pai, e sim no meu tio. Minha
tia havia falecido pouco antes, e ela ps seu olhar em tio Humphrey.
Utilizou-me como via de entrada na sua casa e foi ganhando sua confiana,
ofereceu-lhe um suave e plido ombro sobre o qual pudesse chorar, e ouvi
dizer que depois lhe ofereceu outras coisas para reconfort-lo e lhe fez
esquecer sua dor; em questo de semanas, deixou plantado sir Royce e se
casou com meu tio fez uma pausa, e soltou um suspiro pesaroso Me
parece que falei mais da conta, vo pensar que sou uma encrenqueira.
Comearam a conversar sobre outros assuntos, mas Mary pouco
participou da conversa. Estava muito ocupada repassando mentalmente
seus encontros com Sabrina, vendo-os sob um novo prisma. Perguntou-se
se quando fazia comentrios de aparente preocupao por elas, quando lhes
dizia que no se sentissem intimidadas nem tivessem medo, na realidade
estava tentando avivar seus temores. Parecia uma ideia um pouco estranha,
mas a verdade era que Sabrina sempre fazia comentrios que as
recordavam que no vestiam roupa adequada, que no tinham boas
maneiras e lhes faltava educao necessria.
Camellia sugeriu que Sabrina as levasse para visitar a mulher do proco
com a esperana de que esta demonstrasse sua desaprovao, e embora
fosse contrria a acreditar que pudesse ser verdade, devia admitir que sua
relutncia era proveniente da dor que sentiria ao constatar que Sabrina
tentava manipul-las.
364

A opinio de Vivian combinava com o que disse Royce, e se tinham


razo, queria dizer que Sabrina tinha mentido ao dizer que se casou com
lorde Humphrey porque seus pais a obrigaram, e que na realidade tinha
dispensado Royce por cobia e para alcanar um maior status social.
Mas apesar da razo que teve para terminar com ele, o resultado era o
mesmo: Royce ficou com o corao partido, e decidiu no voltar a confiar
nem a amar. A carta que ela leu naquela mesma tarde era prova suficiente
disso.
Pouco depois, quando Vivian se disps a partir e ficou de p,
acompanhou-a para at porta principal e disse:
Poderamos falar um momento, Vivian?
obvio. Quer que nos sentemos em um dos bancos de fora? seu
tom de voz corts no deixava transparecer nem a surpresa nem a
curiosidade que se refletia em seus vvidos olhos verdes.
Saram e desceram os degraus da entrada, e Vivian no mostrou
impacincia alguma apesar de que sua carruagem j estava esperando-a.
Limitou-se a fazer um gesto ao lacaio que estava preparado para ajud-la a
subir, e quando estavam sentadas em um dos bancos de pedra que havia
perto da porta principal, virou-se para ela e se limitou a esperar que
comeasse o assunto.
Mary se sentiu um pouco incmoda, e comentou:
Sinto muito, acredito que estou sendo muito atrevida; segundo a
senhorita Dalrymple, um de meus piores defeitos.
No se importe com essa mulher, muito curta das ideias. Nem
sequer entendo porque Stewkesbury a contratou. No tenha receio em me
dizer o que quiser, e se realmente eu considerar um atrevimento, posso me
limitar a no responder.
Isso verdade. O que acontece que no estou acostumada aos
cavalheiros britnicos, e no sei como julgar suas palavras e suas atitudes.
365

Estamos falando de sir Royce?


Como adivinhou? to evidente? colocou a mo no rosto que
ardia.
Vivian soltou uma gargalhada.
No, no se preocupe. Eu gostaria de poder dizer que tenho um olho
especial para este tipo de coisa, mas me pareceu bvio que, se est
preocupada com algo relacionado com um homem e que dois dos trs que
esto aqui so seus primos, fazendo a subtrao s pode ser o homem em
questo.
Mary no pde deixar de rir, e admitiu:
Sim, suponho que bastante bvio. Enfim, ser melhor que no faa
rodeios. Conhece-o muito melhor que eu, e sabe tudo o que houve com
Sabrina. Acha que ser capaz de esquec-la?
Vivian arqueou as sobrancelhas, e perguntou surpresa:
Ainda pensa nela? No me parece assim.
Ele diz que j no a ama, e a verdade que parece que no deseja
estar perto dela; de fato, justamente o contrrio a evita, e fala com muita
dureza sobre ela.
J sei que tem averso a Sabrina, mas
No, no que pense que Royce no deveria estar zangado com ela.
Comecei a reparar que no to sincera como parecia.
Nesse caso, por que se preocupa se ele a detesta? Se sente algo por
ele, isso deveria alegr-la.
Porque o fato que a deteste evidencia um sentimento intenso que no
amor, a no ser o outro lado da moeda. algo que o corri, que
monopoliza suas emoes. Embora seus sentimentos tenham adquirido uma
aparncia rancorosa, ela continua sendo a mulher mais importante do
mundo para ele.

366

Entendo. Preocupa-se que esteja obcecado por ela, que no possa te


amar enquanto ainda estiver consumido pelo que sente por Sabrina, embora
seja fria e rancor.
Exato. Pediu-me que me case com ele, Vivian.
Ah, sim? Isso me parece uma clara indicao de que j superou
Sabrina.
Seria a concluso bvia, mas Royce me deixou muito claro que
jamais vai voltar a se apaixonar, nem por mim nem por nenhuma outra.
Nosso casamento seria um enlace que nos beneficiaria mutuamente de um
ponto de vista prtico, nada mais.
Entendo depois de um breve momento de silncio, acrescentou
Quase todos os meus conhecidos tm um casamento assim; de fato, meus
prprios pais se casaram por convenincia.
Foram felizes?
No sei. Minha me morreu quando eu nasci, e nem meus irmos
mais velhos nem meu pai falam desse assunto. Mas considerando as
fofocas que ouvi, parece que no eram muito felizes.
Meus pais foram felizes, amavam-se de corao. Esse o tipo de
casamento que eu gostaria de ter, mas Royce insiste em me pedir que me
case com ele, e me sinto tentada apesar de saber que s o faz porque um
cavalheiro.
Ah, sim?
Mary corou ao reparar que Vivian adivinharia, ao menos em parte, o que
aconteceu entre Royce e ela, e admitiu:
Sim. S quer fazer isso para proteger minha reputao, mas embora
seja muito amvel de sua parte, no quero ter um casamento assim.
Vivian pegou sua mo, e a olhou nos olhos ao dizer:
Vou ser muito direta: est apaixonada por ele?

367

Ela corou ainda mais. Teria desejado poder mentir, mas era impossvel
diante do olhar penetrante daqueles olhos verdes.
No sei, s vezes acho que sim! admitiu, angustiada
divertido e muito considerado, e embora diga que sou uma ferinha, passa a
impresso que no se importa, e nunca se comporta como se envergonhasse
de mim. Possivelmente seria diferente em pblico.
Parece que um desses homens que se comportam igual em pblico
e no particular.
Gosta de minhas irms, e no contou ao conde toda a verdade sobre
como encontramos Pirata; de fato, no teria contado nada sobre o ocorrido,
mas como ficamos com o co
Sim, teria sido bastante difcil manter em segredo esse co.
E quando vejo Royce, sinto como se o sol entrasse dentro de mim.
Ah.
J sentiu isso alguma vez?
Uma ou duas, at certo ponto.
E isso amor?
No sei se sou a pessoa mais indicada para te responder isso, eu
mesma me perguntei sempre a respeito desse sentimento. H quem me
considere uma mulher fria.
Isso impossvel!
Quando se filha de um duque, acaba-se rechaando uma grande
quantidade de pretendentes; em qualquer caso, acredito que nunca senti o
tipo de amor que seus pais sentiam um pelo outro. Ainda no conheci um
homem capaz de me impulsionar a desafiar a minha famlia, a fugir atravs
de um oceano e a viver sem empregados, importncia social e dinheiro. E
voc, estaria disposta a fazer tudo isso por Royce?

368

Sim sua prpria resposta a surpreendeu Se ele me amasse e


fosse a nica forma de podermos estar juntos sim, acredito que estaria
disposta a fazer. Isso significa que eu o amo?
No sei.
Tambm dever considerar que estou acostumada a viver sem luxos,
assim no seria um grande sacrifcio para mim vacilou por um momento
antes de admitir No quero am-lo.
Seria difcil estar casada com um homem que ama sabendo que ele
no sente o mesmo.
Exato, parece at pior que casar sabendo que nenhum dos dois est
apaixonado. Se amo Royce e ele no me corresponde, estaria me
condenando a uma vida de infelicidade.
Disse que insiste em pedir que se case com ele, verdade?
Sim. Pediu duas vezes e se empenhou em dizer que continuar
insistindo apesar de eu ter recusado, depois me disse que no queria me
obrigar a concordar. Pensei que queria dizer que ia desistir, mas insinuou
que havia outros mtodos de persuaso seu rubor deixou claro quais
eram os outros mtodos que estava pensando.
Segundo minha experincia, posso dizer que uma nica proposta de
casamento considerada suficiente se um cavalheiro estiver fazendo isso
por puro sentido do dever ou da honra. Duvido que uma simples questo de
honra possa levar um homem a expor seu orgulho a uma recusa atrs de
outra, ou a decidir recorrer a outros mtodos de persuaso a olhou
com olhos faiscantes, e ficou de p No sei se o que disse serve de
algo
Sim, foi de grande ajuda. Muito obrigada se despediu dela com
um impulsivo abrao, e a viu partir enquanto analisava a conversa.
Perguntou-se se, como Vivian tinha insinuado, Royce sentia por ela mais

369

do que queria admitir; se no lhe tinha proposto casamento por algo mais
que uma simples questo de convenincia.
No final, soltou um profundo suspiro e voltou a entrar na casa.

Naquela noite jantaram bastante tarde, porque os homens estiveram


rastreando a regio at escurecer.
Vamos encontr-lo, amanh retomaremos a busca disse o conde,
muito srio At que seja capturado, vocs tero que permanecer dentro
da casa.
No! a exclamao foi generalizada.
Queremos ajudar na busca disse Mary.
No diga tolices.
No nenhuma tolice. Quanto mais pessoas colaborem, melhor.
Acha que vou dar a esse tipo outra oportunidade para que as apanhe?
Nem pensar.
S se interessa por Rose recordou Camellia.
Nem pensem em me deixar para trs! exclamou Rose indignada.
No temos certeza que s est interessado nela comentou Royce
Talvez tenha inteno de sequestrar todas, ou primeira que tenha
mo.
D no mesmo, porque no vai pegar nenhuma disse Mary No
estamos querendo sair sozinhas e desarmadas, levaremos pistolas e nos
uniremos a algum dos grupos de busca.
Eu tenho melhor pontaria que Geoff afirmou Camellia.
E se manteve muito mais calma do que ele quando atiraram em ns
disse Lily.
Admito que meus criados no esto acostumados que atirem neles,
mas a partir de hoje estaro preparados para o que for assegurou Oliver.
370

Perfeito, assim nos oferecero mais proteo disse Mary com


calma E como vocs trs tambm viro suponho que tm boa
pontaria, no?
Enquanto Royce sufocava uma gargalhada, o conde arqueou as
sobrancelhas e disse com altivez:
Sim, acredito que temos uma pontaria passvel; de fato, Fitz
considerado um grande atirador.
Nesse caso, Camellia e ele deveriam ir em grupos separados, j que
a que tem melhor pontaria das quatro. Suponho que pensam em se dividir
em vrios grupos, no ?
Depois de observ-la em silncio durante um longo momento, Oliver
lanou um olhar a Royce, que disse com ironia:
No me olhe. Estou h trs semanas lutando com elas, e agora com
voc.
O conde se virou de novo para Mary, mas antes que pudesse articular
uma palavra, ela acrescentou:
No acredita que esse tipo vai nos atacar se formos com vocs trs e
com os lacaios, no acha? E caso o fizesse, no acha que seria capaz de
evitar que nos sequestrasse?
Te encurralou comentou Fitz, com uma gargalhada.
O conde o fulminou com o olhar, mas no final suspirou e acabou
cedendo.
De acordo, vocs ganharam. Tnhamos planejado nos organizar em
trs grupos: o guarda-florestal e os jardineiros iro a p pelo norte, Fitz e
Royce seguiram o rastro de sangue at ali antes de perd-lo. Fitz, Royce e
eu iremos cada um com dois lacaios e uma de vocs Charlotte, suponho
que voc no quer participar, verdade?

371

Nem pensar. Menos mal que Vivian no est aqui, porque certamente
teria me arrastado com vocs respondeu, com um sorriso de orelha a
orelha.
Ele fechou os olhos como se a mera ideia tivesse bastado para faz-lo
estremecer, e comentou:
Graas a Deus que ao menos me livrei disso. Lily, voc vir
comigo e voc tambm Camellia. Espero que sua percia com a pistola
compense minhas carncias. Rose, voc ir com Fitz. Ele o melhor
atirador, e voc parece ser o principal objetivo desse vagabundo. Mary,
voc ir com Royce e seus homens.
Mas Mary fechou a boca ao ver o olhar decidido de seu primo.
Conseguiu que as deixassem participar, e no podia protestar pelo grupo
que escalou para ela; alm disso, Royce e ela tinham combinado uma
trgua, no?
No entendo por que esto tentando sequestrar Rose, impossvel
que esse homem a conhea disse Charlotte No h dvida que
muito bela, mas mesmo assim, parece um pouco desconcertante que
decidisse fazer isso s porque a viu, e que esteja chegando a estes
extremos.
Oliver assentiu antes de admitir:
Parece mais provvel que se trate de um intento para me tirar
dinheiro. No sei por que se concentrou em Rose, muito atraente, mas
acredito que decidiu sequestrar uma de minhas novas primas para pedir um
resgate.
Mary no pde evitar se sentir aliviada ao ouvir aquelas palavras to
razoveis, porque, se fossem certas, a possibilidade que Cosmo estivesse
envolvido em tudo aquilo seria muito remota.
Na manh seguinte, saram muito cedo. Estava convencida que o conde
tinha optado por sair to cedo com a esperana que elas desistissem, mas
372

como no botequim estavam acostumadas a madrugar para comear a


cozinhar e a limpar, no tiveram problema algum em comparecer aos
estbulos na hora marcada.
Ela foi na direo sul junto com dois lacaios e Royce, que foi parando
de vez em quando para inspecionar a regio com uma luneta dobrvel que
levava no bolso. No encontraram rastro algum, e cada vez se sentia mais
convencida que o tipo que atacou suas irms no dia anterior j devia estar
muito longe dali.
Quando pararam de novo, Royce olhou para Beacon Hill, que se via
distante, e comentou:
Agora me ocorreu que seria muito fcil vigiar a casa e a regio l de
cima.
Acha que esse tipo estava l e as viu sair da casa?
Parece bastante lgico. Com uma luneta como esta, poderia estar a
par de tudo o que acontece.
Ser bom subirmos l e dar uma olhada.
Ele vacilou por um instante antes de dizer:
De acordo, mas fique atrs de mim. Prometa-me que me obedecer
sem reclamar e se te disser que se abaixe, ou qualquer outra coisa, obedea
ao v-la franzir o cenho, acrescentou Se no me der sua palavra,
retornarei amanh sozinho para investigar.
De acordo, prometo.
Permaneceu atrs dele enquanto os cavalos subiam pelo caminho que
levava ao topo da colina, e conforme foram aproximando-se pde ver com
mais claridade as runas rodeadas de pedras cadas; ao ver que Royce
segurava as rdeas com a mo esquerda e na direita segurava a pistola
preparada, optou por imit-lo. O topo estava silencioso, e ao virar-se para
olhar paisagem de cima pode ver claramente a casa, os jardins e os campos

373

que os rodeavam; de fato, certamente que com uma luneta seria capaz de
distinguir qualquer um que estivesse na zona.
Depois de desmontar, Royce a ajudou a fazer o mesmo e se
aproximaram de uma rocha plana e baixa que estava perto da beira. Havia
pegadas pelo cho, mas isso no demonstrava que o sequestrador tivesse
estado ali; afinal, outras pessoas da regio costumavam subir ali para
apreciar a paisagem.
Royce apontou a rocha lisa e o cho ao lado, e comentou:
V as marcas? um bom lugar para se deitar e apoiar-se enquanto
olha pela luneta.
Afastaram-se da beira da colina, e foram abrindo caminho entre as
rochas cadas dos muros inferiores.
Sir Royce!
Ao ouvir o grito de um dos lacaios, apressaram-se para encontr-lo em
um canto das runas onde se encontravam dois dos muros parciais. Era
bvio que algum tinha estado ali. No cho havia buracos que formavam
um quadrado, e dentro a areia estava removida e a grama esmagada.
Aqui tinha uma barraca de acampamento e olhe, ali h restos de
uma fogueira Mary apontou para as cinzas negras rodeadas por um
crculo de pedras.
Royce assentiu, e olhou a seu redor com o rosto tenso antes de dizer:
Est claro porque ningum viu um forasteiro no povoado. Estava
acampado aqui, vigiando nossos movimentos.
Olhe! foi rapidamente at um objeto que estava apoiado na
sombra de um dos muros, agarrou-o, e se voltou para mostrar-lhe. Era sua
carteira de couro, a que tinha usado para guardar seus documentos, e que
nesse momento estava vazia a minha carteira!

374

Captulo 24
A descoberta que Royce e Mary fizeram no topo de Beacon Hill causou
sensao na casa. As donzelas mexericavam sobre o assunto nos
corredores, e a senhorita Dalrymple descreveu com detalhes as palpitaes
que lhe tinha causado. Nem sequer a chegada do convite para o baile de
lady Sabrina conseguiu encobrir o fato que algum esteve vigiando
Willowmere. Lorde Stewkesbury decretou que as moas s podiam sair
para cavalgar se fossem acompanhadas de Royce, Fitz ou dele mesmo, e
aumentou o nmero de homens que patrulhavam o permetro de noite e de
dia.
Sinto-me como se estivesse vivendo em um acampamento militar,
por que necessito tambm uma escolta? resmungou Mary, depois de
vrios dias, quando saiu para passear no jardim. Royce estava a seu lado, j
que insistiu em acompanh-la assim que soube de sua inteno.
Est certa que quer confiar sua vida a um simples jardineiro
encarregado de patrulhar a zona?
Bem, me acompanhe se quiser.
Como vou recusar um convite to entusiasmado?
Ela no pde evitar sorrir.
Me perdoe, tentarei ser mais agradvel.
No precisa, j estou acostumado com voc ao ver que ria, sorriu
e acrescentou Assim eu gosto, fazia muito tempo que no ouvia sua
risada como o olhou surpreendida, disse com voz suave Acha que
no reparei? Que no sei que sou a causa de sua infelicidade?
No, Royce, no sua culpa.
375

No diga isso. Sei o que os meus olhos veem, e por que pegou sua
mo, e beijou com ternura Voltaria no tempo e mudaria minhas atitudes
se pudesse, no quero que fique triste.
Mary sentiu que corava, e se apressou a desviar o olhar. O contato de
seus lbios na pele e suas palavras a deixaram nervosa.
No me comportei como um cavalheiro, deixei-me arrastar pelo
desejo que sinto por voc.
Essa no a razo pela qual estou
Triste?
Sim. No escapou de sua mo antes de acrescentar No precisa
se culpar, sou uma mulher adulta que sabia o que fazia. No me seduziu.
E mesmo assim, se arrepende do que fizemos.
Claro que no. No me arrependi nem por um instante, seria
impossvel. Foi corou ainda mais, e acelerou o passo.
Ele se manteve a seu lado, e a puxou pela mo de novo enquanto
caminhavam.
O que ia dizer? Como foi para voc?
Ela prendeu a respirao ao notar que comeava a traar pequenos
crculos no palma de sua mo com o polegar. Era uma carcia lenta e sutil,
apenas um roar, mas bastou para estremec-la.
Ao ver que se dirigiam para as roseiras no pde evitar pensar no
labirinto, que estava bem detrs e no que tinha acontecido l. Recordou
como se beijaram e se acariciaram, o prazer atordoante que sentiu. O
sangue comeou a correr como uma corrente de fogo pelas veias, avivado
pelas lembranas e pelo suave e insistente prazer daquele dedo que
acariciava a mo.
Obrigou-se a soltar-se, e disse com voz firme:
Chega, Royce. Sabe to bem como eu como foi, por que devo admitir
em voz alta?
376

Porque quero ouvir voc dizer isso a agarrou pelo brao para
par-la, insistiu que o encarasse, e deslizou os dedos por seu rosto numa
carcia suave como uma pluma.
Mary foi incapaz de desviar o olhar. Era to fcil se perder naqueles
penetrantes olhos verdes, esquecer-se de tudo e s lembrar-se do prazer que
sentiu em seus braos
Foi demolidor, Royce. Maravilhoso admitiu, com voz rouca.
Ele a olhou com carinho, e as pupilas se expandiram de forma visvel.
Marigold me enfeitiou. to honesta, to carente de artifcios
ao ver que fazia gesto de dar meia volta, agarrou-a pelos braos para det-la
No, no fuja. Para mim tambm foi demolidor e maravilhoso.
Mary conteve o flego. Era consciente do calor daquelas mos que
seguravam seus braos, do som de seu prprio sangue correndo em seus
ouvidos. Perguntou-se se ele percebeu o estremecimento que a percorreu ao
ouvir suas palavras.
No quero perder isso no quero te perder Royce roou sua
tmpora com os lbios, foi baixando at sua mandbula antes de subir para
sua orelha.
Ela sentiu que se derretia por dentro, como cera em contato com uma
chama. Fechou os olhos, e apoiou as mos em seu peito musculoso.
Estremeceu ao sentir seus lbios no pescoo, e endureceram seus mamilos
quando lhe cobriu um seio com a mo.
Quando suas bocas se encontraram, entrou ainda mais sob a sombra da
ramagem e colocou uma mo nas suas costas enquanto apertava o quadril
contra o seu. Ao sentir seu membro rgido contra seu corpo, as lembranas
do que sentiu quanto fizeram amor vieram em sua cabea, e se esfregou
contra ele de forma instintiva.

377

Royce soltou um gemido gutural, e a beijou com uma paixo


devastadora enquanto colocava a mo sob o decote do vestido e comeava
a lhe acariciar a pele.
Ela ansiava entregar-se por completo, se jogar em seus braos e deixarse arrastar de novo por aquele torvelinho de emoes e sensaes, e tentou
recordar por que estava resistindo ao prazer que oferecia. Seria to mal
render-se ao desejo, viver a felicidade e a plenitude que a embargavam
quando ele entrava em seu corpo? Seria to mal pertencer um ao outro de
forma to profunda e completa, que todo o resto deixava de existir por
alguns instantes?
Mas sabia o que aconteceria depois daqueles momentos, era consciente
do vazio que sentiria ao se lembrar que ele no compartilhava daquelas
emoes. Royce a pressionaria ainda mais para que concordasse em casar
com ele, e no teria mais opo que continuar resistindo apesar do quanto
ansiava aceitar o que ele oferecia. Seria uma loucura continuar com aquilo,
seguir por aquele caminho que acabaria levando-a a mais discusses e
infelicidade.
Conseguiu afastar-se dele com um tremendo esforo de vontade, e
perguntou com voz trmula:
est me seduzindo?
Estou tentando te cortejar.
O olhou com ceticismo enquanto tentava ignorar o prazer que a
percorria dos ps a cabea, e procurou mostrar-se firme ao dizer:
De verdade acha que vou me deixar enganar com este suposta
inteno de cortejo? Pensa que sou to crdula para acreditar que realmente
quer se casar comigo?
Mas a pura verdade, claro que quero me casar com voc! abriu
os braos a ambos os lados em um gesto de frustrao.
J sabe o que quero dizer.
378

No, no tenho nem ideia deu um passo para ela, e acrescentou


em voz baixa e ntima Quero te ter na minha cama, e no pode negar
que voc tambm me deseja.
No, no posso negar, mas isso no suficiente para mim.
O que quer que te diga?
Que me ama. Conseguiu engolir as palavras, porque no tinham
nenhum valor se no sassem dele.
No quero que me diga nada deu meia volta, e comeou a afastarse.
Maldita seja! Espere, Mary! exclamou, enquanto se apressava a
segui-la.
Ela parou junto ao muro que separava o jardim superior do inferior, e ao
notar que parava junto a ela, permaneceu com o olhar fixo na paisagem.
J pensou que poderia estar grvida? perguntou, com voz suave
Gostaria que seu filho nascesse fora do casamento?
No, obvio que no. Se fosse o caso, me casaria com voc.
Quando ele se aproximou ainda mais e a olhou com olhos ardentes,
apressou-se a retroceder e colocou mo no seu peito com firmeza para
afast-lo.
Nem pense nisso, no vou permitir que me seduza com o intuito de
me deixar grvida.
Mary, me di que pense to mal de mim.
Ela o olhou com ironia e virou de novo para o jardim, mas parou de
repente e disse em voz baixa e serena:
Royce.
O que? olhou-a carrancudo, j que aquela brusca mudana de
atitude o tinha desconcertado.
H um homem no jardim debaixo da primeira rvore.
Ele ficou imvel, e perguntou:
379

A minha esquerda?
Sim o olhou com os olhos arregalados, e acrescentou Est de
p, nos olhando sem se mover. No consigo ver seu rosto daqui.
Ele assentiu e pegou sua mo. Ao ver como gelada estava, a levou aos
lbios e disse com calma:
No se preocupe. Ande para aquele banco que est alm dos degraus.
Mary obedeceu imediatamente, mas ao ouvir um som surdo e um golpe
seco, virou-se. Vendo que Royce tinha pulado o muro e estava correndo
pelo jardim inferior, desceu os degraus, levantou a saia at os joelhos, e
correu atrs dele a toda velocidade. Tinha perdido de vista o desconhecido,
mas ouviu como abria caminho pelo jardim e entrava no campo.
Royce foi ganhando terreno, e no final se lanou sobre ele e conseguiu
derrub-lo. Caram juntos no cho, e enquanto rolavam lutando e se
esmurrando, Mary parou junto a eles e lutou para recuperar o flego.
Quando estava procurando com o olhar uma pedra ou um ramo para deixar
sem sentidos o intruso, Royce conseguiu coloc-lo de barriga para baixo e
puxou seus braos para trs.
O homem gemeu de dor, deixou de lutar, e disse com um forte sotaque
americano:
Tudo bem, tudo bem, rendo-me.
Royce afrouxou a presso, ficou de p, e o obrigou a levantar-se. Era um
homem jovem com boa aparncia, embora um pouco desajeitado, que tinha
um rosto franco e atraente e as bochechas salpicadas de sardas. Seus olhos
cinza refletiam um olhar limpo e sincero, e seu cabelo curto e ligeiramente
encaracolado tinha o mesmo tom loiro escuro que suas sobrancelhas.
Sam! Sam Treadwell! exclamou Mary, atnita.
Ol, Mary disse ele, com um pequeno sorriso.
Royce a olhou desconcertado, e perguntou:
Conhece-o?
380

Sim, vivamos no mesmo povoado disse, sem deixar de olhar


consternada ao jovem No posso acreditar que fosse capaz de por que
atirou em minhas irms? Por que tentou sequestrar Rose?
Ele a olhou assombrado, e suas seguintes palavras foram desnecessrias.
Por que atirei? Sequestrar... O assombro mudou para preocupao
assim que assimilou o que ouviu Onde est Rose? Est bem?
Est dizendo que no disparou contra as irms de Mary?
perguntou Royce, com voz ameaadora.
Claro que no! Por que iria fazer tal coisa? Mary, pode-se saber o
que est acontecendo?
Se no fez nada de mau, por que demnios fugiu de mim?
Quando o vi correndo para mim, pensei que ia me atacar!
Maldito seja! Royce soltou seu brao e retrocedeu um pouco, mas
continuou vigilante.
Por favor, Mary, me conte de uma vez o que ouve. Rose est bem?
Sim, perfeitamente bem. Algum disparou contra minhas irms
ontem, e ao te ver pensamos que era o culpado.
Sabe que seria incapaz de machucar Rose!
Sim, claro que bom, acreditava que fosse incapaz de fazer isso,
mas no sabia com certeza. O que faz aqui?
Vim ver Rose disse sem mais nem menos, como se fosse o mais
bvio do mundo Assim que soube que partiram sem avisar, parti em
seguida, mas no foi nada fcil segu-las.
Por que estava se escondendo nos jardins? perguntou-lhe Royce,
desconfiado Por que no foi at a porta principal se queria ver Rose?
Desculpe-me, senhor. J sei que o que deveria ter feito, mas no
estava certo de como ela reagiria olhou para Mary com expresso
implorante, e acrescentou Tendo em conta como partiu, temia que
pudesse estar zangada comigo; alm disso, a casa muito imponente.
381

Pensei que, se me mantivesse escondido e me limitasse a esperar, ela sairia


cedo ou tarde e poderamos falar em particular.
Royce suspirou com resignao, e perguntou a Mary:
Suponho que um dos pretendentes de Rose, no ?
Sim, e a verdade que no acredito que seja capaz de narcotizar a
todas e de tentar sequestrar Rose.
Est dizendo que algum tentou algo assim? Sam fechou os
punhos com fora, e seu rosto endureceu Quem foi? Quem est tentando
sequestrar Rose?
No sabemos.
Sam ergueu os ombros, e olhou Royce com expresso decidida.
O tal conde voc?
No, graas a Deus. No se preocupe, vou apresent-lo ao conde de
Stewkesbury imediatamente enquanto retornavam a casa, optou por
andar atrs para certeza que o jovem no tentasse fugir.
Mary se virou para olh-lo, e disse:
No acredito que tente fugir.
Claro que no! Jamais deixaria Rose em perigo! exclamou Sam,
muito ofendido.
Royce ignorou seu protesto, e se limitou a responder a ela.
Eu tampouco acredito, mas no momento no penso em depositar toda
a minha confiana no jovem senhor Treadwell.
Foram vistos chegando em casa, porque para quando entraram pela
porta traseira, Oliver j estava esperando no corredor e Fitz estava atrs
dele, na porta do escritrio.
J vejo que apanhaste algum. Perfeito se limitou a dizer o conde.
No Sam assegurou Mary rapidamente Bom, sim que Sam,
mas no foi ele quem atirou ontem nas minhas irms.

382

Entendo Oliver observou o jovem de cima abaixo, com aquela fria


altivez que enfurecia e intimidava de uma s vez.
Treadwell corou um pouco, mas o encarou com o queixo alto e os
ombros eretos.
Sou Sam Treadwell, senhor, e vim ver
Sam! OH, Sam! Vieste!
Rose tinha descido a escada seguida de suas irms e nesse momento
estava no outro extremo do corredor, olhando Treadwell com um sorriso
deslumbrante e olhos resplandecentes. Aproximou-se correndo e parou
diante dele sem deixar de sorrir, e afundou os dedos em sua saia enquanto o
olhava embevecida.
Rose! ele fez gesto de dar um passo para ela enquanto a observava
encantado, mas parou de repente. Levantou as mos, mas voltou abaix-las
Achei que tinha te perdido para sempre! Estive a ponto de enlouquecer
quando partiu e no soube para onde.
Tivemos que partir rapidamente seu sorriso se apagou um pouco,
e acrescentou Alm disso, voc enfim, no sabia se te importaria que
me fosse.
Sim, j sei que fui um tolo! Deveria ter pedido sua mo, mas
permaneci em silncio porque esperava conseguir que meus pais mudassem
de opinio. Pensei que deixariam de lado suas objees a respeito de sua
famlia assim que chegassem a te conhecer melhor, e
Desculpe um momento devo entender que sua famlia tinha
objees em relao ascendncia de minhas primas? a voz do Oliver
era suave, mas continha um matiz resistente.
Sam e Rose se sobressaltaram ao ouvi-lo e olharam envergonhados ao
redor, como se acabassem de reparar que no estavam sozinhos. Ele
comeou a balbuciar uma resposta, mas Mary se apressou a intervir.

383

Acredito que o que no os agradava era o fato que nossos pais


fossem proprietrios de um botequim e no que no fossem ricos; que me
lembre, so as mesmas razes pelas quais nossos parentes britnicos nos
consideram inferiores.
Stewkesbury a olhou em silncio durante um longo momento, e no final
assentiu e esboou um pequeno sorriso ao dizer:
Touch, prima.
Agradeo sua compreenso, Mary, mas meus pais se equivocaram ao
prejulgar Rose, e eu me equivoquei ao esperar. Deveria ter dito que iria me
casar com ela, com ou sem sua aprovao.
Rose abriu arregalou os olhos, e cobriu a boca com a mo; enquanto
isso, o conde pigarreou com delicadeza e comentou:
No sei o que se usa na Amrica, mas aqui costume pedir ao chefe
da famlia permisso para casar.
um costume muito antiquado protestou Camellia.
Sam assentiu, e disse com muita formalidade:
Tenho inteno de fazer isso, senhor, se me permite falar com voc
em particular.
Quando Stewkesbury assentiu e lhe indicou com um gesto de mo que
passasse ao escritrio, Sam se empertigou ainda mais, alisou o casaco com
um pequeno puxo, e foi para l.
Espera um momento, Sam Treadwell!
A voz de Rose estalou como uma chicotada no corredor, e todos se
voltaram para olh-la atnitos. Tinha o rosto vermelho, e os olhos
faiscavam.
Agora parece que o que mais o preocupa se meu primo concorda
com nosso casamento? comigo que pretende se casar, portanto, deveria
me pedir primeiro!
Mas que o pobre ficou petrificado.
384

que dava por certo que ia dizer sim! cruzou os braos, e lhe
disse Pensou que me tinha segura, que no tinha com o que se
preocupar. Pois eu em seu lugar, me preocuparia menos com a opinio do
conde e mais pelo que Rose Bascombe pensa em fazer! deu meia volta,
e correu em direo escada.
Sam fez gesto de segui-la, mas parou e olhou desconcertado para o
conde, que teve piedade dele e comentou:
Parece que a todos cair bem um gole o conduziu ao escritrio, e
Fitz os seguiu.
Royce se separou da parede que estava apoiado e foi atrs deles, mas ao
passar junto Mary parou. Olhou-a com olhos faiscantes, e sussurrou em
seu ouvido:
Poderamos celebrar um casamento duplo
Nem sequer tenho certeza se vai haver um; de qualquer jeito, nossa
situao muito diferente da de Rose e Sam.
Se partisse para a Amrica, seguiria voc sem pensar duas vezes.
Claro, porque um cabea dura. No o mesmo.
Ele sorriu de orelha a orelha e entrou no escritrio, e Mary subiu para
ver Rose junto com a Camellia e Lily.

Vai casar com Sam Treadwell? Que romntico! disse Lily, assim
que entraram no quarto de Rose.
Neste momento, no tenho nenhum plano a respeito de Sam
Treadwell respondeu, carrancuda, enquanto passeava de um lado ao
outro furiosa De qualquer maneira, no entendo o que tem de romntico
dizer a todo mundo que quer se casar com uma mulher sem dizer nenhuma
palavra a ela.

385

Nisso tem razo Mary fechou a porta a suas costas, e olhou a sua
irm em silncio durante alguns segundos antes de acrescentar Mesmo
assim, o fato que te seguisse atravs de um oceano parece demonstrar que
sente algo muito profundo por voc.
J sei! Senti-me to feliz ao v-lo, que quase o abracei com todas as
minhas foras. Sabe o que sinto por ele, Mary, quanta saudade senti.
Emocionei-me quando admitiu que deveria ter pedido que me casasse com
ele apesar da oposio de seus pais, mas ento deu meia volta para falar
com Oliver primeiro!
Sim, a verdade que parece um pouco revoltante, mas j sabe que
Sam bastante tradicional. No acredito que tivesse inteno de faltar com
o respeito.
Pode ser que no, mas estou cansada que me tratem como se fosse
uma boneca. Cosmo sempre estava me pressionando para que concordasse
em me casar com Egerton Suttersby tanto Lily como ela estremeceram
de uma forma muito expressiva E agora um desconhecido est tentando
me sequestrar, e no sei por que. O conde acredita que somos sua
responsabilidade, e nos obriga a aguentar essa mulher insuportvel que nos
diz o que temos que dizer e pensar, e como temos que nos comportar. E
agora Sam aparece de repente e quer perguntar ao conde se posso me casar
com ele, como se Stewkesbury estivesse no comando do meu corao!
Tem razo, teria que envi-los todos ao diabo disse Camellia.
Tenho a sensao que Sam resolver isso, Rose. Acredito que te ama
de verdade disse Mary E quanto ao resto, tenho um plano para
apanhar o sequestrador.
Srio? Do que se trata? suas trs irms a olharam com
expectativa.
S temos que convencer os homens disse, antes de comear a
explicar.
386

Captulo 25
Para pr o plano em prtica, primeiro tiveram que pedir um favor a
Charlotte, e embora se mostrasse um pouco apreensiva ouvindo o que
queriam fazer, no final concordou em fazer a sua parte, que consistia em
dizer senhorita Dalrymple que naquela noite no seria necessria sua
presena no salo de jantar, porque seria um jantar em famlia; no lhe
custou faz-lo, porque j tinha tanta antipatia quanto Vivian pela aquela
mulher.
Quando as quatro irms desceram para o jantar, surpreenderam-se ao
ver que o conde tinha convidado Sam Treadwell, que assim que viu Rose
chegar se apressou a aproximar-se e comeou a dizer algo em voz baixa e
veemente; ao ver seu rosto corar e seus frequentes sorrisos, Mary acreditou
que o jovem estava sendo mais eloquente.
O jantar transcorreu como de costume at que chegou o momento que as
mulheres se retirassem; em condies normais, Charlotte teria levantado
primeiro para que as outras a seguissem, mas nessa ocasio permaneceu
sentada, tal e como tinham pedido, e Mary tomou a palavra.
Pensamos que ns gostaramos de ficar aqui enquanto vocs
desfrutam de seu porto.
Enquanto os trs cavalheiros britnicos ficaram olhando-a como se
fossem incapazes de entender o que acabavam de ouvir, Sam Treadwell se
limitou a sorrir e a observar seus talheres com a mesma intensidade que
Charlotte.
Desculpe? disse finalmente o conde, com voz carente de inflexo.
Disse que
387

Sim, j te ouvi abriu a boca para dizer algo, mas voltou a fech-la
e se virou para os criados, que ainda no tinham acabado de tirar a mesa; de
fato, no ltimo minuto estavam mostrando-se muito mais lentos Isso
tudo, Bostwick. Depois pode se encarregar disso.
Trago o porto, milord?
No, tenho a impresso ser bom ter a cabea limpa quando os
criados partiram, virou-se para suas primas Agora, me contem o que o
que esto pretendendo?
Foi Mary quem respondeu.
No estamos tentando romper uma tradio sagrada, asseguro isso.
Queramos falar com voc a ss, e nos parece que esse o melhor
momento. Os trs esto aqui, e os criados os deixam desfrutar na solido do
porto e dos puros podem beber e fumar embora estejamos aqui, no nos
incomoda. O que queremos lhes contar nosso plano.
O conde suspirou com resignao, e disse:
De acordo, adiante.
Estamos cansadas que nos vigiem constantemente e de no poder sair
a nenhum lugar, assim que o que ter que fazer capturar o quanto antes o
sujeito que quer sequestrar Rose.
Estou me esforando para isso comentou ele com calma.
Sabemos e agradecemos isso, mas a melhor forma de captur-lo
criar uma armadilha.
O que est dizendo?
Estou dizendo que queremos obrig-lo a sair de seu esconderijo, que
vamos criar uma armadilha e ns seremos a isca.
Nem pensar!
Quando o conde ficou de p com brutalidade, Royce comentou com
ironia:
Deveria ter deixado que Bostwick trouxesse o porto.
388

Como podem pensar sequer que estaria disposto a usar minhas


primas para apanhar um criminoso?
Se pensar nisso, acabar concordando que o mais sensato Mary
se esforou para parecer convincente No vai atirar em ns, o que quer
pegar Rose.
Isso uma loucura, obvio comentou Royce.
No pretendemos enfrent-lo sozinhas. Vocs estariam esperando,
preparados para apanh-lo assim que aparea.
muito perigoso Oliver continuava cortante.
A outra alternativa seria ficar nesta casa pelo resto de nossas vidas,
esperando que esse sujeito volte a aparecer! exclamou Camellia de
repente Quem sabe j partiu, e ns estamos sentadas aqui como tolas.
O que estamos fazendo agora no tem sentido insistiu Mary
Sua proteo o mantm afastado, e isso significa que no poderemos
captur-lo. Cedo ou tarde acabar atacando de novo, mas como no
sabemos nem onde nem quando, no poder organizar tudo para poder
captur-lo.
J tnhamos pensado em criar uma armadilha, mas estava claro que
no funcionaria comentou Royce.
Por que no? ao ver que ele se limitava a olh-la sem responder,
no pde evitar sorrir Vamos ver se adivinho: no funcionaria porque
pensaram em se passar por ns, ou alguma coisa parecida que no
enganaria nem a um menino de trs anos. S cair na armadilha se ns
formos a isca.
Fitz as olhou com o mais encantador de seus sorrisos, e se uniu
discusso.
indubitvel que so muito valentes, queridas primas, mas pensem
em como se sentiria Stewkesbury e no s ele, todos ns se algo sasse
errado e uma de vocs acabasse ferida.
389

A discusso continuou sem que ningum conseguisse se impor, mas em


um certo momento, Royce ficou calado e os olhou pensativo; depois de um
longo momento, pigarreou um pouco e disse:
Tenho uma sugesto, Stewkesbury.
Graas a Deus, espero que funcione.
Acredito que bastante vivel. Sugiro que faa o que elas querem,
que arme a tal armadilha ao ver que Mary se virava para olh-lo pasma,
sorriu e lhe disse Por que est to espantada, minha querida? J te disse
que sou um homem razovel.
Est louco, pode-se saber em que diabos est pensando? Por que iria
expor sequer um plano assim?
As razes so vrias: a primeira que o plano tem sentido, e nos dois
sabemos. Tudo o que Mary disse est certo, podemos atra-lo a uma
situao controlada. A segunda razo que suas primas no vo deixar de
insistir at que d seu brao a torcer, e a terceira e mais importante que, se
no concordar, tentaro sozinhas.
O conde pareceu ficar sem palavras ao ouvir aquilo, e Camellia disse
com calma:
Sir Royce tem razo. Se no quiserem participar, faremos sozinhas.
Mesmo achando que o plano funcionaria muito melhor com sua
ajuda comentou Mary.
Isso chantagem! exclamou Stewkesbury.
Seus olhos cinzas como a prata faiscavam de fria, e estava to rgido,
que por um instante deu a impresso de que perderia o controle. Afastou-se
alguns passos da mesa, retornou novamente, e segurou com fora o encosto
de sua cadeira enquanto olhava com expresso penetrante para Mary at
que no fim disse com voz tensa:

390

De acordo, faremos uma armadilha, mas s se antes chegarmos a um


acordo quanto ao plano e se tanto suas irms como voc me prometerem
que no tentaro fazer nada por sua conta.
De acordo, prometemos isso, mas deve comprometer a no colocar
empecilhos injustificados.
Trato feito depois de sentar-se, perguntou Qual sua proposta?
Em primeiro lugar, temos que ter um lugar para ir, e a ser possvel,
que pudssemos ir a p. Tem que ser um lugar que vocs tenham onde se
esconder.
Depois de trocar um olhar com Fitz e Royce, o conde disse:
O velho moinho.
Sim, bastante pitoresco, assim parecer natural que queiram visitlo comentou Royce uma caminhada um pouco longa, mas no
tanto para que se torne suspeito; alm disso, no se perdero, s tero que
seguir o curso do rio.
Tenho a impresso que pensou em tudo disse Mary.
Ele encolheu de ombros, e admitiu sorridente:
Seria l onde faramos nossa armadilha, se tivssemos conseguido
encontrar um jeito que um de ns pudesse ficar parecido com Rose.
No necessrio que vo as quatro disse Oliver.
Sim, verdade; alm disso, correramos o risco que desistisse ao nos
ver todas, sobre tudo depois do que aconteceu na ltima vez. Iremos Rose e
eu.
Tambm serei necessria protestou Camellia.
J falamos sobre isso, Cam. Pareceremos mais vulnerveis se formos
s as duas, e como foi voc a que sacou a pistola e atirou nele, ser mais
precavido contigo; em todo caso, a que tem melhor pontaria, assim ter
que permanecer escondida e nos guardar as costas.
Ao ouvir aquilo, Oliver se apressou a intervir.
391

Nem pensar, convocarei meu guarda-florestal e alguns de seus


homens. No necessrio que Camellia se arrisque.
A jovem continuou reclamando com veemncia, e Mary fulminou com
o olhar seu primo e disse:
Eu gostaria que pusesse a prova a pontaria de Cam contra a de seus
homens em um concurso de tiro. Certamente ganharia de todos, tanto com
o rifle como com a pistola.
Fitz sorriu encantado.
Magnfica ideia, eu participarei tambm. Poremos alvos a que
distncia prefere que os coloquemos, prima?
No vamos organizar um concurso de tiro, Fitz disse o conde,
com voz cortante.
Alm disso, vi a cara desse vagabundo. Posso reconhec-lo
insistiu Camellia.
Sam olhou os trs cavalheiros, e disse:
Sei que apenas me conhecem, mas posso garantir que Camellia tem
to boa pontaria como qualquer um dos homens de Three Corners. Eu me
ofereo como voluntrio tambm para vigiar s escondidas.
E eu tambm! apressou-se a dizer Lily Quero participar de
algo e sei disparar, embora no tenha to boa pontaria como Camellia; alm
disso, tenho muito boa vista.
O conde soltou um sonoro suspiro, e acabou cedendo.
De acordo, vocs trs se escondero ao longo do caminho, e estaro
alerta se por acaso o sequestrador tentar atacar antes que Rose e Mary
cheguem ao moinho. Royce, Fitz, e eu iremos ao moinho na noite anterior,
e arrumaremos tudo para captur-lo l.
Mas voc tem que estar aqui, primo Oliver disse Mary
Tnhamos pensado em preparar uma cena, algo que chame a ateno do

392

sequestrador ou que os criados possam ouvir, se por acaso um deles est


espionando para ele.
Acha que um de meus empregados um traidor? perguntou,
muito tenso.
No. Bem, digamos que no tenho prova nenhuma, mas parece
possvel.
Tem que admitir que o tipo parece estar muito informado do
paradeiro de suas primas comentou Royce Possivelmente adquiriu
toda a informao espiando da colina, mas
Muito bem, de acordo. O que querem fazer?
Poderamos fingir uma discusso no terrao, em um lugar visvel
para algum que esteja vigiando a casa.
Vergonhoso e escandaloso o que me faltava. De acordo,
fingiremos uma discusso no terrao, vista de todo mundo.
Ento Rose e eu sairemos rumo ao moinho, e o capturaremos.
Claro que sim disse Fitz, sorridente Oua, Oliver, a verdade
que Willowmere muito mais divertido desde a chegada de nossas primas.
No me faz falta tanta diverso.
Oliver foi procurar um mapa do imvel que tinha em seu escritrio, e o
usaram para decidir onde ficariam posicionados e a funo que
desempenhariam; quando acabaram de planejar tudo, jogou a cadeira para
trs e disse:
Bem, j est tudo decidido. Suponho que ser mais prtico que passe
a noite aqui, Treadwell. Farei que providenciem um quarto. Royce e Fitz,
suponho que partiro dentro em breve e passaro a noite no moinho. Os
vigias iro na primeira hora, antes que amanhea ao ver que todos
concordavam, voltou-se para Rose e Mary E a vocs, queridas primas,
verei-as amanh pela manh.

393

Como ningum tinha vontade de ficar na sala de estar conversando


tolices, retiraram-se cedo, mas Mary no sabia como conciliar o sono com
rapidez. Sentou-se para ler depois de colocar a camisola e a bata, mas era
incapaz de concentrar-se nas palavras. No fazia mais nada que no fosse
pensar em Royce, no dia que tinha pela frente, no homem que tinha atirado
em suas irms se perguntou se deveria ter falado com o conde sobre a
existncia de seu padrasto, o que aconteceria se o sequestrador fosse
Cosmo, se no conseguissem peg-lo?
Esboou um sorriso ao lembrar que Royce as tinha apoiado perante o
conde, e se perguntou se Vivian tinha razo ao dizer que seus repetidos
pedidos de casamento no estavam motivados por algo mais que a
obrigao e a honra. Talvez sentisse por ela uma pequena semente de afeto
que se crescesse com o tempo, poderia acabar transformando-se em amor.
Poderia pr em jogo seu futuro inteiro apoiando-se nessa pequena
esperana?
Elevou o olhar para o relgio que havia sobre o suporte da chamin.
No sabia a que hora pensava em partir para o moinho com Fitz, mas no
se despediu dele nem lhe tinha desejado boa sorte. No aconteceria nada de
ruim a ningum, obvio, mas como no pde evitar sentir uma pontada de
inquietao, foi para a porta e olhou com cautela. No ouviu nada nem viu
movimento algum, e ao olhar para o lado viu que sob a porta de Royce se
filtrava luz.
Depois de uma ligeira vacilao, atravessou o corredor correndo nas
pontas dos ps, e depois de lanar um ltimo olhar a seu redor bateu na
porta com cuidado. Entrou assim que o ouviu dar permisso, e ao fechar a
porta atrs de si o viu de costas a ela, procurando algo em uma gaveta, sem
camisa.
Ele se virou ao ouvi-la entrar, e ficou paralisado ao v-la.
394

Mary! seu olhar se iluminou e deu um passo para ela, mas parou
de repente e acrescentou em voz baixa Est louca? O que faz aqui?
cruzou o aposento com rapidez, e parou diante dela.
Eu vim te dizer algo.
Ficou sem flego quando seus olhos se fixaram naquele peito nu. Ao ver
o plo loiro que o cobria em forma de V, e que ia estreitando-se at
converter-se em uma linha que descia por seu estmago e desaparecia sob o
cs das calas, sentiu uma vontade quase irrefrevel de estender a mo e
acarici-lo.
Depois de resmungar uma maldio, lhe deu as costas e se apressou a
vestir uma camisa antes de dizer com voz rouca:
No deveria estar aqui. Se algum te visse, sua reputao ficaria em
migalhas.
Nesse caso teria vencido, porque no ficaria mais opo que me
casar com voc, no ?
Maldita seja, Mary, no estou tentando ganhar nada! Isto no uma
competio! respirou fundo, e passou uma mo pelo cabelo. Passou por
seu lado, e depois de fechar a porta com a chave, virou-se de novo para ela
De acordo, o que quer me dizer? No tenho muito tempo, tenho que me
encontrar l embaixo com Fitz dentro de poucos minutos. E imploro que
fale baixo; se no fizer isso por seu prprio bem, faa-o pelo meu.
Mary pensou nas absurdas ideias romnticas que tinham passado pela
sua cabea pouco antes. Estava claro que no havia necessidade de ter uma
comovedora despedida.
Vim falar sobre o meu padrasto disse com frieza.
Seu o que?
Ela se apressou a contar sobre o segundo casamento de sua me, e como
aquele calhorda tinha pressionado Rose para que se casasse com Egerton
Suttersby, apesar da enorme diferena de idade e de que o detestasse.
395

Acha que seu padrasto tem algo a ver com tudo isto? Foi ele quem
tentou sequestrar Rose?
No, o sequestrador era muito mais jovem e corpulento que ele, mas
que vi ou ao menos, pareceu-me ver Cosmo em Londres. Lembra-se
quando me separei do resto do grupo naquele dia na Torre? Achei que o vi
e fui tentar encontr-lo, mas ento apareceu voc, e se interrompeu de
repente ao recordar o que tinha acontecido quando ele a encontrou, e ao ver
como escureciam seus olhos, reparou que ele estava pensando o mesmo.
Afastou o olhar, e acabou contanto tudo o que a fez pensar que Cosmo
poderia estar envolvido naquele assunto: por um lado, o incidente no
labirinto, e pelo outro, o tamanho e a altura do homem que tinha atirado
recentemente em suas irms.
Por que no contou a Oliver? perguntou finalmente.
Porque no sei com certeza! Cosmo no o nico homem baixinho
do mundo, quem pode dizer que ele? baixou o olhar antes de admitir
Alm disso, tinha medo.
Medo, voc? elevou-lhe o queixo com um dedo, e a olhou
sorridente Como pode ser?
No queria que Stewkesbury soubesse que estamos vinculadas a
algum como Cosmo, no queria que nenhum de vocs soubesse.
No se preocupe, todas as famlias tm uma ou duas ovelhas negras;
alm disso, esse tipo no do seu sangue.
J sei, mas todos nos consideram inapropriadas e vulgares, e ter um
padrasto como Cosmo pioraria ainda mais nossa imagem. Preocupava-nos
que o conde se arrependesse de nos ter aberto as portas de sua casa, e me
dava medo que voc deixou a frase inacabada, e retrocedeu enquanto
desviava o olhar.
Que eu o que? aproximou-se dela e afastou uma mecha de cabelo
do seu rosto.
396

O simples roar de seus dedos bastou para esquent-la. Engoliu com


fora, e disse:
Se afastasse de mim.
Isso algo que no poderia fazer nunca disse, com voz baixa e
tensa Me olhe quando ela obedeceu, acrescentou Jamais me
afastarei de voc, nem te darei as costas.
Suas palavras a estremeceram, e sentiu que as lgrimas enchiam seus
olhos.
Royce aquele calor com o qual j estava se acostumando
comeava a apropriar-se dela. Pensou que era absurdo reagir assim, mas
sentiu que o pulso acelerava e sua respirao ficava alterada.
Minha doce Mary sabe o quanto me afeta? Sabe quanto te desejo?
disse ele, sem deixar de acariciar seu rosto.
Ela foi incapaz de responder; de fato, tendo em conta o que sentia
quando a olhava nos olhos, quase no podia respirar.
No deveria vir ao meu quarto vestida assim seus lbios se
curvaram com sensualidade, e baixou a mo por seu pescoo at o decote
da bata. Colocou os dedos sob a camisola, e comeou a traar a linha de sua
clavcula Deveria partir agora mesmo, quando ainda est em tempo.
No quero partir.
Ele soltou uma pequena gargalhada e se apoderou de seus lbios com
um beijo lento e pausado, como se tivessem todo o tempo do mundo. Era
um beijo que no tinha nada a ver com os frenticos e quase desesperados
de antes. Em vez de abra-la, limitou-se a percorrer com o dedo seus
ombros, o colo e o pescoo enquanto continuava beijando seus lbios.
Mary sentiu que seu corpo inteiro cobrava vida, que sua vagina se
umedecia e um desejo quente se acendia no centro de seu ser. Agarrou os
lados de sua camisa, e o atraiu para si enquanto ficava nas pontas dos ps
para beij-lo. Queria senti-lo enchendo-a de novo, rode-lo com as pernas e
397

mover-se no ritmo de suas investidas. Estava desejando sentir aquela


profunda satisfao, a forma em que seu prprio corpo se amoldava
penetrao de seu membro, naquela onda de prazer.
Me faa tua sussurrou contra seus lbios.
Ainda no. Desta vez vou ser lento e muito, mas muito mais
cuidadoso.
Cumpriu sua palavra com acrscimo. Depois de desabotoar sua bata,
puxou por seus ombros e a deixou cair no cho. Afundou as mos em seu
cabelo e parou para beij-la, em seguida, continuou despindo-a. Tirou sua
camisola por cima da cabea, lanou-a a um lado e a levou nos braos at a
cama, e ento tirou a camisa e as calas sem deixar de olh-la, enquanto ela
se debatia entre o acanhamento e a excitao.
Quando se deitou junto a ela, apoiou-se no cotovelo e comeou a beijla. Seus lbios percorreram seu rosto antes de descer por seu pescoo, e foi
saboreando-a com prazer enquanto sua mo a explorava, acariciava e a
impulsionava a responder. Ela estremeceu e moveu as pernas de forma
instintiva, mas ele seguiu deslizando por seu pescoo com uma lentido
agonizante.
Abriu-lhe as pernas com ternura, e percorreu com os dedos o interior de
suas coxas sem chegar a tocar o centro de seu desejo. Colocou a boca em
um de seus seios e se concentrou nele com fervor, usou lbios, dente e
lngua para aumentar ainda mais sua excitao.
Ela acreditou que iria explodir de prazer, mas descobriu o quanto longe
ainda estava de alcanar o pice da paixo quando ele deslizou uma mo
entre suas pernas. Sacudiu-se ofegante diante daquele ntimo contato, e
gemeu embriagada enquanto ele abria aqueles lbios quentes e midos e a
levava a novas ondas de prazer. Elevou os quadris desesperada, e afundou
os dedos em seu cabelo enquanto o desejo lhe queimava as vsceras.
Me faa sua, Royce.
398

Ele foi incapaz de seguir contendo-se, e a penetrou com uma forte


investida. Ela teve que engolir o grito de satisfao que tentou brotar de
seus lbios, e se agarrou em suas costas suadas enquanto ele se movia em
seu interior. Ouvia sua respirao ofegante no ouvido, estava imersa em seu
aroma e no contato de sua pele, seus corpos estavam fundidos no fogo
ardente de sua mtua paixo.
Quando ele soltou um grito gutural e afundou o rosto em seu pescoo,
abraou-se a ele com braos e pernas. O clmax os envolveu ao mesmo
tempo, e lanou-os naquele maravilhoso reino onde s existiam os dois.
Sorriu quando ele desabou em cima dela, e saboreou o peso de seu
corpo. Queria permanecer assim todo o tempo possvel, imersa naquela
satisfao pura e completa, com o corpo e a mente vazios, conectada a
Royce daquela forma to profunda e primitiva, capaz de acreditar que ali,
nesse preciso momento, amava e era amada.
De repente, algum bateu na porta e ouviram uma voz que disse:
Senhor? Est a, senhor? O senhor Fitz me mandou para verificar se
j est preparado.
Royce resmungou uma maldio em voz baixa, e girou at colocar-se
junto a ela antes de responder.
Sim saiu uma voz baixa e rouca, assim teve que pigarrear um
pouco Sim, diga que j vou.
Quando o criado respondeu e partiu, ele se virou para olh-la e abriu a
boca para dizer algo, mas ela colocou a mo sobre sua boca para impedir
que falasse e lhe disse:
No, por favor, no estrague tudo.
Maldita seja!
Saiu da cama de repente, e recolheu sua roupa apressado; depois de
vesti-la, sentou-se na beirada da cama para colocar as meias e as botas, e se
levantou de novo para cobrir a camisa branca com uma jaqueta escura.
399

Aproximou-se dela, ps as mos em ambos os lados de sua cabea sobre o


travesseiro, e a olhou nos olhos quando disse com voz firme:
Vai se casar comigo, prometo-lhe isso. Casar comigo ou com mais
ningum.
Inclinou-se para lhe dar um ltimo beijo, duro e possessivo, e ento deu
meia volta e se foi.
J sei sussurrou ela, na escurido da habitao J sei.

Mary retornou com cuidado para o seu quarto depois de se vestir e


dormiu um sono inquieto do qual foi despertada depois de vrias horas
quando ouviu que Lily, Camellia e Sam saam de seus respectivos
aposentos. Aproximou-se da porta, e a abriu um pouco para poder dar uma
olhada. Camellia e Lily j tinham passado e pode ouvir seus passos pela
escada, mas Sam ainda estava percorrendo o corredor.
Rose saiu nesse momento de seu quarto, de camisola e com seu cabelo
negro caindo solto sobre os ombros, e quando estendeu os braos para Sam,
ele a abraou com fora e a beijou.
Como no queria se meter naquele momento to ntimo, fechou a porta
com cuidado e retornou sorridente cama. No havia dvida que sua irm
tinha decidido casar-se com Sam.
Horas depois tomou o caf da manh junto com Rose, Oliver, a
senhorita Dalrymple e Charlotte. Embora esta ltima estivesse acostumada
a levantar-se tarde e que no tinha tomado o caf da manh juntas nenhuma
s vez desde sua chegada a Willowmere, nesse dia parecia to acordada
como se fosse pelo meio da tarde, e apesar de ter conseguido no dizer
nada diante dos criados sobre o plano, era bvio que estava a ponto de ter
um ataque de nervos.

400

Por sua vez, estava sem apetite, e embora se obrigasse a comer para
manter as aparncias, deu-se conta que Rose se limitava a brincar com a
comida sem provar nada; apesar das olheiras que contribuam para acentuar
sua aparncia frgil e delicada, ela sabia que eram um sinal de grande
preocupao, porque sua irm estava acostumada a dormir como um tronco
e era muito difcil que algo a impedisse de conciliar o sono. Desejou poder
ter optado por outra de suas irms para que a acompanhasse (Lily, por
exemplo, lhe teria parecido uma grande aventura), mas, por desgraa, Rose
era a pea essencial para que o plano tivesse xito.
Quando se levantaram da mesa, puxou-a pelo brao e sussurrou
sorridente:
Tudo vai dar certo, Rose. Eu vou estar a seu lado, e Sam estar
vigiando por no falar de Camellia, Lily, Royce, e Fitz.
Rose se animou quando a ouviu mencionar Sam, e inclusive chegou a
esboar um pequeno sorriso. Era bvio que para ela o amparo de Sam era o
mais importante, mas para Mary as presenas mais tranquilizadoras eram
Camellia e Royce.
J sei, e estou decidida a ser valente.
O mais difcil foi esperar uma hora mais, como combinaram. Foram se
sentar na sala de estar com Charlotte e a senhorita Dalrymple, mas esta no
demorou a mostrar sua desaprovao pela ausncia de Camellia e Lily, e
Charlotte no fazia nada mais que espremer seu leno sem pronunciar
nenhuma palavra e olhar a acompanhante como se desejasse t-la o mais
longe possvel.
Onde estaro essas duas? disse a senhorita Dalrymple pela quarta
vez, antes de olhar o relgio que havia sobre o suporte da chamin Se
considera uma virtude ser pontual.

401

Talvez no estejam se sentindo bem em seus planos no


considerou que teria que lidar com aquela mulher Possivelmente seja
melhor que transferssemos as aulas para o perodo da tarde.
A senhorita Dalrymple estalou a lngua, e estendeu o dedo indicador em
um gesto condenatrio habitual nela que tirava Mary do srio.
No permita que o mau comportamento de suas irms afete o seu,
senhorita Bascombe.
J basta, senhorita Dalrymple ordenou Charlotte, com aquele tom
de autoridade aristocrtica que sem dvida devia inculcar-se do bero
decidi passar o dia com minhas primas, assim vai ter que transferir suas
aulas at manh. Aconselho-a que passe o resto do dia pensando em algo
mais divertido para as atividades de amanh, porque as de ontem me
pareceram muito aborrecidas.
A julgar pela expresso de seu rosto, qualquer um diria que a preceptora
engoliu um inseto, mas se limitou a assentir e se levantou.
Sim, obvio. Como voc quiser.
Quando saiu da sala, Rose olhou maravilhada para sua prima e
perguntou:
Como conseguiu isso?
Limitei-me a tentar imitar tia Euphronia. No entendo como podem
aguentar essa mulher, Viv tem razo ao dizer que Oliver deveria substitula. Teremos que falar com ele a esse respeito quando todo este assunto
estiver concludo se voltou para olhar o relgio, como fez a senhorita
Dalrymple pouco antes, e acrescentou chegou a hora?
Falta pouco.
Mary ficou de p poucos minutos depois e olhou sua prima, e quando
esta assentiu e saiu para o terrao para a primeira parte da representao,
Rose e ela subiram para pegar seus chapus e as armas que estavam
escondidas. Fitz tinha emprestado uma de sua coleo, uma pistola LePage
402

de bolso surpreendentemente pequena e ligeira, e Rose optou por levar uma


faca porque achava mais til se o sequestrador tentasse agarr-la.
Com os chapus na mo e as armas nos bolsos, desceram de novo e
saram para o terrao, onde estavam Charlotte (que naquelas alturas tinha
transformado o leno em uma bola enrugada) e Oliver (sereno e confiante)
contemplando a paisagem. Pirata no estava nos ps de seu amo, mas nos
degraus, como se vigiasse os jardins em busca de possveis inimigos.
Stewkesbury ficou de p ao v-las sarem, e as saudou com uma
reverncia.
Esto preparadas?
Sim. Poderamos comear conversando um pouco.
obvio olhou para os jardins, e comentou Faz um dia lindo,
no acham? Mas acho que o outono no demorar a chegar.
Deus, Oliver, como pode estar to tranquilo? perguntou Charlotte.
Ele esboou um pequeno sorriso antes de responder:
Tenho que estar, no? Se no for assim, como o tipo vai perceber
quando ficar alterado?
Por acaso se altera alguma vez?
Procuro no me alterar depois de ajeitar os punhos da camisa,
afastou um par de cadeiras para que Rose e Mary se sentassem Suponho
que devo insistir que se sentem, no?
Mary se limitou a olhar as cadeiras sem sentar-se, e respondeu:
Sim, e acredito que ns devemos te comunicar que hoje ns
gostaramos de dar um passeio mais longo apontou para o este, e
acrescentou Soubemos que h um velho moinho, e queremos ir visit-lo.
Devo dizer que no me parece bom, devem pensar no perigo que
espreita disse ele, carrancudo.
E eu devo dizer que nos agradaria muito nos afastar por um tempo da
casa, porque nos sentimos aprisionadas.
403

Sim, por favor Rose olhou suplicante a seu primo.


Charlotte interpretou seu papel com perfeio, limitando-se a presenciar
a suposta discusso, olhando para Oliver e para elas alternadamente.
No, inadmissvel disse Oliver com firmeza.
No entendo por que Mary o olhou com obstinao, levou as
mos aos quadris, e elevou a voz ao acrescentar Nos passamos o dia
enfiadas nesta casa com a senhorita Dalrymple, e nem sequer podemos sair
para montar a cavalo sem guardas. Estamos fartas de sermos prisioneiras
em nosso prprio lar!
O volume foi aumentando conforme a discusso foi adquirindo ritmo. O
conde recordou com detalhe todas as confuses em que elas se colocaram,
e Mary contra-atacou enumerando as numerosas restries que lhes tinham
imposto sem necessidade. Charlotte ficou de p quando a tenso aumentou
e comeou a pedir que se acalmassem, que se sentassem e falassem com
calma, que no se zangassem nem gritassem ao menos ali, a plena vista.
Aquele ambiente to negativo deixou Pirata agitado, que comeou a
saltar entre o conde e as irms, a girar em crculos e a contribuir com seus
latidos gritaria que reinava. Rose lhe pedia de vez em quando que se
calasse, mas como o conde, que era o nico que obedecia, no tentou
tranquiliza-lo em nenhum momento, Mary e ele tiveram que elevar ainda
mais a voz para fazerem-se ouvir por cima dos latidos, e cada vez eram
mais rostos que olhavam com interesse pelas janelas.
No pode nos impedir de ir ao moinho! gritou Mary, enfurecida.
Claro que posso! Stewkesbury deu um murro na mesa, com o que
intensificou ainda mais os latidos do co J disse que no vo ao
moinho, e pronto! Exijo que me obedeam! sem mais nem menos, deu
meia volta e entrou na casa.
Charlotte as olhou com expresso vacilante, e se apressou a segu-lo.

404

Pirata foi atrs deles, mas parou e se virou para olhar s duas irms.
Retornou correndo junto a elas, parou outra vez, deu meia volta, e no final
se deitou no terrao, entre a porta e elas.
Rose e Mary se olharam; por alguma razo, a falsa briga tinha acalmado
seus nervos. Rose a pegou pela mo, e a olhou com falsa ansiedade
enquanto dizia:
Quanto tempo temos que ficar aqui como se estivssemos decidindo
o que fazer? Sinto-me como uma tola.
No muito. Se est nos observando, no podemos nos arriscar que se
aborrea e pense que vamos ficar aqui. Embora, por outro lado, temos que
dar um pouco de tempo para que lhe chegue uma mensagem se que h um
traidor entre os serviais sacudiu as mos de sua irm, deu-lhe as costas,
e exclamou No vou permitir que me d ordens, no meu pai!
No, claro que no Rose a tocou no brao para que voltasse a olhla No tem nenhum direito!
Os criados esto nos olhando? perguntou, em voz baixa.
As janelas esto abarrotadas.
Tambm h alguns jardineiros escondidos entre os arbustos, parece
que j podemos ir; se for necessrio, podemos demorar um pouco pelo
caminho se separou dela, e acrescentou em voz alta No me importo
com o que disse Stewkesbury, vou ao moinho! Fique aqui e obedea suas
ordens se quiser.
No, Mary, espera! Rose se apressou a descer os degraus atrs
dela.
Pirata correu at a beira dos degraus e comeou a latir como um louco, e
ao ver que se afastavam pelo jardim, saiu correndo atrs delas.

405

O primeiro problema era evitar os jardineiros. No havia dvida que


alguns presenciaram a discusso, e embora fosse improvvel que tentassem
det-las, era possvel que decidissem segu-las para tentar proteg-las e isso
arruinaria o plano.
Por sorte, na noite anterior Fitz mostrou a elas um atalho que ele usava
frequentemente quando jovem. Estava bem escondido do resto do jardim, e
atravs dele se alcanava rapidamente o campo lateral. No era o caminho
mais apropriado para chegar ao rio e ao moinho, mas ao menos as manteve
bem afastadas dos jardins. Correram to rpido como puderam, e embora
atraram olhares estranhos dos moos do estbulo, ningum tentou par-las.
Quando desceram por um pequeno caminho paralelo a beira do rio,
sentaram-se em uma rocha para recuperar o flego. Permaneceram alerta se
por acaso algum as tivesse seguido da casa ou dos estbulos, mas no
viram ningum; mesmo assim, logo depois, Pirata apareceu a toda
velocidade e parou diante delas sorridente e movendo o rabo.
No, Pirata! V, volta para a casa!
intil que insista, Mary. Oliver o nico capaz de faz-lo mudar de
opinio.
Enfim, esperemos que o sequestrador no desista ao v-lo. to
pequeno, que parece inofensivo.
Sim, mas as aparncias enganam.
Puseram-se a andar de novo acompanhadas de Pirata, que s vezes se
adiantava para inspecionar o caminho ou se afastava um pouco seguindo
algum rastro antes de retornar correndo junto a elas.
Eu gostaria de saber onde esto escondidos os outros, sentiria-me
mais segura comentou Rose, em voz baixa.
No devemos procur-los com o olhar, muito menos o sequestrador
manteve os olhos fixos no caminho e lanou alguns outros ao rio, que
corria a menos de um metro delas.
406

Enquanto caminhavam em silncio, Mary percebeu que o pior era


manter um passo lento. Tinham que dar tempo para que fosse atrs delas,
mas sua ansiedade aumentava h cada segundo que passava. Aguou o
ouvido para tentar ouvir qualquer som suspeito o rangido de um ramo, o
som de passos, pssaros levantando o voo diante da presena de um
humano mas o nico som que se ouvia era o sussurro da brisa entre as
rvores. O mundo parecia deserto.
Parecia quase doloroso conter a vontade de olhar a seu redor para tentar
localizar os vigias ou o sequestrador. Enfiou as mos nos bolsos, e agarrou
a pequena pistola para sentir-se um pouco mais segura. Queria estar
preparada para sacar a arma assim que ouvissem ou vissem aquele
malfeitor.
Pareceu mais fcil enquanto caminhavam junto ao rio por um prado,
mas quando as rvores e a vegetao comearam a se intensificar, a
estreitar o caminho e a lhes bloquear a viso, sentiu que acelerava seu
corao e que seus nervos estavam no limite. Pensou que ouviu um som
fraco que poderia ser um passo, e no saberia dizer se um sussurro prximo
foi causado por uma pessoa ou se era apenas um animal caminhando pelo
bosque.
Quando o moinho apareceu finalmente diante elas, relaxou um pouco,
embora soubesse que reao no tinha sentido, porque todo mundo achava
que o mais provvel era que o ataque acontecesse naquela zona; ao menos
Fitz e Royce j podiam v-las dali.
As rvores foram aproximando-se cada vez mais do rio, e o bosque
rodeava o velho e escuro moinho de pedra cinzenta coberto de hera.
Estavam to perto, que teve que conter o mpeto de correr para l, quando
notou que Rose acelerava o passo, puxou-a pelo brao.
Sua irm a olhou com um sorriso forado, e disse:
Perdoa.
407

No se preocupe, falta pouco no era bem assim, ainda faltaria


percorrer um longo caminho de volta se o homem no as atacasse nos
prximos minutos.
Pirata se jogou para frente de repente latindo como um louco, e logo
depois, um homem apareceu dos arbustos bem na frente delas.

408

Captulo 26
Rose soltou um grito, e Mary tirou a pistola e disparou. O tiro saiu
muito desviado, e em um abrir e fechar de olhos o homem pegou sua irm e
a levou para as rvores; como tinha segurado seus braos contra o corpo, a
pobre no podia usar a faca que tirou do bolso.
Mary se jogou em suas costas, e o impacto, somado resistncia
frentica de Rose, bastou para faz-la perder o equilbrio e cair de joelhos.
Pegou a pistola, e conseguiu dar um golpe com ela em sua cabea;
enquanto isso, Pirata parou de pular e latir no mesmo momento que o
atacou e enfiou os dentes no tornozelo dele.
O tipo gritou de dor e mandou o co pelos ares com um chute, e ento
girou e empurrou Mary enquanto ficava em p; nesse momento, Rose
conseguiu escapar dele, e se afastou de repente correndo para o moinho.
Ele tentou segui-la, mas quando viu que dois homens se aproximavam
rapidamente e que um deles empunhava duas pistolas, resmungou uma
maldio e fugiu por onde chegou.
Mary se apressou a ficar de p e tentou agarr-lo, e apesar de conseguir
esquiv-la, perdeu tempo e no chegou muito longe, porque Royce se
lanou contra ele e o derrubou. Enquanto rodavam pelo cho, lutando e se
socando, Fitz parou junto a eles e se limitou a contempl-los.
Mary se aproximou dele correndo, e disse:
Pode-se saber o que est fazendo? D um bom golpe na cabea dele!
No quero estragar a festa de Royce.
Pirata parecia compartilhar sua opinio, porque estava correndo como
um louco ao redor dos combatentes enquanto latia com entusiasmo.
409

Pelo amor de Deus! justo quando estava a ponto de intervir com


sua pistola, Royce deu dois ltimos murros que deixaram o sujeito
inconsciente.
Ao v-lo levantar de novo o punho, Fitz ps uma mo no seu ombro e
disse com calma:
J est bom, irmozinho. No gostaria de ter que lev-lo arrastado at
a casa.
Depois de uma ligeira vacilao, Royce assentiu e ficou de p. Virou-se
para Mary sorridente, com vrios cortes na bochecha e no lbio e um
inchao no maxilar, e disse:
No foi um espetculo pugilstico muito brilhante, mas o objetivo foi
alcanado.
Ela se debateu entre jogar-se em seus braos e chorar, e no final optou
por dar meia volta e sair ao encontro de Rose. Abraaram-se com fora
durante um longo momento enquanto a tenso diminua, e ouviram atrs
delas que Fitz e Royce obrigavam o tipo a levantar-se, voltaram-se e viram
que o seguravam entre os dois, levando-o meio arrastado de volta ao atalho.
Pirata estava junto a eles, caminhando muito orgulhoso.
este o homem que as atacou na lagoa? perguntou Fitz.
Tem uma atadura no brao, foi onde Camellia conseguiu atingi-lo
comentou Royce.
No deveria ter vindo atrs dela, eu disse que no acabaria bem.
Ao ouvir o comentrio queixoso do desconhecido, Fitz o olhou e lhe
disse com toda naturalidade:
Pois parece que acertou. Vais poder contar tudo ao conde, ento,
aconselho-o que aproveite o trajeto at a casa para refletir sobre o que vai
fazer. Sabe se a punio para o sequestro a expulso para s colnias,
Royce?
Com certeza que sim, porm antes disso, passar pelo crcere.
410

No sequestrei ningum resmungou o homem.


A verdade que todas suas tentativas foram fracassadas, deveria
mudar de profisso. Mas duvido muito que um juiz se importe que no
tenha alcanado seu objetivo comentou Royce.
Ao ver que o homem lanava um olhar com o olho que no estava
inchado, e que depois olhava de forma suspeita ao seu redor, Fitz negou
com a cabea e disse:
Eu em seu lugar no tentaria fugir. Ficou claro que no to rpido
como meu irmo, e agora no est em condies de correr muito; alm
disso, como pode ver, tenho uma pistola, e para seu azar, sou um excelente
atirador. Apontarei para sua perna, obvio, porque queremos que nos d
algumas respostas e certamente, aconselho-o que v pensando em quais
sero.
O homem olhou para Rose, que carregava um exausto Pirata em seus
braos; ao ver que o co estava sem foras para devolver o olhar e rosnar
ameaadoramente, resmungou:
Maldito co, odeio o campo depois de olhar ao seu redor com
expresso mal-humorada, fixou o olhar em seus ps e se limitou a andar em
silncio.
De repente, ouviram um forte e longo assovio e tambm perceberam
movimento entre os ramos de uma rvore que estava mais para frente.
Apareceram pernas seguidas do corpo de uma pessoa que se inclinou at
pendurar-se dela e se deixou cair at o cho. Era Camellia, vestida com
roupa de homem e com o cabelo preso sob uma boina escura. Carregava
um rifle numa capa de couro que cruzava suas costas, e uma pistola no
cinturo. Olhou-os sorridente, e se apressou a aproximar-se deles.
J vi que o pegaram! Ao v-las caminhando para o moinho com
Pirata nos seus tornozelos, quase gargalhei ao ver a atadura que o

411

desconhecido tinha no brao, exclamou com satisfao Ora! Sabia que


tinha acertado! Mesmo sabendo que desviei um pouco para a direita.
Retomaram ao caminho de volta para a casa, e em seguida viram Sam
aproximando-se correndo.
Ouvi seu assovio disse, quase sem flego, enquanto seus olhos se
centravam imediatamente em Rose.
Ela soltou um gritinho e correu para ele, e quando se abraaram o resto
do grupo passou ao lado discretamente. No demoraram a encontrar
tambm Lily, que saiu de uma moita vestida com um vestido verde escuro
que a ajudava a confundir-se com a vegetao e parecia mais convencional
que o traje de Camellia.
O prisioneiro parecia cada vez mais cabisbaixo conforme apareciam
mais edificaes, e quando chegaram na casa parecia derrotado; mesmo
assim, deu a impresso que acabava de se entregar totalmente quando
entraram no imponente vestbulo de mrmore e percorreram o corredor
entre os retratos dos ancestrais da famlia, que pareciam segui-los com seus
aristocrticos olhares. Chegou um momento em que Fitz e Royce o
seguravam para evitar que fugisse e para ajud-lo a ficar em p
Oliver j sabia que estavam de volta, porque nem sequer se dignou a
levantar o olhar quando entraram no escritrio; depois de observar durante
um longo momento mais os documentos que estavam diante dele, levantou
a cabea finalmente perguntou com atitude fria e depreciativa:
este o indivduo que esteve ameaando minhas primas?
Sim, o agarramos quando atacou senhorita Bascombe e senhorita
Rose.
Foi ela que me atacou na cabea o homem apontou para Mary, e
colocou a mo no galo que ganhou quando Mary bateu nele com a pistola.
Depois que voc agarrou Rose e a atirou no cho a voz do Royce
era fria como o ao Proponho que o levemos s masmorras,
412

Stewkesbury, para que as damas no tenham que suportar sua presena. L


obteremos todas as respostas que necessitamos.
No! No! No fiz nada! No sei de nada!
Estou convencido que essa uma verdade relativa, mas neste caso,
acredito que tem informao que pode me interessar o conde ficou de
p, e disse a Royce No vejo necessidade de espanc-lo, est claro que
j lhe deu uma boa surra.
Isso foi apenas para subjug-lo, nem sequer comecei a castig-lo por
ter causado mal a Mary e a suas irms.
No toquei em um fio de cabelo delas! Bem, at o momento que
me atacaram. E no estava interessado por todas, s me interessava uma.
Ah, sim? Pode saber-se qual delas pretendia prejudicar?
perguntou Oliver, com voz ameaadora.
Nenhuma! No faria mal a nenhuma, eu juro. Se me soltar, prometo
que no farei nada mais. Voltarei para Londres, e no sairei de l disse
com to amarga convico, que era bvio que estava sendo sincero.
No posso deix-lo partir, porque vai direto para o crcere. O que
ainda ser resolvido so os crimes que lhe sero imputados sequestro,
inteno de assassinato
No! No tinha inteno de assassinar ningum!
Sem falar dos delitos menores como agresso e entrada sem
autorizao em uma propriedade alheia continuou dizendo Oliver,
imperturbvel. Mas o que eu disser ao magistrado depender do quanto
voc esteja disposto a me contar.
Contarei tudo o que quiser! O que quer saber?
Quem o contratou?
Como sabe que algum me contratou?
Sim, Oliver, como sabe? disse Camellia.

413

Acha realmente que este indivduo planejaria um sequestro sozinho?


virou-se de novo para ele, e insistiu Comece me dizendo seu nome.
Jamie, senhor. Jamie Randall.
Contrataram-no em Londres?
Sim, ele veio me pedir que seguisse s moas.
Encarregou-o que sequestrasse uma delas?
Sim, a bonita. A morena.
Por que ela em especial?
No tenho ideia, ele se limita a me dar ordens.
E voc tentou em Londres, no ?
Segui-as para ver como era. Tentaria apanh-la depois, mas partiram
antes que tivesse tempo e tive que segu-las.
Quem o contratou?
No sei.
No espera que acredite nisso, no ?
a pura verdade! Ele me d ordens, no tenho ideia de quem seja.
E como o chama quando se dirige a ele?
Senhor.
Stewkesbury no pde evitar esboar um sorriso quase imperceptvel ao
ouvir aquilo, mas se apressou a apag-lo do seu rosto e continuou insistindo
naquela questo de diferentes ngulos, mas sempre obtinha a mesma
resposta: Jamie Randall no sabia como se chamava o homem que o tinha
contratado.
Que aparncia tem? perguntou Royce.
No sei mais velho que eu, e bastante baixinho elevou a mo
altura do ombro, para lhes dar uma ideia aproximada.
Como seu cabelo?
Castanho e fino, meio grisalho.

414

Mary comeou a ficar nervosa, porque aquela descrio encaixava com


Cosmo Glass, e no pde evitar perguntar:
O que pode nos dizer sobre sua maneira de falar, de seu sotaque?
Fala como esses cavalheiros e voc mesmo, ou como ns?
O homem a olhou desconcertado durante alguns segundos antes de
responder:
Tambm no sei suponho que como eles.
Sentiu-se aliviada quando apontou para Fitz e seus irmos, porque
Cosmo tinha um sotaque americano ainda mais acentuado que elas. Vendo
que Royce a olhava com expresso interrogativa, limitou-se a fazer um
sutil gesto de negao com a cabea.
Randall admitiu ento que estiveram acampados nas runas de Beacon
Hill, embora comentasse que lhe pareceu um lugar muito lgubre e que
estava certo de ter ouvido rudos fantasmagricos noite.
Ele passava o tempo todo vigiando com aquela luneta e me avisava
quando deveria sair.
E ele sempre ficava nas runas? perguntou Royce.
s vezes ia se encontrar com algum, mas no me disse quem era.
Sabe se era algum que trabalha nesta casa? perguntou
Stewkesbury com voz cortante. Ao ver que se limitava a negar com a
cabea, insistiu O que pode nos dizer da carteira de couro? Ele a levou
para o acampamento ou voc a roubou?
Eu no roubei nada! Ele trouxe essa tal carteira um dia. No princpio
parecia muito contente, mas ento disse que no bastava, ou algo assim.
Sabe o que foi que fez com os documentos que estavam dentro?
perguntou Royce.
Dobrou-os e os meteu no bolso.
No comentou para que os queria? perguntou Mary.
No, nunca me contava nada.
415

Aquela parecia ser a frase que mais utilizava. O conde seguiu lhe
interrogando, mas como no demorou a perceber que j tinha tirado tudo o
que sabia, acabou chamando seus criados e ordenou que o levassem at o
magistrado.
Quando o levaram, virou-se para os outros e comentou:
No descobrimos grande coisa, mas ao menos conseguimos apanhar
o sequestrador.
E o que faremos sobre o homem que o contratou? Rose continua em
perigo, no ? perguntou Mary, preocupada.
Foi Royce quem respondeu.
No acredito que se encarregue do trabalho pessoalmente, j tentou
uma vez sem xito. Todo mundo concorda que baixinho e magricela,
portanto, deve estar ciente de suas limitaes.
Sim, o mais provvel que tente contratar outra pessoa admitiu
Stewkesbury Contratou Randall em Londres, assim deve ser de l, mas
aqui no ser fcil encontrar um vagabundo disposto a colaborar com um
sequestro.
No esquea que j conta com um cmplice; ao menos, isso o que
parece recordou Camellia Randall disse que ele no entrou na casa
para roubar a carteira.
No posso nem imaginar algum dos nossos nos traindo assim
Stewkesbury olhou Fitz e Royce com o rosto sombrio, e lhes perguntou
O que acham?
No me pareceria possvel antes, mas o dinheiro pode ser muito
convincente disse Royce.
Os lacaios esto h anos trabalhando para mim, a maioria da
regio.
Por que acham que um homem? Parece-me mais provvel que seja
uma das donzelas quando se viraram para olh-la assombrados, Mary
416

acrescentou A pessoa que roubou a carteira passou despercebida, e


mesmo considerando que os lacaios possam ir ao segundo andar
ocasionalmente, so as mulheres que entram e saem dos quartos todo o
tempo. Ningum acharia estranho se umas delas sasse com algo do meu
quarto.
Acha que pode ser Prue ou Junie? perguntou Rose, atnita.
No, a verdade que no acredito que nenhuma das duas possa fazer
isso, nem de fazer algo que pudesse prejudicar Oliver. S acredito que
uma possibilidade a ser considerada.
O conde a olhou pensativo, e no final admitiu:
Sim, tem razo, no devemos descartar nada; de fato, possvel que
o tipo que comanda a operao tenha roubado a carteira pessoalmente,
pode ser que o roubo seja sua ocupao habitual.
Podemos acreditar que as coisas vo se acalmar, ao menos durante
alguns dias comentou Royce.
Estou de acordo. No podemos baixar a guarda, obvio, mas
acredito que o mais provvel que se deu por vencido, e se no for assim,
acho que retornar a Londres para contratar outro vagabundo.
Perfeito; nesse caso, retornarei a Iverley amanh mesmo.
Mary sentiu que desmoronava quando ouviu as palavras de Royce.
Conteve com muita dificuldade a vontade de protestar, mas Lily se
encarregou de expressar com voz queixosa a desiluso que ela teve que
dissimular.
Vai partir? E o baile de lady Sabrina? Achei que iria me tirar para
danar, e agora parece que ficarei abandonada durante todo o baile como
um vaso de flores!
Royce se ps a rir, e disse:

417

Tenho certeza que muitos cavalheiros vo te tirar para danar Lily;


de qualquer maneira, prometo retornar antes do baile, por isso, peo a todas
que me guardem uma valsa.
O rosto do conde permanecia to inescrutvel como sempre, mas ao
olhar Fitz e ver que no parecia surpreso pela sbita deciso de Royce,
Mary reparou que eles j sabiam que pensava em partir. Disse a seus meioirmos e no se incomodou em avisar a ela.
Como no queria que visse sua dor, limitou-se a dizer com falsa
indiferena:
Espero que tenha uma boa viagem. E agora tero que me desculpar,
mas vou subir ao meu quarto. Foi um dia exaustivo.
Todos concordaram e decidiram retirar-se tambm. Ela se esforou para
no olhar Royce ao sair do escritrio, e no se virou nenhuma s vez
enquanto se dirigia para a escada ladeada por Camellia e Lily.

Apesar do muito que Mary se esforou por fingir que no notava a


ausncia de Royce, o certo era que Willowmere parecia muito vazio sem
ele. Pensou que deveria se acostumar com sua ausncia, porque ele
acabaria rendendo-se e aceitando que no estava disposta a aceitar sua
proposta de casamento. Sim, era melhor habituar-se o quanto antes,
aproveitando o ambiente de excitao que reinava em Willowmere graas
notcia que Rose e Sam Treadwell estavam prometidos.
Sam voltou a me pedir ontem noite que me casasse com ele, e no
podem nem imaginar como foi doce disse Rose a suas irms no dia
seguinte. Estavam em seu quarto, apinhadas a seu redor enquanto a
escutavam entusiasmadas Me disse que eu era a nica pessoa que lhe
importava, e que s pediu minha mo ao primo Oliver porque queria fazer

418

tudo corretamente. Fui incapaz de continuar zangada com ele, e disse que
sim. Olhem o anel que me deu, disse que faz meses que o comprou.
O que lhe disse Stewkesbury? Perguntou-lhe quais eram suas
perspectivas de futuro e se podia te sustentar?
Sim, mas Sam conseguiu convenc-lo que poderia me manter mesmo
se seu pai o deserdar por casar-se comigo por certo, Sam comentou que
nosso primo pareceu incomodado com o fato que seus pais no me
consideram bastante boa para ele. Sam est h anos economizando e quer
abrir uma empresa de extrao; parece que descobriram carvo no oeste, e
pensa em ajudar a extra-lo. O conde ficou impressionado com sua
segurana e sua viso para os negcios, e ainda tem mais vai me
conceder um dote!
Um dote? Que medieval comentou Camellia.
Parece que obrigatrio nos crculos que vivemos agora, o primo
Oliver me explicou pessoalmente. Disse que era justo, considerando que o
av excluiu mame de seu testamento. Os proclamas sero lidos neste
domingo e no seguinte, e ento j poderemos nos casar. Sei que muito
precipitado e terei que usar um dos vestidos que Charlotte nos trouxe e Sam
quer retornar o quanto antes aos Estados Unidos, e eu estou desejando me
casar com ele.
normal Mary a rodeou com um brao num gesto cheio de
carinho.
No pode partir, vamos sentir muitas saudades! Quer retornar
realmente? Lily estava horrorizada.
Sim, com toda minha alma. A Amrica o meu lar e sinto falta de
suas paisagens, do ambiente que se respira. Aqui tudo muito formal e no
suporto ter os criados ao meu redor o tempo todo, encarregando-se de
minhas tarefas.
Lily levantou os braos, e caiu de costas na cama antes de dizer:
419

Pois eu adoro! Pensem nas roupas, e em todas as festas olhou a


suas irms, e soltou um suspiro Sim, j sei que sou a nica que desfruta
dessas coisas.
No, eu tambm gosto de viver aqui as palavras de Camellia
surpreenderam a todas Admito que algumas vezes as pessoas se
comportam de forma muito estranha, mas as odiosas aulas com a senhorita
Dalrymple acabaro cedo ou tarde, e eu adoro os cavalos e cavalgar. Vivian
quer que eu a ensine a atirar, e Fitz me prometeu que vamos praticar juntos,
e que vai me ensinar a usar arco e flecha e a jogar crquete. Eu gosto dele,
como de Charlotte, Royce, e Vivian; de fato, acredito que inclusive comeo
a gostar do primo Oliver.
Mary assentiu, porque tambm gostava de viver ali mais do que
esperava. A nica nota discordante era o vazio que sentia pela ausncia de
Royce. Olhou Rose sorridente, e a abraou antes de dizer:
Sentiremos sua falta, mas queremos que seja feliz.
Serei, prometo-lhes que serei.
Tem que nos mandar uma carta por semana pelo menos, para nos
contar tudo Lily se levantou da cama, e rodeou suas irms com os
braos.
Camellia se uniu ao grupo e permaneceram abraadas durante um longo
momento, conscientes da grande mudana que se aproximava; quando se
afastaram finalmente com alguns pequenos soluos, comearam a falar
como iriam se vestir para o casamento.
Como o baile de lady Sabrina, que seria em trs dias, era o primeiro
grande evento social que participariam (de fato, para elas sua importncia
s ficava um passo atrs do casamento), passaram muitas horas planejando
seus trajes e seus penteados.
Como nunca tiveram roupas to elegantes como os vestidos de noite que
Charlotte tinha levado, lady Vivian decretou que, mesmo sendo
420

apropriados para um baile campestre, necessitariam algo mais refinado para


usar no baile de Sabrina, e, portanto, mandou uma nota imediatamente a
madame Arceneaux para encomendar novos trajes de baile para as quatro.
O dia anterior ao baile, apresentou-se em Willowmere com dois lacaios
que carregavam um ba. Quando subiram ao quarto de Mary, comentou:
Pensei que seria um problema confeccionar quatro vestidos brancos
de uma vez e bastante diferentes, mas madame Arceneaux executou a tarefa
com maestria.
Prue e Junie os tiraram do ba, e os estenderam sobre a cama. Os quatro
vestidos tinham o mesmo estilo: mangas curtas bufantes, o corpete branco
de cetim. As barras das saias estavam enfeitadas com babados brancos e
cada ponta estava bordada com pequenas rosas de cetim. A diferena entre
eles era a cor das rosas e dos laos que enfeitavam as mangas e a cintura.
No de Rose eram azul, no de Lily rosa, no de Camellia amarelo, e os da
Mary tinha um delicado tom lavanda. Os trajes se complementavam com
luvas brancas, scarpins de cetim da mesma cor, e leques brancos tambm,
mas decorados com laos que combinavam com seus respectivos vestidos.
Vivian!
As quatro irms a encheram de agradecimentos, mas ela se limitou a
sorrir e disse:
Em sua primeira apario pblica devem usar um traje Arceneaux,
no podia permitir que se conformassem com qualquer outra coisa.
Na tarde do dia seguinte, quando estavam vestidas e penteadas com
cachos no estilo francs, com o cabelo decorado com rosinhas de cetim
combinando com seus respectivos vestidos, a imagem que refletiam juntas
era impactante e ao mesmo tempo doce e inocente.
Enquanto descia a escada junto com suas irms, Mary tentou controlar a
ansiedade que a dominava. Royce tinha retornado naquela tarde, depois de
estar fora pouco menos de quatro dias, mas no momento de sua chegada ela
421

estava em cima, arrumando-se para ir ao baile, e ainda no o tinha visto;


mesmo assim, no estava disposta a admitir o quanto sentiu a falta dele,
quantas vezes ao dia pensou nele, nem quanto desejava v-lo.
Ele estava conversando com o conde e com Fitz no vestbulo, e quando
ergueu o olhar ao v-la, sua reao foi fulminante. Deu um passo para ela
de forma instintiva, seu rosto se esticou, e a devorou com o olhar.
Mary
Ela no pde conter um sorrisinho de satisfao. Pensou que
possivelmente havia esperanas para eles e que se casasse com ele, o desejo
que sentia por ela poderia chegar a se transformar em amor algum dia.
Ele se inclinou sobre sua mo, e murmurou:
Est deslumbrante, Marigold. Todos os homens do baile me
invejaro quando chegar com voc.
Agradeo o elogio, mas logo veremos o que dir depois de danar
comigo.
Quando chegaram ao baile, lady Sabrina os recebeu junto a seu marido.
Usava um vestido azul claro de cetim, um colar de prolas, e brincos que
brilhavam sob a luz das velas. Mary achou que ela parecia a deusa da lua,
bela e inalcanvel, o objeto de desejo de qualquer homem.
Minha querida Mary, est linda! Espero que no esteja nervosa com
seu primeiro baile, tenho certeza que no tropear nem cometer nenhuma
gafe.
Nessa ocasio, Mary conseguiu ver claramente que o sorriso de seus
lbios no se refletia nos olhos, e respondeu calmamente:
Absolutamente, pretendo estar muito ocupada danando e me
divertindo para me preocupar com essas coisas. Voc tambm est muito
bonita, esse vestido te caiu muito bem. Onde est lady Vivian? Achei que
estaria te ajudando a receber os convidados tinha certeza que Sabrina

422

tinha excludo Vivian de forma deliberada, para no ter que competir com
sua beleza deslumbrante.
J sabe como a deixou nas mos de lorde Humphrey enquanto
ela se concentrava no seguinte convidado. Estendeu a mo para ele, e disse
insinuante Bem-vindo, Royce. Alegro-me de te ver de novo.
Ol, lady Sabrina saudou com uma pequena reverncia, e
acrescentou Uma festa encantadora sem mais, apertou a mo de lorde
Humphrey.
Mary danou primeiro um cotilln com Royce e depois danou tanto
com o conde como com Fitz, por isso, quando o aristocrtico tio de lady
Vivian a tirou para danar, seu nervosismo se desvaneceu quase por
completo, e conseguiu seguir os passos com um nico e quase
imperceptvel desliza.
Alegrou-se ao ver que suas irms estavam danando e conversando
animadamente. Inclusive Rose, que costumava ser to reservada, parecia
muito mais feliz, mas certamente o motivo era a presena de Sam
Treadwell ao seu lado.
Conversou um momento com Charlotte e lady Vivian, que estava
resplandecente com um vestido de seda verde esmeralda. Enquanto
danava e conversava, no conseguia evitar procurar Royce de vez em
quando com o olhar; em uma ocasio o viu danando com Charlotte, e em
outra conversando com um cavalheiro mais velho que ela no conhecia.
Quando o procurou de novo e o viu entrando na pista de baile com lady
Sabrina, ficou gelada e foi incapaz de afastar os olhos deles enquanto os via
comear a danar uma valsa. Tentou segui-los com o olhar, mas s
conseguia ver seus rostos entre os demais casais de vez em quando. No
pode identificar a expresso de Royce, mas cada vez que via o rosto de
Sabrina, estava sorridente e animada. Era bvio que continuava apaixonada
por ele e a mera ideia rompeu seu corao em mil pedaos.
423

As frgeis esperanas que sentiu pareceram uma loucura, j que estava


claro que no podia aspirar sequer a competir com aquela mulher. Sabrina
era o primeiro amor de Royce, a mulher que transformou seu corao em
pedra. Ela s deveria se contentar com o que sobrara daquele homem, mas
no sabia se isso lhe bastaria.
Quando a valsa acabou, ficou de costas para a pista, porque no queria
que Royce soubesse que estava observando. Estava to concentrada em
alisar a saia e em brincar nervosamente com o leque, que no reparou que
ele se aproximava at que parou diante dela.
Ah! exclamou, sobressaltada.
Concede-me esta dana? no estava sorrindo; de fato, seu rosto
estava sbrio, quase srio.
Sim, obvio ps a mo no seu brao, e desejou no ter que danar
com ele nesse momento.
Sentiu alvio ao ver que no estavam tocando uma valsa, porque assim
no teria que conversar, mas nesse momento percebeu que no estava
levando-a para a pista, e o olhou com expresso interrogativa.
Quero falar contigo sobre algo se limitou a dizer ele.
Depois de cruzar as portas francesas, entraram em um corredor e a levou
para a porta que havia no fim.
Do que se trata? Descobriu alguma coisa sobre o homem que
encomendou o sequestro?
O que? No, no tem nada a ver com isso. Trata-se do motivo pela
qual fui a Iverley.
Ah, sim?
Saram a uma galeria coberta na parte traseira de Halstead House, e a
levou a um canto escuro e afastado onde havia um banco de ferro forjado.
Sente-se, por favor.

424

De acordo depois de sentar-se, ficou olhando-o em silncio.


Estava muito estranho, parecia srio e nervoso ao mesmo tempo e
lembrou de repente que na tarde em que lhe props casamento se
comportou de forma muito parecida, sentiu que seu corao se apertava e
ficou de p Royce
No a agarrou pelo brao, e insistiu que voltasse a sentar-se
Me escute, por favor, desta vez quero fazer tudo certo. Fui para casa para
pegar algo se ajoelhou no cho diante ela, e disse Marigold
Bascombe, quer se casar comigo? tirou uma caixinha do bolso, abriu-a,
e a ofereceu.
Mary tirou o anel do nicho de cetim, e o levantou um pouco para poder
ver melhor o impressionante rubi vermelho.
o anel da famlia Winslow, meus antepassados esto entregando-o
a suas futuras esposas desde 1678. Meu pai o deu a minha me, e agora eu
quero dar a voc.
O olhou, e se limitou a perguntar:
Por que?
Ele soltou um suspiro antes de responder.
Mary se zanga cada vez que exponho meus argumentos. Estou
tentando fazer as coisas como Deus manda, para te demonstrar
Acha que o que quero um anel? apenas percebeu que elevou um
pouco o tom de voz.
No. Quer dizer a verdade, no sei se quer ou no o anel
parecia confuso, precavido Pensei que entenderia que falo muito a srio,
que realmente quero me casar com voc.
Isso j deixou muito claro, mas bvio que voc no me entende
disse, enquanto ficava de p.
Tem razo, no te entendo se levantou tambm, e comeou a
perder a pacincia Quando falamos e brincamos, quando fazemos algo
425

juntos, tudo perfeito. E quando fazemos amor no tenho palavras para


descrever. Mas quando te peo que se case comigo, nega-se totalmente.
Pensei que fosse pelo modo com pedi na primeira vez, porque fui um
estpido e estava muito tenso, por isso decidi buscar o anel. Pensei que se
te desse o anel Winslow seria bom, que seria capaz de dizer as palavras
adequadas que a fariam concordar em casar comigo.
No posso! exclamou, com a garganta travada pelas lgrimas
No entende? Sinto todas as coisas que disse e muito mais. Te amo, Royce.
No posso me casar com voc porque estou apaixonada por ti e no posso
passar o resto de minha vida assim, com o corao quebrado porque voc
no me ama.
Devolveu o anel, e entrou correndo na casa. Ele ficou ali plantado, com
o frio anel brilhando na palma da mo.

Mary atravessou o corredor correndo, desesperada para sair dali, mas ao


virar a esquina parou de repente quando sentiu que seria incapaz de voltar
ao salo de baile. Desejou poder partir dali, retornar a Willowmere para
desabafar chorando at a ltima lgrima, mas no podia fazer isso. Suas
irms estavam desfrutando do baile, e no seria justo obrig-las a partir
porque ela se sentia indisposta.
Decidiu sair para os jardins, assim atravessou o salo de baile apressada
sem olhar a direita nem a esquerda. No queria que seu olhar se cruzasse
com o de ningum, no queria ver-se obrigada a sorrir ou a parar para
conversar. S queria chegar porta do terrao. Ouviu que algum a
chamava, mas ignorou e continuou andando.
Ao sair pela porta do terrao, que estava aberta para deixar entrar a brisa
noturna, no prestou ateno alguma aos poucos casais que saram para
passear ou tomar ar e se apressou a descer os degraus que davam para o
426

jardim. Foi em direo fonte, mas parou subitamente quando viu a


senhorita Dalrymple sentada bem ao lado, olhando ao seu redor e batendo o
p com impacincia.
Senhorita Dalrymple
No teve reao. Como era possvel que tivesse o azar de encontrar-se
com ela exatamente no momento em que mais ansiava estar sozinha? A
mulher estava olhando-a como se acabasse de ver um fantasma, e
considerando que vieram para o baile na mesma carruagem, aquela reao
lhe pareceu um pouco estranha. Tampouco podia entender o que estava
fazendo ali sentada; afinal, mostrou-se muito orgulhosa, inclusive
petulante, quando tambm recebeu um convite para o baile agora
apoiando-se na nova percepo que tinha de lady Sabrina, tinha certeza que
a convidou para que elas tivessem que aguentar suas reprimendas durante
todo o baile.
O que est fazendo?
Antes que pudesse acabar a frase, a senhorita Dalrymple a fulminou
com o olhar e lhe disse:
Por que voc est aqui?
Mary a olhou vacilante, e no soube como responder.
Essa moa idiota! Ela a enviou? Deixei muito claro que queria que
viesse pessoalmente!
A quem se refere? estava cada vez mais desconcertada.
No importa, terei que me contentar com voc.
O que? cambaleou quando a agarrou pelo brao e a obrigou a
segui-la pelo caminho que se infiltrava no jardim, e afinal conseguiu dizer
O que est fazendo? Aonde vamos? comeava a pensar que aquela
mulher estava louca.
Quando encontrei Lily e esse moo. Disse a Rose, e pensei que ela
tinha contado a voc.
427

O que? franziu o cenho, mas acelerou o passo ao perceber que


Lily podia estar metida em alguma confuso No vi nenhuma de minhas
irms.
Lily saiu com um jovem. No podemos deixar que comprometa sua
reputao, seria um escndalo.
Lily saiu para o jardim com um desconhecido? Est certa que era
ela?
obvio que sim, no sou tola nem cega. No estranho que tenha
feito algo assim, essa moa sempre est pensando em bobagens romnticas.
Mary teve que admitir que as bobagens romnticas era tpico de Lily,
mas achou estranho que tivesse se embrenhado na escurido do jardim com
um desconhecido, sobretudo depois dos sustos que passaram nas ltimas
semanas
Percorreu-a um calafrio e titubeou por um instante ao olhar senhorita
Dalrymple, mas esta lhe agarrou o brao com tanta fora que a machucou e
a obrigou a dobrar uma sebe e do outro lado encontraram Egerton
Suttersby, esperando com uma espcie de trapo nas mos.
Mary e ele se olharam atnitos por um instante, e no final, ele exclamou
com fria:
O que voc est fazendo aqui? No essa que quero! olhou
indignado senhorita Dalrymple, e gritou uma intil, trouxe a irm
errada!
Mary se virou para tentar fugir, mas a senhorita Dalrymple continuava
agarrando-a pelo brao.
O que posso fazer? Foi essa que saiu para o jardim, e me disse que se
conformaria com qualquer uma delas!
No esperava que sua acompanhante fosse to forte, e aliado ao seu
estado de choque continuava imvel, mas afinal Mary conseguiu reagir.

428

Gritou com todas as suas foras e deu um chute na perna da senhorita


Dalrymple, que gritou de dor e a soltou imediatamente.
Deu meia volta rapidamente e tentou fugir, mas s deu dois passos,
porque Suttersby a agarrou por trs e cobriu sua boca com a mo. Ela
tentou chutar para trs enquanto se retorcia freneticamente e conseguiu
acertar sua perna, mas ele a arrastou para trs de forma inexorvel.
Mesmo com a boca tampada, conseguiu abri-la e o mordeu bem abaixo
dos dedos, e aproveitou quando ele gritou de dor e afastou a mo, para
respirar fundo e gritar de novo a plenos pulmes; ao notar que os braos
que a rodeavam comeavam a fraquejar, lutou com foras renovadas.
Maldita seja, me ajude com essa fera! tentou rode-la melhor com
os braos, e por um instante a segurou com menos fora.
Mary aproveitou para dar uma cotovelada para trs, e conseguiu acertar
sua barriga. Quando ele lanou um gemido e uma maldio e a soltou,
girou para olh-lo e gritou enfurecida:
Era voc! Era voc que estava por trs de tudo!
Deu meia volta para fugir, e ao ver que a senhorita Dalrymple se
interpunha em seu caminho, fingiu que ia para um lado e foi para o outro.
A mulher se desequilibrou um pouco, mas conseguiu agarrar sua saia e a
manteve presa enquanto Egerton se aproximava e lhe cobria a cabea com
o saco que estava em sua mo.
Rodeou-a com os braos para mant-la presa dentro da escurido do
saco, e ao ver que ela continuava chutando, gritando e lutando, gritou que
se calasse e a golpeou na cabea com tanta fora que lhe saltaram lgrimas.
Nesse momento ouviu a voz de Royce chamando-a, e comeou a gritar
de novo. Ouviu os passos de algum que se aproximava correndo, e vozes
que a chamavam; de repente, notou que algum passava junto a ela e
derrubava Suttersby, mas ao ficar livre cambaleou e caiu no cho.

429

Agarrou a ponta do saco, e o tirou com um puxo, e ao virar-se viu


Royce levantando Suttersby antes de dar-lhe um murro que o lanou contra
a sebe; virou-se para olhar para o outro lado, e vendo que a senhorita
Dalrymple estava fugindo, levantou-se apressada, agarrou a saia, e correu
atrs dela. Percebeu que no poderia alcan-la, porque estava em
vantagem e corria impulsionada pelo desespero, mas bem nesse momento
viu suas irms caminhando na direo da preceptora e gritou:
Peguem-na! Est envolvida, no deixem que escape!
Suas irms demoraram apenas um instante para assimilar a situao e
reagir. Puseram-se a correr para a senhorita Dalrymple, e a mesma virou-se
para um atalho em outra direo, Camellia foi ganhando terreno com a saia
levantada at os joelhos e tanto Lily como Rose estavam bem em seus
calcanhares.
Mary parou, esgotada, e ficou de joelhos; enquanto lutava para recuperar o
flego, Royce chegou de repente correndo e se ajoelhou a seu lado.
Mary! Est bem? abraou-a com fora, e comeou beijar seu
rosto.
Sim. Sim, estou bem o rodeou com os braos, e afundou o rosto
em seu ombro. Foi recuperando a calma enquanto inalava seu aroma
masculino e sentia que sua fora a rodeava, mas de repente levantou a
cabea e perguntou Onde est Suttersby?
No se preocupe, no vai a lugar nenhum indicou com um gesto
de cabea para o homem em questo, que estava atirado imvel no cho.
Graas a Deus que chegaste a tempo, como soube?
No podia te encontrar. Queria te dizer que enfim, isso no
interessa agora. Ento suas irms vieram me dizer que estavam
preocupadas porque voc estava sumida, que acreditavam que algum
poderia ter te levado para o jardim, e sa correndo para te buscar.

430

No sabe o quanto me alegro por isso abraou seu pescoo com


mais fora, e ofereceu sua boca.
Ele a beijou com desespero e a apertou com tanta fora contra seu
corpo, que Mary pensou que seria partida em duas, mas queria que
continuasse abraando-a assim para sempre.
A pegamos, Mary! Ui, perdo.
Como ele resmungou uma maldio e se apressou a solt-la assim que
ouviu a voz de Camellia, Mary suspirou por dentro e se virou para suas
irms, que estavam a poucos metros de distncia e os olhavam com uma
mistura de curiosidade e entusiasmo. Camellia e Rose ladeavam a senhorita
Dalrymple, e a empurravam para obrig-la a avanar enquanto Lily, que
vinha atrs, colaborava empurrando-a tambm. A preceptora estava
descabelada, com o coque caindo para um lado, o rosto manchado de barro,
e a saia rasgada.
Quando Royce estendeu a mo para ajud-la a levantar-se, Fitz e Oliver
chegaram pelo caminho seguidos por Sam Treadwell, Charlotte, e Vivian.
Royce! Mary! O que houve? Sam me disse que o conde parou
de repente ao ver Suttersby atirado no cho, e perguntou Quem diabos
esse?
O sequestrador respondeu Royce, tenso. Apontou senhorita
Dalrymple, e acrescentou E ela era sua cmplice.
O olhou indignada, e se apressou a protestar.
Isso no verdade! Estas moas esto loucas e descontroladas..
Royce a silenciou com um olhar assassino, e disse:
Esse vilo estava tentando levar Mary e voc estava ajudando! Vi
com meus prprios olhos!
Sabia que era uma acompanhante horrvel comentou Vivian.

431

Ao ver que Suttersby gemia e movia um pouco a cabea, Fitz e Oliver


se aproximaram dele e o obrigaram a ficar de p, embora tivessem que
segur-lo para que no voltasse a desmaiar.
Diabo, est muito pior que o outro tipo. Vai ter que controlar esta
sbita mania de dar surras a torto e a direito, Royce disse o conde.
Tentou fazer mal a Mary respondeu, com um tom de voz to duro
como seu rosto.
J sei. Enfim, agora j no poder prejudicar ningum. Treadwell,
Fitzhugh, levem este canalha para o magistrado. Rodeiem a casa, no
conveniente que algum veja este espetculo. Eu os sigo com a senhorita
Dalrymple a agarrou pelo brao com firmeza, e se virou para Vivian
com uma sobrancelha arqueada Lady Vivian, primas agradeceria se
voltassem para a festa, e
Sim, j sabemos que temos que nos comportar como se nada tivesse
acontecido Vivian pegou Charlotte pelo brao antes de acrescentar
Vamos ver, que desculpa podemos dar para explicar que os cavalheiros
partiram de forma to inesperada? Possivelmente poderamos dizer que
tiveram um problema digestivo.
Ao ver que as trs jovens olhavam Mary vacilantes, Royce disse com
firmeza:
Eu me encarrego dela, retornem festa. Eu a levo de volta para casa,
e direi ao chofer que volte para peg-los.
Fiquem tranquilas, no quero que percam seu primeiro baile por
minha culpa. Camellia, ser melhor que segure bem esse babado antes de
voltar a entrar no salo, rasgou um pouco.
A verdade que a senhorita Dalrymple se defendeu com unhas e
dentes comentou a jovem, sorridente.
Quando suas irms retornaram junto com Charlotte e Vivian ao salo de
baile, Royce e ela ficaram sozinhos no jardim. Ele a levantou nos braos
432

imediatamente, e a levou atravs do jardim pelo caminho lateral que Fitz,


Oliver e Sam tinham percorrido pouco antes.
Ela soltou uma risadinha, e disse:
No precisa me carregar, posso caminhar. No me aconteceu nada.
No penso em te soltar.
Como seu tom de voz no admitia discusso alguma, ela no protestou
mais e apoiou a cabea em seu ombro.
Quando chegaram carruagem, colocou-a com cuidado e disse ao
chofer que torceu o tornozelo. Assim que entrou atrs dela, pegou de novo
em seus braos e no a soltou em todo o trajeto de volta a Willowmere.
Ela no protestou, mas quando a carregou nos braos quando chegaram
na casa, no pde evitar dizer:
Pelo amor de Deus, Royce, isto absurdo. Estou perfeitamente bem.
Shhh deixe-me cuidar de voc. Cometi centenas de erros, e vou
comear a me redimir a partir deste momento.
Quando os criados formaram um tumulto ao redor deles alarmados, ele
ordenou que se retirassem e pediu que levassem uma taa de brandy para
ela e que a donzela de Mary se apresentasse imediatamente para ajud-la.
Depois de subir com ela at o quarto, deitou-a com cuidado na cama e
saiu para que Prue pudesse ajud-la a vestir a camisola e lhe escovasse o
cabelo, mas retornou em seguida com uma taa de brandy e disse donzela
que podia se retirar.
Pegue, beba isto.
No estou nervosa, Royce tornou um gole, e estremeceu quando o
ardente licor desceu pela garganta e chegou ao estmago. Estava sentada na
cama, apoiada em um monte de macios travesseiros.
J sei, mas quero debilitar sua resistncia.
Planeja me seduzir? perguntou, com um sorriso coquete.
Planejo te pedir em casamento pela quarta vez.
433

Acredito que a quinta soltou uma risadinha, e tomou outro gole


de brandy.
No precisava do licor, porque j se sentia embriagada. No faria
diferena o que Royce pudesse lhe dizer, sabia de antemo qual seria sua
resposta. Soube enquanto lutava com Egerton Suttersby, aterrorizada pela
possibilidade de no voltar a ver Royce; naquele momento se conscientizou
que era uma loucura renunciar a passar o resto de sua vida junto a ele por
medo de no ser feliz. Embora ele no a amasse nesse momento, teria uma
vida inteira para conseguir que se apaixonasse; afinal, nunca foi uma
mulher dada a acovardar-se diante das dificuldades.
Suponho que est desfrutando de minha humilhao, no ? disse
ele, sorridente Tem todo o direito, porque sou um tolo. Sou um tolo h
muito tempo e nas ltimas semanas, tenho sido ainda mais. Admito que fui
apaixonado por Sabrina. Foi a paixo de um jovem, e fiquei furioso quando
me deixou para casar-se com lorde Humphrey. Renunciei ideia do amor,
pensava que todas as mulheres eram iguais, mas finalmente me dei conta
do quanto estava errado.
O que quer dizer? deixou de lado a taa, e o olhou esperando.
Percebi que o amor no uma idiotice que s existe na imaginao
de bobos romnticos e mesmo que seja, eu mesmo me transformei em
um desses bobos acariciou seu rosto num gesto cheio de ternura, e
acrescentou Te amo. O amor que sinto por voc ultrapassa de tal
maneira o que senti por Sabrina, que ao comparar quase chego a rir.
Quando a vi hoje, no senti nada nem desejo, nem fria, nem sequer
desprezo. No senti nada. Voc a nica que ocupa meus pensamentos,
no posso deixar de pensar em voc e em como te pedir que se case comigo
e conseguir que me aceite. Mesmo que tenha feito de forma errada
novamente, claro.

434

Isso verdade agarrou sua mo, e insistiu que se sentasse na cama


a seu lado. Abraou e apoiou a cabea em seu ombro.
Todas as minhas desculpas eram subterfgios, tentativas absurdas de
esconder de mim mesmo a verdade admitiu, enquanto afastava seu
cabelo do rosto e o prendia atrs da orelha A verdade que pedi que se
casasse comigo porque te amo e quero passar o resto de minha vida a seu
lado. Quando te ouvi gritar esta noite, quando pensei que podia te perder,
acreditei que enlouqueceria.
Royce OH, Royce o olhou com os olhos cheios de lgrimas.
Virou-se para encar-la, pegou sua mo, e disse com firmeza:
Permita que faa de novo, mas como Deus manda. Marigold
Bascombe, amo voc mais que minha vida. Me dar a honra de ser minha
esposa?
Sim! jogou-se em seus braos, abraou-se a seu pescoo, e
comeou a cobrir seu rosto de beijos Sim, me casarei com voc! Mil
vezes, casarei com voc!
Acredito que uma vez bastar pegou seu queixo entre o polegar e
o indicador e a olhou nos olhos Penso em aproveitar ao mximo essa
nica vez.
Assim que a beijou, aquela familiar paixo abrasadora se instalou entre
eles. Rodeou-a com os braos, e a apertou contra seu corpo enquanto
seguia beijando-a uma e outra vez at que no final se afastou com muito
esforo e ficou de p.
Deveria ir.
Por que? olhou-o sorridente, e se recostou na cama com os braos
estendidos por cima da cabea numa pose muito provocadora, com os seios
marcados atravs do fino tecido da camisola Estamos sozinhos, os
outros demoraro horas para chegar.

435

Ao ver que ele a olhava indeciso, comeou a desatar o primeiro lao da


camisola sem afastar os olhos dos seus. Quando passou ao segundo lao,
ele esboou um sensual sorriso e disse:
uma provocadora, est claro que vai ser uma influncia terrvel
se jogou sobre ela, e colocou as mos em ambos os lados de sua cabea
sobre o travesseiro.
J sei.
Elevou os braos, e ele se deitou na cama. Antes de beij-la, sussurrou:
Minha linda ferinha meu amor.

436

Eplogo
Mary deslizou a mo na de Royce por baixo da mesa, e ele a olhou
sorridente e entrelaou os dedos com os seus. Estavam na mesa do caf da
manh na manh seguinte, e nesse horrio a disposio dos lugares
costumava ser informal: Oliver estava na cabeceira, obvio, mas o resto
estavam sentados de forma aleatria; de fato, inclusive Charlotte se
levantou cedo.
Sam Treadwell estava hospedado na estalagem do povoado, mas como
vinha fazendo durante toda a semana, j estava l e nesse momento
sentava-se junto a Rose. Em frente a eles estavam Royce e Mary, e esta
ltima pensou que deviam parecer um reflexo do outro casal. Durante toda
a manh recebeu olhares cheios de curiosidade, e sabia que os outros
notaram a diferena de atitude que havia entre Royce e ela.
Todos estavam concentrados em tomar o caf da manh at esse
momento e a conversa se limitou a um ou outro comentrio banal, mas
depois de saciar a fome, estava desejosa de saber o que tinha acontecido.
Olhou Rose, e perguntou:
Como descobriu que eu estava em perigo ontem noite?
No podia te encontrar. A senhorita Dalrymple veio me dizer que
necessitava de minha ajuda, que Lily tinha sado para o jardim com um
jovem e sua reputao estava em perigo ouvindo que sua irm mais
nova soltava uma gargalhada, olhou-a sorridente e admitiu Me pareceu
bastante estranho, mas no me passou pela cabea que quisesse me
prejudicar. Pensei que algum estava brincando com ela, ou algo assim.
Decidi falar com voc, Mary, por isso disse a ela que pegaria meu xale e
437

que ela me esperasse fora. Quando no consegui te encontrar, falei com


Sam e samos juntos para procur-la sem xito. Ento Lily se aproximou
correndo
Essa louca me prendeu em uma salinha! Era um lugar minsculo,
pouco maior que um armrio. A senhorita Dalrymple me deu um bilhete
que supostamente foi escrito pelo primo Oliver, no qual me pedia que fosse
at aquele lugar. Achei estranho, mas fiquei curiosa.
obvio disse Mary, sorridente.
Assim que pisei na salinha, algum me deu um empurro nas costas e
fechou a porta com chave. Levantei e comecei a esmurrar a porta at que
algum me ouviu e me libertou, e ento vi Rose.
Era bvio que algo muito estranho estava acontecendo, mesmo ainda
achando que algum estava brincando com a senhorita Dalrymple. Sam foi
procurar o primo Oliver, e eu fui atrs de Royce, e enfim, j sabe o que
houve depois.
O que no entendo por fez isso disse Fitz, se referindo a
preceptora Sabia que estava arriscando no s seu emprego, mas
principalmente seu futuro.
Fez por dinheiro disse Oliver Alm disso, pensou que no a
descobririam. At aquele momento, Suttersby s a incumbiu de fazer coisas
simples pr ludano na sopa na estalagem, roubar a carteira, fingir que
estava indisposta com a esperana que vocs aproveitassem para sair
estava certa que, se fosse esperta, ningum saberia de sua cumplicidade.
Certamente ontem noite tambm esperava fingir que foi enganada.
Planejou que fssemos lagoa para que ele pudesse sequestrar Rose?
perguntou Camellia.
Criou a oportunidade. Acredito que Suttersby pensou que quatro
moas com iniciativa aproveitariam o tempo livre para sair. Criaram a
situao, e se limitaram a esperar Oliver permaneceu em silncio
438

durante alguns segundos, e no final, com o olhar fixo no dedo com o que
estava traando o desenho do garfo, comentou com toda naturalidade O
senhor Suttersby mencionou outro cmplice, possivelmente reconheam
seu nome: Cosmo Glass levantou a cabea, e olhou Royce e Mary.
As quatro irms respiraram com fora, e tanto Charlotte como Fitz no
entenderam o que estava acontecendo.
Poderia ter me falado sobre isso, Royce comentou o conde.
Teria feito se achasse pertinente, mas como Randall disse que seu
chefe no tinha sotaque, acreditamos que no era Cosmo. No sabamos
que o senhor Suttersby, que parece ser ingls, tambm estava envolvido.
Mary olhou seu primo, constrangida, e disse:
Sinto muito, foi minha culpa. Royce no sabia nada at poucos dias,
tinha medo do que pudesse pensar sobre ns.
Mas se somente seu padrasto, por que iria influir em minha opinio
sobre vocs? No se pode responsabilizar algum por seus familiares,
imagine o quanto seria difcil se tivssemos que nos desculpar por tia
Euphronia; alm disso, um padrasto no tem nenhuma vinculao direta.
Est claro que deveria ter contado isso, mas pensamos que
poderamos lutar com Cosmo caso fosse ele, e assim no teramos que te
expor a mais escndalos.
O tal Cosmo parece ser um tipo bastante repreensvel, mas no
vamos ter que nos preocupar com ele. O senhor Suttersby estava bastante
aborrecido porque partiu e o deixou sozinho com o problema assim que as
coisas comearam a ficar perigosas.
Sim, isso tpico de Cosmo comentou Camellia, com uma
gargalhada.
No entendi nada, quem Cosmo Glass?
Puseram-se a rir ao ouvir a pergunta de Charlotte, e depois de lhe dar as
explicaes necessrias, Camellia retomou o relato.
439

O que no entendo a motivao de Suttersby. Sim, Rose muito


bonita, mas no lhes parece um pouco estranho que cruzasse um oceano
para vir atrs dela? ficou vermelha como um tomate ao olhar Sam, e
todo mundo riu de novo J sabem a que me refiro. Sam e Rose esto
apaixonados, ele sabia que era correspondido. Mas Rose detestava o senhor
Suttersby, apenas lhe dirigia a palavra quando viviam no mesmo povoado;
alm disso, ele no pretendia pedir sua mo, a no ser sequestr-la.
No sei se possvel chegar a entender uma obsesso disse
Oliver.
No, mas tem que haver algo mais comentou Mary Quando a
senhorita Dalrymple me levou arrastada at l, lhe disse que se enganou de
irm, e lhe respondeu que qualquer uma de ns serviria, ou algo assim. Ele
se zangou um pouco, mas estava disposto a me sequestrar no lugar de Rose.
No tem sentido se realmente estava obcecado por ela.
E no podemos nos esquecer da carteira de couro disse Royce
segundo nosso amigo Randall, Suttersby queria os documentos que havia
dentro, mas comentou que no bastavam.
Que no bastavam para que? perguntou Lily.
Royce se limitou a encolher os ombros.
Perdo, o que continha a carteira roubada? disse Sam.
Pouca coisa, uma fatura antiga e uma escritura respondeu Mary.
Uma escritura do que? Talvez sejam terras que tm valor, e Suttersby
as queria. Se tivesse conseguido casar-se com Rose, teria adquirido o
controle de suas propriedades.
apenas uma granja no condado do Schuylkill. Vivemos um tempo
ali, mas no era
O condado de Schuylkill! Isso! Nessa zona h carvo!
Mary assentiu, e comentou:

440

Sim, lembro que papai comentou uma vez. Teria gostado de poder
explor-lo, mas no era vivel. Est muito longe para poder transport-lo.
Agora no, esto construindo um canal Sam se virou para Rose, e
disse Lembra quando comentei que quero criar uma empresa de
drenagem mais ao oeste? l onde penso ir. Vou transportar carvo das
minas at o canal, para que de l o levem at a Filadlfia.
Ento, tudo tem sentido! Mary olhou Royce, e disse Suttersby
queria Rose, e tambm o dinheiro.
Exato. Se casasse com Rose, ningum estranharia que administrasse
a extrao do carvo em seu nome.
Estava com a escritura da granja no cinturo, guardei-a no cofre
quando retornamos para casa ontem noite disse Oliver Sam, como
vai se mudar para aquela regio, possivelmente deveria ver o que pode
fazer com essas terras. Talvez possam ser um bom investimento para Rose
e suas irms.
obvio. No sei grande coisa sobre extrao do carvo, mas
poderamos arrendar as terras a algum que entenda. Ou talvez eu mesmo
aprenda a dirigir uma mina de carvo.
Ou eu mesma disse Rose, sorrindo.
Nesse momento se ouviu o som de passos que se aproximavam, e
Vivian entrou no salo pouco depois. Vestia um traje de montar de veludo
verde, e estava inclusive mais bela que com o elegante vestido da noite
anterior.
Era s o que me faltava resmungou o conde.
Tive que vir para saber tudo o que aconteceu ontem noite, nem
sequer parei para tomar o caf da manh os olhou com um sorriso
radiante, e acrescentou Menos mal que ainda esto comendo.
Sirva-se voc mesma disse Stewkesbury, ao v-la ir para o buffet.
O olhou sorridente por cima do ombro, e comentou:
441

Tinha me esquecido o quanto mal-humorado voc pela manh;


enfim, me alegro que a senhorita Dalrymple j no esteja aqui, porque era
muito aborrecida enquanto avanava pelo buffet enchendo seu prato,
acrescentou Ainda assim, achei que voc foi bastante exagerado ao
arrast-la, Oliver.
Possivelmente deveria recordar na prxima vez que me aborrea.
Ela se ps a rir de uma forma natural e alegre que fez sorrir a todos, e
comentou:
Pode ser que sim. Vamos, contem-me tudo foi sentar-se mesa, e
comeou a comer.
Stewkesbury soltou um sonoro suspiro, e disse:
No quero que todos saibam, Vivian.
Sabe que no vou contar a ningum.
certo, ao menos no um papagaio. De acordo.
Oliver comeou a lhe contar resumidamente junto com os comentrios
dos outros sobre a manobra da senhorita Dalrymple e o plano do senhor
Suttersby para sequestrar Rose, e ela os escutou atentamente (enquanto
comia com muito apetite). Quando j sabia de tudo, tomou um gole de ch
com expresso pensativa e comentou:
Acredito que posso ajudar.
Em que sentido?
No me olhe com tanta cautela, no me refiro a todas essas
maquinaes. Estou certa que conseguir manter em segredo. Estou falando
das moas, e sua apresentao na sociedade olhou Charlotte, e comentou
Creio que vai concordar comigo, Charlotte olhou Oliver de novo, e
disse No necessrio uma preceptora que faa s vezes de
acompanhante. O que essas moas precisam algum que tenha pertencido
alta sociedade, no lugar de uma mulher que trabalhou para os que
pertencem a esse crculo. Se est empenhado em lhes dar uma educao
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criteriosa, pode contratar tutores para que as ensinem a danar, a tocar


piano e a pintar, mas para que aprendam a conversar, a comportar-se, e a
lidar com eventos sociais, necessita de uma dama de verdade.
Por que tenho a sensao que j tem algum em mente? Oliver
cruzou os braos, e a olhou com resignao.
Porque um homem muito inteligente. Trata-se de uma dama
procedente de uma famlia muito respeitvel, a viva do major Bruce
Hawthorne.
a primeira vez que ouo falar dele.
Era o neto de no sei que conde, mas acho que sua situao
econmica no era muito estvel. Quando morreu, a senhora Hawthorne
ficou sem um tosto. Sobrevive graas a seus parentes, e tenho certeza que
aceitaria encantada o emprego.
O conde olhou suas primas, e perguntou:
Acha que essa dama poderia resolver essa situao?
Vivian as olhou sorridente, e disse:
Gostaro dela, ela encantadora. No permitir que cometam
nenhuma gafe em pblico, mas tampouco as pressionar demasiadamente
olhou Oliver, e acrescentou correta e responsvel, e sempre teve
uma reputao irrepreensvel. a acompanhante perfeita.
Depois de uma ligeira vacilao, Stewkesbury assentiu e disse:
De acordo, mande uma carta para ver se est disposta a se encarregar
de minhas primas. Quando pode vir? Quanto antes, melhor. Fitz pode ir
busc-la, para escolt-la at aqui ao v-la arquear uma sobrancelha,
suspirou e acrescentou De acordo poderia lhe mandar uma carta, por
favor?
obvio.
A mim no pede por favor?
Oliver olhou irritado para Fitz, e respondeu:
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Est de brincadeira, no ? Agora que a emoo se acabou ficar


entediado e acabar se colocando em alguma confuso se no te atribuir
alguma tarefa; alm disso, o que faz de melhor, flertar com as damas de
meia idade olhou Vivian, e perguntou No muito idosa, no ?
No, no muito em seus olhos se refletiu um pequeno brilho de
diverso, e se apressou a baix-los para seu prato.
Royce ficou de p, e disse:
Antes que saiamos, quero anunciar algo olhou Mary antes de
acrescentar A senhorita Bascombe me deu a honra de concordar em se
casar comigo.
J era hora comentou Fitz, enquanto as moas iniciavam uma
avalanche de felicitaes e exclamaes de alegria.
Depois de muitos abraos e risadas, e inclusive de algumas lgrimas,
todo mundo comeou a sair. Royce e Mary foram para o terrao, e
contemplaram a paisagem.
Como j no tem que ir a nenhuma aula, temos todo o dia para ns
disse ele.
E como ningum est nos observando, podemos fazer o que nos
agrade. Poderamos sair para cavalgar ou passear.
Poderamos ir ao caramancho.
Ela se ps a rir ao ver o brilho de seus olhos, e comentou:
Sim, uma boa ideia.
Royce a rodeou com os braos, e apoiou a testa contra a sua antes de
dizer:
Possivelmente deveramos conseguir uma licena especial para no
ter que esperar que se leiam os proclamas.
Nem pensar, esperaremos at depois do casamento de Rose. Ela vai
desfrutar de seu dia especial primeiro, e voc e eu nos arrumaremos.

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Sim, com certeza que sim a beijou na testa antes de gemer


Deus, quanto te amo a beijou com ternura, e sussurrou contra seus lbios
No posso viver sem voc.
Mary sorriu, e se rendeu a seu beijo. Finalmente estava em casa.

Fim
Nota da Reviso
- A calndula uma planta anual da famlia das asterceas, conhecida dos
ingleses como pot marigold.
- puesta de largo: No original, significa a apresentao da moa na
sociedade, por isso a personagem entende como aposta. No foi possvel
traduzir sem modificar a dvida da mocinha.
- gorguera : Espcie de pano muito fino, geralmente branco que se usava
para cobrir o decote.
- whist : Jogo de cartas de origem inglesa, jogado em duplas.

Srie Willomere
1. Segredos de uma dama / A Lady Never Tells;
2. Segredos de um cavalheiro / A Gentleman Always Remembers;
3. An Affair Without End

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Resenha Bibliogrfica
Candace Pauline Camp nasceu em 23
de maio de 1949 em Amarillo, Estado do
Texas (Estados Unidos).
Comeou a escrever histrias quando
tinha dez anos, desde ento, escrever passou a ser uma
forma de relaxar. A arte de escrever continuou sendo um
passatempo enquanto estudava na Universidade do Texas,
em Austin e se tornou professora da escola secundria em
Eureca Springs, Estado de Arkansas.
Mais tarde se mudou para o Estado da Carolina do Norte,
onde descobriu as novelas romnticas em sua forma
moderna, entre outras, adora as novelas de Nora Roberts, e
decidiu comear a escrever. Tambm comeou a estudar
Direito na Universidade da Carolina do Norte e enquanto
estudava terminou sua primeira novela, intitulada "Bonds of
Love".
Em 1978, "Bonds of Love" foi publicada pela editora Jove,
usando o pseudnimo de Lisa Gregory. Candance Camp
abandonou a carreira de advogada para dedicar seu tempo
a escrever. Em 1980 casou-se, e em 1982 teve uma filha que
comeou sua carreira no mundo da interpretao.

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